Автор рисунка: Noben
Глава 1

Глава 2

Шэд висел в потоке теплого воздуха прямо над незнакомым городом. Город находился практически на опушке леса, и по этому лесу было сразу видно, что это нечто древнее. Как родной лес Шэда. Но вот только город был полностью населен цветными пони. Шэд не имел ни малейшего представления, о том, как он будет посреди этой зеленой бесконечности, раскинувшейся на горизонте и дальше искать скрытые в зеленой чаше деревни и города. А этот город находился близко к лесу. Очень близко. Может быть, что кто то в нем знает что-нибудь об его обитателях. Шэду предстояло выяснить это, и поскорее. Старейшина Чеддэр был предельно точен в своих указаниях, а у Шэда только путь до сюда занял три ночи. Шэд знал, что обычно за такое время успевали собраться на совет старейшины и воеводы племен. Так же он знал, что штурм крепости он пропустит. Это было ясно ему с самого начала. Но он не смел перечитать старейшине. Никто не смел. К тому же, он выполнял другое его поручение, и это ободряло его.

* * *

Занятый подобными мыслями, он приземлился на одной из улочек спящего городка. Ему было так странно видеть такой большой, по его меркам город, абсолютно пустой ночью. Хотя оно было и понятно: цветные пони, в отличие от ночного народа предпочитали дневной образ жизни.

— Эй, ты! Да, ты, в переулке! А ну ка постой, куда ты это спешишь?

Шэд развернулся на голос. Три фигуры находились у него за спиной. Все трое в плащах, так что он не мог понять, кто же именно там стоит.

— Чего вам надо, — спросил он, — идите своей дорогой!

— Э, нет, родной, не пойдем. Не сейчас, по крайней мере. Давай ка делись тем, что в сумках есть, пока еще по добру просим.

Шэд вздохнул:

– Знаете что, катитесь как вы отсюда, пока живы.

— Хха, не, парни, Вы слышали? – обратился главарь этой шайки к своим подельникам, — Пока живы! О дает! Ну как мы тебя сейчас поучим немного.

С этими словами он двинулся на Шэда, а в зубах у него блеснул нож. Шэд не стал ждать, пока он подойдет ближе. Стоя на трех копытах, он достал меч из-за спины, и, привстав на задние,просто ровным ударом обезглавил нападающего. Оставшиеся двое завороженно наблюдали, как тело их друга заваливается на бок и оседает на землю. Шэд коротким резким движением взмахнул мечом, встряхивая кровь.

— Еще есть желающие поучить меня? Валите отсюда!- рыкнул он. Хотя может, это и было излишним: незадачливые грабители уже улепетывали оттуда так, что только подковы гремели по мостовой. Шэд вложил меч в ножны и вздохнул.

— Знаешь, я ведь не шутил, когда говорил твоим друзьям, чтоб шли отсюда. Они не сильно умные, но догадались. А ты, видимо, хочешь тоже посмотреть, как твоя башка отвалится от тела?

— Э, расслабься, я не с ними. Мне просто было интересно, что ты с ними сделаешь. Они тут уже неделю ошиваются, все пытаются разбогатеть нечестным путем, стрясая с поздних пьяниц последние гроши. Как ты узнал, что я здесь?

— От тебя пахнет. Причем сильно. Вроде какой-то едой, но я не уверен. Никогда такого не нюхал. Как тебя звать и кто ты? И выходи уже из тени, я все равно тебя вижу.

От стены определилась фигура пони, который подошел к Шэду и протянул копыто для копытопожатия.

— Грэй. Грэйхорн к вашим услугам. Я держу небольшое заведение прямо тут. Заходи, и добро пожаловать.

— Спасибо, — Ответил Шэд, — Я Шэд.

Внутри корчмы оказалось довольно просторно. Пространство первого этажа занимал бар, со столами, поставленными почти на любой свободный участок так, что бы пони, находившимся за ними, приходилось стоять на задних копытах. Напротив парадного входа была длинная барная стойка с лестницей на второй этаж слева от нее и дверью на кухню с права. Шэд еще раз оглядел все помещение.

— Неплохо, однако. Значит, тут еще и на день можно остановиться — Спросил он, кивая головой в сторону лестницы.

— А? Что? Да-да! Ты пить будешь?

— Нет.

— Ну как хочешь. Просто обычно рассказ идет лучше под выпивку.

— А с чего ты вообще решил, что я тебе буду что то рассказывать?! – воскликнул Шэд, — Я тебя первый раз в жизни вижу!

— Потому что тебе нужна помощь, — сказал Грэй, — смотри, ты ночной пони, но не отсюда. Не с Мидпойнта, это точно. Хотя я бы предположил, что ты с севера. И ты ищешь других. Но не знаешь этот лес, поэтому решил испытать удачу здесь, в городе. Я прав?

— Прав, — обескураженно выдохнул Шэд, но как ты узнал?

— Это не так сложно. Я знаю всех разведчиков клана Форест, и ты не из них. Остальные кланы не отправляют своих пони сюда. А ты оказался в северо-восточной части города не просто так. Ну и наконец, твой вид. На тебе нет маскировки. Ну вот и все, в принципе. Но довольно об этом. Если ты ищешь западный народ, то ты по адресу. Сегодня днем Фаерстар отправляется отсюда домой. Дождись ее, и отправляйся с ней, так ты сможешь попасть в город. Все ясно? Тогда лучше иди отдыхать, тебе днем уже не до этого будет.

– Спасибо… — только и смог выдавить Шэд.

* * *

— Привет, Грэй!

Единорог повернулся на голос. В Свете лучей утреннего солнца на входе в корчму стояла фигура пони. Из-за яркого света Грэй не мог видеть, кто это, но он прекрасно узнал Фаерстар по голосу.

— Есть новости? – Спросила она, подходя к стойке.

— Да. – Ответил он. — Прилетел ночной пони с севера. Представился Шэдом и зарубил пьяного воришку. Больше ничего не сказал и не сделал.

При этих его словах Фаерстар моментально насторожилась.

— Значит, говоришь, с Севера? А ты уверен? Он все еще здесь?

— Уверен-уверен. И да, он все еще должен быть здесь. Спит наверху в комнате в конце коридора. А где остальные пони из твоего отряда?

— Корк сейчас подойдет, а Рут останется в городе пока что.

На этих словах входная дверь снова отворилась, и в помещение зашел пони темно-фиолетового цвета с голубой гривой.

— Эй, Корк, слыхал новость, у нас тут собрат с севера объявился. – прошептала пегаска.

— Ну и что мы будем с ним делать, Фай? – спросил Корк.

— Пойдем поговорим, для начала, дальше видно будет.

Поднявшись на второй этаж, они тихо двинулись по коридору, внутренне радуюсь, что Грэй очень внимательно следил за состоянием полов и дверей в своей корчме, не забывая смазывать петли и менять подгнившие пословицы, чтобы те своим скрипом не выдали посетителям, что они могут быть далеко не единственными постояльцами. Вот и дверь направо в конце коридора.

— Постой тут. – одними губами прошептала Фаерстар своему компаньону на ухо. Тот кивнул. Она слегка толкнул дверь вперед. Она тихо подалась.

“Не заперто” — подумала она. Шторы в комнате были задернуты, но она видела, что в кровати кто-то лежит. Она тихо, почти не дыша, подошла к кровати. Что-то тут было не так.

— Знаешь, если бы я не слышал, что вы говорите там внизу, то я никогда в жизни не сказал бы, что вы ночные пони.

Фаерстар резко повернулась. В полумраке комнаты она увидела фигуру Шэда, сидящую справа от двери.

— Значит, ты и есть тот самый пони с севера, верно? – спросила она, пытаясь скрыть досаду от такого нелестного комментария.

— Эй, Фай, все в порядке? – спросил Корк из коридора.

— Да, вполне. Можешь, пожалуйста, спуститься к Грэю и спросить насчет завтрака?

— Тебе точно не нужна моя помощь? – Переспросил Корк.

— Нет. Иди. – ответила она.

— Да, я действительно тот самый ночной пони с Севера. – Ответил Шэд. – Мне нужно попасть к вашему Старейшине. Это очень срочно.

— Постой, постой. Ты вот так вот просто свалился к нам на голову, а теперь хочешь попасть к старейшине, даже не потрудившись объяснить, зачем? Не, так дела не делаются. Или говори, зачем пришел, или лети назад. – ответила Фаерстар качая головой.

— Хорошо, — Ответил Шэд. – я скажу. Надвигается война, и северные кланы не справятся в одиночку. Нам нужна ваша помощь.

— Оххо-хо… — выдохнула она. Ты… Ты серьезно? В это очень сложно поверить, знаешь ли.

— Знаю. Ты проведешь меня?

— Да.

— Тогда летим! – Воскликнул Шэд, — нельзя терять время!

— Подожди. Так нельзя. На, возьми, — сказала Фаерстар, протягивая Шэду небольшой кулон, похожий на каплю воды. – это маскировочный медальон. Он скроет твой истинный облик. Пони в этом городке не знают, что мы уже давно среди них. Будет лучше, если так и будет продолжаться.

— Согласен. – Кивнул Шэд, надевая кулон. По его телу пробежала бирюзового цвета рябь, меняя цвет шерстки с черного на синий и немного осветляя его гриву.

— Так лучше. – Кивнула Фай. – Теперь идем, путь неблизкий, нужно поесть перед дорогой.

— Идем. – Согласился Шэд.

* * *

— Так значит, Старейшина решил послать именно тебя сюда, и ты даже не спросил почему? Почему ты, почему один и почему именно сейчас? Не верю. Вот нисколько тебе не верю. Я б от любопытства себе бы крылья отгрызла, но узнала бы.

Они летели над лесом уже несколько часов, и все это время Фаерстар нещадно закидывала Шэда вопросами относительно всего: начиная от их жизни на севере, и кончая этим поручением.

— Ну, видимо это и есть разница между нами. Когда Старейшина приказывает, пони слушаются. Иначе это неуважение. К нему, к традициям, но в первую очередь к себе. Его выбирают всем племенем, и уж точно не за просто так. – сказал Шэд.

— А если, предположим, он больше не может справиться со своими задачами? Если он от старости начинает просто сдавать? Что тогда? Его все еще слушают?

— Если такое происходит, то это быстро решается. Друид и воевода племени могут недолго управлять всем, но потом приходит пора выбрать нового лидера. Вот и все. Слушай, как вы вообще можете летать днем? Это ужасно, солнце слепит, жарко и шумно.

— Хха, да это проще простого. – Ухмыльнулась Фай. — Разведчики обучаются еще и сражаться при дневном свете. Это сложнее, чем ночью, ведь ты не можешь уйти в Тень. Но это позволяет племени не просто выживать, но и процветать, а это главное. Уже почти на месте. Вон, видишь, там деревья выше, чем в других частях леса?

— Да, хоть и с трудом. Там и находится поселение?

— Именно. – Произнесла Фай. – Послушай, когда мы прилетим, я сразу представлю тебя старейшине, и ты сообщишь ей то, что должен. Почти наверняка будет решено собрать совет, это займет порядка трех дней. За это время ты успеешь показать себя и может научиться чему то новому, Шэд.

— Не сомневаюсь. – Ответил он.

* * *

Корк отворил широкие двойные двери и медленно вошел в зал для собраний. Шэд шел за ним, и осматривал все, что их окружало. Он ожидал увидеть что угодно, но только не это. Из легенд и рассказов, у него создалось впечатление, что Западные пони очень сильно отличаются от Северных своих собратьев, а слухи, ходившие о них только укрепляли его представления, и не смотря на то, что после беседы с Фаерстар они начали рассеиваться, он все еще подспудно ожидал чего-то необычного. Но пока все, что он видел, выглядело обыденно. Это был обычный город ночных пони, и единственным отличием было то, что даже днем он был наполнен жизнью. Пусть и не такой активной, но Шэд все же замечал ночных пони, идущих куда-то по улочкам, а с ристалища доносились звуки боя, и это несмотря на то, что солнце еще было на небе, хоть и клонилось к западу.

— Жди здесь. Я сейчас вернусь. – Сказал Корк, и скрылся за дверью в глубине зала.

Шэд осмотрелся. Он находился в широком зале, с длинными столами, образующими овал в центре комнаты. Он посчитал места для гостей. Тридцать сидений. Он не знал, сколько пони от клана могут присутствовать на совете, но на севере их могло быть не более трех, включая Старейшину. Если здесь были такие же правила, то это значило, что на западе было всего десять кланов. Шэд вздохнул. Он не был ни старейшиной, ни воеводой, ни друидом, но даже он мог предположить, что десять кланов навряд ли смогут предоставить необходимое количество пони для плана старейшины. А ведь он еще даже не знал ничего о размере этих кланов.

— Эй, Шэд! – Знакомый голос отвлек его от мрачных мыслей.

— Фай? – Он повернулся к дверям и замер: перед ним стояла молодая кобылка, с голосом его новой знакомой, но совсем другой внешностью. Оранжевая шкурка сменилась на темно-серую, а грива из желтой стала рыжеватого цвета.

— Так вот как ты выглядишь без этой маскировки! – выдохнул он.

— Что, нравится, да? – Спросила она у него.

— Ага. – Улыбнулся Шэд. – И как же мне теперь к тебе обращаться?

— Я Тундра, из племени Форест рода Форест.

— Пусть Луна освещает твой путь, Тундра. Я Шэдоуинг, из клана Фир рода Шэдоу.

— Пусть Духи Предков будут с тобой, Шэдоуинг. – произнесла она, вытягивая правое крыло ему на встречу. Шэд повторил ее жест, и они соприкоснулся крыльями с легким шуршанием.

— Приятно встретить того, кто знает и соблюдает старые традиции. – Раздался голос с той стороны, куда не так давно ушел Корк.

Шэд повернулся и встретился взглядом со Старейшиной. Это была пожилая кобыла со светло-серой шерсткой, поседевшей гривой и цепкими живыми глазами.

— Старейшина, я, Шэдоуинг из клана Фир рода Шэдоу, приветствую вас. Пусть мудрость Предков всегда будет с вами. – Сказал Шэд поклонившись.

Старейшина кивнула ему:

— Я Сноуд Форест, и я рада видеть тебя здесь. Корк уже рассказал, что ты представитель северных кланов, и мне очень интересно, что же заставило тебя проделать такой долгий путь, чтобы попасть сюда.

— Эта информация предназначена только для Вас, Старейшина. – Сказал Шэд, взглянув пожилой пони в глаза.

— Хорошо. Корк, Тундра, оставьте нас.

— Как пожелаете, Старейшина. – Поклонился Корк и первым прошел к выходу. Тундра двинулась за ним, на напоследок стрельнув взглядом в Шэда.

— Все, теперь рассказывай. – Обратилась Форест к нему.

— Совет Старейшин Севера собирается развязать войну против цветных пони. Нам нужна ваша помощь. За этим я прилетел.

Старейшина Форест тяжело вздохнула:

— последний раз, когда все кланы Ночного Народа объединились против цветных пони, они проиграли. И в предшествующий тому раз тоже проиграли. Почему сейчас все должно быть иначе? Должна быть действительно веская причина, чтобы убедить меня и остальных.

— Старейшина Чеддэр говорит, что ему было видение, что их принцесса слаба, и не сможет дать отпор Ночному Народу, но только в том случае, если мы объединимся.Его слова может подтвердить Друид клана, Оак.

— Хорошо, Шэд, — Сказала Старейшина, прищурившись глядя ему в глаза, — я созову совет кланов, и ты выступишь там. Все будет зависеть лишь от тебя.

— Спасибо вам, Старейшина. – Произнес Шэд.

— Пока не за что. На все это время, пока ты не улетишь назад, ты мой гость. К сожалению, я не осведомлена о правилах гостеприимства на Севере, но полагаю, что они не отличаются от наших. Тундра поможет тебе, если что. А теперь иди. У меня еще есть дела.

* * *

— Значит, тебе удалось убедить Старейшину собрать совет? – спросила Тундра. С момента их прибытия в город прошла пара часов, которые Шэд провел, прохаживаясь по улочкам этого странного для него места. Ему еще не доводилось бывать в столь крупных поселениях Ночного Народа. А присутствие Тундры было приятным. Кроме нее он никого тут не знал, хотя это его не сильно пугало, все же он был рад, что Старейшина приставила именно ее сопровождать его.

— Послушай, Тундра, а сколько всего кланов на западе?

— Их десять.

— Всего? Это же так мало! – Воскликнул Шэд.

— Ну а сколько их у вас? – Спросила она, вскидывая на него взгляд.

— Около полутора десятков крупных, и еще множество мелких, в которых живет всего по несколько сотен пони.

— Погоди-погоди, то есть у вас есть настолько малые кланы? – Удивилась она. – Разве старшие или более крупные кланы не берут их в свой состав? Как же они выживают?

— По разному. Мой, например, готовит воинов. – Пожал плечами Шэд.

— Так. Сейчас я что-то совсем тебя не понимаю. Если твой клан готовит воинов, то что же с остальными? У них нету своих что ли?

— Есть. У всех кланов есть свои воины. Я тебе даже больше скажу, все пони на Севере знают, за какой конец держать меч и как им пользоваться. Просто пони, которые произошли из клана Фир признаны остальными как лучшие. Это тот навык, который каждый из моего клана осваивает в совершенстве.

— И потом эти пони идут, и продают свои умения другим кланам, так?

— Да, все верно.

— А ты? Ты служишь своему кланы, или чужому? – поинтересовалась Тундра.

— Своему. Я хотел улететь, посмотреть как живут другие пони, но Старейшина убедил меня остаться. А сейчас это уже не важно. Когда начнется война, мы все можем умереть там, и будет уже все едино, выполнял ли ты до этого приказ старейшины Чеддэра или же какого угодно другого. – Ответил Шэд.

— А что ты думаешь по поводу этой войны? – Спросила Тундра.

— Я не знаю. Мое мнение в этом вопросе ничего не значит. Для меня это что-то новое. Я двадцать лет просидел на одном месте, а так хоть гляну на мир снаружи великого леса.

— А ты не думаешь, что это просто прихоть Старейшины Чеддэра? Что никакого знамения ему не было, и он просто… ну… просто не справляется?

— Незнаю. В последнее время он действительно вел себя немного странно. Как вернусь, спрошу у Оака, он должен знать. – Сказал Шэд. – Эй, куда это мы пришли?

— Я тут живу. – Улыбнулась Тундра.

— Ты же понимаешь, что я улечу через несколько дней? – осведомился Шэд.

— Знаю. Но это не помешает провести нам несколько отличных ночей вместе. Заходи!

— Ну, как знаешь. – засмеялся Шэд.

* * *

— Всепони успокойтесь! – Прокричала Сноуд Форест.

Зал для собраний был едва ли заполнен на половину, но шум стоял приличный. Кто-то кого-то давно не видел и бурно радовался встречи, кто то просто делился новостями и впечатлениями.

— Добро пожаловать в Мидпойнт. – Произнесла она, когда все успокоились и расселись по местам. Шэд заметил, что сейчас на совете были лишь Старейшины, без Друидов и Воевод.

— Благодарим за гостеприимство, Сноуд. Пусть клан твой не знает никаких бед. Кхм, да. – Произнес поседевший, но все еще крепкий ночной пони с густой бородой. – Так зачем мы все тут сегодня собрались? В своем обращении, ты указала, что причина очень важна и не терпит отлагательств. Ну так мы все здесь. В чем же дело?

— Надвигается война. – Сказал Шэд, подходя к столу. – и Северные племена нуждаются в вас, братья.

Бородач смерил его взглядом.

— Какого рода война? Разборки между кланами?

— Перед тем, как полететь сюда, мы убили отряд цветных пони в наших лесах, а разведчики докладывают, что около двух тысяч таких же как они заняли крепость в одном дне лету к югу от границы леса.

— И все равно я не понимаю. Разве все вместе пони Севера не могут выбить врага с их земель?

— Могут, и уже выбили, но тут дело в другом. Мы не остановимся на достигнутом, и пойдем дальше, отвоевывать свою землю назад! – Воскликнул Шэд.

— Ах, вот оно что… — протянул молчавший до этого пони. – Из какого ты клана?

— Я Шэдоуинг из клана Фир рода Шэдоу. – Ответил Шэд. – А какое отношение это имеет к войне?

— Никакого. Как, в прочем, и мы. – Сказал Бородач. – Тебе напомнить, чем заканчивались попытки истребить эту заразу? Каждый раз, что после Пришествия, что после Битвы Дарк Сана, нас все меньше и меньше. Ночные пони и так вымирают, а ваши старейшины хотят еще больше ускорить этот процесс! Даже если мы и отвоюем назад наши земли, они уже не будут нашими. Просто «нас» уже не будет, понимаешь? – воскликнул он, под согласные выкрики остальных. – Хорошо, давай, на секунду, допустим, что мы согласились на все это. Есть небольшая помеха. Это их принцесса. Мы не сможем отбить у нее землю, не убив ее. А это не возможно. Твой далекий предок не смог убить ее, пронзив ее сердце мечом. Эта война бессмысленна, и вам лучше отступить, пока еще есть возможность.

— Старейшине Чеддэру было видение. Их принцесса слаба. – предпринял попытку их переубедить Шэд, но он уже видел, что это бесполезно.

— Да даже если и так, то это очень мало что меняет. – Ответил Бородач. – Наш ответ – нет.У них все еще есть армия,которая числом превосходит общие силы все кланов в несколько раз. Мы не участвуем в этом. Так и передай пославшим тебя.

* * *

Шэд проверил седельные сумки. Запаса еды хватало на обратную дорогу, причем с избытком.

— Уже улетаешь? – Спросила его Тундра.

— Да, — Ответил он. – я здесь больше ничего не могу сделать.

— Может, хоть на день останешся?

— Прости, не могу, надо лететь. – он взглянул ей в глаза. – Мне было хорошо с тобой, Тундра. Надеюсь, еще увидимся.

— Я тоже надеюсь. Пока, Шэд, пусть звезды освещают твой путь.

Она наклонилась к нему и прикоснулась своими губами к его.

— Я люблю тебя. – Прошептала она.

Шэд ничего не ответил. Он просто не знал, что ответить.

Продолжение следует...

...