Автор рисунка: Devinian
Глава вторая Глава четвёртая

Глава третья

— А вас двое, чтобы с каждой принцессой по-отдельности разговаривать? — Эпплджек то и дело оглядывалась на сопровождавших её единорогов, белого жеребца и фиолетовую кобылицу. — Ладно, не берите в голову, нам ещё долго скакать сообща.

Твайлайт Спаркл не обратила никакого внимания на слова земнопони. В своей голове она выстраивала ровные полочки, на которые единорожка мысленно раскладывала всё, что положила в седельные сумки. Запас еды, свежей воды, фляжка сидра, книги, карты, медикаменты, кремень и огниво (вдруг они попадут в места, где магия просто не работает?), точильный камень, ножик, в дополнение к короткому мечу брата, мотки верёвок, защитный талисман… Вроде всё.

— Ты прибыла к нам без оружия и припасов, — белый единорог наоборот, слушал и следил за поняшкой очень внимательно. — Каким образом?

— Питалась травой и отбивалась копытами, — спокойно ответила Эпплджек. — Хошь, продемонстрирую как?

— Очень надеюсь, что нам не понадобится эта наука, но учту, что я могу на тебя рассчитывать, — он улыбнулся в ответ, чтобы фраза не воспринималась высокомерной. — Познакомиться ранее мы не успели, потому представлюсь сейчас. Меня зовут Шайнинг Армор, а вас?

— Эпплджек, балда! — хмыкнула кобылка. — Слышал уже!

— Твайлайт Спаркл, — услышав, что называют имена, бросила единорожка. Оглянувшись на высокие Белые Стены, она перевела взгляд вперёд, на зелёный хвойный лес. — Эпплджек, ты пойдёшь в середине, между мной и братом.

— Как вам будет угодно, господа, — произнесла Эпплджек необычайно вежливую фразу морщась, будто ругаясь, но после быстро вернула себе спокойно-добродушное расположение духа.

Твайлайт магией поправила дорожный плащ, затем поправила сумку, чтобы удобнее висела на боку, и первой зашагала прочь от родной Империи. В отличие от брата, она за стенами не была ни разу, потому вперёд её гнало не только задание Каденс, но и собственное немалое любопытство. О месте под названием Эквестрия она лишь читала в книгах, а теперь получила возможность увидеть всё своими глазами!

Тем временем Эпплджек с грустью проводила взглядом несущиеся в вышине тучи:

— До вас тоже дошло это зло?..

— Шторм? Мы слышали о нём, но уверяю тебя никто не сможет преодолеть защиту Империи, — самоуверенно заявил Шайнинг. — Её защищает не только магия, но и самые лучшие воины из рода пони! Я лично тренировал многих из них!

— Кроме того, численность населения Империи в несколько раз превышает численность других народов, — добавила Твайлайт, срывая с первой же ели веточку и убирая в свою сумку.

— Тем больше будет трупов. Шторм не надеется на своих живых слуг, поэтому и создал механические башни-самоходки. Впрочем, возможно, ими управляют живые существа точно так же, как и дирижаблями, мы пока не вскрыли ни одну из этих консервных банок, — вздохнула Эпплджек, ускоряя ход. — Давайте заберём влево? Краем леса куда быстрее и удобнее. А там уже ваша река сливается с нашей и можно будет по берегу до самого Кантерлота доковылять!

— Кажется, ничего сложного на пути не встретится! — обрадовалась Твайлайт. — А что это за башни, расскажешь поподробнее? У меня где-то было «Искусство фортификации и возведения оборонных сооружений», там много чего есть, но искать без описания сложно. Вдруг такая магия существовала и раньше?

— Крепости не ходят, а стоят на месте, защищая города, а эти ходят, лязгают и стреляют из пушек, — отшвырнула земнопони камушек, попавшийся ей на дороге. — Их единственный минус в том, что они очень заметны, потому пони успевают разбежаться.

— Может, Шторму то и нужно? — усмехнулся жеребец. — Получает дома, припасы и поля без лишних жертв. А рабов у него судя по слухам в избытке, кто не убегал, тот сдавался.

— Как будто у нас есть что воровать... Потому принцессы и считают, что враг прежде всего продвигается к вам, на север.

— Конечно, и это весьма мудрое решение, — заметил Шайнинг. — В первую очередь следует избавиться от самого опасного противника.

— Тогда выходит, что самыми опасными он вас не считает — иначе не стал бы тратить время на другие царства! — ёрничала Эпплджек.

Дальнейшее путешествие протекало совершенно спокойно, только вот на следующее утро к троице пристали молодые, исхудавшие юнцы-драконы. Похоже, даже им сейчас несладко жилось… Но пары выпущенных Армором магических лучей хватило, чтобы они улетели подобру-поздорову.

— Ну вот, зачем ты их прогнал! — обиделась на брата Твайлайт, глядя вслед улетающим хулиганам. — У них даже оружия не было!

— Они сами по себе оружие! Огнемёты летающие! — заметил Шайнинг, ещё держа свой рог зажжённым. — И я не хотел познакомиться с ними поближе!

— Когтями они ударят не слабее, чем я копытом, — подтвердила опасения Эпплджек. — Но для чего они так далеко от восточного побережья отлетели, это на них не похоже. Видно, там от проклятого Шторма совсем житья не стало…

Как оказалось, новый день был побогаче на встречи, чем предыдущий. Вскоре по пути пони стали попадаться беженцы — настоящие караваны мрачных и усталых существ, уходящие с юга на северо-восток и северо-запад, к негостеприимным землям Арабии или прямо в лапы к грифонам. Пони среди них почти не встречались, в основном это были бескрылые ящеры, амфибии и млекопитающие. От них троица узнала и последние новости, приятного в которых было мало:

— Нападением Шторма воспользовались остальные противники, причём они стараются не пересекаться друг с другом, а пораньше занять под себя «свободные» территории, отправляя нас на тот свет! — истерично булькал взлохмаченный гиппогриф, тараща на пони красные от усталости глаза. — Бегите и прячьтесь, пока ещё есть возможность!

— Мило, ничего не скажешь, — Шайнинг проводил взглядом истеричного кота в драном плаще, который и поведал им этот скоротечный рассказ. — Но долго им бесчинствовать не придёться, Шторм и их уничтожит.

— Нам от этого будет не лучше, — раздражённо бросил гиппогриф.

Больше он ничего не спеша, потому что его группа беглецов возобновляла свой путь в противоположную от Кантерлота сторону. Очень зря, по мнению Шайнинга, уже заметившего далеко впереди замок на горе и поселение под ним.

— Превосходные фортификации… Куда лучше Кристального дворца, — сказал он немного погодя, когда вместе с кобылками подошёл к городу-королевству ещё на милю ближе. -Если поставить баллисты на башни — то замок будет практические невозможно одолеть даже с воздуха.

Твайлайт, услышав тон знатока, немедленно достала магией одну из книжек, сняла плащ и, левитируя книгу перед собой, поскакала вперёд. Взобравшись на небольшой пригорок, опоясанный внизу терновником, она приложила копыто ко лбу, разглядывая Кантерлот.

— Красиво! — вынесла собственный вердикт единорожка, сравнивая рисунки и настоящие башни. — И зелень есть, и водоснабжение не прервать, с горы водопады льются. Принцесса Селестия — очень умная пони!

— Наш план покинуть это место уже не кажется вам хорошим? — Эпплджек почему-то не разделяла своё мнение и мнение своих правительниц. То ли от панибратства, то ли из-за патриотизма.

— Мы пока не знаем всего… — убрала Твайлайт книгу обратно в свою седельную сумку. — Поговорим с принцессами — и выясним.

Однако сделать это оказалось не так просто, как сказать. Нижний город уже был оставлен жителями, перебирающимися выше на гору, зато там спешно возводили баррикады и выстраивали заградительные отряды. Шайнингу и Твайлайт пришлось сначала долго ждать, пока Эпплджек расскажет, кто они такие, а затем начать утомительную беготню по улицам к центру Нижнего города, куда приземлялись дирижабли и запряжённые пегасами повозки, отвозившие беженцев наверх. Причём в них даже важных послов другого королевства не пустили без очереди.

Досадные задержки отняли столько времени, что до королевского дворца посланцы добрались уже к вечеру. Солнце всё ещё освещало вершину горы, в то время как Нижней город уже погрузился во тьму. Жаркое пятно света, расцвеченное витражами, поднималось к фрескам потолка.

Под конвоем из четырёх стражей-единорогов и двух земных пони — целый отряд выделили для охраны! — Шайнинг и Твайлайт были доставлены в тронный зал. Эпплджек уже находилась там, спрятавшись в тени белоснежного возвышения, на котором были установлены троны двух Сестёр — ярко-красный с золотым солнцем над спинкой трон Селестии и небесно-голубой с тёмно-синей обивкой и серебряным месяцем трон Луны. Сами аликорны стояли у подножья, возле круглых чаш, в которые вливались воды маленьких декоративных водопадов.

— Приветствуем вас, гости из Северной Земли, — склонила голову белая кобылица. — Я — принцесса Селестия, а это моя сестра, Луна. Мы вместе правим Кантерлотским Королевством.

Послы ответили не менее вежливо и церемониально, склонившись в глубоком поклоне, как перед собственной правительницей:

— Честь познакомиться с вами! Мы — Твайлайт Спаркл и Шайнинг Армор из Кристального Королевства. Сама принцесса Каденс учила нас чарам и политическим делам, потому будьте уверены, что лучшей кандидатуры на встречу с вами она не могла подобрать.

— При всей радости видеть вас, — кисло произнесла Луна. — Я была бы рада увидеться с ней лично. Или вместо вас узреть табун хорошо вооружённых стражников. Наши разведчики-пегасы сообщают, что ходячие башни Шторма уже прошли через Холмы Макинтоша и направляются к нам вместе с огромным войском. Мы поднимаем всех жителей в Кантерлот, выстраиваем оборону и собираем припасы, но город станет ловушкой для наших подданных, если вокруг него замкнётся кольцо осады.

— В таком случае не собираетесь ли вы начать эвакуацию прямо сейчас? — Твайлайт неуверенно вопросила, а Шайнинг, наоборот, загорелся идеей:

— Есть все шансы отстоять город, по крайней мере, первую волну нападения. Я не видел башни, но вряд ли они одолеют крутые склоны Кантерлота. А для ударов сверху могут быть очень уязвимы!

— Мы не могли отправляться в путь, не зная, примут ли нас ваши правители, — ответила Селестия на вопрос, а затем посмотрела на Шайнинга. — Да, моя сестра считает, что мы можем попробовать принять удар. Башням до нас не добраться, проходы через гору мы завалим, испортим и большую часть путей наверх. Оставим лишь несколько дорог под надёжной охраной, на случай, если нам всё же придётся покинуть город.

— Путешествовать с армией на хвосте никто не захочет, — вставила Эпплджек, до этого не осмелившаяся говорить, пока говорили принцессы.

— В таком случае отбить первую атаку действительно выглядит разумным решением, — Твайлайт попыталась рассмотреть окрестности через витраж с героями прошлого, но мало толка от этого вышло. — К тому же, если нам удастся победить, моральный дух ваших пони не будет столь низок. А в том, что победить нам удастся, я клянусь всеми звёздами небосклона.

— Откуда такая уверенность, маленькая пони? — спросила Луна настороженно.

— Если мы проиграем, спросить будет не с кого, — единорог решительно обернулся к аликорнам.

— А с достаточными знаниями о фортификации и оборонительном деле... — Твайлайт телепортировала к себе одну из книг из оставленного в гостевых покоях вещмешка, — проиграть будет сложно.

* * *

Издали башни Шторма походили на ораву пауков или клещей, постепенно окружавших Кантерлот практически со все сторон. Чёрный дым из их труб мешался с нагнанными грозовыми тучами, напуская тёмный туман, скрежет механический ног неприятно резал слух. Грохоча, гремя и громыхая, они топтали траву и ломали маленькие деревца, а шумящая река несла уродливые тёмные пятна, оставшиеся после того, как ходячие башни испоганили её воды своими лапами.

Тем не менее, разглядывая эти уродливые ходячие дома с вершины Кантерлота, Шайнинг Армор не находил их особенно страшными или опасными. Его гораздо сильнее беспокоили ровные полки воинов, выстраивающиеся возле башен. По большей частью они состояли из огромных прямоходящих созданий, покрытых белым мехом, но при этом почти полностью закованных в броню. Эти так называемые «Штормовики» были вернейшими ратниками своего Короля, однако войско состояло не только из них.

Не менее трети воинов были грифонами и гиппогрифами, которые сохраняли формальную независимость своих королевств, но из страха присоединились к Шторму. Несколько десятков молодых драконов тоже были своеобразной данью драконов, отданные в войско ради спокойствия границ. С огромным неудовольствием Шайнинг увидел и пони, по большей части земных пони и единорогов Восточного Побережья, и до этих смутных времён постоянно живших в тени грифонов, а теперь полностью покорённых Штормом.

— Наёмники, — Твайлайт, перелистнувшая страницу своего формуляра, отнеслась к вражескому войску с куда большим пренебрежением. — Стоит только лишить их жалования — и половины войска как не бывало.

— Как ты предполагаешь это сделать? — хмуро фыркнул Шайнинг. — Им сейчас далеко не до подсчёта монет. Да и подлости с нашей стороны ожидаемы.

— Пока не начался дождь, воспользуемся тем, что за ночь мы хорошо пропитали маслом траву вокруг, — Твайлайт первой пустила с рога искру, маленькую, но жаркую и летящую далеко. Остальные единороги, выстроившиеся на зубчатых стенах Кантерлота, сделали то же самое. Искорки долетели до сухих злаков на так и не убранных полях, в которые как раз входили нападающие.

Шайнинг, изначально отнёсшийся к этому плану скептически, увидел воочию, на что способен гениальный ум его сестрички и приятная случайность в виде ветра, не позволившего даже самым остронюхим вражеским воинам заподозрить неладное. Результат оказался на высоте: войско противника дрогнуло, разваливаясь, пытаясь уклониться от возникающих тут и там огненных стен. Одна из башен, объятая пламенем, по-смешному взмахнула ножками и завалилась на бок. Другая вдруг взорвалась изнутри и осела в огонь, третья поспешно покидала поле боя, а четвёртую воины оставили сами, бросив неповоротливую медлительную машину и бросившись со всех лап, ног и крыльев назад. Куда хуже пришлось пехотинцам, особенно тем, кто не был способен летать. Вражеские маги спешно колдовали щиты, пони сбивали пламя с боков копытами, остальные обратились в бегство.

Принцесса Луна, стоявшая подле гостей, дала условный знак, послав в темнеющее преддождевое небо яркий луч. Пока дым и паника сковывали действия врага, пегасы и фестралы Кантерлота вылетели из-под облаков и принялись обстреливать нападающих из коротких луков. Они успели нанести удар и отступить в город до того, как с трёх летающих кораблей, обеспечивающих воздушное прикрытие, в их сторону устремились вопящие крылатые Шторма.

В тот же миг хлынул дождь, спасая его тёмное войско от сгорания дотла. Наступление возобновилось с новой силой — казалось, трюк с огнём лишь запалил ярость и ненависть атакующих. Они рвались вперёд, на стены Нижнего города, вопреки встречному потоку стрел и магии.

Гарнизон, оставленный принцессами внизу, был слишком мал, чтобы сдержать такую атаку, а из-за положения Верхнего Кантерлота враги на время оказались в мёртвой зоне. Но покрытый баррикадами и ловушками город не собирался сдаваться так просто. Вся гора вздрогнула от канонады. Три пушки с широченными стволами, заряжённые шрапнелью, были установлены на главной площади города, к которой пони Кантерлота оставили всего один-единственный свободный проход. Штормовики, расшвыряв поставленную для вида охрану, появились как раз перед дулами орудий, которые немедленно и произвели залп, раскидав окровавленные ошмётки по всей округе. И броня их не спасла.

— Перезаряжай, быстро-быстро-быстро! — крикнула розовая земная поняшка, подпрыгивая на месте. В то же время два клина земных пони Кантерлота зажали в тиски уцелевших и раненных штормовиков, быстро заканчивая дело.

Башни, наконец доковыляв на дистанцию выстрела, громыхнули в ответ, целясь в источники дымных следов. Камень не выдержал жёсткого тарана разрывными ядрами, начал осыпаться, погребая защитников под завалами. Маги южной столицы отстреливались в ответ, и не только боевыми чарами, кто-то пытался вывести механизмы из строя или запутать ноги башен в наколдованных верёвках и паутинах.

Но всё это уже полумеры, целью которых было немного затруднить продвижение вражеских войск и давать возможность защитникам города перебраться на гору. По дорогам, укрытым естественными и искусственными возвышениями, они либо поднимались до специальных застав, либо сразу уходили в Верхний город, присоединяясь к гарнизону. Твайлайт от души радовалась, глядя на толпы солдат. В отличие от нападавших, безвозвратных потерь среди кантерлотцев пока было сравнительно мало.

— Воздух, — мрачно произнёс Шайнинг, указав синим копытом на приближающиеся дирижабли, окружённые целым роем перепончатокрылых и перьеносцев. — Они поняли, что взбираться на гору будут до ночи, а потому решили прижать вас сверху.

— Отстреливаться мы можем куда угодно, — Твайлайт довольно показала копытом на дворцовую башню, с которой расчерчивали воздух мощные лучи, выпускаемые двумя правительницами Кантерлота.

Мощи их магии хватало даже для того, чтобы пробивать укреплённые магическими щитами и стальными пластинами баллоны дирижаблей. Почти сразу один из них взорвался, разметав и летевших перед-под-над-за ним ряды крылатых. Другой дирижабль внезапно вырвался вперёд, нещадно коптя небо, и устремился на Кантерлот.

— На таран идёт, — заметил Шайнинг, даже не обратив внимания на пролетевшую возле уха стрелу. Арбалетчик-единорог позади него пристрелил подлетевшего грифона и только после этого бросился бежать, пытаясь спастись от падающего на Верхний город воздушного корабля.

— Помоги, братик!

Твайлайт ощутимо напряглась, создавая очертания огромного щита — только не выпуклого, как обычно бывает, а вогнутого, словно детская горка. Шайнинг тут же влил свою магию в сформированный контур, и падение дирижабля изменило траекторию. Сопровождавшие корабль грифоны разлетелись в стороны, давая махине упасть на пехотинцев, что взялись было осаждать стены. Разброд стаи летающих врагов возрос ещё сильнее, когда одна грифоница начала терзать когтями своих же.

Что ещё более странно, группа собратьев рядом с ней тоже вступила в схватку против своих же. Все они носили на левом плече золотистые наплечники, однако были избавлены от тяжёлой защиты, только кое-кто носил кольчугу. Взмахивая закреплёнными на запястьях специальными клинками, они разогнали противников во все стороны, и принцессы немедленно воспользовались ситуацией:

— Ночная стража — вперёд! — гаркнула Луна.

Пока противник был деморализован и не понимал, что происходит, её пегасы и фестралы устремились к врагам. Впрочем, враг и так понёс ужасные потери, не достигнув никакого особенного успеха: потому крылатые развернулись и стали в беспорядке отступать. Войска внизу разделились, одни продолжали лезть на гору, но часть войск позади последовала примеру летающих союзников. Попятились даже башни, совершая прощальные выстрелы по стенам Нижнего города, поскольку до верхнего они дострелить не могли.

Грифоны-перебежчики напротив, остались. Их предводительница, крепкая самка, спикировала и приземлилась перед пони, не обращая внимания на направленные на неё рога и арбалеты. Самодовольное выражение морды выдавало, что она не видит ничего плохого в предательстве тех, кто унижал и порабощал её народ. Впрочем, кто предал однажды — может предать и дважды, поэтому стражи не ослабляли бдительности. Принцессы же снизошли до диалога прежде, чем выслушать доклад о потерях.

— Ваша помощь позволила нам сохранить жизни многих пони, — произнесла Селестия с прямотой, немного удивившей Шайнинга. — Но зачем вы так поступили?

— Мне неважно, кто меня казнит за проигрыш в битве — Шторм или вы. В последнем случае мы умрём героическими пленниками, а не трусами, бежавшими с поля боя, — самоуверенный ответ грифоницы не удивил только Луну:

— Мы должны казнить вас после того, как вы сами стали врагами Шторма, прибив своих товарищей?

— Они об этом уже не наябедничают, — щёлкнула клювом пернатая. — Командир Гильда, приятно познакомиться.

— Вряд ли вы стали предателями ради того, чтобы пойти на казнь, — хмыкнула Селестия. — И я не собираюсь терять столь хороших воинов, — она окинула взглядом пятнадцать крылатых, двое из которых были слегка ранены. — Жаль, что у тебя их столь мало.

— Как и надежды в войсках Шторма на вашу победу. Здесь — вся, что есть. Вы воины не хуже нас, в конце концов, — хотя гордости и самомнения у грифонши хватило бы на десяток драконов, принцессы только облегчённо рассмеялись.

— Что же, надеемся, после знакомства с нами вы лучше и не сыщете!

* * *

Чуть позже в тронном зале состоялся совет. Враг отступил от Кантерлота, но никого не обманула сравнительно лёгкая победа.

— Гнев Шторма будет ужасен, а воздаяние очень скорым, — без доспехов и даже без своих королевских регалий принцесса Луна выглядела беззащитной пони, а не славной воительницей, готовой до последнего вздоха защищать свой народ. — Кантерлот можно оборонять, но в конце концов враги одолеют нас. Мы должны оставить королевство.

— Вы были к этому готовы, и вам вместе с вашими подданными пора совершить этот поход, — Твайлайт склонила голову, но потом подняла её с обнадёживающим взглядом. — Вас с радостью примут за Кристальными горами, даю слово.

— Иначе мы бы к вам и не пришли, — добавил Шайнинг. — Хорошо, что нам удалось разгромить его армию. Теперь мы можем не опасаться удара с тыла.

Принцессы ничего ему не ответили, но единорог уже был готов продемонстрировать всё, чему он обучился в Империи. С некоторым упорством, граничащим с нахальством, он потребовал от принцесс предоставить ему особые полномочия, на что Луна с большой неохотой согласилась. После этого Шайнинг развил бурную деятельность, итогом которой стала организация огромного табуна, двинувшегося от опустевшего Кантерлота на далёкий север.