S03E05
Гл. 8 Гл. 10

Гл. 9

Вечносвободный Лес встретил путников тишиной и прохладой. Лучи утреннего Солнца проникали между деревьев, лес выглядел светлым и пустым, лишь вдалеке мелькали неясные тени.

Этой тропой мы ходили не раз,
К дому Зекоры ведет она нас.

Внезапно сложилось у Твайлайт.
— Похоже, настроившись на диалог с Зекорой, я сама заговорила стихами. Думаю, она это оценит.
— Смотри, Твай, снова «ядовитая шутка».
На добрых двадцать шагов вперед тропу перекрыли заросли синих цветов.
— Это они сами так разрослись, или зебра нарочно их рассаживает? Бегом!
К Зекоре они добрались без приключений. Привычно отметившись на стволе дерева, Лайри пошел осматривать дом вокруг. Слыша, как трещит царапаемая когтями кора, аликорн заглянула в окно, постучала в дверь, и вдруг раздался знакомый голос за спиной:

Друзья мои, я рада видеть вас.
Что привело ко мне в столь ранний час?

Зебра стояла на тропе перед домом. Из ее седельных сумок торчали стебли и листья лесных растений, у ног стояла корзина с цветами, нераскрывшиеся бутоны которых завязаны нитками. Были в корзине и «ядовитые шутки», тоже аккуратно завязанные.
Твайлайт пошла навстречу.
— Здравствуй, Зекора, я пришла спросить о помощи. У меня появился новый необычный друг, и о нем мне мало известно. Быть может, ты сумеешь поведать, кто он, откуда? Лайри, котик, где ты? Иди сюда.
Зебра подскочила, издав нестихотворный вопль, с ужасом глядя на выходящего из-за дома пятнистого.
— Нет-нет, Зекора, не бойся! — Быстро подойдя вплотную, аликорн своим крылом накрыла голову зебры и отвела морду в сторону, не позволяя видеть хищника. Ее било крупной дрожью, дыхание стало прерывистым и тяжелым, в распахнутых глазах застыл первобытный, животный страх. Зекора смотрела сквозь Твайлайт, в пустоту.
— Пожалуйста, посиди тут, если ты не торопишься. — Флатти остановила Лайри, заметив отчаянный жест Твай.
Аликорн быстро осмотрелась, соображая, чем можно помочь, и заметила в корзине цветы, обладающие успокаивающими свойствами. Достав один, раскрыла бутон, поднесла к носу зебры. Дыхание ее замедлилось. Закрыв глаза, она склонила голову, уткнувшись носом в цветок. Наконец, послышался шепот:

Я думала, меня хватит удар.
Откуда в Эквестрии взялся гепард?

— Тебе лучше?
Зекора съела цветок и, немного помолчав, посмотрела на Твайлайт ясным взглядом:

Я пред тобой в неоплатном долгу.
Ты мне помогла — я тебе помогу.
Спрашивай все, что ты хочешь узнать,
Ответы на вопросы постараюсь я дать.

— Кто он? — Твай медленно опустила крыло — Зекора, пусть с опаской, но уже без паники взглянула на Лайри. Большой кот лежал и довольно жмурился, подставляя шею ласковым копытам желтой пегаски.

Гепард — охотник, он быстр и ловок.
Его не смутит цокот наших подковок.

Он в беге как ветер, несущий погибель.
Убежать от него — не все смогли бы.

Нагонит он жертву, задушит и съест.
Гепард — обитатель равнинн...

Должно быть, обитатель равнин почувствовал чужой взгляд — он пристально осмотрел зебру, и та запнулась на полуслове. Флатти играючи обняла голову кота, закрыв собой весь обзор. Незлобно фыркнув, гепард наклонился, освобождая голову, завалил пегаску набок и вылизывал ее мордочку.
— Можешь сказать, откуда он? — Твайлайт продолжила беседу, наблюдая, как трепещут от счастья крылья Флаттершай.

Он из той же далекой страны, что и я,
Но как занесло его в наши края?

— К сожалению, я сама этого не знаю. Хотя надеюсь узнать. Расскажи о своей стране, Зекора. Как живут там твои сородичи? Они не ладят с гепардами?
О последнем вопросе Твай тут же пожалела. Глаза Зекоры наполнились слезами, она отвернулась.
Вид зебры показался Лайри знакомым. Оставив Флаттершай лежать, разомлевшую от переизбытка кавая, он пошел к полосатой пони. Зекору снова трясло, она стояла, тихо плача, стиснув зубы и пока держалась... Аликорн смотрела на нее и приближающегося гепарда, с молчаливым состраданием: любое слово могло нарушить хрупкое равновесие, последствия были непредсказуемы.
Подойдя к поням, кот потерся о голову Твайлайт, затем обнял Зекору, хлопнул ее лапой по боку, вылизал ухо, и, потеряв интерес к обеим, лег под деревом.
— Видишь, он показал тебе дружеское расположение. — Подбодрила фиолетовая пони.
Зекора всхлипнула:

Сей день в моей жизни — самый ужасный.
Раны прошлого вы разбередили напрасно...

Ушки Твай печально поникли.
— Прости меня, если можешь. — Подняв магией корзину и седельные сумки, желая хотя бы физически немного облегчить муки Зекоры, Твайлайт пошла к дому. У порога она дождалась хозяйки и учтиво пропустила ее в дом первой.
Все это время пегаска лежала тише травы, ниже воды. Когда закрылась дверь, она перешла к Лайри и села рядом с ним.
— Как можно бояться такого милого котика, ведь правда? — Флаттершай нежно гладила копытцем пятнистую лапу.
Из дома вышла хмурая Твай. Она лишь обронила на ходу: «пошли отсюда».
— Ну, значит, пошли. — Вздохнула Флатти.
Всю дорогу путешественники молчали. Через заросли «ядовитой шутки» аликорн проложила путь грудью, не заботясь о возможных последствиях. И только на краю Вечносвободного Леса она, наконец, остановилась. Сбросив сумки, наколдовала мрачного вида грозовую тучу, и с минуту стояла, фыркая и отплевываясь, под холодным ливнем. Затем, обсушив себя знойным ветром, достала из сумки бумагу, перо, и улеглась, вдумчиво оглядывая расположившихся напротив нее попутчиков.
— Я провалила попытку узнать все из первых копыт. Зекора очень расстроена, и говорить отказалась. Мне жаль, что так вышло, теперь придется искать информацию в других местах. Все же, кое-что удалось выяснить.
Нарисовав на листе морду Лайри, написала рядом: «вид — гепард».
— «Он в беге как ветер» — мое предположение насчет скорости — верно. А значит, убегая от него, надо беречь задние ноги. Думаю, излишне объяснять, что будет с вами, в случае неудачи. Если все же вас настигла неудача — берегите горло, нос и рот.
Буквы под пером Твайлайт послушно складывались в строчки, запечатлевая ее речь.
— Для успешной отправки гепарда на родину — необходимо знать, как она называется и где находится. Здесь Зекора помочь не хочет. Я должна посетить Кантерлотскую библиотеку и найти все, что возможно, о зебрах и гепардах. Вопрос дня: куда пристроить Лайри на время моих поисков? Там должно быть много свободного места и много еды.
— Я, конечно, охотно возьму его к себе.
— Флатти, — Твайлайт отрицательно помахала пером в воздухе, — Старайся мыслить практичнее, пожалуйста. Твой дом меньше моей библиотеки, весь увешан клетками и домиками, там нет места для Лайри — это первое. И второе, что кот у тебя будет есть, твоих мышей и птиц?
— Моих мышей?.. — Сглотнув, пегаска со страхом посмотрела на дремлющего гепарда. Его уши двигались, улавливая речь собеседников.
— Ну, желудями и яблоками ты его точно не накормишь, — вздохнула аликорн, — сколько раз тебе напоминать, что он мясоед?
— Он такой милый, что я постоянно забываю об этом. — Смущенная Флаттершай закрыла мордочку гривой.
— При первой встрече с ним — ты чуть не отправилась к нему в желудок, по его милости. Это тоже надо напоминать? Видать, я поторопилась вылечить ухо, которое Лайри пробовал на вкус.
— Но, Твайли, я очень благодарна тебе за лечение. — Улыбнулась пегаска. — И позволь напомнить, что ты его накормила именно яблоком.
— Как это? — Маг недоумевающе почесала пером ухо.
Флатти молча провела копытом по лапе гепарда, взъерошивая короткую шерсть — проследив за ее движением, Твайлайт увидела средь черных пятен красное.
— Чтоб мне рог сломать. Своих трудов уже не помню, дожилась. — Сердито ворча, аликорн выхватила из сумки новый лист и написала: «Твайлайт Спаркл — обязательно пройти курсы улучшения памяти».
— Спасибо за помощь, Флатти. На ферме «Сладкое яблоко» нашему гостю будет в самый раз — и свобода движения, и всегда накормят. Пошли к Эпплам, обсудим вопрос с ними.

По дороге на ферму Лайри очень живо интересовался всеми вокруг. Он рассматривал пасущихся коров, заглядывал в норы и раскапывал их, гонял мелкую живность. Флаттершай первое время летала за ним, уговаривая не разорять норы и прекратить пугать птиц, но вскоре притомилась и шла рядом с Твайлайт, оглядываясь на возмущенные вопли зверей, ведь она понимала, о чем те возмущаются. Гепард подбежал к большому кусту, и птицы прыснули во все стороны.
— Во-оа... — Восхищенные пони раскрыли рты — кот, грациозно подпрыгнув «свечой», схватил птицу передними лапами, и, извернувшись в падении, мягко приземлился с добычей. Птица кричала, тщетно била крыльями.
— Я не выдержу этого! — Флаттершай рванулась на помощь пернатой. Но внезапный удар лапой опрокинул пегаску на землю, а гепард с добычей в зубах унесся прочь.
К месту происшествия подбежала Твайлайт.
— Ты не ранена?
— Я — убита... — Хлюпая носом, лежащая на боку Флатти держала в копытах несколько синеньких перышек. Глазами, полными слез, она посмотрела на подругу: — Неужели он... всегда так?..
— Всегда. Это его жизнь. И его право. — Тихо ответила аликорн.
— Право?! — Вскочив, Флатти схватила Твай за плечи и яростно тряхнула. — Ты сказала, он прав?!
— Да. — С трудом устояв на ногах, Твайлайт выжидающе прищурилась, глядя в упор, в расплавленную яростью бирюзу — она не знала, чего ожидать, но готова была удержать Флаттершай любой ценой.
Внезапно ослабевшая, пегаска повисла на плечах у Твайлайт и разрыдалась в голос, прижимаясь мордочкой к ее груди. Смятые перышки выпали из копыт доброй пони — Твай незаметно закопала следы трагедии в дорожную пыль. Наклонясь к поникшему ушку, прошептала:
— Флатти… Он не такой, как мы. Ты знаешь это с самого начала.
— Знаю-ю… — Выдавила пегаска сквозь рыдания. — Но разве ты не могла остановить его? — Вскинувшись, Флатти требовательно ткнула копытом в грудь Твайлайт.
— Как? — Мягко ответила та. — Лишить зубов и когтей? Заколдовать, лишив свободы движения? Запереть в библиотеке и не выпускать оттуда? Я не могу совершать действия против его естества. Иначе он будет считать нас врагами, и мы утратим контроль над ним. Ведь я рассказывала тебе о том, что было прошлой ночью.
— Ты его и так нисколько не контролируешь! — Пегаска махнула передней ногой в сторону и испуганно замолкла — копыто ткнулось во что-то мягкое. С опаской оглянулась — Лайри сидел рядом, вопросительно рассматривая упертое в его бок копыто. Из приоткрытой пасти гепарда свисало перышко, прилипшее к черной губе.
— И-извините меня, я немного… нервничаю. — Робко разгладив шерсть, Флатти попятилась, не смея поднять взгляд. — Прости, Твайлайт, я больше не могу быть рядом с ним. Надеюсь, вы не будете скучать без меня.
Вытерев от слез глаза, Флаттершай неловко взлетела и устремилась в сторону своего особняка. Неожиданно ее охватило магическое сияние.
— О-о-ой… — Простонала пегаска, размахивая крыльями изо всех сил, но не сдвинулась вперед ни на йоту. Покорно вздохнув, сложила крылья, глянула вниз — Твайлайт стояла с мерцающим рогом, удерживая летунью в воздухе. Вернув Флатти на землю, поставила вплотную к себе, почти касаясь носом носа.
— Я прошу тебя остаться. Именно сейчас я, как никогда раньше, нуждаюсь в твоей помощи, и весь успех возвращения Лайри на родину — целиком зависит от твоего мастерства, Флатти. При всем желании, я не умею общаться с зверями, и ты единственная связь между моим разумом и его инстинктами, только благодаря тебе — я могу донести до Лайри свои мысли, убедить его сделать то, что мне нужно. Именно ты помогла нам быстро и благополучно уйти из окружившей нас толпы на улице. Я не справлюсь без тебя, понимаешь? Если откажешься помочь мне и улетишь — это твой выбор. Но мне будет очень трудно одной с гепардом — я не могу даже просто позвать его за собой.
— Я боюсь его. — Флатти мельком взглянула на зверя и снова уставилась в землю.
«Когда-нибудь я подсуну ей эликсир храбрости». — Сердито подумала аликорн, смахнув перышко с морды Лайри.
— Шай, ты постоянно чего-то боишься, и все же, отлично справляешься с трудностями. Согласись, пожалуй, что заботиться о гепарде намного менее опасно, нежели заговаривать зубы дракону. И ведь даже тогда — ты спасла не только подруг, но и всю Эквестрию.
— Я… не думала об этом. И мне страшно. — Пегаска зажмурилась. Внезапно земля ушла из-под ее копыт, а мгновение спустя Флатти была уложена и прижата боком к чему-то теплому. От такого обращения у кобылки перехватило дыхание, она замерла, в полном неведении своей участи. Слух ее приласкал знакомый голос:

Верный друг не оставит в беде,
Будет рядом, поможет прозреть.

Душа Флаттершай потянулась навстречу песне, вбирая чарующие звуки, расцветая новыми красками, растворяя печали, страхи и сомнения, наполняя тело пегаски силой и жизнью.

Верный друг поможет в беде,
Свет от друга увидеть в душе.

По щекам Флатти катились слезы — улыбнувшись, она слизнула их. Легкое дыхание певицы касалось уха, жадно ловившего каждое слово. Пение аликорна стихло, в тишине воцарились гармония и покой. Открыв глаза, пегаска увидела, что лежит рядом с Твайлайт, нежно укрывающей ее крылом. Подмигнув, Твайли повела головой на спину, указывая куда-то в сторону. Подняв взгляд, Флатти тихо ахнула — второе фиолетовое крыло было на плечах Лайри. Дремлющий гепард и пони лежали бок о бок.
— Твай?..
— Что? — Теплый взгляд скользил по мордочке Флатти, лаская ее черты.
— Мне стыдно, я так расстроилась и психанула, что даже бросила тебя одну, и с непосильной для тебя задачей. Это очень-очень плохо. Сможешь ли простить меня?
Улыбнувшись, аликорн погладила крылом голову пегаски.
— Конечно, я боюсь Лайри, мне неприятно знать, и, тем более, лично видеть, что он ест, эм-м… Моих друзей. — Флаттершай нервно наматывала гриву на копыто. — Но я помогу тебе всеми силами, обещаю.
Твайлайт обняла подругу и поцеловала в лоб, отчего Флатти стала розовой до кончиков ушей.
— Продолжим путь на ферму.