Автор рисунка: Noben
Избегание Врата Вавилона

Решимость

РЯД ГРАБЕЖЕЙ ГОРОДСКИХ МОРГОВ В ЦЕНТРАЛЬНОЙ СЕВЕРНОЙ ДАКОТЕ ПРЕДПОЛОЖИТЕЛЬНО ЯВЛЯЛСЯ ЧАСТЬЮ БОЛЬШЕГО ПЛАНА, ПОСКОЛЬКУ ВСЕ ПОХИЩЕННЫЕ ТЕЛА БЫЛИ ОБНАРУЖЕНЫ НА БОРТУ ВОЗДУШНОГО СУДНА, СБИТОГО В БОЮ С СИЛАМИ ПРИШЕЛЬЦЕВ.

СЕНАТОР ГОЛЬМАН ПУБЛИЧНО ОСУДИЛ ДЕЙСТВИЯ ПОДАВШЕГО В ОТСТАВКУ ГУБЕРНАТОРА СЕВЕРНОЙ ДАКОТЫ: "Я ЛИШЬ СОЖАЛЕЮ, ЧТО ОН НЕ МОЖЕТ БЫТЬ ПРИВЛЕЧЕН К ОТВЕТСТВЕННОСТИ. СЛИШКОМ МНОГО ОТВАЖНЫХ МУЖЧИН И ЖЕНЩИН ОТДАЛИ СВОИ ЖИЗНИ ИЗ-ЗА ЕГО НЕПРОДУМАННЫХ РЕШЕНИЙ".

------

08:30, 07.05.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

Твайлайт тихо напевала про себя, переворачивая очередную страницу. Это была та самая книга, которую Чарльз дал ей несколько недель назад, однако из-за недавних событий у нее совсем не было времени сесть и прочитать ее.

Волшебные палочки? – мысленно спросила она, когда главный герой оказался посреди магического мира, о существовании которого он даже не подозревал. Полагаю, это логично. Поскольку у людей отсутствует рог для контролирования магии, им потребуется что-то другое, чтобы фокусировать чары. Но… волос единорога? – Твайлайт испытующе посмотрела на свой хвост, но затем пожала плечами и вернулась к книге. Мои волосы точно не несут в себе волшебства. Возможно, здесь единороги другие.

Твайлайт продолжила неторопливо читать, одолевая страниц пять за минуту, прерываясь только для того, чтобы свериться с планшетом и узнать значение незнакомого термина или фразы. Он по-прежнему отказывался отвечать на ее вопросы о городах и странах, упомянутых в книге, однако когда она попыталась узнать о Хогвартсе, перед ней развернулось целое море информации. Ей пришлось немедленно зажмурить глаза и щелкнуть по боковой кнопке, чтобы избежать ужасных спойлеров.

Сама же книга оказалась невероятно увлекательной, и единорожка буквально замерла на краю своего стула, когда человеческий мальчик оказался в лесу, донельзя напоминающем Вечнодикий лес, пытаясь отыскать, ни много ни мало, раненого единорога и помочь ему. Напряжение сменилось отчаянием, а отчаяние – ужасом, когда его судьба прояснилась.

Твайлайт едва не отшатнулась от книги. Все хорошо, Твайлайт, это всего лишь книга. Это выдумка, верно? ВЕРНО? – продолжала она мысленно спрашивать себя, пытаясь восстановить контроль над своим дыханием. Но ведь в книге было сказано, что маги скрываются от остального мира, а когда я здесь появилась, состояние Поля явно указывало, что где-то магия все-таки используется. Они ведь на самом деле не считают, что кровь единорога позволяет продлевать жизнь, верно?

Через пару секунд у нее в голове возникла еще одна идея, и ее мысли перетекли в новое русло.

Неважно, правда это или нет. Они абсолютно ничего не знают о магии, так что кто знает, вдруг у них и впрямь существуют подобные иррациональные убеждения? До того, как Старсвирл начал логически раскрывать загадки нашего мира, мы точно так же верили суевериям и предрассудкам.

Сосредоточься, Твайлайт! Эта книга – выдумка! Это даже написано на обороте! Единорожка сделала глубокий вдох и медленно выдохнула. Автор просто использует это в качестве шокирующего фактора для читателя. Вот и все. Что-то ужасающее, чтобы подчеркнуть чудовищную природу этого… создания.

Внезапно открывшаяся дверь, впустившая в помещение доктора Вален, не очень-то помогла и без того натерпевшимся нервным клеткам единорожки.

– Доброе утро, Твайлайт… что-то не так?

– Нет, все в порядке, – ответила она, вновь принимая нормальную позу на своем сидении. – Просто было бы неплохо, если бы там был дверной звонок, колокольчик или что-нибудь еще в том же духе. Это всегда немного… неожиданно, когда кто-то заходит внутрь. Мне нравится, что меня посещают, но я бы не отказалась иметь какое-нибудь предупреждение об этом.

Мойра задумчиво посмотрела на дверь, а затем пожала плечами и вновь вернула свой взгляд к единорожке.

– Я поговорю об этом с Чарльзом. Уверена, он сможет что-нибудь придумать.

– Спасибо. О, ты его сегодня, часом, не встречала? Ему удалось сделать то устройство для телепортации, над которым мы вчера работали? – с нетерпением спросила Твайлайт. – С самого первого нашего разговора мне была до жути интересна его работа и то, что он создает! Тебе доводилось видеть что-нибудь из его разработок?

– У меня пока не было возможности поговорить с Чарльзом, однако я отправила ему наши схемы. Что до созданного им – прямо сейчас мы находимся в одном из его творений, – Мойра обвела комнату рукой и затем продолжила: – Базовая комплектация лаборатории основана на типовой конструкции, разработанной Чарльзом, и именно ее модификация служит в качестве твоего дома и помещения для связанных с тобой работ. Он также оказывает нам помощь в создании чертежей оружия и брони, а также в нахождении практического применения для любого захваченного оборудования пришельцев.

Уважение Чарльза резко увеличилось в глазах Твайлайт, когда Мойра объяснила, сколь многим занимался пожилой инженер.

– Это впечатляет! Дома ремесленники обычно фокусировались на одной профессии, и умение заниматься столь многим попросту восхитительно! Я могу когда-нибудь увидеть место его работы?

– Возможно, – ответила Мойра после секундного колебания, а затем вытащила что-то выглядевшее как свиток. – Скажи, ты не против сегодня просмотреть со мной новые изображения? Нашим исследователям никак не удается справиться с парой проблем.

– Конечно! – кивнула Твайлайт, после чего отодвинулась от своего рабочего стола и направилась к гостевому. Однако перед тем как начать просматривать рисунки и диаграммы, она собралась с духом и заговорила вновь. – Мойра, я уже несколько дней хотела тебя кое о чем спросить… Я правда очень рада, что мне довелось встретить тебя и всех остальных и столь много нового узнать, но если это не доставит неудобств, я могу приступить к поискам моего дома?

Мойра приподняла бровь и секунду выдерживала взгляд Твайлайт, после чего опустила глаза на стол.

– Мы уже приступили к поискам твоей родины, опираясь на предоставленную тобой информацию. Боюсь, пока совпадений обнаружить нам не удалось.

– Я могу чем-нибудь помочь?

– Сейчас – нет, но если у нас возникнет затруднение – с тобой тут же свяжутся.

– Хорошо. Итак, по поводу схем: тебе известно их происхождение?

Мойра развернула первый свиток и села за стол. Потратив пару секунд на то, чтобы собраться с мыслями, она, наконец, произнесла:

– На них изображено… устройство, с которым наши солдаты столкнулись в поле. Оно самостоятельно передвигается, не имея ни пилота, ни пульта управления. Его движения слишком естественны для полностью автоматизированного механизма, по крайней мере, насколько мы их понимаем. У нас есть несколько теорий о том, как оно работает, но с учетом количества элериумных схем в обломках мы надеялись, что ты сможешь пролить свет на их природу.

Твайлайт с энтузиазмом кивнула и всмотрелась во множество практически неразборчивых изображений.

– Ну… похоже, что эти схемы использовались для того, чтобы приводить что-то в движение, хотя они очень и очень сложны. Я даже могу предположить, что, будучи активированным, это устройство может самостоятельно передвигаться и принимать решения! Помню, в исторических книгах упоминалось, что единороги создавали схожие вещи из арканита до того, как он был запрещен к использованию, а его запасы – уничтожены. У тебя есть фотографии этого устройства или… эм, "видеозаписи"? Мне бы очень хотелось увидеть его в движении.

Реакция Мойры была едва различима, но Твайлайт заметила ее: ученая сильнее сжала свой планшет, а ее обычное лишенное эмоций выражение лица стало слегка натянутым.

– Думаю, я могу это организовать, – произнесла она, пару раз дотронулась до своего планшета и затем положила его на стол перед единорожкой:

Центральную часть экрана занимало неподвижное и практически нереальное изображение безоблачного неба и зеленых равнин до самого горизонта. Если бы не целый массив странных символов и никак не связанных между собой на первый взгляд чисел по всему дисплею, это изображение с легкостью можно было бы увидеть в кабинете какого-нибудь врача. Мойра еще раз дотронулась до планшета, и Твайлайт с восторгом начала следить за тем, как оно ожило и превратилось в видеозапись.

Изображение развернулось и наклонилось, словно запись велась глазами летящей птицы, и безмятежный пейзаж сменился видом большого прямоугольного объекта, словно зависшего в воздухе, и пары сопровождавших его похожих на тарелки фигур. Твайлайт как раз собиралась спросить о причине отсутствия звука, когда одна из тарелок разразилась зеленым потоком, и единорожка ахнула, увидев, как снаряд врезался во что-то, двигавшееся слишком быстро для взгляда, и произошедший вслед за этим яркий взрыв.

Этот взрыв исчез столь же быстро, как и появился, и на глаза Твайлайт попалась группа людей, бегущих вдоль верхней части прямоугольного объекта к краю экрана. С дугой стороны изображения был новый объект, замерший на поверхности прямоугольника, и в его хвостовой части была заметна небольшая рампа и несколько сбегающих по ней фигур.

Оно выглядит как… – Твайлайт начала ворошить свою память, не отрывая взгляда от показавшегося знакомым объекта, пока наконец не вспомнила, где она уже его видела.

Большая часть помещения была скрыта мраком, однако огни освещали пол и какие-то массивные металлические альковы в стенах и вдоль пола. Несколько жутких металлических фигур, выглядевших как хищные птицы, проступали сквозь тьму, и Твайлайт заметила, что инстинктивно начала перемещаться в середину их маленького отряда.

Твайлайт так была поглощена зрелищем бегущих двуногих фигурок, что ахнула от неожиданности, когда внезапно появившийся золотой поток прошил переднюю часть машины людей насквозь. Потеряв управление и завертевшись вокруг своей оси, она скрылась за краем экрана, и единорожка переключила свое внимание на то, что теперь находилось в центре изображения.

Они похожи на рыб... – поймала Твайлайт себя на мысли, когда три серебристых объекта развернулись и ринулись к правому краю экрана. Наклонившись вперед, она попыталась как можно лучше рассмотреть их, однако ее дальнейшее наблюдение было прервано желтой линией, ударившей откуда-то снизу. Эта линия соединилась с ведущей серебряной "рыбой", которая развалилась на части и полетела к земле. Две оставшиеся развернулись к камере, и Мойра остановила показ, вновь дотронувшись до планшета.

– Мы называем их "Кибердиски", – начала объяснять исследователь, указывая на две застывшие серебряные "рыбы". – Судя по всему, они являются полностью автоматизированными механизмами, однако некоторые из их частей напоминают системы органов, так что споры вокруг их природы все еще продолжаются. Мы надеялись, что обнаруженные в них элериумные схемы помогут нам понять, как подобное создание может существовать.

– Насколько я вижу, эти схемы снабжают его энергией, которая позволяет ему самостоятельно перемещаться, хотя мне бы очень хотелось увидеть, как оно двигается, – произнесла Твайлайт и затем робко улыбнулась: – Боюсь, это изображение слишком мало, и ничего более конкретного я сказать не могу. Было бы проще, если бы я смогла увидеть одного из них вблизи, – реакция Мойры на, казалось, простую просьбу заставила единорожку замолчать.

Женщина пару мгновений без какого-либо выражения смотрела на Твайлайт, после чего моргнула и отвела взгляд в сторону:

– У нас есть еще одна видеозапись кибердиска, но она отличается от этой. Она может… обескуражить, но это единственная запись поведения диска в бою, которой мы обладаем. Я не стану винить тебя, если ты не захочешь ее смотреть.

Обескуражить? Что она имеет в виду? – подумала Твайлайт, но быстро оборвала себя. Им нужна моя помощь, а я переживу необходимость просмотреть что-то неудобное. Она собралась с духом, кивнула и затем ответила:

– Я хочу увидеть ее.

– Очень хорошо, – произнесла Мойра, несколько раз дотронулась до планшета и затем развернула его на столе. Еще одно касание – и воспроизведение началось.

Это видео было практически лишено никак не связанных между собой на первый взгляд чисел, которые в изобилии встречались в предыдущем, и только через несколько секунд Твайлайт поняла, что съемка велась над плечами одного из людей; возможно, одного из тех крохотных фигурок, что она видела раньше. Но прежде чем Твайлайт удалось бы подробней изучить изображение, его ракурс сместился к гигантскому дверному проему, заблокированному стеной голубого света. Возле него находился еще один человек, который пытался отойти прочь, когда из-за завесы света появилось что-то новое.

Это был плоский диск с несколькими швами наверху и золотым огоньком посреди боковой поверхности. Этот огонек завис напротив солдата, стоявшего всего в паре метров, после чего весь диск начал вращаться и раскрываться. Из его ребра появился сегментированный хвост, и камера скрылась за столбом. Затем он вновь появился на экране, когда снимавший выглянул из своего укрытия, и Твайлайт впервые получила возможность хорошо рассмотреть кибердиск.

Вблизи его схожесть с рыбой стала еще сильнее. Подобные плавникам выступы на противоположных концах его худого тела складывались и разворачивались, пока он метался влево и вправо, а его хвост рассекал воздух, словно кошмарная праздничная лента. Золотой поток извергся из диска в сторону чего-то за краем экрана, и на кратчайший миг изображение развернулось вслед за ним.

Целью потока оказался еще один человек, и у Твайлайт перехватило дыхание от вида его крови, а затем камера вновь вернулась к диску. Его передняя часть теперь смотрела прямо на экран, и единорожка отшатнулась, когда золотая вспышка затопила практически все изображение.

Мойра вновь дотронулась до планшета, остановив воспроизведение, и только после этого заговорила:

– Я боюсь, на этом запись обрывается, и надеюсь, что этого достаточно. Мы будем очень благодарны за любую помощь в разработке мер противодействия.

– Я сделаю все, что смогу, – ответила Твайлайт, продолжая смотреть на экран и занимавшую большую его часть золотую вспышку.

------

10:45, 07.05.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

Я обещала, что помогу, думала Твайлайт и потела висок копытом, продолжая сверлить взглядом диаграммы, которые ей оставила Мойра. Ее глаза переместились на небольшую стопку незавершенных идей-заклинаний, затем – на пустой лист прямо перед ней. Хотелось бы мне только знать, чем я могу помочь.

Я бы с удовольствием попробовала найти заклинание против големов в качестве чисто теоретического упражнения, но у моих друзей нет времени дожидаться, пока я что-то придумаю! – отчитала себя единорожка, после чего в течение нескольких минут начала массировать оба своих виска. Открыв же глаза, она увидела, что ее мысли отразились на бумаге. Первым рисунком был до ужаса карикатурный кибердиск. Вторым – схематичное изображение Твайлайт, бьющей в него лучом с полезной подписью "МАГИЯ". На третьем рисунке была оладья в виде кибердиска в комплекте с сиропом.

– Это совсем не помогает, – застонала единорожка, и ее лицо с глухим стуком встретилось со столом. Дверь с шипением открылась, и от дальнейшей контрпродуктивной хандры ее спас посетитель.

– Привет! – оживилась единорожка, однако слово едва не застряло у нее в горле, когда она увидела, что ее гость не был ни Шэнем, ни ученым, ни одним из тех друзей, что ей хотелось бы увидеть. Не будь такой, Твайлайт. Друзья не бывают любимыми и нелюбимыми.

Как у вас дела, мистер Чжан?

– Хорошо, спасибо, что спросила, – вежливо ответил он, и Твайлайт изо всех сил старалась не пялиться на пересекающий его лицо шрам. – Мистер Харрис просил передать свои извинения. В настоящий момент у него нет ни минуты свободного времени в связи с новыми обязанностями, но он попросил меня подменить его.

Твайлайт попыталась улыбнуться, но каменное выражение лица Чжана заставляло волосы на ее загривке вставать дыбом.

– Это очень любезно с его стороны. Я знаю, что он очень занят, и понимаю, что у него не всегда есть возможность зайти. У меня есть карты Ланы, если вы хотите сыграть. Мне в любом случае пригодится перерыв.

– Я не знал, что у тебя есть ее карты, и потому принес кое-что новое, – произнес Чжан, подняв коробку и положив ее на гостевой стол. – Эта игра называется "Домино". Тебе доводилось слышать о ней?

Нет, не доводилось. Как в нее играть? – спросила Твайлайт, отодвигаясь от своего рабочего стола и присоединяясь к Чжану. Почему я чувствую себя неуютно в его компании? Он же друг Мэтта и Ланы. И мой тоже… верно? – Это карточная игра или что-то вроде Дженги?

Чжан покачал головой и открыл коробку, явив взору множество белых прямоугольников с несколькими точками.

– Ни то, ни то. Игроки по очереди делают свой ход, кладя домино так, чтобы в соприкасающихся частях было одинаковое количество точек. Домино с шестью точками должно касаться другого с шестью точками. Игра продолжается до тех пор, пока один из нас не останется без домино или не сможет сделать новых ход.

– Звучит весело! – с энтузиазмом заявила Твайлайт и улыбнулась Чжану.

Реакцией Чжана было полное отсутствие реакции. Он не улыбнулся ей в ответ, а в его глазах не читалось абсолютно ничего. Не сказав больше ни слова, он вывалил содержимое коробки на стол, перемешал и затем взял в руки несколько домино.

– Я начну, – произнес он и положил первый прямоугольник "лицом" вверх.

Партия продолжалась, и один простой прямоугольник начал превращаться в сложную фигуру.

Давай, Твайлайт, придумай тему для разговора! Это становится просто нелепо.

Эм… вам часто доводится играть в домино? – с надеждой в голосе спросила единорожка.

– Сейчас – не особо. В детстве я часто играл с родителями, – произнес Чжан. В его тоне поначалу были слышны теплые нотки, но они быстро исчезли, а выражение его лица слегка помрачнело.

Слова для следующего своего вопроса она подбирала осторожно:

– Вы больше не играете вместе?

– Нет, – прозвучал лаконичный ответ.

– Могу я узнать, почему? – робко произнесла Твайлайт, но тут же пошла на попятный: – Я не хочу показаться навязчивой или что-то в этом духе. Просто это немного грустно – у вас с родителями было то, чем вы любили заниматься вместе, но теперь такой возможности нет.

– Расстояние и сопутствующие угрозы, – произнес Чжан через несколько долгих секунд.

– Сопутствующие угрозы?

– Когда кто-то занимается добычей вещей, не подлежащих продаже, у него появляются враги. И эти враги вполне могут оказать давление на членов его семьи, если это позволит им получить то, что они хотят, или же просто из мести.

Добычей вещей, не подлежащих продаже? Он вор?Твайлайт с трудом смогла заставить себя не глазеть на мужчину разинув рот. 

– Это… хорошо, наверное. Эм, вы не знаете, когда Мэтт или Лана смогут зайти? – Отличная смена темы, Твайлайт.

Ранения мисс Дженкинс довольно сильны, и потому я не знаю, когда она зайдет и сможет ли вообще. График же мистера Харриса в настоящий момент слишком плотен ввиду его новых обязанностей, – ответил Чжан. Его голос по-прежнему оставался нейтральным, однако Твайлайт не могла не заметить небольшое раздражение в его голосе.

– Понятно, – она пыталась не звучать разочарованной или скучающей по другим посетителям. – Когда мы с Мэттом вчера говорили, он упоминал, что теперь у него очень много работы из-за того, что многие были ранены. Надеюсь, они скоро поправятся. Стоп… я сказала Мэтту, что сейчас не готова к отношениям, и он внезапно начинает посылать кого-то вместо себя? Что если на самом деле это его задело? Что если он хотел быть кем-то большим чем друзья, но не мог сказать…

А упоминал ли он погибших?

Раздумья Твайлайт резко прервались.

– П-погибших? – прошептала она, и ее глаза стали размером с блюдце. – Многие умерли?

Солдат не отрывал взгляда от своих домино, но, тем не менее, начал говорить:

– Джек Андерсон, Дональд Хендерсон, Кевин Халверсон, Холли Бичем, Аарон Эндертон, Митч Джонсон, Мэри Пэйн, Джош Халверсон, Кенли Бьюэтнер, Брэд Грин, Ричард Такер, Кагуя Амада, Роза Родригес, Симон Альварес, Йоханнес Бранник, Анна Голубева, Антон Баккер, Лаура Харпер, Ибрагим Гаффар, Ярон Дахам, Эрнесто Сото, Хао Ченг, Джессика Райт.

Поначалу Твайлайт не поняла его, но через пару секунд ее, наконец, озарило.

Это имена. Сколько же людей погибло? Ох, Селестия, столько имен. На краткий миг единорожка вспомнила свою реакцию на книгу и тут же отчитала себя. Глупый жеребенок! Как вообще можно сравнивать произошедшее в книге с этим? Это – реальность!

Это жизни, которые унесла наша последняя операция. Помимо этого также есть дюжины, если не сотни погибших в ходе предыдущих миссий, а также тысячи павших бойцов других военных организаций, – объяснил Чжан, и Твайлайт едва могла осознать лежащую за его словами ужасающую правду. Дверь в ее жилище отворилась, и кто-то что-то произнес, но она была слишком сильно погружена в свои мысли даже для того, чтобы поднять голову и поприветствовать новоприбывшего или попрощаться с Чжаном, когда тот ушел.

Они умирают. Люди умирают, а я сижу здесь, читаю книги и развлекаюсь играми. Как ты могла быть столь глупой, Твайлайт? Ты беспокоишься лишь о том, чтобы попасть домой и вернуться к своим друзьям, в то время как люди погибают. Я не должна тратить на это свое время. Я – личная ученица Селестии и эксперт в магии. Я не потрачу больше ни секунды впустую, пока не смогу дать им что-то, что сможет помочь.

Твайлайт встала со стула и направилась к рабочему столу.

– Я не позволю этому произойти вновь. Не позволю.

– Не позволишь чему произойти, Твайли?

------

11:00, 07.05.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

– Чжан, какого хрена ты творишь? – спросил Джоэл, в то время как на его лице попеременно отражались злость и беспокойство, как только дверь в жилище единорожки закрылась. – Мы крайне осторожно подходили к тому, что именно Твайлайт знает о внешнем мире, и столь бесцеремонный срыв покровов может лишить нас ее поддержки – или даже хуже!

Чжан терпеливо ждал, пока доктор окончит свою тираду. Но прежде чем ему удалось бы ответить, дверь в наблюдательный пункт отворилась, и в помещение вошла Вален.

– Он действует согласно моим инструкциям, доктор Миллс, – ответила она за солдата, и мужчина-исследователь переключил свой испепеляющий взор на нее. – Твайлайт до сей поры была крайне огорожена от негативной информации, однако она также становилась крайне мотивирована, если дело касалось защиты ее друзей. Таким образом, если позволить ей прийти к выводу, что ее друзья пребывают в опасности, она с большей готовностью будет прикладывать максимальные усилия со своей стороны. Моя попытка поднять данную тему этим утром не увенчалась успехом, и потому я обратилась с просьбой к мистеру Чжану. Несмотря на то, что его подходу не хватало изящности, он компенсировал это прямолинейностью.

– Ты заставила ее пройти через это только потому, что хотела более быстрых результатов? – недоверчиво спросил Джоэл.

– Если упростить, то да, – медленно ответила Вален, хотя было очевидно, что она теряла терпение. – Нам надо разработать способ противостоять пришельцам и их технологиям, и пусть существуют основания полагать, что мы найдем практическое применение технологии лазеров в течение нескольких недель или даже плазменной технологии пришельцев через пару месяцев, у нас также есть возможность гораздо быстрее создать то, что сможет спасти человеческие жизни. Мы знаем, что стоит на кону, и отныне Твайлайт – тоже.

Когда Джоэл продолжил сверлить ее взглядом, выражение лица Вален смягчилось:

– Это не идеальное решение, Джоэл. Я первая признаю это. Все, что теперь известно Твайлайт – это то, что ставками в нашей борьбе являются жизнь и смерть. И я не думаю, что подобные действия потребуются в дальнейшем. Если повезет, это промотивирует ее в достаточной степени, чтобы избежать дальнейших психических травм.

Взгляд Джоэла стал немного теплее, и он тяжело вздохнул:

– Я понимаю твою логику, Мойра, пусть она мне и не нравится.

– Замечательно, – ответила Вален и затем развернулась обратно в сторону наблюдательного пункта. Дверь как раз закрывалась, когда раздался ее громкий крик: – Scheiße!

Джоэл с Чжаном тут же влетели в помещение с целью узнать, что послужило его причиной.

Твайлайт сидела посреди своей комнаты с выражением ужаса на лице, а прямо напротив нее стояла Лана, неловко опиравшаяся своей оставшейся рукой на костыль.

------

10:51, 07.05.2015, МЕДОТДЕЛ

Меня не видно, я невидима.

Лана заставила себя прекратить нашептывать эти слова, делая несколько пробных, неустойчивых шагов от своего стола, чтобы взять стоящий у кровати Холидея костыль. Несмотря на позднее утро, мужчина был погружен в глубокий сон – то ли из-за изнеможения, то ли из-за медикаментов – и не заметил, как Лана взяла его костыль и похромала в сторону выхода.

Меня не видно, я невидима.

Лана снова и снова мысленно повторяла свою мантру, приближаясь к сидящему возле выхода доктору. Тот склонился над своим столом и в очередной раз проигрывал партию в солитер, в то время как она прошла мимо него и покинула медицинское крыло. Он даже не поднял взгляд, не говоря уже о том, чтобы попытаться остановить ее.

Я должна найти Твайлайт. Зная Мэтта, он наверняка струсил, и потому улаживать все придется мне, подумала Лана, ковыляя в сторону главного лифта. Она как раз успела проникнуть в него перед закрытием дверей, и никто не задал ей ни единого вопроса вплоть до того момента, когда женщина покинула его на третьем уровне. Надеюсь, охрана даст мне пройти. Пропуска у меня нет, но они должны узнать мое лицо, верно?

Лана продолжала хромать по коридору, пока не появилась дверь в "Стардаст". Ни один из охранников никак не отреагировал, когда она появилась из-за угла, что женщина приняла за хороший знак. Они меня даже знают по имени, я провожу каждую свободную секунду здесь внизу. Хотя бы одной проблемой меньше. Она как раз собиралась потянуться к двери, когда Джоэл обогнал ее и заговорил с охраной. Те любезно открыли дверь, и Лана прошла внутрь вслед за ним.

Ну, это уже немного грубо, подумала она про себя при виде Джоэла, направившегося сразу в наблюдательный пункт и даже не поздоровавшись с ней. Неважно, я уже почти пришла. Лана направилась к двери в жилую зону, но почти сразу же ей пришлось распластаться вдоль стены, чтобы избежать столкновения с Джоэлом, чуть ли не бегом вылетевшего из наблюдательного пункта и зашедшего в жилище единорожки. Сказав пару тихих слов, он вышел вновь, а вслед за ним, к удивлению Ланы, появился Чжан. Почувствовав свой шанс, Лана метнулась вперед так быстро, как только могла, и проскользнула внутрь жилой зоны как раз перед закрывающейся дверью.

Твайлайт сидела за столом перед незаконченной партией в домино, а выражение ее лица заставило что-то внутри у Ланы оборваться. Что случилось? Ох, если Чжан ее чем-то расстроил – я устрою ему отменное надирание задницы, подумала она. Хотя мои слова едва ли улучшат ей настроение. Так что чья бы корова мычала.

Прежде чем Лана успела бы произнести хоть слово, во взгляде Твайлайт появилась сталь, и она поднялась со стула.

– Я не позволю этому произойти вновь. Не позволю, заявила единорожка и направилась к своему рабочему столу.

– Не позволишь чему произойти, Твайли? – нерешительно спросила Лана, и была вознаграждена широкой улыбкой обернувшейся к ней единорожки.

Однако это выражение задержалось на ее лице едва на секунду, а затем глаза Твайлайт неизбежно наткнулись на то место, где у женщины раньше была левая рука. То, что от нее осталось, было скрыто мешковатым свитером, который выдали Лане, однако сам рукав был подвернут, что делало отсутствие конечности довольно очевидным. Радость на лице единорожки сменилась ужасом.

– Лана… что случилось? Ты в порядке? – начала спрашивать та, но Лана ее перебила:

– Я в норме, Твайли. Ну, настолько в норме, насколько это возможно, – произнесла женщина, присаживаясь на один из свободных стульев. – Просто немного поранилась, вот и все. Жить буду. Хотя я немного быстро устаю, так что прости, если я не смогу быть душой вечеринки в ближайшие несколько дней.

– Это неважно! Как это произошло? – с отчаянием в голосе спросила Твайлайт, и Лана не могла не заметить невысказанный вопрос: "Это моя вина?"

– Я сделала кое-что глупое, – мягко ответила она. – Твое заклинание работало так же хорошо, как и обычно, Твайлайт. Настолько хорошо, что некоторые из моих друзей теперь тоже хотят его получить. Но я слышала, что ты помогаешь создать снаряжение, которое сможет с этим помочь, верно?

– Твои друзья погибли? – тихо произнесла единорожка, и Лана вздрогнула от неожиданного вопроса.

– Многие были ранены…

– Не лги! – приказала она, и в ее глазах появились злые слезы. – Я не маленький жеребенок. Я-я могу справиться с правдой. Просто ответь мне!

Лана выдерживала ее взгляд еще долгие несколько секунд, и затем, не произнеся не слова, опустила глаза, заставив единорожку тихо всхлипнуть.

– Это не твоя вина, Твайлайт. Мы все добровольно подписались на это, и я уверена, что те, кто не смог вернуться на базу, посчитали бы свою жертву оправданной. Мы подвергаем себя опасности, чтобы защитить других людей. Порой мы получаем ранения. Порой мы… погибаем, – звук ее голоса тихо угас, и Лана вновь посмотрела на Твайлайт. Во взгляде единорожки в равной степени были видны страх и злость, а также едва заметная сталь.

– Нет.

Это отрицание заставило Лану на секунду зависнуть:

– Нет?

– Я не позволю этому случиться вновь. Не позволю. Я что-нибудь придумаю. И пусть у меня нет возможности все исправить, я могу помочь,выдавила Твайлайт из себя и закрыла глаза.

Когда же она их открыла, Лана едва не отшатнулась, но обнаружила, что не может. Как рог, так и глаза единорожки сияли белым светом, и женщина почувствовала легкую, но твердую хватку вокруг своего правого плеча и кисти.

– Твайлайт, что… – начала было она спрашивать, но затем сила вокруг кисти заставила ее отвести руку вбок. Взгляд сияющих глаз пробежался по всей ее руке, и Лана опять попыталась отшатнуться. Что она, черт побери, делает? И что с ее глазами?

Взор единорожки на пару секунд метнулся к тому, что осталось от ее левой руки, и затем все завершилось так же внезапно, как и началось, и Лана вновь оказалась свободна. Твайлайт отвернулась и, не произнеся ни слова, трусцой направилась к своему рабочему столу. Ее телекинез подхватил дюжину чистых листов, а также несколько ручек. Все находившееся на столе до этого было бесцеремонно сброшено на пол, и единорожка в лихорадочном темпе начала что-то рисовать.

– Твайлайт, что ты делаешь? – спросила, наконец, Лана.

– Прости, но сегодня у меня больше нет времени говорить. У меня нет возможности все исправить, но я могу помочь. Просто поверь мне, хорошо? – быстро ответила она, даже не обернувшись напоследок.

Чувствуя, что пора уходить, Лана взяла костыль и похромала в сторону выхода. Дверь с шипением отворилась, и за ней оказался Мэтт, скрестивший руки и неплохо пародирующий знаменитый взгляд Брэдфорда.

Как ты, черт побери, выбралась из Медотдела? – спросил он, как только дверь позади нее закрылась.

Хороший вопрос.

– Эм… картонная коробка и превосходное чувство времени?

------

19:20, 07.05.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

Похоже, ты получила желаемый результат, Мойра. Что меня беспокоит – так это связанный с твоей идеей риск, – произнес Фрэнк, лениво почесывая бороду и наблюдая за Твайлайт через одностороннее зеркало. – Мне кажется, я весьма ясно выразился, когда говорил, что Твайлайт едва ли благоприятно отреагирует на подобную информацию.

– Я пыталась постепенно подвести ее к ней, чтобы подчеркнуть... – начала было Мойра, однако Фрэнк перебил ее.

– Не посоветовавшись со мной? Я готов ежедневно восхвалять тебя за работу с точными науками и элериумом, однако ты правда должна была поговорить со мной прежде чем вываливать все на Твайлайт за раз.

– Не все из этого было запланировано, Фрэнк, – сухо ответила Мойра. – Сперва я просто продемонстрировала ей некоторые из боевых видеозаписей, а затем она начала задавать вопросы о том, с чем сражаются солдаты. Не надо так на меня смотреть, аудиоряд был заглушен, и я лично удостоверилась, что ничего жуткого на них не происходило. Учитывая взаимоотношения между Мэттом и Твайлайт, я изначально хотела, чтобы он поднял эту тему, но его график оказался слишком плотным. У Шаоджи же было свободное время, и он превосходно проделал работу, пусть и несколько прямолинейно.

– А Дженкинс? – Фрэнк вновь пронзил ученую своим всезнающим взором.

– Твои подозрения меня возмущают! Я даже не знала, что ей уже разрешено покидать Медотдел, не говоря о посещении лаборатории. И я прочла твою оценку Твайлайт и огласилась, что вид Дженкинс в подобном состоянии окажет на нее травматическое и, возможно, непоправимое воздействие, – с негодованием фыркнула Мойра.

– Это любопытно… очень любопытно. Знаешь, что именно любопытно, Мойра? – спросил Фрэнк, и безэмоциональный взгляд ученой сказал ему просто перейти к сути. – У мисс Дженкинс не было разрешения покидать Медотдел. Она просто прошла мимо дежурного врача, который даже не посмотрел в ее сторону. Затем она спустилась в далеко не пустом лифте и прошла через дверь прямо вслед за Джоэлом, пропущенного охраной. Я поговорил с дежурным врачом, парой из находившихся в том лифте людей и Джоэлом. Никто из них не помнит, чтобы они видели ее в тот момент, однако записи с камер безопасности явно показывают, что это не так.

Глаза Мойры становились все шире и шире, в то время как Фрэнк продолжал говорить. Это не может быть правдой. Он описывает эффект "Изгоя", но Твайлайт прекратила поддерживать заклинание как только операция подошла к концу. Для применения данной способности ей требуется прямая видимость, так как же ей это удалось? Она выглядела по-настоящему удивленной появлением Ланы. Это лишено какого-либо смысла.

У меня нет никакого рационального объяснения произошедшему, – наконец, искренне произнесла Мойра.

– М-хм, боюсь, у меня тоже.

Единорожка яростно чертила что-то на листе бумаги, вырисовывая линии и сложные фигуры, понять предназначение которых было невозможно. Находившиеся под потолком камеры периодически ловили в объектив фрагменты ее творения, но так и не смогли запечатлеть полную версию прежде, чем лист был свернут в свиток и закреплен резинкой. Несколько других свитков также были видны на полу жилой зоны, и Твайлайт не сбавляла темпа.

– Что ж, она подошла к делу с энтузиазмом, не так ли? У тебя есть хоть какие-нибудь предположения о том, над чем она работает?

– К сожалению, нет, – Мойра нервно закусила губу и продолжила: – И я, и Мэтт пытались подойти к ней и узнать, но, боюсь, ни одному из нас так и не удалось узнать ничего нового, помимо того, что сообщила Лана. Цитируя, она "не позволит этому произойти вновь" и "сможет помочь". Все ее слова являлись вариациями этих фраз. Если перед нами повторяется произошедшая месяц назад ситуация, то мы, возможно, должны будем обратиться к Чарльзу с просьбой о помощи.

– Произошедшая месяц назад ситуация?

– Джоэл попросил ее предоставить несколько иллюстраций некоторых населяющих ее родной мир видов. Твайлайт же принялась каталогизировать их все. Согласно словам Ким и Джоэла, она проработала девятнадцать часов без минуты передышки, прежде чем Чарльз убедил ее отдохнуть.

– Неужели?

Мойра просто кивнула, и они оба продолжили наблюдать за единорожкой. Та как раз завершила работу над очередным листом, свернула его, спихнула со стола и закрыла свои глаза. И Фрэнк, и Мойра одновременно ахнули, когда ее веки открылись, явив взору вместо ее лиловых глаз сияющие сферы. Она медленно начала осматривать свое окружение, прежде чем остановиться на чем-то под собой.

– А, вот вы где, – произнесла она с улыбкой, и ее рог засиял. Когда свет рассеялся, все свитки исчезли.

------

19:23, 07.05.2015, ЛИТЕЙНЫЙ ЦЕХ

ОТЧЕТ ЛИТЕЙНОГО ЦЕХА

ПРОЕКТ: Фрагарах

ТИП: Вооружение перехватчиков

ОПИСАНИЕ: Дистанционная система мгновенной доставки снарядов.

Личные записи:

НОВАЯ ЗАПИСЬ: 19:25, 07.05.2015

Орудийная система "Фрагарах" (или "Бомбомет", как ее прозвали инженеры) является первым существенным прорывом в сфере вооружения, который мы совершили в результате изучения технологий пришельцев, или, говоря точнее, обломков сбитых в ходе предыдущей операции разведывательных летательных аппаратов. Эти разведывательные аппараты использовали телепортационные устройства малого радиуса действия, которые позволяли им доставлять бойцов на поверхность планеты максимально быстро и без необходимости совершать посадку. Посоветовавшись с несколькими экспертами в Лабораториях "Стардаст", мы пришли к идее использовать базовые принципы этого метода для создания орудийной системы, которая, если повезет, даст нашим перехватчикам достаточное преимущество, чтобы они имели шанс в бою против кораблей, подобных захваченному в ходе операции "Гангпланк" линкору.

Встреченные ранее воздушные суда пришельцев имели преимущество в маневренности. Зачастую они попросту уходили с курса одиночной ракеты, что заставило эскадрильи перехватчиков перейти к несколько неэкономной тактике "массированного залпа". Корабли класса "Скаут" и "Наблюдатель" способны увернуться от одной или двух ракет, но, судя по всему, не могут избежать попадания при большем их количестве. Эта стратегия по-прежнему эффективна, однако неэкономна и требует участия в бою значительного количества наших машин. Корабли большего класса, такие как встреченный во время операции "Гангпланк" линкор, не имеют возможности увернуться от ракеты, но в то же время крайне тяжело бронированы и часто запускают группы кибердисков, выступающих в роли орудийной системы ближнего боя и более чем способных перехватить приближающуюся ракету или боевой самолет.

"Фрагарак", будучи полностью доработанным, решит обе эти проблемы. Орудийная система сможет навестись на цель и мгновенно телепортировать снаряд внутрь нее, тем самым игнорируя маневренность противника и его броню. Поскольку текущее положение перехватчика относительно корабля пришельцев не играет особой роли, мы имеем множество возможностей по изменению природы телепортируемых боеголовок.

Проблемы, с которыми мы столкнулись на текущий момент, напрямую связаны с первичным этапом активации орудийной системы. Наши вычислительные системы с легкостью могут навестись на цель, однако вследствие значительного промежутка времени, требующегося для активации телепортатора, это наведение должно поддерживаться в течение нескольких секунд. Попытки "предварительно прогреть" телепортатор были успешны лишь отчасти, поскольку существует риск перегрева и возникновения неполадок внутри прототипа, если выстрел не будет произведен в момент достижения максимального заряда. Так как наводка на цель не должна прерываться вплоть до полной зарядки Бомбомета, пытающиеся использовать его против малых летательных аппаратов пилоты должны быть крайне опытны и обладать значительным везением.

Также было сообщено о нескольких промахах в ходе тестирования, когда цель и Бомбомет слишком резко изменяли скорость относительно друг друга. Если же цель двигалась более равномерно, вероятность попадания увеличивалась на порядок.

Второй нашей проблемой являлся источник энергии. Изначально тестирование проводилось с применением элериумной силовой установки, добытой со сбитого летательного аппарата пришельцев, и поэтому было непросто справиться с объемом вырабатываемой энергии. Персонал Инженерного отдела надеется, что "Стардаст" сможет разработать силовую установку, размеры которой будут достаточно компактны для ее размещения на перехватчиках, или же некий метод аккумуляции значительного количества энергии вместо этого.

На текущий момент мы не можем разработать решение первой проблемы, однако вторую мы устраним в течение недели.

КОНЕЦ ЗАПИСИ

Чарльз Шэнь провел рукой по лицу, после чего сохранил работу и отодвинулся от стола. Ленивый взгляд в сторону его офисных часов показал, что он уже довольно сильно засиделся. Время просто летит в наши дни, подумал он про себя и затем поднялся со стула и направился к выходу.

Закрыв и заперев за собой дверь, он пошел было прочь, но из одного из других офисов еще один мужчина.

– А, мистер Шэнь. Тоже работали допоздна?

– Боюсь, что да, Бобби, — приветливо ответил Чарльз, развернувшись к младшему инженеру. — Столь многое должно быть сделано, а в дне слишком мало часов, не так ли?

Бобби усмехнулся и кивнул.

– О, в этом я с вами абсолютно согласен. Однако мы вершим историю, и, в конце концов, это будет того стоить, правильно?

– Верно, сынок. Хотя уже довольно поздно, как насчет направиться в столовую и перехватить чего-нибудь?

– Звучит неплохо... — начал соглашаться Бобби, но на его лице появился сперва испуг, а затем – удивление, когда между ними возникла вспышка света. После того как она рассеялась, из воздуха появился свиток и упал на пол. В течение следующих нескольких секунд коридор озарила еще дюжина вспышек, и на полу возникла небольшая горка свитков.

– Бобби, боюсь, для нас ночь только началась, – произнес Чарльз, выбрав один из них и начав рассматривать его содержимое. – Буди остальных, если потребуется – подкупи их кофе. И никому ни слова о том, что ты только что увидел.

...