Автор рисунка: Stinkehund
Глава 2: Хорошие и плохие времена

Глава 1: Пони и чейнджлинг

Атмосфера в Кантерлоте представляла собой странную смесь нервозности и возбуждения. С одной стороны, вот-вот должна была состояться королевская свадьба, которая обещала запомниться на долгие годы. С другой стороны, легкий фиолетовый оттенок, примешивающийся к солнечному свету, постоянно напоминал о щите, окружающем город, и об угрозе, которую он подразумевал.

Однако, как минимум, одна пони-пегаска, не испытывая ни капли волнения или нервозности, притащила своего мужа к задней части города, где щит касался земли, чтобы поглядеть на него поближе.

— Ты только глянь! — Морнинг Рэйн улыбнулась и взглянула на Свифт Стара. — Можно ли вообще поверить, что этот щит сотворил один-единственный единорог? А ты, кстати, что-нибудь подобное можешь?

— Я тебя умоляю, — проворчал жеребец со вздохом, — Эту штуку удерживает Шайнинг Армор! Его мать — лучшая телепортистка во всей Эквестрии, а его сестра не только личная ученица Селестии, но и ляганый Элемент Магии! Даже не сравнивай меня с ними! И если ты хотела, чтобы я завидовал его силе, то тебе удалось.

Кобыла рассмеялась и подошла еще ближе к мерцающему фиолетовому барьеру.

— Интересно, какой он на ощупь, — пробормотала пегаска, протягивая мятно-зеленое копыто.

— Дорогая, ты серьезно? — произнес Свифт Стар. — Я слыхал, что Шайнингу и так очень трудно поддерживать его. И уж точно последнее, что ему надо, это любопытные пони, которые бродят вокруг и тыкают в щит копытами.

Морнинг Рэйн фыркнула.

— Завидуешь, да? — спросила она, ухмыляясь.

Жеребец бросил на нее раздраженный взгляд, но решил не удостаивать эту подколку ответом:

— Давай просто оставим все как есть. Я не желаю нести ответственность за какое-нибудь вторжение чудовищ.

— Ой-ой-ой. Да ты просто ревнуешь, что я тут играюсь с магией молоденького жеребца, — дразнясь, промурлыкала пегаска и ткнула копытом в щит. К ее удивлению оно беспрепятственно прошло сквозь него.

— Эй! Ты должен попробовать! Чувствуется покалывание!

— Ладно-ладно, — единорог покачал головой и, несмотря на это, улыбнулся. — Но если заявится стража и потащит нас в кутузку, не говори, что я тебя не предупреждал.

Он поднес копыто к щиту, ожидая, что он отреагирует так же, как и на Морнинг Рэйн. Однако, прежде чем он смог коснуться его, пурпурная молния ударила из щита, выжигая черные пятна на его шерсти. Жеребец вскрикнул от удивления и отпрянул, широко раскрыв глаза.

Пегаска ахнула:

— Свифт! С тобой все в порядке, дорогой?

Единорог кивнул, слегка потрясенный:

— Я в порядке. Мне не больно. Просто как-то... странно.

Морнинг Рэйн схватила мужа за копыто, чтобы посмотреть на повреждения. Однако, пока она всматривалась, черные пятна начали исчезать. Через несколько секунд они совсем пропали.

— Ух, — удивленно пробормотала пегаска. — Чего это оно?

Свифт Стар покачал головой:

— Понятия не имею, — ответил он дрожащим голосом. — Может, магия щита как-то конфликтует с моей собственной?

Морнинг Рэйн нахмурилась и пожала плечами:

— Давай просто пойдем домой.

Когда они развернулись, то обнаружили себя в окружении полудюжины стражей, которые грозно смотрели на них.

— Граждане! Держись подальше от щита! — рявкнул на них капитан. — Если вы хотите покинуть город, пожалуйста, делайте это через обозначенные контрольно-пропускные пункты!

Свифт Стар не удержался и долбанул себя копытом по лбу, бросив на жену раздраженный взгляд:

— Это ты во всем виновата.

* * * * *

Спустя более чем получаса, двух пони наконец-то выпустили из участка. Стражи дошли до того, что пригласили некоторых из их соседей, дабы те смогли подтвердить их личности, чтобы окончательно убедиться, что они не проскользнули в город извне. В общем, это было достаточно утомительное и неловкое испытание. Попрощавшись с соседями, которые, к счастью, были в основном удивлены происходящим, они решили сходить перекусить, прежде чем направиться домой. Вечером ожидалось празднование на весь город, и супруги, естественно, собирались в нем поучаствовать, но сейчас они решили насладиться относительной тишиной и покоем суетного города.

Донат Джо не мог с ними не согласиться.

— Это просто безумие, точно вам говорю, — заявил он со смехом, убирая со стола. — Я даже рад, что не участвую во всем этом сумасшествии. Они, вроде как, заставили понивильскую банду заниматься приготовлениями.

— Носителей Элементов? — улыбнулась Морнинг Рэйн. — О, это просто замечательно!

— Пинки Пай — отличный повар, так что с угощениями все будет в полном порядке, — хозяин заведения улыбнулся. — Да и у старого Донат Джо точно будет несколько припозднившихся посетителей, после того как празник кончится.

Свифт Стар выглянул в окно:

— А из этих кобыл получилась неплохая команда, не так ли?

— Ну, не знаю, — нахмурился Донат Джо. — Последнее, что я слышал, это как Твайлайт Спаркл поругалась с ними, обвинив невесту в том, что та хочет разрушить жизнь евойного брата. Я думаю, что даже если ты Элемент Магии, то это не мешает тебе быть просто жуткой золовкой...

— Ох, Селестия всемилостивая, — нахмурилась пегаска. — Надеюсь, они помирятся. Это же просто ужас, если подобное случается на свадьбе.

— И не говори. Эй, у вас же вроде сын есть примерно их возраста?

— Ага, — единорог кивнул. — В Тротсборо живет. И мы пока не слыхали, что он себе подружку завел.

Морнинг Рэйн улыбнулась мужу:

— Ну, если и завел, то будем надеяться, что он окажется порешительнее тебя.

Донат Джо приподнял бровь:

— Этот жеребец тянул с принятием решения, мэм? — спросил он с улыбкой.

— Это было трудное время, — Свифт Стар вздохнул. — У меня не было работы, я не привык к Кантерлоту, и между нами все было немного напряжено, так что я просто... не поднимал тему брака, пока все не уладилось.

Морнинг Рэйн всплеснула копытами:

— Он заставил свою бедную беременную подругу ждать! — закричала кобыла, прежде чем уткнуться носом в шею мужа. — Но в конце концов все оказалось в порядке.

— Держу пари, ты не была бы так ослепительна в свадебном платье до рождения Блюпринта, — заметил Свифт Стар с улыбкой. Он повернулся к Донат Джо. — И, как ни странно, после рождения жеребенка, родственники воспринимают его появление на свадьбе куда лучше.

Хозяин заведения усмехнулся:

— Каждый день узнаю что-то новое о своих клиентах. Итак, могу я принять ваш заказ?

Морнинг Рэйн бросила взгляд в меню:

— Пончик с малиновым желе. Без глазури и без обсыпки.

Однако, прежде чем Свифт Стар успел сделать заказ, они услышали странный грохот. Это звучало как гром, только более... ритмичный. Жеребец нахмурился:

— Что это за звук?

Донат Джо выглянул в окно и ахнул:

— Они были правы! Кто-то атакует щит!

Оба пони мигом присоединились к нему у окна и смогли увидеть черные фигуры, отскакивающие от щита. Зрачки Свифт Стара уменьшились до размеров булавочных головок, когда он понял, кто это был.

— Мы должны выбраться отсюда! — крикнул жеребец. — Быстро!

Он выбежал на улицу, таща за собой жену.

Пара только что покинула заведение Донат Джо, когда звук разбитого стекла заполнил небо над городом. Свифт Стар поднял глаза и увидел, как щит раскололся на тысячи осколков. Огромные куски кристаллизованной магии врезались в землю прежде, чем успевали раствориться. Черные фигуры угрожающе зависли там, где ранее был щит.

— Клянусь Селестией! Он не выдержал! — закричала пегаска. Она перевела взгляд на мужа, не веря своим глазам. — Щит не выдержал!

Свифт Стар не ответил. Он в ужасе смотрел вверх. Жеребец узнал эти черные фигуры. Он слишком хорошо знал, кто это.

— Их не должно быть здесь, — произнес он, в отчаянии глядя на кобылу. — Они не должны делать подобное, это нарушит весь баланс!

— Свифт, дорогой? Что ты имеешь в виду? Ты знаешь, что это за существа?

— Да, из моих путешествий. Это чейнджлинги, — ответил единорог. — Они выживают, принимая вид кого-нибудь любимого и питаются любовью, которую им дают.

Кобыла нахмурилась:

— Но, что ты имел в виду под балан...

— Сейчас не время для выяснения тонкостей их культуры! — закричал Свифт Стар. — Они просто не должны делать подобного, ясно? Идем. Принцессы и Носители разберутся с ними. Давай просто вернемся домой и переждем.

— Точно. Извини, — кобыла кивнула.

Как выяснилось, вся беготня была зря. Чейнджлинги роились сверху и легко заметили бегущих. В течении нескольких минут их окружили. Свифт Стар остановился, когда увидел, что улица перекрыта. Морнинг Рэйн налетела на него и оба пони грохнулись крупами на землю.

Одно из черных существ приблизилось к ним. Его глаза похожие на стальные синие шары, смотрели на парочку с холодной угрозой. Чейнджлинг жадно ухмыльнулся, обнажив острые клыки.

Свифт Стар оскалил зубы:

— Вас не должно быть здесь! — прошипел он.

Черное существо не ответило. Оно взглянуло на остальных чейнджлингов позади них и что-то приказало на шипящем языке. Один за одним все были охвачены зеленым пламенем.

Когда зеленое пламя спало, половина чейнджлингов превратилось в копии кобылы-пегаса. Другая половина коллективно моргнула и ошарашенно уставилась на единорога, которого они не смогли скопировать. Морнинг Рэйн заметила то же самое, и ахнула.

Явный лидер группы в замешательстве смотрел на Свифт Стара. Он что-то прошипел единорогу и ждал ответа. Не получив оного, чейнджлинг продолжил на эквестрийском:

— Ты один из нас! — сказал он странным жужжащим голосом. — Почему ты не следуешь путем Роя? Королева приказывает нам.

— Какая королева?! — закричал в ответ единорог. — Вы ненормальные! Нельзя просто так игнорировать Старые Обычаи!

Он оглянулся, когда услышал шаги за спиной, и заметил, что Морнинг Рэйн отступила от него на несколько шагов. Она с недоумением смотрела на него.

— Ты... ты один из них? — пегаска побледнела.

— Морнинг Рэйн, пожалуйста, — произнес Свифт Стар. — Все совсем не так!

Черное существо наклонило голову:

— Ты должен следовать путем Роя! — прогудело оно, по-видимому, полностью неспособное понять, что Свифт Стар мог оказаться не на их стороне. — Схватить ее! Что ты делаешь?

Единорог уставился на чейнджлинга, его обычно оранжевые глаза полыхнули ядовито-зеленым магическим светом.

— Я держу обещание.

Свифт Стар быстро развернулся и ударом задних ног отшвырнул чейнджлинга в толпу ему подобных. Прежде чем они успели среагировать, он схватил Морнинг Рэйн передними ногами и рванул вверх, жужжа ободранными насекомовидными крыльями, которые возникли словно из ниоткуда.

— Ты не он! Кто ты такой?? — в ужасе закричала пегаска.

— Тот, кто любит тебя, — ответил Свифт Стар, влетая в одно из окон высокой дворцовой башни.

Как только они оказались внутри, Морнинг Рэйн ударила не-единорога в живот, заставив его выпустить ее. Кобыла прижалась к стене и уставилась на него.

— Где он? — гнев и отчаяние вспыхнули на ее мордочке. — Что ты сделал со Свифт Старом?!

Не-единорог выглянула в окно и заметил быстро приближающихся чейнджлингов:

— Сейчас совсем не время для этого! Мы должны спрятаться!

— Нет... — тихо сказала Морнинг Рэйн, покачав головой. — Ты меня не обманешь. Где настоящий Свифт Стар?

— О, ради Селестии... — желтый жеребец лихорадочно озирался по сторонам. — У нас нет на это времени!

Он подхватил пегаску сиянием зеленой магии и потащил за собой, рванув по коридору.

— Прекрати! Немедленно отпусти меня! — визжала кобыла. Она попыталась вырваться из поля телекинеза при помощью крыльев, но обнаружила, что они прижаты к ее телу магией.

— Прекратить что? Спасать тебя? Вот уж, нет! — закричал в ответ жеребец.

Один из чейнджлингов внезапно пробил окно и врезался в единорога, заставив магическое поле вокруг пегаски исчезнуть и та с удивлением рухнула на пол. Наблюдая за тем, как Свифт Стар сражается с черным существом, она никак не могла решить, что делать: сбежать от него вряд ли будет хорошей идеей, да и у кобылы было слишком много вопросов, которые требовали ответов.

Единорог раздраженно пнул существо в грудь и вскочил на ноги.

— Давай же! — крикнул он Морнинг Рэйн. После неуверенного взгляда на черное существо, пегаска побежала за ним.

Пока они бежали, сквозь стеклянные окна прорвались и другие чейнджлинги. Один из них зацепил Морнинг Рэйн полем телекинеза. Однако чейнджлинг в форме единорога не собирался допускать подобного. Он стиснул зубы и со вспышкой, полыхнувшей вокруг рога, вытащил пегаску на свободу. Свифт Стар призвал щит из зеленого пламени, чтобы держать чейнджлингов на расстоянии. Они слышали крики боли, когда черные создания пытались приблизиться. От такого активного использования магии, рог того, кто прикидывался ее мужем, казалось, сгорел, обнажив черный и изогнутый, совсем как у тех, кто нападали на них.

— Ты действительно такой же, как они! — ахнула кобыла.

— Я совсем не такой, как эти идиоты! — закричал жеребец, бросаясь за угол, Морнинг Рэйн следовала за ним.

После нескольких поворотов в дворцовых коридорах, им, наконец, удалось оторваться от преследующего их Роя. Свифт Стар открыл дверь и жестом указал пегаске войти внутрь. Еще раз осмотрев коридор, он закрыл дверь и запер ее, оставив их вдвоем в большой затемненной комнате.

Пару секунд они просто стояли, тяжело дыша от усталости. Никто не знал, что сказать. Наконец, не-Свифт Стар нарушил тишину.

— Ну и что с того, что я такой? — прошептал он. — Разве это имеет значение?

— Конечно же, имеет! — ответила Морнинг Рэйн. Она понизила голос, когда услышала жужжание крыльев за дверью. — Ты... ты не Свифт Стар.

Чейнджлинг грустно улыбнулся и сложил крылья на спине:

— Это спорный вопрос. Конечно, я не тот пони, в которого ты изначально влюбилась. Даже не буду этого отрицать. Но как мне кажется, я проделал хорошую работу, заменяя его.

— Что ты с ним сделал? — зашипела пегаска, гнев вновь вспыхнул в ее голосе.

— Ничего! — ответил чейнджлинг, в его голосе звучала усталость. Он тяжело вздохнул и посмотрел на дверь. — Я пытался его спасти. Неудачно.

Морнинг Рэйн сглотнула, пытаясь сдержать слезы:

— И... ты занял его место?

— Таковы Старые Обычаи, — пробормотал жеребец, отводя взгляд. — Мы занимаем место потерянных близких.

Пегаска подошла к нему, села и недоверчиво покачала головой:

— И как долго ты был... им?

— Ты не понимаешь! — ответил чейнджлинг, глядя на нее. — Блюпринт никогда не встречался со своим настоящим отцом. Помнишь то дурацкое путешествие через ущелья? Из-за которого ты так злилась? Он из него так и не вернулся.

— Но вернулся ты, — тихо пробормотала Морнинг Рэйн. Она моргнула, пытаясь понять последствия этого откровения.

— Это то, как мы существуем, — кивнул чейнджлинг. — Я спросил его, как велят Старые Обычаи. Любовь — сильное чувство. Я бы принес тебе счастье, вместо разбитого сердца из-за жеребца, который отправился в тупое путешествие и не вернулся. Для него выбор был очевиден. Он не желал делать тебя несчастной, даже если бы существовал другой выбор.

Пегаска уставилась в пол и покачала головой:

— Двадцать лет. Ты врал мне двадцать лет.

— Я сделал тебя счастливой, — чейнджлинг неловко отвел взгляд

— Ложью! — закричала Морнинг Рэйн. — Как ты мог так поступить со мной?!

— Что? — жеребец непонимающе уставился на нее. — Я превратил твою глупую влюбленность в едва знакомого жеребца в счастливый брак! Как ты думаешь, что бы случилось, если бы я этого не сделал? Ты была беременна, а он был мертв! Я женился на тебе! Я помогал растить нашего сына! И теперь ты обвиняешь меня в том, что я сдержал обещание тупому жеребцу, который бросил тебя в таком положении? Я обещал ему, что позабочусь о тебе. Вас обоих. Я обещал ему, что ты будешь счастлива! Именно это я и делал.

Пегаска покачала головой, слезы навернулись ей на глаза:

— Но все равно это была ложь.

— Я люблю тебя, Морнинг Рэйн, — чейнджлинг схватил ее за плечи передними ногами и решительно покачал головой. — И это не ложь. Он никогда не просил меня выходить за тебя замуж. Когда я давал тебе свои клятвы, они были искренними! Как ты думаешь, почему я так долго тянул? Ты была так зла на Свифт Стара за то, что он свалил, что я чуть не умер с голоду за те пару месяцев. Я сделал тебе предложение только после того, как влюбился в тебя.

Кобыла, все еще неуверенно, заглянула ему в глаза, понимая, что, по крайней мере, жеребец был искренен. Он обнял ее и вздохнул:

— Я не знаю, чего пытается достичь эта ненормальная королева, но любовь это не то, что можно так просто собрать. Чтобы получить любовь, нужно потратить любовь. Пройдет совсем мало времени и единственное, что она сможет собрать будет ужас, — чейнджлинг не смог сдержать улыбки. — И как существо, которое питалось эмоциями всю свою жизнь, могу тебя заверить, что на вкус он просто отвратителен.

Из глубины комнаты внезапно раздался стон. Одеяло на большой кровати, которую парочка даже не заметила, было отодвинуто сиянием синей магии. Из-под него появилась заспанная темно-синяя голова с волнистой посверкивающей звездами темной гривой и довольно большим рогом.

— Тия? Это ты? — пробормотала темная фигура. Затем она перевернулась на другой бок и натянула одеяло на голову.

И пони и чейнджлинг замерли неподвижно, словно статуи, прежде чем начать очень осторожно отступать к двери. Мысль о том, что Принцесса может помочь им одолеть внешнюю угрозу, даже не пришла им в голову. На самом деле, в этот самый момент они и о Рое напрочь забыли. Единственное, о чем парочка могла думать — это то, что они случайно пробрались в спальню Принцессы Ночи, и что им абсолютно точно не хочется быть застуканными за этим. Как бы ни старались принцессы, но столетия жутких историй на Ночь Кошмаров просто так из памяти пони было не выкинуть.

* * * * *

Пара молча шла по пугающе пустому дворцу. Казалось, что стражей либо схватили и утащили, либо они отправились в город помогать горожанам. Разбитое стекло, выбитые двери и расколотые вазы были явными признаками прошедшей здесь борьбы, но, как ни странно, казалось, что ни одного чейнджлинга во дворце не осталось.

— Куда мы идем? — спросила Морнинг Рэйн.

Жеребец посмотрел вверх по лестнице:

— В обсерваторию. Я хочу глянуть, что происходит.

Пегаска кивнула и молча последовала за ним. Когда они поднялись наверх, чейнджлинг направился к балкону, увидел хаос на улицах, и покачал головой.

Морнинг Рэйн остановилась наверху лестницы и посмотрела на него:

— Ну... — начала она нерешительно, — если ты не Свифт Стар... тогда кто ты такой?

— Я был Свифт Старом большую часть своей жизни. Это правда имеет значение? Я все такой же, как был. Я все еще люблю брокколи, все еще ненавижу люцерну, и все еще достаточно хорош в музыкальных заклинаниях, — жеребец вздохнул и умоляюще посмотрел на кобылу. — Пожалуйста, не проси меня отбросить все это.

— Я и не прошу! — ответила пегаска. — Но если это все... на самом деле твое, то значит Свифт Стар был не такой?

— Я... думаю, нет, — чейнджлинг моргнул. — Мне вообще кажется, что он не был похож на меня.

— Ну и как твое имя? — спросила Морнинг Рэйн, мягко улыбнувшись.

Единорог  нахмурился. Это было так давно. Он так привык быть Свифт Старом.

— Флиттер. Именно такое имя у меня было, — жеребец умоляюще посмотрел на пегаску. — Мне правда нужно опять использовать его?

Та уставилась в пол:

— Прости меня. Не думаю, что смогу снова называть тебя Свифт Старом.

Морнинг Рэйн присоединилась к нему на балконе и взглянула на хаос внизу. Рой, судя по всему, был занят битвой со знакомой командой из полудюжины пони, которые медленно продвигались к зданию Исторического Архива.

— Так... куда мы теперь? — спросила она.

— Будем выбираемся отсюда. Мы все равно ничем помочь не можем. Принцесса Селестия там, внизу, как и Элементы Гармонии. Единственное, что мы можем сделать, это быть пойманными.

— Я не это имела в виду! А что насчет нас? Насчет нас обоих?

— Я понимаю, что ты имела в виду, — Флиттер, отошел от балкона и направился в сторону лестницы. — Надо подождать. Кажется, этих бешеных пони поймали. Идем, пока нас не заметили.

Морнинг Рэйн взглянула вниз, где все чейнджлинги сосредоточили свое внимание на шестерке пойманных пони. Пегаска ахнула и побежала за Флиттером:

— Это Носители! Они поймали Носителей Элементов Гармонии!

— Ты уверена? — единорог замер.

— Мы же видели их на представлении на День Согревающего Очага, помнишь? Я точно знаю, как они выглядят!

Флиттер выбежал на балкон и стал вглядываться в пони, которых тащила за собой целая толпа черных существ.

— Мы не можем им помочь, — он отрицательно помотал головой. — Нас всего двое.

— Но ты бы мог им помочь, правда? Если ты обернешься, то будешь выгля...

— Нет! — закричал жеребец, прервав ее. Кобыла удивленно посмотрела на него.

— Я не могу снова превратиться в пони, который уже мертв! — крикнул он, в глазах чейнджлинга стояло отчаяние. — Неужели ты не понимаешь?

— Ты... ты бы застрял в своей... нормальной форме?

— Не называй это так, — попросил единорог. Сосредоточившись на крыльях и роге, он восстановил маскировку. — Мне нужно быть рядом с пони, чтобы принять его форму. Если я целиком приму форму чейнджлинга, то Свифт Стар исчезнет навсегда.

— Но... ты же все еще будешь собой, — нерешительно пробормотала Морнинг Рэйн.

— Посмотри на них! — в отчаянии потребовал жеребец. — Ты что действительно хочешь, чтобы я так выглядел?

— По крайней мере, ты будешь собой. Я не возражаю.

— Зато я возражаю! Разве ты не понимаешь?! Чейнджлинги теперь враги Эквестрии! Ты можешь представить, как я буду ходить тут, в Кантерлоте, после всего этого, похожий на одного из них? Да все тут же похватают факелы и вилы! Мне нужно быть Свифт Старом, чтобы быть с тобой!

— Если они победят, это все равно не будет иметь значения! — пегаска покачала головой.

Флиттер вздрогнул:

— Если они победят... эта ненормальная королева, скорее всего, даже не потрудится поддерживать смену дня и ночи. Будто снова восстала Найтмер Мун.

Его глаза внезапно распахнулись, и он уставился на Морнинг Рэйн.

— Луна! — воскликнула пегаска. — Она наш единственный шанс!

Флиттер застонал:

— Надо было сразу ее разбудить, — он развернулся и направился обратно к лестнице.

Странное чувство остановило его. Жеребец почувствовал, как дрожь пробежала по спине и оглянулся на балкон. Пегаска навострила уши, и посмотрела на него. Она тоже это почувствовала.

— Что это такое?! — спросила Морнинг Рэйн, подходя к перилам. Она заметила яркий свет, исходящий из свадебного зала.

— Это любовь, — ответил чейнджлинг, слегка смущаясь. Затем он нахмурился. — Но ее преобразуют в заклинание.

Его глаза расширились, когда жеребец увидел, как фиолетовая сфера распространяется от того места, где было белое свечение:

— О нет.

Рванувшись прочь от балкона, он вновь расправил свои крылья и изо всех сил бросился прочь от приближающегося щита.

— Флиттер? Что ты делаешь? — удивленно пробормотала пегаска, глядя на удаляющийся силуэт. Внезапно она почувствовала покалывание, когда щит прошел сквозь нее, и вспомнила, какое воздействие он оказал на ее мужа утром. Кобыла ахнула.

— Флиттер! — закричала она и кинулась вслед за мужем, который отчаянно пытался держаться подальше от щита.

Магический щит несся вперед, словно гигантская фиолетовая стеклянная стена, таща за собой всех чейнджлингов. Несмотря на все свои усилия, Флиттер никак не мог опередить его. Когда щит столкнулся с ним, он почувствовал, как его маскировка сгорает в фиолетовом пламени. Жеребец с отчаянием смотрел на свои копыта, где последние проблески желтой шерстки исчезали, сменяясь блеском черного панциря.

Когда последние следы фиолетового пламени опали, его осенило. Его самые жуткие страхи сбылись. Пути назад не было — Свифт Стар исчез навсегда.

Чувствуя себя полностью подавленным, Флиттер сложил крылья и позволил щиту волочь себя. Все было кончено. Он никогда больше не станет Свифт Старом. Он выполнил обещание в меру своих сил, но дальше не было смысла продолжать борьбу. Когда чейнджлинг взглянул на землю, приближающуюся к нему с огромной скоростью, то заметил, что, по иронии судьбы, окажется в тех же ущельях, где умер Свифт Стар.

Теперь он умрет там еще раз.

— Даже не думай сбежать от меня! — раздался голос позади него. Размытое пятно розового и мятно-зеленого цвета нырнуло в ущелье, столкнулось с падающим чейнджлингом и вылетело обратно.

* * * * *

Пони и чейнджлинг лежали на пыльной каменной скале рядом с ущельем. Оба были совершенно измотаны, потрясены и рады, что остались живы.

— Флиттер? — спросила пегаска.

— Да, Морнинг Рэйн? — ответил тот странным, жужжащим голосом.

— И куда мы теперь пойдем?

Флиттер улыбнулся, встал и быстро поцеловал ее в губы. Его большие прозрачно голубые глаза смотрели прямо в ее фиолетовые.

— Куда захотим, любовь моя.

...