Автор рисунка: Siansaar
Глава 4: Отец и сын Глава 6: Королева и Принцесса

Глава 5: Ученица и чудовище

Когда Флиттер и Морнинг Рэйн вошли в Понивилль, то стало очевидно, что просто отправиться в город безо всякой маскировки было куда лучшей идеей, чем любой “хитрый план”, который они могли измыслить. На них, естественно, бросали удивленные взгляды, но никто за факелами и вилами не кидался.

Конечно, парочка прекрасно знала, что Понивилль в последние несколько лет буквально притягивал разные необычности. Так что жители, видимо,  просто привыкли и не обращали внимания на всякие странности.

Как, например, странная розовая штука, которая в данный момент преградила им путь и явно демонстрировала серьезные внутренние терзания.

Чейнджлинг с пегаской смотрели на Пинки Пай, гадая, чего же она хочет.

— Да? — наконец спросил Флиттер.

Пинки задумчиво потерла подбородок копытом:

— Можно мне... устроить тебе приветственную вечеринку? — спросила земнопони с неуверенным выражением на мордочке. — Я никогда раньше не устраивала вечеринок для чейнджлингов.

Внезапно она нахмурилась:

— А вдруг чейнджлинги не любят вечеринки? Или, может быть, ты не хочешь, чтобы все знали, что ты тут. Хотя нет, это глупо. Ты же чейнджлинг. Тогда ты бы замаскировался. Да?

Морнинг Рэйн и Флиттер удивленно моргнули.

— Ну-у-у-у, так... можно? — мордочка Пинки расцвела огромной умоляющей улыбкой.

— Пожалуй, не стоит, — пегаска дружелюбно улыбнулась земнопони. — Мы просто проходили мимо.

Пинки немного сдулась:

— О. Ну ладно, — она немедленно оживилась снова, и внезапно ее улыбка оказалась прямо на перед носом чейнджлинга. — Эй! Превратись в меня!

Флиттер отшатнулся со смесью удивления и страха:

— Нет. Просто... нет.

— Оу-у, — мордочка Пинки погрустнела. Но земнопони сразу же вновь оживилась. — Ну, и куда вы идете?

— Вообще-то мы ищем Твайлайт Спаркл, — чейнджлинг взглянул на розовую пони. — Надеемся, что она сможет помочь нам кое в чем.

Пинки пристально посмотрела на него.

— Хм-м-м, — серьезно кивнула земнопони. Каким-то непостижимым образом она сотворила монокль и курительную трубку с мыльными пузырями. — Дай-ка угадаю. Ты не можешь превращаться. Действительно, серьезный недуг для чейнджлинга! Не беспокойся, доктор Спаркл вам поможет, она самый могучий волшебник в городе!

Флиттер потер лоб копытом:

— Нет, я прекрасно могу превращаться.

— Тогда почему ты не превратился в меня-я-я-я? — застонала Пинки, взглянув на чейнджлинга грустным-прегрустным взглядом.

Морнинг Рэйн решила, что эти глупости продолжаются уже достаточно долго:

— Послушай, Пинки, ему просто не нравится менять пол. Вот и все. Теперь нам и правда нужно поговорить с Твайлайт.

— Ох. Да, в этом есть смысл. Наверное. Смена пола, должно быть, довольно странная штука, — земнопони указала на дом в форме дерева позади себя. — Твайлайт живет прямо тут!

Пегаска улыбнулась ей и кивнула:

— Мы знаем.

Розовое препятствие, наконец, освободило дорогу, бормоча что-то о том, каково это быть жеребцом, и с любопытством заглядывая себе между ног. Флиттер вздрогнул, когда они подошли к библиотечному дереву.

* * * * *

Твайлайт Спаркл, услышав стук в дверь, подняла глаза от книги:

— Спайк, не мог бы ты открыть? — спросила она своего помощника номер один.

Маленький дракон насмешливо козырнул единорожке:

— Конечно, могу!

Секундой спустя Твайлайт услышала испуганный крик и увидела, как фиолетово-зеленое пятно пронеслось мимо нее и усвистало вверх по лестнице.

— Они вернулись! — закричал Спайк, прежде чем скрыться в спальне и захлопнуть за собой дверь.

— Здравствуй, ты, должно быть, Спайк, — сказал Флиттер пустому воздуху. — Какая честь познакомиться с помощником номер один лучшей ученицы Принцессы Селестии.

Он посмотрел на Твайлайт Спаркл, которая сидела чуть дальше в библиотеке.

— Во всяком случае, именно это я хотел ему сказать, — чейнджлинг посмотрел на лестницу, где исчез молодой дракончик. — Кроме того, не очень-то вежливо с его стороны захлопывать за собой дверь.

— Ты... — начала единорожка, но Флиттер прервал ее.

— Ой, хватит. Изо всех пони, от тебя я меньше всего ожидал этой “констатации очевидного”. Это уже становится не смешно.

Твайлайт удивленно моргнула:

— Верно. Извиняюсь.

Морнинг Рэйн показалась в дверях рядом с Флиттером и взглянула на него.

— Я же говорила, что лучше мне идти первой, — пегаска перевела взгляд на Твайлайт. — Мы можем войти?

— Ну... наверное? Кто вы такие?

— Меня зовут Морнинг Рэйн, — представилась пегаска. — А это мой муж Флиттер.

Они вошли в библиотеку и закрыли за собой дверь.

— Флиттер? — повторила единорожка. — Это кобылье имя.

— Ар-р-р! — зарычал жеребец и бросил на нее раздраженный взгляд. — Не у чейнджлингов!

— Э-э-э, ладно, — Твайлайт неуверенно поежилась. — Я поверю тебе на слово.

— В любом случае, — продолжил Флиттер. — Недавно меня преследовала целая толпа с факелами и вилами, и этот опыт был достаточно нервирующим. Поскольку они не удосужились арестовать меня за что-нибудь, я решил сам разобраться с этим, используя официальные каналы, и закрыть вопрос с этим безумием раз и навсегда.

— Продолжай, — Твайлайт нахмурилась.

— Я хочу сдаться и доказать свою невиновность в суде, — произнес жеребец. — Единственная проблема в том, что ни в одном городке поблизости нет участка стражи.

— Невиновность? — переспросила единорожка. — А-а-а... что насчет вторжения?

— Ты правда думаешь, что я пришел бы сюда за помощью, если бы был в этом замешан? Единственное, в чем я меня можно обвинить, так это в том, что я двадцать лет выдавал себя за пони, который убил сам себя, несмотря на все мои усилия. Но я готов рискнуть и разобраться с этим обвинением.

Твайлайт  покачала головой и продолжила хмуриться:

— А почему тогда ты снял маскировку?

— Будто у меня был выбор! Вот только что мы с женой обедали у Донат Джо и болтали с хозяином, а в следующую секунду меня выкинуло из Кантерлота заклинанием твоего братца и лишило маскировки, под которой я ходил последние двадцать лет! — Флиттер нахмурился, когда понял как это прозвучало. — В смысле, я, конечно же, не обвиняю его в том, что он всех спас.

— И... ты не можешь превратиться обратно?

— Маскировка чейнджлингов копирует ауру пони, — ответил жеребец. — Что довольно затруднительно сделать с тем, кто умер двадцать лет назад.

Твайлайт кивнула. Она, наконец, разобралась в ситуации.

— Так для чего вам нужна именно я?

Она обошла жеребца кругом, с интересом рассматривая особенности строения чейнджлинга.

— Хочу заметить, что крайне интересно наблюдать за кем-то из вашего вида вблизи, без опаски получить копытом в лоб, и мне хотелось бы взглянуть поближе. Строение крыла выглядит просто невероятно любо... — на редкость суровый взгляд Морнинг Рэйн заставил единорожку замереть. — Ладно, не обращайте внимания! В любом случае, почему именно я?

— Ну, — произнес Флиттер, — я надеялся, что ты сможешь сообщить принцессе о “подозрительной активности местных чейнджлингов”.

— Чтобы тебя арестовали, — закончила Твайлайт, явно не убежденная, что это хорошая идея.

— Я просто хочу жить по-старому. И у меня это не получится, пока все будут считать меня врагом.

Твайлайт покачала головой:

— Я сильно сомневаюсь, что подобный способ тут поможет. Но, наверное, будет лучше, если вы сначала расскажете мне всю историю. Принятие решений на основе неполной информации, как правило, вызывает неловкое недопонимание и нелепые ситуации.

— Прозвучало так, словно это был личный опыт, — пегаска подняла бровь.

— Вы даже не представляете, — единорожка улыбнулась.

— Вообще-то, — заметил Флиттер, — по дороге сюда мы встретили Пинки Пай. Так что вполне представляем.

Твайлайт засмеялась:

— Могу себе вообразить, — она подхватила магией перо и бумагу. — В общем — рассказывайте.

* * * * *

Твайлайт Спаркл подняла бровь:

— Так подождите. Значит ли это, что в Вечнодиком лесу есть улей чейнджлингов?

Флиттер и Морнинг Рэйн неуверенно переглянулись. Они тщательно пытались скрыть в своем рассказе все упоминания об улье Флиттера, но такой умной единорожке потребовалось удивительно мало информации, чтобы распознать это.

— Эм-м-м, да, — смущенно ответил Флиттер. — Вообще-то, мы только что там побывали.

Твайлайт кивнула и еще что-то нацарапала в блокноте:

— И они следуют этим... Старым Обычаям? — спросила она, не поднимая глаз.

— Я выучил их именно там, — ответил жеребец. — Похоже, тебя не слишком беспокоит, что рядом с городом есть улей чейнджлингов.

Единорожка пожала плечами и подняла глаза:

— Мы и так знали, что в Вечнодиком лесу полно различных опасностей. Я правда ожидала, что вторгшиеся чейнджлинги пришли именно оттуда, но более тщательные исследования показали, что они, скорее всего, прибыли из Бесплодных земель.

— Да? — удивленно спросила Морнинг Рэйн. — И как ты это выяснила?

— Изгоняющее заклинание Каденс и Шайнинга было придумано буквально мгновенно, и я опасалась, что оно просто вышвырнуло чейнджлингов из Кантерлота, раскидав по всей Эквестрии. Поэтому я решила уточнить этот вопрос. Оказалось, что целью заклинания было "отправить всех чейнджлингов туда, откуда они пришли". Оставалось только опросить свидетелей и приблизительно просчитать траекторию.

Флиттер моргнул:

— Так вот почему меня унесло обратно в эти проклятущие ущелья.

— Очень на то похоже, — кивнула Твайлайт, — ведь именно там ты решил присоединиться к обществу пони, в конце-то концов.

— Ну... — спросила Морнинг Рэйн. — И что теперь?

— Этот улей, — проворчала единорожка. — Мне любопытно. Что вы там делали?

— Э-э-э... чейнджлингские дела, — ответил Флиттер. — Ну, семейные. Отчасти. Сейчас это не важно.

Он быстро переглянулся с пегаской:

— Но королева улья боится, что на ее подданных будут охотиться. Скорее всего таких же как я — ведущих жизнь пони, не причиняя никакого вреда.

— Погоди... — Морнинг Рэйн развернулась к мужу. — Если пони узнают об исследовании Твайлайт, то этого не произойдет. Если все будут знать, что всех чейнджлингов выкинуло обратно в Бесплодные земли, то и искать их не станут.

Пегаска развернулась к единорожке:

— Пожалуйста, скажи мне, что ты уже говорила кому-нибудь об этом.

Твайлайт неуверенно посмотрела на них:

— Э-э-э... Я закончила расчеты только сегодня утром. Большую часть вчерашнего дня я помогала наводить порядок после свадьбы брата.

При упоминании свадьбы Флиттер помрачнел. Он все никак не мог смириться с мыслью, что пропустил то, что, несомненно, станет событием года.

Поняв, о чем он думает, Морнинг Рэйн бросила на мужа осуждающий взгляд:

— Сосредоточься, Флиттер. Будут еще свадьбы.

— Но... — начал жеребец.

— Неминуемая угроза нависшая над всем твоим ульем? — оборвала его пегаска. — Я думаю, это несколько важнее, чем твоя мелочная обида из-за пропущенной свадьбы.

— Эх, — проворчал чейнджлинг. — Надо было позволить Пинки устроить мне эту вечеринку.

— А знаете, — произнесла Твайлайт, — может, это и не такая уж плохая идея. Я имею в виду, познакомить тебя со всеми, как раз все недоразумения разрешатся.

— Да, но мы вроде как живем в Кантерлоте, — заметил Флиттер.

— Только Пинки об этом не говорите! — единорожка выглядела несколько обеспокоенной. — Она воспримет это как вызов! А она как раз только что видела, что значит столичные вечеринки.

— Хорошо, — жеребец кивнул. — Надо дать бедному Кантерлоту шанс восстановиться.

— Я как раз больше беспокоюсь, что она пригласит всех жителей.

Морнинг Рэйн раздраженно посмотрела на них обоих:

— А теперь мы можем вернуться к теме неминуемой угрозы? — спросила она.

— Да-да. Я свяжусь с газетами и прослежу, чтобы информация была опубликована, — единорожка нахмурилась. — Хм... А как насчет того, чтобы ты дал им интервью? Это может...

Твайлайт так и не успела закончить фразу. В следующую секунду дверь библиотеки снесло ударом могучих копыт. В комнату ворвались пять королевских стражей-единорогов.

— Вон один! Хватайте его! — закричал капитан, кивая на Флиттера. — И проверьте остальных!

Троицу быстро скрутили и стражи-единороги скастовали заклинания на двух пони.

— Чисто, — произнес страж, удерживающий Твайлайт Спаркл.

— И эта тоже, — доложил тот, что схватил Морнинг Рэйн.

Капитан шагнул вперед и кивнул стражам, чтобы они отпустили пони.

— Прошу прощения, мисс Спаркл. Мы должны были убедиться. Ваш помощник отправил экстренное сообщение Принцессе Селестии о новой угрозе вторжения чейнджлингов.

Флиттер, все еще удерживаемый двумя единорогами, вновь не смог закатить глаза:

— Ага, потому что я жууууутко опасен, — проворчал он.

— Молчать! — заорал капитан и обернулся к Твайлайт, которая сурово смотрела вверх по лестнице.

— СПАЙК! — закричала единорожка. — Немедленно тащи сюда свой чешуйчатый хвост!

— Они ушли? — голос дракончика был еле различим из-за двери спальни.

Твайлайт потерла лоб копытом:

— Если ты имеешь в виду Королевских стражей — то нет, но я как раз собиралась отослать их.

— Прошу прощения? — капитан явно пребывал в некотором замешательстве. — Принцесса ждет снаружи!

Твайлайт Спаркл бросила на него озадаченный взгляд, который тут же скопировали ее гости:

— Она здесь?

Словно по команде, величественная крылатая единорог вошла в библиотеку.

— Да, — ответила она, улыбаясь, после чего взглянула на Флиттера, которого двое стражей все еще прижимали к полу. — А вот и упомянутая Спайком угроза вторжения чейнджлинга.

— Ах, мой гнусный план выдать себя за кого-то сорвался, — саркастически пробормотал жеребец. — Что же мне теперь делать?

— Флиттер! — в ужасе закричала Морнинг Рэйн. — Не усугубляй ситуацию!

К их удивлению, принцесса тихо рассмеялась:

— В городе, похоже, нет ни одного чейнджлинга, поэтому, подозреваю, что Спайк слишком бурно отреагировал, — она посмотрела на стражей, удерживающих Флиттера. — И, возможно, он не единственный, кто слишком бурно реагирует. Отпустите его, пожалуйста.

Единороги кивнули и отступили в сторону, оставив чейнджлинга валяться на полу.

Селестия подняла бровь:

— Не могли бы вы... помочь ему встать?

Стражи смущенно улыбнулись ей и помогли жеребцу подняться на копыта.

— Итак, — аликорн окинула чейнджлинга любопытным взглядом, — тебя зовут Флиттер?

Тот нервно кивнул:

— Да, ваше высочество.

Голос принцессы стал более серьезным:

— Я так понимаю, ты не связан с чейнджлингами, вторгшимися в мою столицу?

— О нет, ваше высочество, — ответил Флиттер. — Я просто обедал с женой, когда они напали.

Пегаска подошла к мужу и робко улыбнулась:

— Это я. Морнинг Рэйн. Приятно познакомиться, ваше Высочество.

Флиттер грустно улыбнулся пегаске:

— Мне же сейчас придется объяснить все это еще раз, да?

— Ну, Твайлайт делала записи, но... да. Боюсь, что да.

— Пятый раз за четыре дня... блин.

Однако, прежде чем он смог начать свое очередное повторение истории, их прервал скрип двери. Спайк наконец-то вышел из спальни и начал спускаться по лестнице.

— Эм-м-м, привет, Принцесса, — произнес он. Твайлайт сердито посмотрела на него.

— Спайк, — начала Селестия, — мне кажется, что ты задолжал кое-кому извинения. Не хорошо натравливать Королевских стражей на гостей Твайлайт.

— Ох, — удрученно пробормотал Спайк и посмотрел на единорожку. — Извини.

Твайлайт закатила глаза:

— Не мне, — она и махнула копытом в сторону Флиттера и Морнинг Рэйн. — Им!

— Но он же чейнджлинг! — закричал Спайк в ответ, указывая на жеребца сразу двумя лапками.

— Насколько я знаю, да, — сухо заметил Флиттер. — Мне это уже говорили несколько раз в последнее время.

— Ты кстати дракон, — парировала пегаска.

— Гм, — тихо произнесла Селестия, глядя на Спайка. Несмотря на то, что звук был едва слышен, в комнате немедленно воцарилась полная тишина.

Маленький дракончик вдруг понял, что пытается оспорить “просьбу” принцессы, и смущенно покраснел:

— Ой, — пробормотал он и взглянул на Флиттера. — Прости?

— Все в порядке, — ответил чейнджлинг. — В любом случае, это был наш план А. Мы просто надеялись придумать еще хоть какой-нибудь план Б.

— Вы хотели, чтобы тебя поймала Королевская стража? — с недоверием спросил Спайк.

— Да. Или устроить вечеринку, — ответил Флиттер. — Или дать интервью газетчикам. Мы еще не решили окончательно.

Внезапно в библиотеку ворвался один из стражей:

— Ваше высочество! — закричал он в крайнем волнении. — Армия чейнджлингов вышла из леса рядом с нашим лагерем!

— Да чтоб вас все демоны Тартара драли, — простонал Флиттер.

Принцесса Селестия посуровела и бросила на чейнджлинга свирепый взгляд:

— Что ты об этом знаешь?

Жеребец взглянул на лавандовую хозяйку библиотеки:

— Твайлайт? — произнес он, слегка напуганный гневом принцессы. — По-моему, сейчас самое время, чтобы поделиться с ней теми крохами информации, что ты обнаружила сегодня утром!

Единорожка вскинула голову:

— О! Точно! Похоже, что его улей находится в Вечнодиком лесу. И это не они напали на Кантерлот.

Селестия задумчиво глядела на свою ученицу:

— Посмотрим, — она коротко кивнула стражу. — Показывай дорогу.

Принцесса повернула голову к собравшимся пони, чейнджлингу и дракончику:

— Вы все следуйте за нами. Твайлайт, пожалуйста, расскажи мне все.

Единорожка кивнула:

— Одну минутку. У меня все записано, — она подхватила блокнот с историей Флиттера телекинезом.

— Этого будет достаточно, — Селестия перехватила блокнот своей магией и направилась к выходу из библиотеки.

Флиттер, увидев, что происходит на улице, от удивления чуть рот не раскрыл. Патрули Королевской стражи были везде, и внезапно до него дошло, что замечание Селестии о слишком бурной реакции относилось не к грубости стражей, а к ней самой. Принцесса привела в Понивилль целую армию.

Один из стражей направился к аликорну:

— Ваше высочество. Мы собрали остальных Носителей Элементов. Я счел разумным отправить их прямо в лагерь.

Селестия оторвалась от записей Твайлайт и одобрительно кивнула жеребцу:

— Хорошая мысль, — сказала она. — Идемте.

Когда они вышли из городка, Флиттер увидел палатки, установленные стражами на равнине между Понивиллем и Вечнодиким лесом. Подойдя еще ближе, он заметил черные фигуры, порхающие на опушке. Чейнджлинг нахмурился. Очевидно, что они даже не пытались прятаться.

Его глаза распахнулись, когда он полностью осознал происходящее.

— О нет, — пробормотал Флиттер, глядя на Морнинг Рэйн. — Это все из-за меня.

...