Автор рисунка: aJVL
Глава под стук колёс

Старая легенда

Глава, в которой мы знакомимся с главным героем, городком Копытун, старой легендой и странной единорожкой.

Меня зовут Арчи — Арчи Четыре Крыла. Вы могли читать некоторые мои статьи в газете "Лас-Пегас Дэйли" — а могли и не читать.

Ещё буквально два дня назад я (как, уверен, и вы) слыхом не слыхивал о городишке Копытун, мечтал стать обозревателем Гранд Гэллопинг Гала от нашей газеты — и уж конечно не догадывался, чем закончится наше утреннее собрание у главного редактора — единорога Эсприт Ниба. Началось оно, как и любое другое собрание с Эспом, с разноса. Первыми жертвами стали поняшки, ведущие колонку "Стиль и мода" — главред заставил несчастных единорожек, как на конкурсе по правописанию, по слогам произносить слова "тенденция", "превалировать", "демисезонный", "эпатажный" и "профнепригодность". Когда в глазах несчастных мучениц застыли огромные слезинки, старина Ниббстер повёл атаку на раздел "Спорт".

— Так, глубокоуважаемые жеребцы! Любому из вас, способному посмотреть на свои копыта на задних ногах, наклонив голову вниз и не втягивая живот, я сразу же предоставлю кресло своего зама! Ну! Ну! Кто-нибудь? — бушевал Эсприт. — Нет? Никто? И с этими пони мне приходится работать!

Понимая, что добром такое представление не закончится, я решил потихоньку улизнуть из кабинета Ниба и заняться чем-нибудь полезным — разобрать скопившиеся черновики или пропустить чашечку кофе с кем-нибудь из фотокоров, когда Его Величество Все-Вы-Тут-Бездари всем корпусом повернулся ко мне:

— Арчи, малыш, какие у тебя профессиональные планы? Только давай честно, не скрывая непомерных амбиций и раздутого самомнения, хорошо?

— Ну... — я замялся на мгновение, думая, озвучивать ли боссу свои мечты, когда он в таком расположении духа.

— Ну-у-у-у-у-у-у??

— Скоро состоится Гранд Гэллопинг Гала, Эсприт, поэтому, ну, я в некотором роде...

— И ты, наше юное дарование, решил, что ты можешь быть представителем нашей газеты на этом событии, так?

— Ну...в некотором роде — да.

Говоря это, я был уверен, что буря последует незамедлительно — не верилось, что Ниббстер обойдёт стороной такую самоуверенность своего достаточно нового, всего два месяца проработавшего, сотрудника. Но...

— Ты знаешь, Арчи, я в чём-то согласен с тобой. — ответил Ниб, с явным удовольствием наблюдая, как мои глаза вытаращиваются всё сильнее и сильнее. — Ты и правда неплохой журналист и я даже готов согласиться, что ты заслужил небольшое путешествие. Не только путешествие — но и задачку именно по своему уровню!

Закончив фразу, Эсприт непринуждённо бросил мне под копыта небольшую папку со словами: "На сегодня свободен, разбери материалы и отправляйся на место завтра утром. Билет также в папке."
Раздуваясь от гордости, я шёл по коридорам редакции в свой маленький кабинетик. Задание прямо по моему уровню, ух! И путешествие (билеты оплачены редакцией)! Душа моя пела, копыта выстукивали победные марши. "Я! Еду! На! Гранд! Гэллопинг! Гала! Я! Я! Я!" — примерно такими мыслями была занята моя голова ровно до того момента, как я открыл папку.

Откровенно говоря, не вижу необходимости в подробностях рассказывать вам о нескольких весьма эмоционально насыщенных минутах, если не часах, моей жизни. Пересказывать всё то, что я успел подумать о своей жизни, работе, об Эсприте и всей газете в целом, я тем более не собираюсь. Опять же, будучи оптимистом, я способен смотреть на любые события с разных сторон: да, я не еду на Гранд Гэллопинг Гала, но, зато, теперь я знаю, где находится городок Копытун, каково испытывать жажду крови и что значит выражения "безумное отчаяние" и "полная безысходность". Ах да, ещё я куда ближе, чем хотелось бы, познакомился с фразами "публичное унижение" и "самонадеянный идиот".

В папке, переданной мне Эспритом, я обнаружил, кроме билета до угадайте какого города: клочок бумаги, на котором было торопливо начёркано: «Сам поймёшь о чём писать. Подробно.», несколько географических трудов разных лет, в которых так или иначе упоминается Копытун и невесть как попавший к нам в копыта отчёт сержанта Стражи своему руководителю.

Наименее интересными бумажками из всех, что были обнаружены, мне показались именно труды географов (да простят меня учёные жеребцы и кобылы), поэтому с ними я поспешил разделаться в первую очередь. Вот некоторые цитаты из этих работ:
"Копытун — город, основанный как перевалочный пункт для торговцев, следующих из Скайблю Кастла (нынешний Лас-Пегас) в Кантерлот и прочие города, в которых была сосредоточена знать Эквестрии. Расположен на благоприятной почве, благодаря чему городок выжил за счёт сельского хозяйства, когда доходы от гостиничного бизнеса сократились с появлением железной дороги."
"...классический сельский городок — такими местами должны вдохновляться создатели повествований типа "Приключения Стида Уэйна в диких уголках Эквестрии"..."
"Основную массу населения Копытуна составляют земные пони — процент пегасов и единорогов ниже, чем где бы то ни было в Эквестрии. Подобное положение дел не может не накладывать отпечаток на быт и уклад жизни местных жителей: так, погода практически не поддаётся контролю со стороны пони, и если местные пегасы ещё способны справиться с появлением облаков, то разгон полноценной грозовой тучи они, скорее всего, не осилят."
Далее я просмотрел вырезку из "Путеводителя по крайнему западу Эквестрии":
"Если же вы продолжите движение на Запад, примерно в сутках езды от Лас-Пегаса, вы наткнётесь на утопающий в яблочных садах и морковных полях городок Копытун — идеальное место для любителей неторопливой сельской жизни. Всё зелёное великолепие городка обеспечивается влагой из единственного в городе водоёма — искусственно созданного Копытунского водохранилища. Песчаные побережья и кристально чистая вода привлекут внимание не только изнеженных кобылок, но и любителей мистики и мрачных тайн — согласно легенде, тысячу лет назад Найтмар Мун заключила на дне водоёма тех, кто попытался прогнать насланную ей ночь. С тех пор несчастные пленники, переродившиеся в Водных Единорогов, имеют возможность лишь раз в год пробежаться по твёрдой земле — ровно в день проведения Гранд Гэллопинг Гала."
Вот ведь сено... Неужто старина Ниббстер отправит меня расследовать бредни тысячелетней давности?! Взмахом крыльев я смёл со стола вырезки и перешёл к самому вкусному — отчёту сержанта Стражи, некоего Найтскай Флэша. Пропустив все пометки типа "Полковнику Фьюри лично", я перешёл непосредственно к тексту отчёта.
"Согласно приказу, я прибыл в город Копытун для расследования местной легенды о Водных Единорогах в связи с поступавшими от местных жителей *закрашен длинный список фамилий* заявлениями, подтверждающими данный миф. Вечером того же дня я нёс вахту у Копытунского водохранилища — места предполагаемого заточения Водных Единорогов. До полуночи никаких существенных событий замечено не было. В полночь на воде водохранилища было отмечено возникновение незначительной ряби, которая в течение двадцати-двадцати пяти минут увеличилась до волн примерно метровой высоты. В то же время над местом вахты стремительно образовались грозовые тучи — без видимых на то причин и явно без участия пегасов. К часу ночи волны выросли до полутораметровой высоты и хлынул дождь — по ощущениям аномально холодный для данной местности. Видимость ухудшилась до метра, что сделало невозможным наблюдение за водоёмом с занимаемой мной позиции. Практически одновременно с началом дождя со стороны водохранилища раздались звуки, напоминающие ржание и топот копыт. Я принял решение приблизиться к объекту наблюдения на минимально допустимую дистанцию, однако это привело к тому, что меня захлестнула волна — несмотря на то, что на тот момент я находился примерно в двух метрах от берега водохранилища. В результате удара о землю я потерял сознание. Придти в себя удалось примерно в три часа ночи — к тому моменту все погодные аномалии прекратились, поверхность водохранилища была спокойна.

Таким образом, ни неоспоримого подтверждения, ни неоспоримого опровержения существования Водных Единорогов получено не было."
Я сморщился и, отправив отчёт к остальным бумагам, валяющимся на полу, улёгся на кровать. Бред какой-то... Стража берётся расследовать местную байку далёкого от любой цивилизации городка и отправляют туда сержанта — без оборудования и, похоже, без чётких инструкций. Просто наблюдать — с этим и жеребёнок справится. Того безветренной летней ночью накрывает ливень, а потом и захлёстывает волна — это в двух метрах от воды. И тренированный пегас теряет сознание от удара о землю. Ну бред же. Значит, либо весь отчёт — фальсификация, либо... Либо сержант Найтскай Флэш написал в отчёте не всё.

Быть может, это расследование будет не таким уж и скучным? Примерно с такой мыслью я и задремал на несколько часов...

Проснулся я около полуночи. Обида на главреда уже успела пройти и копыта зудели от жажды действия — найти, докопаться, узнать о проблеме всё возможное. Если уж я должен писать о Водных Единорогах – я буду делать это хорошо. А для того, чтобы сделать это хорошо, надо разобраться в предмете.

Если у вас внезапно возникла необходимость узнать подробности какой-нибудь непередаваемо таинственной истории, то вам следует обратиться к моей школьной подруге Фрики Тейл. Пепельно-серая единорожка начала притягивать всяческие странности (и неприятности) с самого детства — по замыслу родителей, их дочку должны были звать Трики Тейл — имечко тоже не ахти (между нами), но его хотя бы можно объяснить любовью мистера и миссис Тейл к фокусам и розыгрышам. Но каким-то необъяснимым образом в список новорождённых Лас-Пегаса того года Трики попала как Фрики. Чета Тейлов попыталась исправить положение, но поздно — списки уже передали в Кантерлот и их дочка официально стала Фрики.

Как бы там ни было, Фрики росла жизнерадостной и бойкой кобылкой, несла бремя "тебе-лучше-не-дружить-с-этим-странным-жеребёнком" с лёгкостью и даже радостью ("Арчи, я понятия не имею, что было бы, если бы они ВСЕ захотели со мной ДРУЖИТЬ!"), чем в своё время и привлекла моё внимание. Впрочем, это было в школе. С тех пор моя подруга обзавелась кьютимаркой в виде ступки и пестика, небольшим магазинчиком зелий и солидной библиотекой, большую часть которой составляли книги по истории, древние мифы и мистические истории всех мастей. Была там и полочка с книжками о приключениях пони-подростков, повествующими о любви и дружбе, но этой полки Фрики стеснялась и никому не показывала.

Магазинчик её находился недалеко от моего дома, работала она всегда допоздна, поэтому, недолго думая, я направился прямиком к ней.

— Фрики, привет! — громко поздоровался я с порога и замер, разглядывая невиданную картину: единорожка, с торчащей во все стороны гривой, неистово хохотала со слезами на глазах и пыталась магией очистить свою мордочку от переливающегося всеми цветами радуги порошка.

— А-а-а!!! А-ХАХАХАХАХАХА-РЧИ! ПО-ХОХОХОХОХОХОХО-МОГИ! АХАХАХАХА!!! — закричала она не своим голосом.

Честно сказать, я ещё несколько мгновений простоял в замешательстве, прежде чем догадался хлопнуть крыльями, сдувая радужную пыль с мордочки Фрики (со стола были сметены: перья, пергамент, вата, несколько вязанок разных трав и, кажется, что-то ещё). Не сразу, но хохотать подруга прекратила и, похоже, немного смутилась.

— Ты вовремя, Арч, — произнесла она, тряхнув гривой и взмахом рога возвратив на место всё то, что я уронил на пол. – Спасибо.

— О, не стоит, рад был спасти тебя от… от… что это вообще было?

— Это планировалось как «Порошок Беззвучного Веселья», но я, похоже, переборщила с радугой – и вышло что-то больше похожее на «Порошок Безумного Веселья», — говоря это, Фрики закупорила небольшой пузырёк с той самой пылью. – И я думаю, он тоже найдёт своего покупателя.

— Оу. Ну. Не буду спорить, Фрики.

— Это правильно. Ты снова за пилюлями от кашля, трудяга?

— Не совсем. Я к тебе по поводу одной истории тысячелетней давности.

— Мисти-и-и-ической истории? – провыла Фрики, выпучив глаза для пущей убедительности.

— Вроде того. Что ты знаешь о Водных Единорогах?

— О, ты как раз по адресу, о Водных Единорогах я знаю всё!

— Правда?

— Конечно. Ты уверен, что хочешь узнать всю правду о них? Это может тебя шокировать!

Я почувствовал сладкий зуд, знакомый, наверное, только журналистам – зуд возможности услышать тайну. Тайну, способную шокировать!

— Выкладывай, — чуть дрожащим от волнения голосом ответил я.

— Хорошо… — единорожка махнула копытом, приглашая меня наклониться поближе к ней, и понизила голос. – О Водных Единорогах известно немногое. Но доподлинно известно только одно. Ты готов узнать?

Я торопливо закивал, сглотнув невесть как возникший в горле ком.

— Они… — выдохнула мне в самое ухо подруга. – Они не существуют…

Ах ты ж сено! Слегка раздражённый, я отстранился от весело смеющейся подруги.

— Фрики, тебя ещё не отпустил порошок?

— Возможно. Прости, я не могла не пошутить, ты бы видел своё лицо, это безумно смешно! Но водоплавающих пони и правда не существует. Проводились десятки экспедиций профессорами из Кантерлота, причём профессорами разной степени адекватности – и ничего. Ни одного следа на мокром песке или вспышки магии. Ни-че-го. Прости, Арч, но это – действительно всего лишь легенда.

— Ну что ж… И на том спасибо, Фрики!

— Ты разве даже чаю не попьёшь?

— Прости, мне завтра рано утром надо сесть на поезд… В другой раз?

— В другой раз… — выдохнула Фрики мне вслед. Грусть в её голосе заставила меня на миг замереть в дверях магазина…но меня ждала работа. Работа – и несобранные вещи.