Автор рисунка: BonesWolbach
Глава 25 — Возвращение Солар Армс Глава 27 — Битва за Форпост

Глава 26 — Регулятор Фервент Басс

Ситуация в Западном Секторе накаляется с каждым днем. Силы, некогда поделившие между собой территории обособленного уголка Пустоши, вновь пришли в движение в надежде урвать кусок пожирнее. В этот раз ход за Торговым Домом Тандерлейн.

Наступившие теплые деньки внезапно сменились ощутимой прохладой. По разомлевшим от жары пони ударил промозглый ветер, заставлявший зябко ежиться и мечтать о чашке-другой горячего шоколада. Но, увы, работу никто не отменял. Подгоняемые ледяными взглядами Фемиды и командными восклицаниями Скратч, обитатели Стойла Сто Семьдесят Четыре продолжали возводить баррикаду и облагораживать территорию Шайвиля.

Грей стоял в тени уцелевшего здания почты и лениво наблюдал за работниками, дожидаясь отставших разведчиков. Вернувшись из экспедиции в Солар Армс, пегас принял непростое решение и выпил противоядие Зекранты, предварительно помолившись Принцессам и на всякий случай составив завещание. Горькое зелье неожиданно сработало как надо – уснув кобылкой, он очнулся уже полноценным жеребцом, каким и был прежде.

По рассказу Спектра (пегас предусмотрительно лег спать в костюме, заранее предупредив ИИ о предстоящих метаморфозах), превращение произошло практически мгновенно и он едва успел перестроить свою структуру под выросшую массу тела и некоторые новые физиологические способности, ничего при этом не зажав.

Обитатели Стойла восприняли преображение по-разному. Новички с изумлением таращились на поменявшую пол взбалмошную начальницу охраны, предпочитая выражать свои эмоции тихим шепотом за спиной. Крыло ограничилось сдержанными поздравлениями, а Лилия вообще сделала вид, будто ничего не произошло. Лайт же отреагировала по-своему. Волшебница удивленно вскрикнула, покраснела до кончиков ушей и сбежала в библиотеку под предлогом встречи с Гармонией. Больше всех отличился Арчер – грифон с многозначительным видом похлопал пегаса по плечу и поздравил его с возвращением в стройные ряды яйценосных. Выслушав поздравления и плоские шуточки, Грей приступил к делам.

Уговорить Тви-икс помочь с перегонкой танка оказалось совсем несложно. Эквиноид внимательно выслушала разведчика и поставила лишь одно условие – ей позволят вернуться в прежнее тело. Получив эскорт из двух лунных гвардейцев, она направилась к Солар Армс, где Роза безуспешно пыталась взломать систему защиты ZB-3.

Проинспектировав деятельность Крыла, Грей в целом остался доволен, ограничившись лишь парой замечаний и похвал. Спасенные из рабства пони и грифон старались изо всех сил, привилегированная жизнь в Стойле нравилась им куда больше существования в Анклаве или крохотном загоне Мастеров.

Закончив обход, разведчик начал уже подумывать о возвращении в постель, как на него совершенно неожиданно наткнулась Уайт. Единорожка-альбинос была явно возбуждена, о чем свидетельствовали раздутые ноздри и горящие угольки алых глаз. После разговора с разжалованным рыцарем сонливость с разведчика как копытом сняло, и они вместе отправились на поиски Лилии. Получив одобрение Смотрительницы, Грей по внутренней связи приказал всем собраться у возводимой баррикады и прихватить с собой походную амуницию и запас еды на семь дней.

«Зря я дал им два часа на подготовку. Сидят теперь, копаются. Смоук наверняка набивает косяки в дорогу, а Кьюр делает новую прическу».

Разведчику понадобилось всего полчаса, чтобы сложить сумки и набрать еду на кухне. Теперь он изображал высокотехнологичную статую посреди улицы в компании четырех боевых дроидов. Следует заметить, он отлично подходил на эту роль.

Первым появился Арчер. Грифон вразвалочку подошел к мрачному пегасу, небрежно кивнул и прислонился спиной к стене, тут же засунув в рот когтистый палец и принявшись с упоением ковыряться в зубах.

Следующей оказалась Фемида. Судя по виду, она прилетела прямо с дозора – броню охранника покрывала пыль, а от дула усиленной снайперской винтовки едва ощутимо несло гарью.

— Несколько залетных гулей. — Отдав честь, фиолетовая пегаска устроилась рядом с грифоном и принялась за чистку винтовки.

Третьей пришла Уайт. Облаченная в полный силовой доспех Стального Рейнджера, вооруженная реактивным гранатометом и выторгованной у Фемиды антимех-винтовкой, единорожка без шлема производила грозное впечатление. После ее появления всех любопытных пони как ветром сдуло. Довольно улыбнувшись, она застыла статуей рядом с Греем, уставившись на другую стену.

Смоук (в отличие от серого пегаса он предпочел сохранить свое новое обличье, в котором торкало гораздо сильнее прежнего), Стоун, Кьюр и Харпер подошли веселой гурьбой. Нагруженные сумками, оружием и броней, они обнялись крыльями и распевали неприличную песенку, подпрыгивая во время припевов. Стоило им столкнуться взглядами с Фемидой и Уайт, как все их веселье улетучилось.

Последней оказалась Шэд в сопровождении новых гвардейцев, на первый взгляд неотличимых друг от друга. Увидеть между ними какую-то разницу не удавалось и со второй попытки.

— Не прошло и полугода. — Грей с удовольствием встал на задние ноги, разом возвысившись над подчиненными. В последнее время подобное положение начало доставлять ему удовольствие. — Стройтесь.

Пройдя от начала и до конца образовавшейся линии, пегас едва заметно улыбнулся. Под его командованием находились Стальной Рейнджер в силовой броне, пятерка бэтпони в серебряных доспехах, столько же кадетов в стандартной экипировке охранников Стойла и державшийся особняком Арчер в модном плаще, при случае купленном в Сейф Роуте на казенные деньги. Вместе они составляли силу, с которой стоило считаться.

— Итак, я собрал вас здесь по важной причине. Нам предстоит долгое путешествие. Более подробно о нем расскажет Уайт. — Разведчик отошел в сторону, давая место рыцарю. Альбиноска не заставила себя ждать.

— Вы все слышали утреннее сообщение диджея – мои бывшие соратники по ордену в полном составе покидают Западный Сектор. И я точно знаю зачем. — Угольки в глазах Уайт загорелись еще ярче. — Наша Старейшина грезит властью. Для нее должность командующей округом слишком маленький кусок пирога, ей хочется занять центральное кресло. Для этого мы долгие годы приводили в порядок тот поезд, набирали рекрутов, оружие и тренировались в сражениях с рейдерами и работорговцами под предлогом защиты слабых.

— Дай угадаю, ну дай! — Арчер приподнялся и быстро замахал передней лапой. — Последним кирпичиком в ее плане стала импульсная винтовка?

— Именно так. — Рыцарь громко фыркнула. — Эта старая пизда считает, будто с таким оружием остальные отделения не смогут оказать ей должного сопротивления.

— К нам это не относится. — Ледышки в глазах Фемиды встретились с яростными огоньками Уайт. — Ты теперь с нами, они покидают сектор, не вижу повода для волнений.

— Где-то в одном дне пути от нас расположен Форпост – вторая по величине крепость Стальных Рейнджеров в секторе. — Уайт недобро улыбнулась. — Высокие стены, ворота, депо, станки, машины, оружейный склад. Они просто не могли вывезти все на одном-единственном поезде, даже с учетом телег.

— И сейчас там абсолютно никого нет, а если даже и есть, то их слишком мало для должного сопротивления. — Шэд обнажила клыки. — Мы просто обязаны оказаться там первыми!

— Не все так просто. Из значимых фракций мы находимся ближе всех к Форпосту, но и для Мастеров с ЛТС расстояния вовсе не гигантские. — Грей поднял переднюю ногу, привлекая к себе внимание. — Нам придется готовиться к обороне.

— Да плевать. Им же хуже, если сунутся. На эту шушеру мне хватит одного щелчка пальцев. — Арчер хищно осклабился. — Тем более Смотрительница подогнала тебе свои игрушки. Справимся!

Остальные ответили согласным гомоном.

— Рад видеть боевое настроение. — Разведчик опустился на все четыре ноги и щелкнул хвостом. AJ-23 пробудились ото сна и повернули орудия в сторону пегаса. — В таком случае не будем терять времени, отправляемся в путь!

***

Уайт уверено вела разведчиков за собой. Если бы не Стальной Рейнджер и навязанные Лилией боевые роботы последней модификации, путь до Форпоста мог занять всего несколько часов. Теперь же пегасам, бэтпони и грифону приходилось тащиться за неуклюжими железками, время от времени разминая крылья в коротких разведывательных полетах. К счастью, дорога под ногами оказалась целой, копыта звонко стучали об асфальт, а зябкая прохлада сменилась приятным потеплением. Враги либо обходили отряд стороной, либо же рейдеры по-прежнему избегали зоны вокруг Шайвиля.

После очередного облета Грей приземлился рядом с Уайт и подстроился под ее шаг. Кобылка бросила на жеребца быстрый взгляд и вернулась к созерцанию виднеющихся вдали руин.

— Как ты? — без обиняков начал пегас.

— В каком смысле? — В тоне единорожки послышалось легкое удивление. Шлем силовой брони надежно скрывал эмоции рыцаря, поэтому разведчик мог ориентироваться лишь на ее голос.

— Прямо сейчас мы возвращаемся в твой родной дом, — осторожно ответил Грей. — Если бы я внезапно оказался на территории Анклава, то меня бы одолевали противоречивые эмоции.

Кобылка хранила настороженное молчание, никак не выдавая свою реакцию.

— Я просто хочу знать, в порядке ли ты.

— Все нормально, — равнодушно буркнула единорожка.

— Эй, так не пойдет. — Разведчик нервно фыркнул. — Мне нужен точный ответ.

— По-твоему, я подведу в самый ответственный момент? — иронично спросила рейнджер. — Прости, но у меня нет настроения изливать тебе душу. Могу сказать одно – я в порядке.

После недолгой паузы кобылка мрачно добавила.

— Они мне больше не семья.

Грей еще какое-то время шел рядом с равнодушной кобылкой, после чего разочарованно вздохнул и вновь взлетел в небо. Иногда единорожка завидовала пегасам – ей казалось, будто один взмах крыльев способен унести от всех проблем. Это не соответствовало истине, но ведь можно немного помечтать…

К вечеру отряд дошел до небольшого безымянного городка, построенного вокруг железнодорожной развязки. На ночлег они остановились в некогда уютном кафе, разграбленном еще в первые годы после Великой Войны. Деревянные столы вполне сгодились для растопки, а в качестве спального места приспособили уединенную кухню. На крыше расположился дозор из двух стрелков, остальных же Грей отправил спать. До Форпоста Стальных Рейнджеров оставалось пройти всего две улицы.

***

Утро у Грея как-то сразу не задалось. Мало того, что Арчер посреди ночи обнаружил в себе недюжинный талант к оглушительному храпу, так еще и неизвестно откуда взявшаяся вошь умудрилась пробраться под силовую броню! Перед трагической смертью от раздавливания она успела сделать не меньше двадцати укусов, поэтому раздражающий зуд по всей шерсти окончательно свел все его настроение к нулю. Горькое лечебное зелье и лекция Спектра о предохранении во время сношения с распутными кобылами (которых здесь и близко не было!) лишь подлили масла в огонь.

Едва дождавшись окончания завтрака, командир в двух словах обрисовал свой план и разделил отряд. Шэд и ее гвардейцы неслышными тенями пошли впереди, получив строгий приказ избегать стычек и собрать максимум информации. Стальной кулак из боевых роботов и пони в силовой броне под прикрытием пегасов и грифона неспешно двинулся по главной улице, внимательно следя за окружающими развалинами.

Грей предпочел бы сначала провести тихую разведку и уже только потом выдвигаться к цели, но время поджимало, да и хреновое настроение лишало его осторожности. К тому же разве могла найтись сила, представляющая угрозу такому тяжеловооруженному отряду?

— Мы почти у стен, слышу выстрелы. — Голос Шэд в наушнике слегка хрипел, высокие здания глушили сигнал. — Становится слишком светло, нам придется идти по земле.

— Будьте осторожны, подходы заминированы, — предупредила Уайт. — Там должна быть красная линия.

— Где? — удивилась бэтпони. — Здесь все завалено обломками!

— Ого, кто-то радикально подошел к вопросу разминирования. — Державшийся впереди Арчер удивленно присвистнул. — Они обрушили на дорогу близлежащие здания, можно ноги переломать.

— Мы здесь явно не первые. Есть возможность пройти? — Грей нахмурился. Они еще даже не подошли к крепости, как у них уже начались проблемы.

— Рейнджер пройдет, роботов придется тащить на себе. О штурме с нахрапа не может быть и речи.

Не успел пегас помянуть Дискорда, как в эфир ворвался новый голос, принадлежавший одному из гвардейцев Шэд.

— Наблюдаю бой. Группа из десяти-пятнадцати наземных пони атакует укрепление, как минимум трое выведены из строя. Защитники прячутся за стенами, не разглядеть.

— Вижу укрытие, неподалеку от Форпоста сохранился трехэтажный дом, — доложила Шэд. — Мы можем залечь там и изучить противника.

— Так и сделаем, — согласился Грей. Во время доклада они уже успели выйти к копытотворным завалам и увидеть металлические стены, украшенные длинными пиками. — Харпер, принимай на себя управление роботами и возвращайся к нашей стоянке. Стоун, помоги мне взять Уайт. Остальным лететь к тому зданию.

— Погоди, взять меня?! — Не успела единорожка начать возмущаться, как ее подхватили сразу четыре ноги. Грею помогал Спектр, Стоун же и сам по себе мог поднять Стального Рейнджера в полной броне, правда невысоко. Вместе они довольно споро перенесли окаменевшую кобылку над развалинами и приземлились неподалеку от облюбованного бэтпони здания.

— Н-н-н… — Почувствовав под ногами твердую землю, рыцарь еще несколько секунд приходила в себя, после чего разразилась настоящим потоком брани. — Разъеби тебя Селестия, Грей, никогда, слышишь, никогда так больше не делай! Я чуть душу Принцессам не отдала раньше срока!

Пегас остолбенел. Уайт раньше никогда не теряла над собой контроль и уж тем более не применяла такие ругательства. Разведчик медленно отступил назад, растерянно расправив крылья. Тяжело дыша, кобылка наклонила голову и сделала шаг вперед, наставив на жеребца длинный острый рог. Полет перепугал ее до глубины души.

Положение спас Арчер. Приземлившись рядом с единорожкой, грифон щелкнул перед ней пальцами и ехидно произнес.

— Цыпа испугалась короткого перелета? Мне теперь следует наградить тебя почетным званием желтоперого цыпленка?

— Да пошел ты! — Уайт сердито топнула копытом в силовой броне, попутно оставив в брусчатке глубокую дыру, и резко развернулась к зданию.

— Уф, кажется, пронесло. — Грифон счастливо улыбнулся, смакуя момент. — Крылатик, запомни на будущее – не всем нравится летать.

— Да уж, я заметил, — мрачно ответил Грей. За сценой наблюдал весь отряд, совершенно забыв об идущем неподалеку бое. — Проверьте здание и доложите обстановку!

Ответом пегасу стали сдавленные смешки. Вскоре разведчики расположились на третьем этаже бывшей школы, наблюдая за разворачивающимся вдали действом. Грею в этом помогали визоры Спектра, Уайт и Фемида воспользовались прицелами снайперских винтовок, остальным же пришлось с грозным видом прикладывать копыта ко лбу и прищуривать глаза.

— Не вы одни оказались такими умными, — с привычным ехидством констатировал Арчер, у которого внезапно нашлась подзорная труба. — Какая-то залетная банда, скорее всего ловчий отряд работорговцев. И сражаются они…

— Вижу, — мрачно ответил Грей, которому очень хотелось оказаться здесь первым. В своих расчетах скорости они совершенно не учли обладавшие крыльями и не отягощенные лишним грузом грифоньи кланы.

Гибриды вяло, хоть и успешно отбивали атаку налетчиков. Обе стороны были вооружены винтовками и пистолетами, изредка слышался треск автоматных очередей. Расстояние не позволяло сторонам воспользоваться дробовиками, отчего рейдеры явно потеряли в огневой мощи. Земные пони прижались к самой стене, обрушивая на любую высунувшуюся клювастую морду поток брани и свинца.

— Какой идиот командует обороной! — в сердцах воскликнула Шэд. — Они умеют летать, нужно нанести удар с тыла!

— Не кипишуй, мышекрылка, все под контролем, — усмехнулся грифон. — У нападающих уже пятеро выбыло, их примут, как только те побегут или у них кончатся патроны.

Словно услышав Арчера, уцелевшие в перестрелке рейдеры бросили своих раненых и что есть мочи побежали по насыпи из обломков. Защитники моментально взбодрились – из-за стен высунулась семерка грифонов, щедро поливавшая отступающих свинцом. Стрелки из них оказались никудышные – обороняющиеся попали всего в троих, да и то смертельно ранили лишь одного. Остальные благополучно преодолели преграду и с презрительным улюлюканьем вышли из зоны поражения.

— Мда, я прямо разочарован. — Арчер сплюнул на землю. — Просто бездарные бойцы, позор моей расы.

— У тебя есть шанс его смыть, — усмехнулся Грей. — Они бегут прямо на нас, приготовиться к бою.

— Может, стоит их пропустить? — поинтересовалась Шэд. — Они нас не заметят.

— Он прав, нам совершенно ни к чему оставлять у себя за спиной столько вооруженных врагов. — Уайт окутала серебристой аурой свою новую антимех-винтовку и тщательно прицелилась в лидера налетчиков. — Жду команды.

Когда рейдеры поравнялись со школой, их встретили залпами огнестрельного и энергомагического оружия. Они даже не успели выхватить собственные стволы, как повалились на брусчатку или превратились в горку пепла.

— Вот так работают профи! — Арчер удовлетворенно клекотнул, приземлившись около убитого им земнопони. — Быстро и чисто!

— И ведь не поспоришь. — Шэд подошла к своей цели и брезгливо пнула тело изящной ногой. — Вот уж не думала, что когда-нибудь буду с тобой согласна.

— Привыкай, мышекрылка. Иногда мне кажется, будто я здесь единственный голос разума.

— Профи и голос разума явно не привык следить за тылами, — раздался новый голос. Из ниоткуда внезапно материализовалась пятерка вооруженных боевыми дробовиками грифонов в сильно потрепанной броне наемников. Их стволы смотрели на вышедших из укрытия Грея, Арчера, Стоуна, Шэд и безымянного гвардейца. — Никому не двигаться, вы окружены!

Со стен Форпоста к ним уже летел еще десяток грифонов, вооруженных штурмовыми винтовками и ружьями.

— СтелсБаки? — Арчер приподнял одну бровь. — Признаться, я впечатлен. Еще немного, и я сменю о вас мнение.

— А ну, молчать! — У предводителя грифонов явно недавно сломался голос, иногда он срывался на фальцет. — Любое лишнее движение – и вам не поздоровится!

— Да ну? — пришедший в себя Грей одним прыжком заслонил собой Шэд и активировал щиты Спектра. Пегас моментально встал на задние ноги и выдвинул орудия из передних, радуясь возможности испытать их на практике. — Проверим, кому не поздоровится больше?

Из окна школы раздался выстрел. Пуля высекла фонтан каменной крошки около задней лапы говорливого грифона. Арчер продемонстрировал свои любимые пистолеты-пулеметы, а Шэд и ее бэтпони вскинули причудливые игольчатые винтовки.

К счастью, никто не нажал на спусковой крючок. Напавшие на них гибриды попросту опешили. Они явно планировали взять отряд на испуг и теперь совершенно растерялись. Умирать не хотелось никому.

— Командир, новый отряд будет здесь меньше чем через минуту. Я успею снять троих. Какие будут приказания? — последовал спокойный доклад Фемиды.

— Итак, ребятки, у нас где-то около тридцати секунд, чтобы договориться, иначе кому-то будет плохо. Подсказка – не нам. — Арчер весело ухмыльнулся, целясь сразу в двоих. — У вас будут интересные предложения или мы скатимся до банальной стрельбы и смертоубийства?

— Да кто вы вообще такие? — ошалело воскликнул грифон, ствол его дробовика ощутимо дрожал.

— Это неважно, — ответил Грей. — Вы ведь не хотите драться, иначе бы выстрелили из невидимости. Опустите оружие, и мы поговорим.

— Нам не о чем говорить! — воскликнул другой гибрид. — Старейшина дала четкий приказ!

— Ох, боюсь, с таким отношением ты долго не проживешь, — промурлыкала Шэд. Бэтпони прекрасно видела, как слившиеся с тенями гвардейцы окружили незадачливых налетчиков. Один ее жест – и все грифоны умрут как по волшебству.

— Даю вам последний шанс. — Пушки в броне Грея начали наливаться синим.

— Да пошел ты, жалкий...

— Всем стоять! — по воздуху разнесся пронзительный крик. Громко хлопая крыльями, на площадку между двумя отрядами приземлилась молодая грифина с синими пятнами на перьях. Остальные остались парить в небесах на почтительном расстоянии. — Опустите оружие, это приказ!

— Ты?! — Грей, да и все остальные обитатели Стойла Сто Семьдесят Четыре почувствовали, как у них отвисает челюсть.

— Привет, Грей, давно не виделись! — Гильда задорно улыбнулась и сдула попавшее на глаз перо. — Поздравляю тебя с возвращением родного пола!

***

Когда стало очевидным, что сегодня больше никто никого не убьет, грифоны проводили почетных гостей на территорию облюбованной крепости. Как выяснилось, гибриды заблокировали открывающий механизм ворот (проще говоря, они его сломали), поэтому высокую стену пришлось преодолевать на крыльях. Уайт на удивление быстро согласилась повторить полет, выразив свое отношение к происходящему лишь презрительным фырканьем и повторным пробиванием дыры в асфальте.

— Значит, Форпост никто не охранял? — удивленно спросил Грей, пригубив из свежеоткупоренной бутылки Спаркл-Колы. Новая хозяйка этого места оказалась очень гостеприимной, предоставив гостям еду и напитки. Скорее всего, ей от них что-то было нужно.

— Представь себе! — Гильда возвела глаза к потолку. — Они оставили несколько турелей, но мне хватило трех СтелсБаков, чтобы найти серверную и отрубить им питание.

— Почему вы не перенастроили их для себя? — поинтересовалась Шэд.

Их двоих грифина пригласила в комнату с большим круглым столом, в котором Лайт могла бы узнать кабинет Старейшины. Остальных довольно комфортно расположили в казарме паладинов, приставив всего одного караульного. Им даже оставили все оружие в знак доверия.

— Уж прости, среди погонщиков браминов не нашлось нормальных программистов. Я далеко не с первого раза нашла необходимую консоль. Мы прилетели только вчера, потихоньку осваиваемся. — Гильда с задумчивым видом ткнула в кнопку на терминале Старейшины. Где-то вдалеке истошно завопила сирена. — Ну бля, опять она орет!

— Как вы здесь вообще оказались? — Грей терпеливо дождался, пока грифина утихомирит разразившуюся тревогу, и вернулся к расспросам, благо неудобное кресло совсем не располагало к засиживанию. Старейшина Стальных Рейнджеров Западного Сектора явно не любила гостей.

— Мне удалось найти выживших соплеменников, в основном неоперившийся молодняк и попрятавшихся пастухов дальних стад. — Гильда страдальчески искривила клюв. — Я оказалась чуть ли не единственной из воинственного пера, поэтому меня сделали новой Старейшиной. Мы чудом наткнулись какой-то схрон с кучей Пип- и СтелсБаков. Хорошо хоть, в детстве мне показали, как с ними обращаться. Обычной отверткой можно сотворить такие чудеса! Ну а потом мы поймали радиопередачу и решили укрыться здесь. Поговаривали, что у стальномордых отличные стены.

— Много полезного они оставили? — как бы невзначай спросил разведчик.

— Да хрен там! — воскликнула новоиспеченная старейшина. — Они будто унесли все, не прибитое гвоздями. Никакого оружия, из силовых доспехов нашелся лишь один комплект с дыркой в шлеме, да и то в него, кхм… — наемница внезапно запнулась и посмотрела на бутылки в копытах гостей. — Об этом лучше не говорить во время еды. Зато остались турели и старые вагоны! А Гарда отыскала в подвале какие-то запечатанные ящики с кодовыми замками.

— Вас все равно слишком мало, — вставила Шэд. — По пути сюда я насчитала всего двадцать восемь грифонов.

— Нас где-то около сорока, вполне достаточно для обороны! — Синеперая грифина воинственно нахмурилась, но затем расслабилась и тяжело вздохнула. — Фигово это признавать, но ты права. Держать пушки стволом в правильную сторону может только половина. Конфликт с Алыми Клювами показал, что мы совсем не солдаты, а сегодняшний бой окончательно расставил все точки над «и».

— Все можно исправить тренировками. — Грей сделал неопределенный жест крылом. Они с Шэд быстро обменялись взглядами.

— Но на это нужно время, которого нет. Боюсь, нам придется оставить эту базу. Хрен его знает, куда дальше лететь. — Грифина невесело усмехнулась.

— Хм… — Грей задумчиво уставился в потолок.

— Да, кстати, не познакомишь меня со своей спутницей? — Гильда шумно рухнула в подвернувшееся кресло. — Я не видела таких пони в вашем Стойле.

— До недавнего времени нас там и не было. — Шэд мило улыбнулась, обнажив изящные клыки. — Мой народ проживает в другом Стойле. После встречи и некоторых событий наши правители решили заключить союз.

— Интере-е-есно, — протянула наемница. Внезапно она встрепенулась и взглянула на ПипБак. — Ох ты ж бля, мне давно пора быть в другом месте! В общем…

Грифина неопределенно повела лапой, подбирая слова.

— Вы гости нашего клана. Можете ходить, где хотите, кроме оружейной! Прежде чем покинуть территорию базы, найдите меня. Я буду… где-то там!

Махнув крылом на прощание, Гильда стремительным ураганом покинула помещение, оставив своих собеседников в легком недоумении.

— Она всегда такая? — Так и не притронувшаяся к угощению Шэд проводила грифину задумчивым взглядом.

— Честно говоря, мы не особо знакомы. — Грей выбросил пустую бутылку в подвернувшееся ведро и направился к выходу. — Во время нашего знакомства ее практически полностью замотали в бинты. В них особо не побегаешь.

— Удачно, не правда ли? Мы наткнулись на единственный не враждебный нам клан грифонов. — Бэтпони пристроилась немного позади пегаса.

— Да, повезло. — Сам того не осознавая, Грей нахмурился. — Это уже становится нормой.

***

— Бардак, — довольно емко констатировала Уайт. Вот уже битый час разжалованный Стальной Рейнджер, лунный гвардеец и бывший лейтенант Анклава осматривали укрепления Форпоста.

— Все так плохо? — Грей и сам видел плачевность обороны Небесного Ока, но ему хотелось услышать мнение прожившей здесь долгое время единорожки.

— Они устроили лазарет и склад во дворе, — мрачно ответила рыцарь. — В случае нападения защитникам придется перепрыгивать через тела и ящики. Один залп навесом отправит все в Тартар.

— Ну, они просто не успели открыть те большие страшно бронированные двери в подвал, в котором у вас явно были лазарет и склад, — иронично возразила Шэд. — Им просто не хватает места.

— Ты ведь знаешь пароли от терминалов?

— Нет, но догадываюсь, где их можно найти. — Уайт помрачнела еще больше, бросив взгляд на надвратную башню. Ее дом пребывал в ужасном состоянии. — Всего один стражник на целое направление! И где тяжелые пулеметы?!

— Их увезли твои бывшие соратники. — Бэтпони явно подзуживала единорожку, заставляя ту выдавать все новые сведения. — Ты ведь слышала, у бедных птичек некому стрелять.

— А умудриться разломать терминал открытия ворот! Почему именно его?! Складывается ощущение, будто они перепутали его с системой управления турелями и расхреначили ломом все, что имело экран! — Рыцарь даже не подозревала, как близко подошла к истине. Бывшие пастухи браминов действительно не разбирались в технике и терминалах. — Как они будут пропускать грузы?

— Перенесут на крыльях, делов-то. — Гвардеец пожала плечами и тихонько зевнула. — Мы уже закончили осматривать эту дыру? Пора домой.

— Эй, побольше уважения! — вскинулась единорожка, явно вставшая не с той ноги.

— Весь последний час я слушаю от тебя, в каком ужасном состоянии это место, — резонно возразила Шэд. — Нам здесь просто нечего ловить, к тому же оно уже занято. Пусть гибриды разбираются с работорговцами.

— Форпост контролирует железнодорожную развилку, у него важное стратегическое расположение, да и присутствие стен никто не отменял, — не согласилась рыцарь.

— У нас не хватит сил, чтобы его удержать. У Стальных Рейнджеров был отлично вооруженный и защищенный гарнизон, у нас же сплошные разведчики и всего два бойца в тяжелой броне. К тому же ты сама перечислила нам поражающее количество слабых мест в расхваливаемой стене. Вряд ли она выдержит больше двух попаданий из танка, — ответила гвардеец, при этом повторившись: — Тем более крепость уже занята.

— Я могу потребовать у них освободить территорию Форпоста! — вскинулась Уайт.

— По какому же праву? — Бэтпони с подчеркнутым интересом посмотрела на единорожку.

— По праву последнего Стального Рейнджера Западного Сектора! Это наша территория и наша база! — Ослепленная яростью рыцарь позабыла о своем изгнании. — Я согласна видеть здесь обитателей ваших Стойл, но никак не кучку немытых пастухов!

Их перепалка начала привлекать внимание. Ближайшая троица грифонов оторвалась от разбора обломков и недобро посмотрела на спорщиков. Грей быстро показал кобылкам знак следовать за ним. Зайдя за стену солдатского барака, он приложил копыто к губам.

— Вы обе в чем-то правы. Это место имеет важное стратегическое расположение, но его состояние довольно плачевно. — Убедившись в отсутствии слежки, пегас начал говорить. — Придется как следует поработать над восстановлением обороноспособности и пригнать сюда сильный гарнизон, тем самым ослабив наши Стойла.

— Плохой вариант, — вставила Шэд. — У нас и так половина гвардии торчит на восточном перевале.

— Мы можем перепрограммировать турели и привезти сюда часть роботов продвинутых моделей. Это позволит компенсировать огневую мощь. — Уайт явно не собиралась сдаваться.

— Дай мне немного времени и связку импульсных гранат – и это место падет быстрее карточного домика. — Бэтпони хищно усмехнулась.

— Не все на Пустоши умеют летать и сливаться с тенями! — Единорожка уничижительно посмотрела на спорщицу. В алых глазах вспыхнули зловещие огоньки. — Этого вполне хватит для Мастеров.

— О, я уверена, в ЛТС думали точно так же...

— Да тихо вы! Я не закончил! — не выдержал пегас. Вернув к себе внимание публики, он тихо вздохнул и пожалел об отсутствии плетки. — Раз уж мы пришли сюда, то уже не уйдем. Нам нужно обезопасить себя с севера, на западе нас прикрывает Белохвостая Чаща, а на юге и востоке горы. Уайт знает обо всех брешах в обороне Форпоста. Вместе мы сможем починить укрепления и как следует здесь закрепиться. При грамотном подходе нам хватит небольшого гарнизона при поддержке роботов. К тому же у нас остались турели из Солар Армс.

— Но мы здесь не первые. Ты хочешь выгнать этих бедных пастухов? — Шэд испытующе посмотрела на Грея. Она хотела понять его отношение к союзникам. Кто знает, вдруг после грифонов на очереди окажутся бэтпони? — Или просто ударим их в спину?

— У меня есть мысль куда лучше. — Жеребец наклонил голову к земле, призывая кобылок сделать так же. Свой план действий он излагал уже шепотом.

***

Они пришли после заката, когда облака неожиданно разошлись и на несколько минут открыли наземникам свет далеких звезд. Обитатели Стойла Сто Семьдесят Четыре уже закончили работу и складывали инструменты, предвкушая обильный ужин и блаженное ничегонеделание, как дозорный на вышке запустил сигнальную ракету. К фактически лишенному защитников городу приближался отряд.

Лилия несколько минут отрешенно наблюдала за тем, как вчерашние фермеры и техники спешно вооружаются винтовками и строятся за импровизированной баррикадой. Смотрительница ожидала паники и суматохи, но гневные вопли Скратч и появившаяся надежда творили чудеса. Бывшие рабы и бродяги не хотели расставаться с вновь обретенным домом.

— Тебе здесь не место. — Грифина приземлилась рядом с единорожкой и без обиняков ткнула лапой в сторону Стойла. — Здесь опасно. Ты должна закрыть двери, если мы их не удержим.

— Этого не случится, — заверила Лилия, проверившая показания управляющего прибора. Все восемь сторожевых роботов на внешней границе находились в прекрасном состоянии и были готовы обрушить на пришельцев ливень свинца. — Докладывай.

— Эм… — Скратч замялась и слегка отступила назад. — Это не в вашей юрисдикции.

— В отсутствие Грея обороной поселения руковожу я, — холодно произнесла Смотрительница. — Не забывайся.

— Их около десятка, идут не таясь. Все отлично вооружены, носят среднюю и легкую броню. Одеты в длинные плащи и широкополые шляпы. На рейдеров не похожи, скорее дорогие наемники.

Смотрительница закусила губы, обдумывая сказанное. Наконец, она удивленно посмотрела на грифину и недоумевающе спросила.

— Так зачем поднимать тревогу, если это не рейдеры?

— О Дискорд, как я не люблю новичков. — Скратч ударила лапой по лбу и начала говорить медленно и нежно, словно с жеребенком. — Мы их не знаем. У них пушки. Они опасны. Их больше двух. Не надо спрашивать, почему я подняла тревогу!

— Я прекрасно понимаю наше положение. — Лилия ответила собеседнице покровительственным взглядом. — Просто позаботьтесь о том, чтобы не открывать огонь первыми. Это могут быть наши новые союзники.

Тем временем отряд чужаков остановился на границе света и тьмы. Несколько мгновений пришельцы просто стояли и смотрели вперед, словно они могли что-то разглядеть за слепящими прожекторами. Напряжение росло с каждой секундой. Защитники баррикады видели неясные силуэты в отличной броне с продвинутым энергомагическим и огнестрельным оружием. От атаки их удерживал лишь прямой приказ Смотрительницы.

Наконец в круг света ступила симпатичная единорожка в запылившемся плаще. В отличие от своих собратьев, она не носила шляпу, поэтому обитатели Стойла могли во всех деталях рассмотреть светло-розовую колючую гриву, угольно-черную шерсть и небольшой шрам на левой щеке. Спину кобылки украшали перекрещенные ножны с зебринским мечом и грифоньей шпагой, левую ногу обхватывал ПипБак, а из-за правой торчала кобура с энергомагическим пистолетом необычной формы.

Незнакомка бросила дерзкий взгляд на собравшихся за баррикадой пони, словно это не на нее смотрело сразу два десятка стволов, а она повелевала их жизнями. Очевидно, наемница совершенно не боялась защитников города.

— Мне нужна Лилия Сандерс. — Полюбовавшись отразившимся на мордах замешательством, она добавила с нескрываемым удовольствием: — Я Фервент Басс, внештатный специалист Торгового Дома Тандерлейн по чрезвычайным ситуациям и предводитель Регуляторов.

Когда вооруженный до зубов отряд оказался дружественным, все выдохнули с заметным облегчением. Лилия по зарождающейся традиции приказала разместить гостей в покоях с пониженной температурой под ненавязчивым присмотром камер и турелей, а их лидера проводить в ее кабинет, где они могли спокойно поговорить.

— Не ожидала увидеть вас так скоро. — Лилия с удобством устроилась в своем кресле напротив Фервент. В этот же момент приставленный к их Стойлу гвардеец-бэтпони лихорадочно передавал сообщение для своей Смотрительницы. — Чем обязаны?

— Разве это не вы заключили договор с моим нанимателем на прошлой неделе? — удивилась наемница, моментально обозначившая свой статус. — Неужели я перепутала Стойла?

— У нас определенно произошел некий разговор с представителем вашего торгового дома, — Лилия с удовольствием тянула слова, пытаясь вывести единорожку из себя. Обычно такие личности оказывались натурами импульсивными и вспыльчивыми, часто реагируя во вред себе. — Но я не помню никакого договора. О чем идет речь?

— Ой да ладно, поздно из себя целок строить. — Кобылка картинно зевнула в копыто и прикрыла алые глаза. — Вы согласились пропустить штурмовиков Тандерлейна в обмен на оружие и покровительство. Было или нет?

— Это вполне возможно, — согласилась Смотрительница.

— Ну и вот. — Наемница посмотрела по сторонам, явно выискивая, что бы стащить или сожрать.

— Что вот?

— Мы пришли. — Фервент вскочила на ноги и прошлась по кабинету, с любопытством осматривая экраны за спиной Лилии. — Проведите мой отряд к той двери, остальное за нами.

— Погоди-погоди. — Смотрительница непонимающе уставилась на собеседницу, незаметно для себя перейдя на «ты». — Вас прислали на зачистку Сорок Четвертого Стойла?!

— Ну да, — невозмутимо ответила наемница. — Мы тебя чем-то не устраиваем?

— Но вас же всего семеро! Я ожидала увидеть как минимум пятьдесят головорезов!

— Тю-ю-ю, оставь хождение толпой жалким дилетантам. — Единорожка обиженно надула губы. — Каждый из нас – профессионал высокого уровня. Поверь, нас здесь более чем достаточно, чтобы вырезать население любого Стойла.

— Эм… — Лилии явно не понравилось, куда пошла речь. — А если вас убьют? Они же сразу ударят по нам! Необходимо дождаться наших охранников…

— Не-а, это слишком долго. Я никогда не отличалась терпением. — В подтверждение своих слов Фервент подскочила к столу и ударила по нему копытом, спровоцировав охранные турели на выдвижение. — Еще немного – и мне станет ску-учно. Тогда я просто вернусь к Тандерлейну и скажу ему, что вы отказались от сделки. Ну, не тяни брамина за хвост, твое решение?

— Ладно-ладно, успокойся. — Лилия тяжело вздохнула и обреченно посмотрела на собеседницу, доживающую свои последние часы. — Просто проводить вас к той двери?

— Агась. — Кобылка извлекла из кармана плаща упаковку яблочной жвачки и отправила всю пачку вместе с оберткой себе в рот. — На этом можете считать свою часть сделки выполненной.

***

В секретных подземных тоннелях, соединяющих между собой сразу три убежища, Лилия вела отряд из семи наемников под предводительством Фервент. Кромешную тьму разгоняли лучи мощных прожекторов роботов сопровождения. У действовавшей по наитию Смотрительницы наконец-то появилось время на размышления.

«Да уж, имечко ей подходит. Просто одна сплошная беспокойная заноза в заднице. А бахвальства-то! Нужно срочно организовать линию обороны и отбросить рейдеров, когда те расправятся с ними и решат разведать тоннели».

Тем временем Фервент стало скучно. Недолго думая, она достала внушительных размеров музыкальный плеер и сразу же врубила его на полную громкость. По тоннелю разнеслась тяжелая музыка, сопровождаемая ударной работой барабанщика под аккомпанемент сразу двух клавишников. Наемники встретили композицию яростным одобрением. У Лилии моментально заболела голова, а все мысли пропали при первом же ударе басов.

«О не-е-ет, как это вообще можно слушать?!»

Спустя час мучительной дороги они наконец дошли до развилки, где их встретил отряд из восьми бэтпони в серебряных доспехах. Один из них тащил на себе трофейный пулемет, другой залихватски перекинул через плечо гранатомет. Мысленно прибавив к ним четверку своих роботов, Лилия заметно повеселела.

Увидев встречающих, Фервент моментально посерьезнела и выключила музыку.

— Принцесса Луна отправила нас в качестве поддержки, — поприветствовал их лидер гвардейцев.

— Сколько нам еще до того Стойла? — поинтересовалась наемница.

— Где-то час-два, зависит от темпа и вашей скорости. — Бэтпони показал на неприметную винтовую лестницу. — Этот люк ведет в тоннель, который соединяет Стойло Сорок Четыре с нашей магистралью.

— Отлично, тогда вперед! Как говорится, «воп-воп-воп»!

Единорожка-наемница пришла от бэтпони в полный восторг. Она доставала их просьбами показать клыки и дать потрогать крылья добрую четверть часа, пока они дружно не решили уйти «на разведку». С тех пор их никто не видел аж до самого конца пути. Фервент пожала плечами и вновь включила музыку, моментально подавившую страдальческий стон Лилии. Когда они наконец дошли до нужного им места, Смотрительница уже не знала, кого благодарить – Принцесс или Дискорда.

Они расположились на подземной станции, как две капли воды похожей на их собственную. Все та же картина запустения и разрухи, а также вековой слой пыли явно указывали на то, что проходом никто не воспользовался с самого момента закрытия Стойла. Фестралы уже успели направить пулемет на нужный проем и теперь выстроились полукругом, дружно зажав уши копытами.

— Значит так, — заявила Фервент, ко всеобщему облегчению вырубив совсем уж дикие басы. — Проясняю ситуацию – мы идем туда, вы остаетесь здесь, иначе это чревато лишними отверстиями в теле. Вопросы?

Ответом ей была тишина. Бэтпони криво усмехнулись и хитро посмотрели друг на друга. Лилия тут же представила их в виде серебристого тумана.

— Если не вернемся через три часа, то можете начинать бить тревогу. Ну, там, согнать сюда всех этих фермеров с древними пушками, построить еще одну стену-рухлядь и так далее. — Наемница явно истолковала молчание по-своему. — Все равно этого не произойдет. Готовы, парни?

— Мы уж думали, ты не спросишь. — Впервые кто-то из отряда наемников подал голос. Лилия не успела отследить говорившего.

— Тогда пошли. Ах да, чуть не забыла. — Фервент вскочила на задние копыта и изогнула передние ноги, сделав страшное лицо. — Не-е-е-е ходи-ите за-а-а на-ами! Отшле-е-епаю!

***

Покинув поле зрения отряда сопровождения, Фервент надела огромные синие наушники и привычно включила извлеченный из сумки небольшой портативный плеер. Эмоциональный жеребцовый голос, со страстью исполняющий свою последнюю песню, моментально заглушил все звуки. Сама того не осознавая, наемница начала подпевать, как делала всегда, когда была возбуждена.

Кровь, погони, страсть…

Жить любой ценою,

Я не смел упасть,

Ты была со мною!

Пока отрядный хакер возился с терминалом входа, единорожка с колючей гривой так же привычно потянулась к скрытому под одеждой маленькому мешочку на шее. На свет показался небольшой полосатый пузырек с черепом и двумя перекрещенными костями. После секундного колебания кобылка решительно отвернула крышку и опустошила его до дна. Эффект не заставил себя ждать.

Сердце забилось в стремительно ритме, шум крови в ушах приглушил слова песни, расширившиеся зрачки полностью закрыли радужку глаз. Время словно замедлилось, а воздух превратился в густой кисель. Глубоко вдохнув, единорожка окутала магией рукоятки мечей и медленно потянула их из ножен. Потайная дверь Стойла Сорок Четыре начала отходить в сторону с громким шипением и оглушительным лязгом, тем самым моментально подняв тревогу среди его новых обитателей. Но единорожке было наплевать, как и всегда. Фервент первой ступила на территорию захваченного убежища. Ее соратники в последний раз проверили оружие и без тени сомнений двинулись за своим лидером.

Эта западня

Гибельна – но все же,

В смерть не верю я,

Ты не веришь тоже!

Лишь два цвета различаю я –

Чёрный и белый.

А в моих патронах – суть моя,

Больше ничто не остановит меня!

На счету отряда лихой кобылки было уже четыре зачищенных Стойла, поэтому он хорошо ориентировался в узких коридорах однотипных убежищ. Первый рейдер попался им на выходе из технической зоны. Фервент краем глаза заметила жеребца в шипованной броне, сжимавшего в зубах длинную палку с несколькими гвоздями на конце. Он сильно удивился, увидев перед собой отряд Регуляторов. И это стало последним, что он успел сделать в своей жалкой жизни.

Позволив себе презрительно фыркнуть, единорожка одним прыжком оказалась около своей жертвы и выбросила вперед стальное жало. Остро заточенная шпага с легкостью прошила ржавое железо, насквозь пронзив рейдера. Шаг назад и в сторону, успеть вытащить клинок, пока его не увлек за собой вес падающего тела, стряхнуть кровь, перейти к поиску следующей цели. Сбоку полыхнула вспышка от выстрела дробовика, кто-то из Регуляторов нашел свою добычу. Звуки завязавшегося сражения заглушала нарастающая музыка.

Презираю этот мир!

Миром его называть не хочу.

Ты со мною, я с тобою,

Ты всё болтаешь, а я всё молчу.

Я бросаю вызов всем,

И своего я не помню лица,

Мир увидит, пусть увидит,

Как мы дойдём до конца!

Она не мешкала. Рейдеры прибывали со всех сторон в безумной попытке завалить их телами. Единорожка танцевала между налетчиками, с подчеркнутой небрежностью уклоняясь от неуклюжих атак. Стальная шпага плясала в телекинетической ауре, пронзая врагов одного за другим.

Если требовались удары другого типа, то на помощь приходил энергомагический клинок с рубином в рукояти, с одинаковой легкостью разрубающий шкуры, кости и сталь. Четверка ее соратников сражалась в стороне, встречая рейдеров шквальным огнем миниганов и дробовиков. Жалкие бандиты ничего не могли противопоставить свинцовому ливню. Еще двое ушли вглубь Стойла, использовав СтелсБаки.

И сбылись мечты.

В этом тёмном мире

Только я и ты,

Мы в одной могиле.

«Мы однажды оживём во снах! —

Ты говорила;

— Когда тело превратится в прах,

Боли не будет, и развеется страх!»

Музыка, танец, ритм боя. Фервент полностью отдалась пляске смерти, уклоняясь, атакуя, маневрируя. В один момент ее зажали в углу сразу трое – так весело было телепортироваться, оставив вместо себя осколочную гранату! Она даже не стала их добивать, позволив провести последние минуты жалкой жизни в страшных мучениях. Рейдерам пришлось тяжело, их словно атаковали мстительные духи из глубин Тартара. Быстрые, стремительные, смертельно опасные. Пули отскакивали от их брони, дубины и мечи рассекали воздух. Наконец, немногочисленные выжившие не выдержали и с криками ужаса побежали прочь из этого проклятого места.

Когда враги вокруг закончились, Фервент победно отсалютовала окровавленной шпагой. Осталось прикончить главаря банды и его свиту. Как и во всех прошлых Стойлах, он наверняка занял кабинет Смотрительницы.

На тебя гляжу во мгле,

Мёртвой ногой прикасаюсь к тебе,

Ты пушинка, ты на небе,

Я же как камень, и я на земле.

Если сможешь, то ответь –

Что по ту сторону сна видишь ты?

И сбылись ли, и сбылись ли

Странные эти мечты?

Последний бой оказался каким-то коротким и не слишком интересным; главаря банды, крупного земнопони цвета застоявшейся мочи, охраняло всего трое. Единорожка решила добавить разнообразия и потянулась к кобуре своего бластера. Наемница телепортировалась из-под прицела рейдеров и оказалась у противоположенной стены, направив оружие точно в центр комнаты. Музыка в наушниках по-прежнему заглушала все звуки, а значит, она была в полной безопасности. Фервент нажала на кнопку.

Презираю этот мир!

Миром его называть не хочу.

Ты со мною, я с тобою,

Ты всё болтаешь, а я всё молчу.

Я бросаю вызов всем,

И своего я не помню лица,

Мир увидит, пусть увидит,

Как мы дойдём до конца!

Уникальный бластер, некогда обнаруженный в странствиях по руинам Мэйнхеттена, выпустил волну. Звук многократно отразился в замкнутом пространстве, ударив по ее врагам. Рейдеры словно подкошенные упали на пол со страшными криками, тщетно пытаясь спастись от пронзительного шума в ушах, из которых моментально потекла кровь. Прошло всего пятнадцать секунд, прежде чем умер самый стойкий.

— Фи, это даже близко не рекорд. — Кобылка сняла наушники и потянулась за вторым пузырьком. С последним убитым врагом нужда в ускорении отпала, и она могла принять противоядие. Подойдя к поверженному главарю банды, чье название она не удосужилась запомнить, Фервент с неимоверным пафосом продекламировала в воздух, поставив переднее копыто на труп поверженного врага.

Он думал, что он умер,

Когда его враги

На гибель от удушья

В могиле обрекли.

Она лежала рядом,

Холодная, как лёд,

Всё то, что так любил он,

В ней больше не живёт.

Он шёл навстречу смерти

И верил лишь тому,

Что мир её однажды

Откроется ему.

Удовлетворенного выдохнув, единорожка тщательно вытерла шпагу об одежду главаря и вернула оружие в ножны и кобуру. За спиной раздалось тихое покашливание. Наемница повернулась к застывшему в проеме заместителю и по совместительству любовнику.

— Все в порядке? — поинтересовался жеребец. Он всегда задавал этот вопрос, несмотря на всю его абсурдность.

— Разумеется, как же иначе? — Единорожка приподняла бровь. Не дождавшись ответа, она недовольно фыркнула. — С музыкой все в порядке, я ничего не слышала.

— Хорошо. — Наемник невозмутимо кивнул и повернулся, чтобы уйти прочь.

— Вы всех убили-то? — Лидер отряда спрашивала больше для проформы, она редко могла переносить тишину дольше пяти секунд. — Никто не ушел?

Жеребец остановился и медленно кивнул. Он мог бы рассказать ей, как они с напарником встретили группу улепетывающих рейдеров у выхода из Стойла. Никто не спасся от двух гранат и станкового пулемета. Но зачем? Она и так знала ответ на свой вопрос.

— Разумеется, — иронично произнес жеребец. — Как же иначе?

Единорожка улыбнулась и прошла мимо собеседника, изящно вильнув крупом перед его носом.

***

По коридорам Стойла Сорок Четыре стелился туман, и в этом не было ничего странного. Мало ли откуда появилось подобное явление в замкнутом подземном убежище с системой рециркуляции воздуха? Это вполне может оказаться неполадкой погодных установок, проделками Дискорда, неудавшимся магическим экспериментом или вообще совокупностью всех трех догадок! И совсем не нужно думать об истинной причине в виде излишне прыткого бэтпони, решившего подсмотреть за деятельностью наемников.

Надо признать, десятника Шайтера впечатлила слаженность действий отряда Фервент Басс. Они истребляли врагов с абсолютно спокойными лицами, изредка отпуская ничего не значащие реплики. Происходящее для них давно сделалось обыденностью. Особенно гвардейца впечатлил момент, когда у наемников закончились патроны аккурат перед выглянувшим из-за угла рейдером. Пожав плечами, ближайший единорог извлек из-за спинных ножен огромный палаш и одним ударом снес несчастному голову. Гвардеец поймал себя на мысли, что ему совсем не хочется встречаться с ним в бою.

«Я увидел достаточно, пора возвращаться!»

Едва он успел покинуть бойню и доложить Лилии о творящемся там безумстве, как в охраняемом ими коридоре показалась сама Фервент. Прошло совсем немного времени, а она уже выглядела так, будто десять часов подряд тащила на себе огромный камень в крутую гору. Единорожке явно хотелось спать, но она старалась сохранять все тот же бодрый и задорный вид, чему немало помогали огромные очки, закрывающие половину лица.

— Хей-хей, мы закончили! Стойло зачищено!

— Отлично! — преувеличенно бодро ответила Лилия. — Тогда мы…

— Не-не-не-не, никаких вы! — Единорожка ехидно ухмыльнулась. — До прибытия основных сил Тандерлейна в этом Стойле может находиться только мой отряд.

— Мы так не договаривались. — Смотрительница нахмурилась и как бы невзначай сделала шаг назад, просто на всякий случай. — Мне нужны бумаги из того убежища.

— У меня свои приказы. — Наемница пожала плечами и повернулась к ним спиной, показывая завершение разговора. — Обратитесь в надлежащую службу, они рассмотрят вашу жалобу, а до этого момента не суйтесь в мое Стойло!

— Хамло, — буркнула единорожка вслед удаляющемуся крупу. Ей не хотелось связываться с пони, перебившей целую банду рейдеров. Вместо этого Лилия отдала приказ через устройство управления и повернулась к бэтпони. — Пожалуйста, оповестите принцессу о произошедшем и держите этот коридор под наблюдением.

***

Фервент тихонько насвистывала себе под нос. Терминал Смотрительницы так и не поддался уговорам отрядного хакера, но она не особо переживала по этому поводу – рейдеры вынесли все системы защиты, поэтому гулять в Стойле оказалось вполне безопасно.

Единственным несомненным минусом, помимо запаха из причудливой смеси гнили, навоза, крови и застарелого пота, стали «чудесные» виды подвешенных за крюки распотрошенных тел в самых неожиданных местах. Если присутствие туш на кухне и в подвалах еще можно было обосновать хранением запасов пищи, то их наличие в атриуме или кабинете ПипБак-техника не поддавалось никакому объяснению. Тела жеребят в школьном классе привели ее в совершенное негодование. После захвата убежища Гадюки отдали Мастерам далеко не всех жителей несчастного Стойла…

«Тупые кровожадные твари, не заслуживающие никакого прощения!»

Приглушенно зарычав, единорожка неосознанно потянулась за рукоятью шпаги. В себя ее привел вызов по ПипБаку.

— Фервент, у нас проблема, жду тебя в саду. — Оак как всегда был лаконичен.

Медленно выдохнув, кобылка потрясла головой и свернула к необходимому коридору.

«Ничего, скоро у меня будет достаточно крышек, чтобы осуществить задумку всей жизни. Осталось отработать последний контракт».

У входа в сад ее встретил озабоченный заместитель. Коротко кивнув, он молча сделал знак следовать за собой. Внутри Фервент ожидала встретить примерно то же самое, что и в других Стойлах – приглушенный свет аварийных ламп, в которых деревьях кажутся призрачными исполинами из древних легенд. Некоторые из них будут традиционно раскурочены или обагрены кровью, но ничего такого, чего нельзя исправить. Но она никак не ожидала оказаться в полной темноте.

Мглу прорезал луч света из небольшого карманного фонарика. Жеребец навел его на крону ближайшего дерева, показав почерневшие листья. Под копытами захрустели их опавшие собратья.

— Во время атаки кто-то из жителей успел отключить систему аварийного обеспечения. — Наемник говорил спокойно, словно речь шла о каком-то пустяке. В этом был весь Оак. — Гадюки не смогли активировать ее без кода Смотрительницы. Сад на последнем издыхании.

— Вот же… — Единорожка разъяренно зашипела. Без сада это Стойло теряло половину своей цены! — Уроды! Кретины! Нам же не заплатят!

— Скорее просто понизят оклад в два-три раза, — спокойно поправил Оак. В ответ шипение стало еще громче.

— Этот новенький соплежуй вообще ничего не может, а искать нормального хакера слишком долго и дорого! — Фервент яростно ударила стену. — Нам нужен план!

— Мы можем попросить помощи у жителей другого Стойла.

— Откуда у них может взяться нормальный хакер? — ехидно поинтересовалась наемница. Услышь эти слова Роза, она бы всерьез обиделась. — Или ты думаешь, у них есть код?

— Я это знаю, — равнодушно ответил жеребец.

— Что? — вскинулась кобылка. — Откуда?!

— По радио передавали. Все выжившие из этого Стойла переселились к ним, что-то около сотни пони. Среди них была Смотрительница. — Он снисходительно посмотрел на ошарашенную собеседницу и приподнял уголки губ в легкой улыбке. — Тебе пора уже перестать бойкотировать того диджея и начать слушать его волну. Там передают полезную информацию.

— Наплевать! — Фервент разозлилась пуще прежнего. — Никто не может присвоить себе псевдоним моего предка! Я не буду слушать то мусорное радио, пока он не перестанет звать себя DJ Pon3!

— Дело твое. — Наемник пожал плечами. — Пойдешь просить у них код?

— Вряд ли они отдадут его просто так. — Досадливо поморщившись, кобылка неохотно добавила: — Особенно после моего поведения.

— Даже если у них нет кода, можно попросить о помощи Смотрительницу, ведь она владеет нужным заклинанием. Тебе пора перестать отваживать от себя всех подряд. На вид они неплохие пони.

— Мы этого не знаем! В Пустоши слишком много тех, кто носит маски.

— Агась, например, ты. — От ехидства в тоне собеседника единорожке захотелось изо всех сил лягнуть его задними копытами. Вспыльчивая кобылка едва сдержалась. — Они нужны нам для спасения сада, ты ведь не знаешь заклинания солнечного света.

— Ты прав. — Наемница скрипнула зубами, представив себе разговор с высокомерной властной Смотрительницей, которой ей виделась Лилия. — Не дай Принцессы она заставит меня извиняться…

***

«Эге-гей, дети мои! Наша студия живет и здравствует, ведь какой-то неизвестный, но уж очень добрый и милый аноним прислал мне новый ящик выпивки! Фургон из «Абсолютно Все» доставил посылку прямо на балкон! Спасибо вам от всей моей проспиртованной души!

Начав с такой позитивной ноты, я просто обязан перейти к хорошим новостям! Ну, давайте посмотрим, вдруг у старого диджея завалялось какое-нибудь радостное известие? Х-м-м-м…

О, подходит! Речь пойдет об оставленных базах Стальномордых. Главную крепость под кодовым названием Цитадель неожиданно шустро заняли объединенные силы Союза Стойл, тем самым опередив и Опоссумов, и грифонов, и уж тем более Мастеров. Фортификации там вполне на уровне, народу хватает, поэтому я почти не сомневаюсь, что они смогут ее удержать. Поздравляю с ценным, так сказать, приобретением!

По восточной базе все не так радужно. К сожалению, я не могу посмотреть напрямую на ее владельцев, зато мне отчетливо видна огромная банда рейдеров в сопровождении нескольких отрядов грифонов и одного танка. Да-а-а, Мастерам не терпится показать силушку удалую!

И они в этом далеко не единственные, Тандерлейн наконец зашевелился! Речь идет о крупном караване из семи повозок, оравы наемников и двух танков! Они движутся от главной базы дашита на северо-восток, опасно приближаясь к территории Мастеров. Неужели они наконец-то сцепятся? Буду с нетерпением ждать!

Кстати, тут одна птичка нашептала о Регуляторах. Вы ведь помните этих психованных ребят? После устроенной в Тридцать Девятом Стойле резни они пропали на целый год, и вот происходит триумфальное возвращение! Двинутую единорожку и ее банду, по ошибке названную наемным отрядом, видели на территории Тандерлейна! Ну да, он сейчас очень богат, вполне может позволить себе нанять ее по четвертому кругу. Уж поверьте, дети мои, ценник там еще ого-го какой высокий! При желании может достать даже долбаных пегасов!

Ребята на юге тоже не скучают! Мне сообщили о полосатой миграции. Что? Нет, я не обкурился! Ну… пара косячков не считается! Так вот, один археолог, который вообще хрен пойми откуда взялся в нашем мире... нет, ну серьезно, мы тут каждый день боремся за выживание, усердно грабим друг друга, выращиваем под землей овес и яблоки, а он проводит раскопки в поисках глиняных черепков!

Ну так вот, этот придурок наткнулся на зебр! Да, мы все знаем, что в той пустыне живут сразу два племени полосатых, но это были не обычные пустынники, а прямо цвет их погибших легионов! Десятки зебр в полной броне, у каждой страшная винтовка с огненными пулями или зазубренные мечи – в общем, все говорит о желании серьезной заварушки! И судя по маршруту их передвижения, а маршировали они прямо к Тандерлейну, кому-то скоро будет очень жарко! Того археолога они не тронули по не менее непонятной для меня причине. Скорее всего, просто пожалели пулю. Но ведь зарезать-то можно было!

Спешу порадовать всех мародеров и мусорщиков – Шайвиль больше не заражен! Отравлявший последнее столетие воздух нейротоксин успешно рассосался, оголив прекрасные, никем не тронутые руины очередного ничем не примечательного городка. Но как я вас обрадовал, так и огорчу – их уже заняли! Неподалеку оказалось новое Стойло, обитатели которого прямо сейчас спешно возводят баррикады и налаживают отношения с окружающими. Их порядковый номер отдельная тема – все знают, что Стойл-Тек возвели немногим больше сотни убежищ, но какой-то идиот приставил в документах лишнюю единицу к номеру Семьдесят Четыре! Ошибку никто не заметил, и цифры нарисовали на дверях, одежде и во всех документах. Вот и получилось у нас Стойло Сто Семьдесят Четыре, которого в принципе существовать не может!

Обитатели нового убежища – это отдельная тема. Я тут несколько часов собирал мозаику из обрывочных сведений, чтобы сейчас уверенным тоном вам заявить – там нет ни одного коренного жителя! Население Стойла в основном состоит из бывших рабов, чье освобождение стало поводом для последней войны между Мастерами и ЛТС, и обитателей гетто Сейф Роута, которых относительно недавно увел «неизвестный» торговый караван со свежими овощами и чистой водой. Ну совсем же не спалились, верно?

Судя по описанию караванщиков, туда можно смело записать мифических фестралов, пегасов в силовой броне, наемных грифонов и даже долбаного дракона. Что из этого правда, решать вам, дети мои, ибо я давно уже не слушаю эти бредни.

Ну и напоследок ради разнообразия заряжу вам прогноз погоды. Итак, у нас ожидаются постоянная облачность, временами осадки из гранат и пуль, возможны грозы из танковых орудий. Синоптики советуют вам избегать восточных областей и держаться севера или юга, где сейчас относительно безопасно. Всем остальным желаю хорошего настроения и максимально безболезненной смерти. Вот и все, дети мои. Это был DJ Pon3! Оставайтесь на волне моего радио, где я всегда говорю вам правду, какой бы горькой она ни была!»