Автор рисунка: aJVL

Стардаст

Первый контакт

Окаменение немногое позволяет, кроме как сходить с ума… и планировать. За прошедшее тысячелетие Дискорд успешно справлялся с обеими возможностями, и, оказавшись опять заточенным в камень, он вновь принялся строить планы. Пусть обычные чувства и не могли рассказать ему о происходящем вокруг, в его распоряжении были и более экзотические методы. Селестия, заклятый враг и спутница на протяжении тысячелетий, приблизилась к его застывшей фигуре в сопровождении глухих и обыденных разумов ее стражей. Затем его перемещали… куда-то. Он не думал, что это произойдет столь скоро, хотя подобное развитие событий не являлось для него неожиданным. Особенно когда поблизости появились Элементы. Не будь его лицо сделано из камня, Дискорд бы ухмылялся. Ох, Селестия, твои действия столь легко предугадать.

Прошло несколько минут, и аватар хаоса почувствовал, что Элементы начали сокрушать его каменную тюрьму. Вырвавшись на свободу, Дискорд издал вопль освобождения, достигший небес… и сопроводил его истеричным смехом.

– Исправить меня? Исправить МЕНЯ?! – выдавил Дискорд между приступами хохота. – И кто, она считает, справится с этим? – быстрый взгляд в сторону желтой пегаски был всем, что ему требовалось для подтверждения.

– Флаттершай? – Дискорд упал на землю, содрогаясь в очередном приступе смеха. Шестеро Элементов окружили его, и Твайлайт сделала шаг вперед.

Прежде чем единорожка начала говорить, Дискорд метнулся вперед и навис над ней:

– О да, я знаю, знаю, – его львиная лапа начала изображать говорящий рот и произнесла голосом Твайлайт:

– Праведное негодование, угрозы использовать Элементы, бла-бла-бла.

– Я бы не прожил столь долго, не умей я видеть надписи на стенах, мои дорогие, – продолжал Дискорд, сделав шаг назад. Один из его когтей указал на стену, появившуюся у него за спиной.

– На ней написано… "Четвертая"? – приподняла бровь Твайлайт, прочитав написанное слово. И отпрыгнула в изумлении, когда из середины стены внезапно пробилась голова Пинки Пай.

– Не важно, какую стену ты возведешь, Дискорд! Я все равно ее обрушу, если ты опять начнешь быть подлым!

Дискорд пожал плечами и оглянулся на розовую пони:

– Я знал, что нельзя было использовать эту стену, Пинки знает ее критическую слабость, – они обе одновременно попытались его перебить, но Дискорд лишь шикнул на них: – Из этой ситуации есть только два выхода: я либо опять стану садовым украшением, либо же "исправлюсь". Единственный непредсказуемый фактор – это как именно я исправлюсь… Итак, Твайлайт, как насчет пари?

– И ты, и твои друзья знаете в глубине своих сердец, что дружба способна одолеть что угодно. Но я все еще не убежден, – Дискорд плюхнулся на появившийся позади него стул. Его безумные глаза теперь были скрыты за оранжевыми очками, а одетые в белые перчатки лапы сложились пирамидкой перед лицом. – Условия таковы: убедите меня, неоспоримо, что дружба – величайшая сила во вселенной, и я охотно подчинюсь власти Селестии.

Твайлайт посмотрела на остальных Элементов, прежде чем кивнуть и повернуться к Дискорду:

– Я принимаю твой вызов.

Аватар хаоса ухмыльнулся и щелкнул пальцами в перчатках. Картонное очертание единорожки упало на то место, где она только что стояла.

– Что ты сделал с Твайлайт? – выкрикнули ее подруги, не веря в произошедшее.

Дискорд лишь широко улыбнулся и посмотрел на свою перчатку:

– Отослал ее победить или проиграть в нашем споре, разумеется. Если дружба столь могущественна, как она заявляет, то у нее не будет проблем с возвращением и доказательством моей неправоты.

Он наклонился вперед и оскалился во все зубы:

– Я отправил ее туда, где враждебность – первое, второе и третье правило естества. Туда, где неизвестное – враг, которого необходимо уничтожить. Туда, где дружба точно не магия…

------

Близкие крики и звуки огня были первым признаком, что Твайлайт больше не в Понивилле. Прошли долгие секунды, прежде чем остальные чувства вернулись к ней, и дым мгновенно заполнил ее легкие, когда она попыталась сделать вдох. Единорожка закашлялась, пытаясь встать на ноги. Ушли знакомые ощущения травы и земли, сменившись гладким камнем под копытами.

– Эм, девочки? Что случилось? – Твайлайт медленно открыла глаза и ахнула, увидев происходящее вокруг. Исчезли успокаивающие, полные трав поля вокруг Понивилля. Земная поверхность была идеально плоской и полностью покрыта камнем, а коробкообразные строения, окружавшиеее с трех сторон, были охвачены пламенем. По мере того, как ее чувства продолжали восстанавливаться, аналитический ум Твайлайт продолжал делать заметки об окружающем, в том числе и о двух металлических коробках, между которыми она находилась.

Уши Твайлайт встрепенулись, уловив голоса по ту сторону коробок, и она осторожно выглянула из-за угла. На противоположном конце площадки из-за строений выбежали три фигуры. Все они были двуногими: двое высоких и один низкий, изо всех сил пытавшийся не отставать. Самый крупный крикнул и развернулся в обратную сторону, в то время как двое оставшихся продолжили бежать.

Твайлайт некоторое время следила за бегущей парой, прежде чем вернуть взгляд к первому существу, как раз вовремя, чтобы увидеть его гибель. Что-то со слишком большим количеством конечностей выскочило из мрака между строениями, и алая кровь брызнула во все стороны. Двое других двуногих отчаянно закричали, и меньше чем за миг монстр сократил разделявшую их дистанцию, сбив обоих с ног. Теперь кричал лишь один голос, но и он был прерван когтями и кровью.

Твайлайт знала о смерти. Она знала о хищниках и о том, как они убивают в дикой природе. Ее учеба была разнообразна и вариативна, и естествоведение было одним из тех предметов, которые она вкратце изучала. Рационально она могла понять произошедшее, и даже была способна принять это как факт мироустройства, прочитай она подобное в книге.

Вот только это случилось не в книге; три жизни только что были жестоко оборваны перед ней когтями чего-то, что она могла назвать лишь монстром. Ее зрачки сузились до размера булавки, воздух с шумом входил и выходил из ее легких, что отвлекло смертоносного монстра от его последней жертвы. Он отбросил крошечное тело и развернулся, с воем бросившись на Твайлайт.

– Не… подходи. Не подходи! – шептала Твайлайт существу, но оно продолжал нестись к ней на всех четырех ногах-клинках. Его светящиеся глаза смотрели ровно на нее, и пара покрытых кровью конечностей вытянулась в ее сторону, пока оно мчалось вперед с ужасающей скоростью. Страх единорожки превратился в смертельный ужас, и она прокричала, активировав свою магию:

– НЕ ПОДХОДИ!

Заклинание, примененное ей, было телекинетическим прессом, который был должен остановить или замедлить продвижение монстра. Его легчайшая форма ощущалась как мокрая простыня, обернутая вокруг цели; более сильные чары были способны пригвоздить здорового земного жеребца к месту до тех пор, пока не развеются. Но талантом Твайлайт была чистая магия, и ее естественные способности были усилены страхом перед ужасающей смертью, которая была столь близко.

Могучая телекинетическая сила охватила монстра, вбив его в землю и разбрызгав желтый ихор во все стороны, сокрушая камень под ним. Размозженное тело, или то, что от него осталось, дернулось один раз и замерло. Как бы гипнотическое зрелище не удерживало Твайлайт на месте, эффект спал, когда она, пятясь назад, упала на круп. Ее взгляд не отрывался от монстра, и одна и та же мысль снова и снова повторялась у нее в голове: Я не хотела убивать его, я не хотела убивать его, я не хотела убивать его…

Слезы начали скапливаться в ее глазах, когда на нее упала тень. Она едва успела увидеть еще одного двуногого, стоявшего позади нее, прежде чем мир поглотила тьма.

------

16:45, 02/04/15, Вашингтон, Округ Колумбия

– Фаулер, это Харрис, последний криссалид мертв, – доложил капрал и перешагнул через оглушенного икса[1], проверяя, что осталось от жука. Поместив пистолет и дуговой излучатель в кобуру и направив винтовку в сторону тщательно раздавленного крисаллида, он посмотрел на трупы троих гражданских.

– Запрашиваю поисковую группу на мою позицию, у меня живая особь.

– Принято, Харрис. Отличная работа, – последовал ответ через внутришлемную связь. – Сообщи тип пленного.

Боец обернулся к оглушенному и слегка подергивающемуся иксу, прежде чем потрясти головой:

– Эм… Единорог, сэр?

------

ОПЕРАЦИЯ "ХАММЕРХЕД": ВЫПОЛНЕНА
КАРАТЕЛЬНАЯ ОПЕРАЦИЯ ПРИШЕЛЬЦЕВ ОСТАНОВЛЕНА
ГРАЖДАНСКИЕ ПОТЕРИ МИНИМАЛЬНЫ
СТРАЙК-1 ДОКЛАДЫВАЕТ О: 0 УБИТЫХ, 2 РАНЕНЫХ

ОТЧЕТ ПОИСКОВОЙ ГРУППЫ:
(Задокументировано лейтенантом Фуджикавой)
ФРАГМЕНТЫ ПЛАЗМЕННОГО ОРУЖИЯ: 15
ТРУПЫ СЕКТОИДОВ: 5
ТРУПЫ ТОЩИХ: 3
ТРУПЫ КРИССАЛИДОВ: 3
ЖИВАЯ ОСОБЬ: ЕДИНОРОГ
ОЦЕНКА ОПЕРАЦИИ: ПРЕВОСХОДНО


Дополнительная информация:

Дуговой излучатель – нелетальное оружие, задача которого – лишить пришельца сознания и сделать его доступным для захвата, используя электрическую дугу высокого напряжения.
Криссалид – оружие устрашения пришельцев, известное своей жестокостью и скоростью.
Поисковые группы: тела, оружие и плененные существа собираются командами в зоне операции, как только позволяет ситуация. Собранные материалы используются в исследованиях для дальнейшего понимания психологии и технологий чужих.
 


Икс (англ. x-ray) — термин, обозначающий пришельцев, образован от слова "extraterrestrial", т. е. "внеземной".

Изолятор


АТАКА НА КАПИТОЛИЙ БЫЛА ОТРАЖЕНА; ВОПРЕКИ ОТРИЦАНИЮ ВЛАСТЕЙ, ПРИСУТСТВИЕ ПРИШЕЛЬЦЕВ БЫЛО ПОДТВЕРЖДЕНО МНОЖЕСТВОМ СВИДЕТЕЛЕЙ.


ОЧЕВИДЦЫ ОПИСЫВАЮТ ВООРУЖЕННЫЙ ОТРЯД НЕИЗВЕСТНОЙ ОРГАНИЗАЦИИ, СРАЖАВШИЙСЯ С ПРИШЕЛЬ-ЦАМИ В ВАШИНГТОНЕ, ОКРУГ КОЛУМБИЯ, И ЗАБРАВШИЙ ВСЕ ТРУПЫ. ПРЕСС-СЕКРЕТАРЬ ПРАВИТЕЛЬСТВА ОПРОВЕРГАЕТ ЭТИ РАССКАЗЫ И НАЗЫВАЕТ ИХ ТЕОРИЯМИ ЗАГОВОРА.

------

18:02, 02.04.15, Штаб XCOM, Подземный Ангар

Когда коммандер Брэдфорд встретил "Скайрейнджеры" в момент посадки, в его руках уже находился планшет с данными по операции. Как только рампы ударились о бетон, ангар заполонила суета выскочивших из боксов техников, спешащих обслужить транспорты. Медицинская бригада сразу же встречала бойцов, и коммандер был рад увидеть, что те были по большей части невредимы.

На капрале Харрисе, сержанте Друзимском и лейтенанте Фаулер не было ни царапины, а броня рядовой Дженкинс была опалена плазмой как минимум четырех близких промахов. Шлем рядовой находился у нее в руках, оплавленный пятым промахом, который едва не обезглавил ее. Судя по глуповатой улыбке, она была цела. Рядовым Ли и Андерсону досталось больше всех: оба были серьезно ранены пришельцами и не могли самостоятельно выйти из "Скайрейнджера". После быстрой проверки первой четверки, медики направились вверх по рампе с целью проверить остальных.
Брэдфорд стоял, скрестив руки за спиной и положив планшет рядом, а его взгляд был прикован к Харрису до тех пор, пока капрал не заметил внимание и не подошел. Боец быстро отсалютовал, и коммандер вернул движение с той же четкостью
– Вольно. Отличная работа, капрал. Доктор Вален также передает свою благодарность за захват живой особи.
– Спасибо, сэр, – Харрис позволил себе усталую улыбку, взглянув на опустившуюся рампу второго Скайрейнджера, из которого поисковая группа начала выгружать то, что было добыто в Капитолии. "Единорог" был заперт в металлическом контейнере, который медленно поднимался из грузового отсека для дальнейшей транспортировки в изолятор и последующего допроса. – Хотя я жалею о выбранном названии.
Брэдфорд усмехнулся:
– Теперь уже поздно для сожалений, солдат. Отныне это часть официального отчета, – принцип наименования, принятый в организации XCOM, был очень прост: кто увидел – тот и назвал. "Летуны" и "Тощие" получили имена по очевидным причинам: первые за способность летать, вторые – за то, что были худы как рельса. "Сектоиды" и "Криссалиды" – благодаря фильмам ужасов с похожими монстрами. "Единорог" же звучало слишком тепло и безобидно, учитывая, с чем им приходилось иметь дело. Конечно, внешний вид бывает обманчив, подумал Брэдфорд, передавая планшет капралу.
– Я видел запись твоей камеры, но мне бы хотелось услышать, что именно произошло…

------

Стенограмма записи камер безопасности, Изолятор Пришельцев, Штаб XCOM

ВНИМАНИЕ: Доступ к данному файлу предоставляется только персоналу с уровнем допуска "СОВЕРШЕННО СЕКРЕТНО" или выше. Попытка несанкционированного доступа будет являться основанием для ЛИШЕНИЯ ПОЛНОМОЧИЙ И/ИЛИ ОБВИНЕНИЯ В ИЗМЕНЕ. Распространение данного файла может быть авторизовано только коммандером Дэвидом Брэдфордом, невозможность подтвердить авторизацию повлечет за собой ЛИШЕНИЕ ПОЛНОМОЧИЙ И/ИЛИ ОБВИНЕНИЕ В ИЗМЕНЕ.

Личность(и), идентифицированные на записи:

Доктор Мойра Вален (В) – Ведущий Исследователь

Доктор Джоэл Миллс (М) – Ассистирующий Исследователь, Ксенобиология

Доктор Ким Нго (Н) – Ассистирующий Исследователь, Бихевиоризм

ВРЕМЕННАЯ ОТМЕТКА: 18:20 02.04.15

(В) – Данный субъект интересным образом нарушает ряд предыдущих концепций, выявленных нами в войсках пришельцев.

– Особи, обнаруженные нами на текущий момент, имели четко запрограммированные роли, такие как инфильтрация, быстрое перемещение, даже орудия устрашения. Все поголовно жестоки, явно созданы для военных действий, и их ближайшие земные аналоги – это рептилии или насекомоподобные организмы.

– Данное существо нарушает эту закономерность как минимум внешне, поскольку мы не можем определить поведенческие шаблоны до тех пор, пока субъект не очнется. Он отличается ярким внешним видом, большая часть тела покрыта лавандовыми волосами…

(М) – Шкурой, доктор.

(В) – …шкура существа имеет лавандовый цвет, также оно обладает хвостом и…

(М) – Гривой, доктор.

(В) – …гривой более темного оттенка. Третьей достойной внимания особенностью является комплексная структура на задней части субъекта…

(М) – Боку, доктор.

(В) – Доктор Миллс, могу я спросить, почему вы используете измененную терминологию для обсуждения данной темы?

(М) – Учитывая схожесть субъекта и земных копытных аналогов, я считаю, что данная терминология будет более точна чем предыдущие формулировки.

(В) – …Весьма проницательно, доктор. Полагаю, вы выросли в окружении подобных животных? Думаю, вы не откажетесь продолжить оценку физического состояния, учитывая ваше близкое знакомство с терминологией и биологией.

(М) – С удовольствием.

**Доктор Вален делает шаг назад, позволяя доктору Миллсу изучать субъекта через стекло**

(М) – В продолжение наблюдений доктора Вален, субъект обладает очень яркой и комплексной структурой на каждом боку. Насколько можно определить невооруженным глазом, они не являются татуировками или результатом окраски. Опять же, для невооруженного взгляда эта структура выглядит как часть шкуры, однако химический анализ поможет определить, краска это или естественный окрас. Доктор Нго, есть гипотезы на этот счет?

**Доктор Нго делает шаг вперед для осмотра отметки на Субъекте 05 и сравнивает ее с изображениями на планшете**

(Н) – Первое предположение: ранг или профессиональные навыки. Возможно, число "звезд" отображает место субъекта в иерархии пришельцев… впрочем, сомневаюсь в этом, поскольку эта метка, похоже, является уникальной и присуща только этой особи. Вторым предположением будет идентификация или нечто подобное.

(М) – Благодарю за ваш вклад. Что касается окраски: и хвост, и грива субъекта имеют полоски различных оттенков пурпурного, которые неизменны от корней и до кончиков; почти как то, что можно увидеть у молодежи в наши дни. Без химического анализа мы можем лишь догадываться об их происхождении.

– Другой физиологической особенностью является шестидюймовый рог, выступающий изо лба субъекта, конический и слегка закручивающийся. Именно эта особенность и является причиной, по которой члены ударного отряда назвали его… единорогом.

**Трое ученых одновременно усмехаются**

**Субъект 05 проявляет признаки возвращения сознания**

(В) – А, похоже, наш гость наконец-то восстановился после дугового излучателя. Удивительно, что он не очнулся раньше: даже сектоиды приходили в себя быстрее, и их приходилось… снова обездвиживать.

**Субъект 05 полностью приходит в сознание и нетвердо встает. Он оборачивается по кругу, осматривая свою камеру, прежде чем повернуться к собравшимся докторам**

(Н) – Ваше раннее предположение касательно агрессивных тенденций подтверждается, Мойра. Все, что мы помещали в этот отсек прежде, к этому моменту уже билось бы о стены. Большие, выразительные глаза… почти как у людей. Безусловно, весьма любопытно.

**Субъект 05 дотрагивается одной конечностью до стекла**

(Е) – [неразборчиво]

(Н) – Восхитительно. Интересно, может ли он нас понимать?

(М) – Я просто рад, что он не издает убийственные вопли как летуны.

(В) – Мы здесь не для того, чтобы глазеть на него, или позволять ему делать то же самое с нами. Теперь, когда субъект очнулся, мы можем приступать к допросу.

**Доктор Вален активирует систему управления отсеком Субъекта 05. Механизмы допроса выдвигаются из своих углублений в стенах. Субъект 05 замечает направляющиеся к ней механизмы. Субъект 05 становится крайне возбужден и пытается разбить стекло**

(Е) – [неразборчиво]

(Н) – Я… не думаю, что мне стоит видеть это.

**Доктор Нго разворачивается к выходу, доктора Вален и Миллс остаются. Доктор Миллс переминается с ноги на ногу и отводит взгляд в сторону. Механизмы подходят на достаточную дистанцию, и на их оснастку подается питание, атаки Субъекта 05 становятся лихорадочными**

(М) – Мы можем выключить звук?

(В) – …как пожелаете, доктор. Стоп, что это за..

**Рог Субъекта 05 начинает светиться, и он исчезает из отсека. Камеры безопасности обнаруживают Субъекта 05 в самой лаборатории, позади докторов Вален и Миллса**

Общественная Система Оповещений – Нарушение условий содержания, лаборатория Изолятора Пришельцев. Инициация протокола блокировки, спецгруппы охраны были уведомлены.

(Е) – [неразборчиво]

(М) – Блядь, он сбежал!

(В) – Все вон, живо!

------

Твайлайт очнулась с самой всеобъемлющей болью во всем теле, какую она когда-либо испытывала, в дополнение к раскалывающемуся рогу. Она медленно приоткрыла глаза – и тут же пожалела об этом. Где бы единорожка ни находилась, все вокруг было болезненно-белым, что отнюдь не облегчало ее головную боль. На краткий миг она подумала, что оказаласьв Клаудсдейле, но невозможно твердый пол опроверг это.
Медленно, но верно Твайлайт собрала копыта под собой и вяло открыла глаза. Голые белые стены были первым, что она увидела, как только зрению начала возвращаться четкость. Она обернулась и обнаружила, что одна из стен сделана целиком из стекла, сквозь которое трое двуногих беспристрастно смотрели на нее.
– Привет? Вы меня слышите? – спросила Твайлайт, прислонив к стеклу копыто. Она увидела, что рот одного из них задвигался, а другой ответил. Третий продолжал смотреть на нее ледяным взором и прервал двух других. Одним пальцем (схожим с драконьим когтем, но гораздо более длинным и тонким) он что-то нажал на доске по ту сторону стекла.
Серия громких лязгов прозвучала позади Твайлайт, и, обернувшись, она увидела, как две металлических конечности раскрылись и развернулись в ее сторону, выдвинув два подковообразных объекта. Оба начали светиться и потрескивать от переполняющей их энергии, направившись вперед, и Твайлайт знала, что это будет очень больно, если она позволит им подойти слишком близко.
– Пожалуйста, выпустите меня! – крикнула Твайлайт, лихорадочно нанося удары по стеклу. Она встретилась взглядом с одним из двуногих; он развернулся и направился прочь, – Пожалуйста, выпустите меня! ПОЖАЛУЙСТА! – продолжала молотить по стеклянной стене динорожка, не смея оглянуться. Еще один двуногий отвернулся, в то время как третий продолжал смотреть ледяным взглядом. Она чувствовала, что эти два копыта уже почти нависли над ней, и в дело вступил инстинкт "дерись или беги". Несмотря на головную боль, она собрала всю магию какую смогла, приготовившись обрушить ее на протянувшиеся к ней две конечности, и чары подействовали, размозжив жука об камень и разбрызгав повсюду желтую кровь. Твайлайт вынырнула из воспоминаний и поняла, что не может атаковать. С таким огромным количеством собранной магии, только и ждущей высвобождения, второй инстинкт затопил ее разум: бежать.
Телепортация была более сложной задачей чем телекинез, планируемый Твайлайт изначально, и ее рог оказался словно объят пламенем, хотя она всего лишь переместилась из круглой комнаты на один из столов в соседнем помещении. Напряжение от энергоемких чар, совмещенное с накопленным за день стрессом и неудачно размещенной стопкой бумаг, заставило Твайлайт потерять равновесие и перевернуть стол, разбросав повсюду расположенные на нем предметы.
– Айайайай!
К несчастью для единорожки, лишенные тел голоса и сирены начали вопить со всех сторон, и двуногие помчались к единственному выходу из комнаты. Первый из них проскочил, пригнувшись, под быстро закрывающимися дверьми, которые тревожно напомнили Твайлайт челюсти; последнему же двуногому пришлось поднырнуть под них. Как только двери захлопнулись, огни и вопящие сирены отключились, и она оказалась в кромешной тьме, что не особенно помогло ее душевному состоянию.
Одного спотыкания и опрокидывания офисных припасов оказалось достаточно, чтобы убедить измученную единорожку остановиться и сделать глубокий вдох.
– Окей, Твайлайт, давай будем все делать медленно и осторожно, одно копыто за другим, – бормотала она себе, и первый же ее шаг стал причиной хруста чего-то хрупкого под копытом, – Прекрасно.
Несколько долгих секунд прошли во тьме, пока Твайлайт просто делала вдохи и выдохи. В то время как ее сердцебиение возвращалось к норме, пульсирующая боль в роге постепенно утихала. Как только она смогла более-менее не обращать на нее внимания, единорожка использовала простое заклинание света, чтобы отогнать тьму. Комната опять стала обозримой, белые стены оказались окрашены в лиловый цвет ее магии, и Твайлайт быстро заметила, что находилась в эпицентре различных неведомых ей побрякушек и множества разбросанных бумаг. Один стол лежал на боку, в то время как другой был выбит из шеренги стоящих в ряд остальных.
Несмотря на все не имеющие ответов вопросы и испытанные ей недавно ужасы, вид подобного бардака вокруг внезапно показался гораздо более важным. Это. Должно. Быть. Упорядоченно.
Простое и прямолинейное применение телекинеза поставило перевернутый стол на ножки и придвинуло второй обратно в ряд, в то время как более деликатное подняло все разбросанные по полу вещи. Твайлайт не знала, чем они являются, но все равно отсортировала их по размеру и форме на одном из столов. Отпечатанный на бумагах язык ни о чем ей не говорил, так что она просто сложила их в стопку. Эта стопка была совершенна до одержимости, настолько, что сторонний наблюдатель принял бы ее за цельный блок. Где-то посреди процесса Твайлайт начала напевать "Winter Wrap-up", и, продолжая, поняла, что не хочет прекращать.
В то время как список предметов, требующих сортировки, стремительно сокращался, взгляд Твайлайт коснулся сломанного ей объекта. Это была маленькая штука, сделанная из легкого материала, никогда не виденного ей прежде, который был весьма неудачно разбит на куски. В центре обломков была трубка, наполненная черной жидкостью… чернилами! В тот же миг, когда знакомый запах достиг носа единорожки, она взвизгнула от восторга и разложила все части разбитого предмета на столе.
Дальнейший анализ пластиковой трубки показал, что она заканчивается металлическим наконечником со вставленным в него шариком и что проведение этим шариком по поверхности позволяло чернилам выходить наружу.
– Это… гениально! Почему я не подумала об этом раньше? Это и перо, и чернильница одновременно! – изучаемые обломки подходили к одному из множества аккуратно расставленных на столе объектов, и она подхватила его телекинезом.
Тщательно запомнив каждую деталь, она начала было разбирать его, но вернувшийся свет и начавшая открываться дверь прервали ее. Твайлайт мгновенно исчезла со стола, приготовившись наблюдать из-под другого за новым кошмаром, чем бы он ни являлся.

------

База XCOM была укомплектована ярчайшими умами Земли, и солдаты избирались из лучших вооруженных сил по всей планете. Подготовка каждого человека в организации опиралась на его специализацию, однако каждый – от командующего офицера и до повара – проходил курс обучения на случай вторжения неприятеля… или побега из Изолятора плененной особи.
Коммандер Брэдфорд был доволен быстрой реакцией солдат на базе. Каждое пересечение коридоров и каждый КПП, через которые он проходил, охранялись стрелками в пуленепробиваемых бронежилетах, хотя их одежда под броней отличалась разнообразием. Большинство находились в отдыхающей смене и были одеты в повседневную униформу, на некоторых можно было увидеть спортивные костюмы или ночное белье. Двое невезучих бедолаг были мокры до нитки, очевидно, застигнутые тревогой во время душа. Если их это и беспокоило, то они это успешно скрывали. Ни один из солдат не отдавал ему честь или делал что-то большее, чем сухой кивок, что также было хорошим знаком. Если икс сбежал, стоит быть готовым на все сто процентов.
Брэдфорд свернул за угол, вошел в коридор, ведущий в сторону Изолятора, и вновь был впечатлен уровнем проявленного бойцами быстродействия. Четверо солдат, не пострадавших в ходе недавней операции, прикрывали дверь с разных углов и все еще находились в полном боевом оснащении. Дженкинс держала вход в Изолятор под прицелом дробовика из-за открытой двери в соседнюю мастерскую Инженерного отдела, в то время как Харрис стоял на одном колене в дверном проеме, ведущем в сторону электростанции базы. Друзимский лежал пластом, сжимая стоявший на сошках ручной пулемет, а Фаулер стояла на колене позади него. Именно Фаулер первая заметила приближающегося Брэдфорда, и, слегка стукнув Друзимского по плечу, встала для доклада коммандеру:
– Мы прибыли в течение тридцати секунд после тревоги; активности с тех пор не наблюдалось. Доктора в мастерской, Шэнь там же, чинит систему видеонаблюдения, – закончив, лейтенант вернулась в свою прежнюю позицию позади пулеметчика, взяв дверь под прицел своей винтовки, и Брэдфорд направился в Инженерный отдел. Трое исследователей сбились в кучу, Шэнь копался в компьютерном терминале.
– Доктора, что произошло? – сурово спросил Брэдфорд, как только стало ясно, что никто не был ранен, и ему не придется откладывать допрос на более позднее время, – Тревога была о нарушении условий содержания, однако камера никак не могла быть открыта изнутри. Он пробился наружу?
Доктор Нго пожала плечами и сделала шаг в сторону, не выдержав зловещий взор коммандера. Доктор Вален, однако, оказалась на высоте, несмотря на то что была бледна как призрак:
– Субъект пришел в себя, и мы приступили к процедуре допроса. Затем субъект начал сопротивляться, подобно другим нашим "гостям". Далее последовала яркая вспышка изнутри камеры, и он оказался снаружи. Я предполагаю, что камера содержания не была пробита, хотя, должна признать, в тот момент я была больше озабочена побегом из лаборатории и нежеланием оказаться запертой с этим существом.
Брэдфорд посмотрел на доктора Миллса, который как раз собирался дополнить сказанное, но Шэнь его прервал:
– Запись с камер была перенаправлена на этот терминал, воспроизведение начнется… сейчас.
Все присутствующие столпились вокруг монитора, на котором события развивались в точности с рассказом Вален. Вспышка света, слишком яркая для камер, поглотила "единорога", и точно такая же вспышка возникла в самой лаборатории. Существо появилось на одном из рабочих столов, разбросав находящиеся на нем предметы и перевернув его, и нырнуло под другой стол в поисках укрытия.
Долгие секунды тишины прошли между докторами и коммандером, прежде чем он вспомнил о планшете в своих руках, содержащем боевую информацию с миссии, в ходе которой был захвачен единорог. Пролистав доклады и списки потерь, он остановился на нескольких стоп-кадрах из записи камеры капрала Харриса.
– Харрис, это Брэдфорд. Активность?
– Отсутствует, сэр. Никакой активности со стороны двери с момента нашего прибытия, – поступил быстрый ответ. – Проблемы?
– Еще определяем это. Встреться со мной в мастерской, бегом.
Всего несколько секунд спустя капрал появился, направляясь к группе людей, держа шлем в одной руке и выглядя несколько неуверенным в себе.
– Сэр?
Брэдфорд жестом приказал капралу просмотреть запись побега, затем указал на стоп-кадр на планшете, изображающий отступающего единорога, с тем же светом перед ним.
– Капрал, что произошло в этот момент? Он сделал то же самое, что мы наблюдали в лаборатории?
Харрис прочистил горло, выглядя еще менее уверенным в себе.
– Когда я наткнулся на икса на парковке, он отступал от одного из криссалидов, и тот выглядел чертовски настроенным разорвать его на части.
Доктор Нго фыркнула и перебила:
– Криссалиды могут атаковать всех подряд, но они полностью игнорируют других пришельцев и выбирают целью только людей. Вы уверены в том что видели, капрал? – Скепсис доктора был быстро прерван зловещим взглядом Брэдфорда и выражением лица "вы серьезно?" солдата.
– Икс начал кричать, появилась эта вспышка, – капрал дотронулся до экрана в месте, где свет заслонял все остальное, – … и жук погиб. Я оглушил икса дуговым излучателем, и на этом операция подошла к концу.
– Если криссалид атаковал субъекта, а субъект атаковал его... то из этого следуют весьма интересные выводы, – доктор Вален скрестила руки и потерла подбородок, продолжая изучать запись, – Капрал, вы сказали "и жук погиб". Иными словами, он был убит субъектом. Вы смогли определить, каким именно образом? На основе только этого кадра я могу лишь строить догадки о произошедшем, вот это выглядит как поток направленной энергии, однако ни оружия, ни осколков возле субъекта найдено так и не было.
– Ну, он был скорее раздавлен, чем сожжен, – успел сказать Харрис, прежде чем Шэнь пришел ему на помощь со своим собственным планшетом.
– Действительно, весьма тщательно раздавлен, – заявил главный инженер и загрузил на планшет фотографию поисковой группы, разбирающей беспорядок в мелком кратере, который когда-то был парковкой, – Насколько мне известно, им пришлось использовать лопаты, вакуумные насосы и несколько водонепроницаемых мешков для того, чтобы собрать его полностью. К слову, если кому интересно, у меня есть доступ к камерам наблюдения.
Без лишних слов видео на консоли переключилось на лишенную света лабораторию. Нажатие еще одной кнопки – и мрак сменился зеленым оттенком ночного видения. Сбежавшее существо стояло в центре помещения, закрыв глаза и выглядя умиротворённым. Несколько долгих секунд спустя оно откинуло голову назад, и картинку на мониторе сменил яркий белый свет. Ночное видение отключилось, открыв взору сферу света, парящую возле единорога, который обозревал комнату с неприкрытым любопытством.
Его взгляд упал на устроенный им во время побега бардак, и каждый наблюдатель смог увидеть, как у него дернулся левый глаз и ухо. Миг спустя слабое пурпурное сияние появилось вокруг рога единорога, и перевернутый рабочий стол повернулся и встал обратно на место. Все разбросанные письменные принадлежности, бумаги и прочие канцтовары закрутили торнадо вокруг единорога, прежде чем сложиться в упорядоченные линии и стопки на столе.
– Это… телекинез! В таком количестве и с такой точностью контроля, это неве... – задохнулась Вален, но была прервана кратким словом Шэня, выкручивающего звук на максимальную для консоли громкость. Тихое мурлыкание было едва слышно, но все же в нем можно было разобрать повторяющиеся ноты, в то время как единорог слегка тряс головой в такт. Не считая звуков консоли, мастерская была тиха как могила; наблюдатели были полностью поглощены зрелищем.
– Невероятно, – первой прервала тишину доктор Нго, – Это звучит словно песня. Песни подразумевают наличие творческих способностей, более того, культуры! Это ни разу не похоже на то, с чем мы имели дело прежде, – мелодия прервалась с тихим взвизгом, в то время как единорог наклонился осмотреть раздавленную шариковую ручку на полу.
– Командующий, Страйк-1, – прозвучал голос Фаулер у Брэдфорда в ухе, – Страйк-3 и 5 на позиции, как только Харрис вернется, мы можем приступать к штурму лаборатории.
– Принято, Страйк-1, – ответил Брэдфорд и обернулся к собравшимся вокруг наблюдателям, – Ударные отряды на позиции, ждут только тебя, Харрис. Возвращайся в строй и жди приказа.
Как только капрал кивнул и собрался уходить, вмешался Шэнь:
– Коммандер, я бы хотел предложить альтернативу. Думаю, нам стоит попробовать поговорить с ним.
Сдавленный протест Вален был прерван лаконичной реакцией Брэдфорда:
– Почему?
– Хоть я и ненавижу использование подобного термина, поскольку у нас он применяется ежедневно, это… – Шэнь указал на консоль, – …беспрецедентно в истории этого проекта. Мы уже видели слишком много противоречий, связанных с этим существом, чтобы просто предполагать его враждебность и верность пришельцам. Возможно, он был пленником или даже был похищен из другого мира, атакованного чужими. Возможно, его прибытие – всего лишь совпадение. На подобные вопросы "допрос" ответов дать не может, и я бы предпочел хотя бы спросить, прежде чем прибегать к подобным методам.
Долгие секунды тишины окутали мастерскую, в то время как Брэдфорд отвернулся и потирал подбородок. Затем коммандер молча развернулся, достал свой пистолет и протянул его главному инженеру рукояткой вперед.
– Попробуйте, доктор. Если вы почувствуете любые формы угрозы или если я отдам приказ о штурме – падайте на пол и оставайтесь лежать. Один из солдат снаружи предоставит вам гарнитуру для связи.
Шэнь без лишних слов кивнул и осторожно взял пистолет. Проверив предохранитель и обойму, он положил его в карман жакета и пошел по коридору.
– Ударные отряды, говорит командующий. Удерживайте позиции, доброволец войдет в лабораторию и попытается наладить контакт с субъектом. Страйк-1, добровольцу потребуется радио-гарнитура, убедитесь, что она у вас готова.
– Сэр, при всем уважении, это звучит как самоубийство, – Недоверчиво прозвучал голос Фаулер.
– Ситуация все еще развивается, лейтенант. Удостоверьтесь, что все взводы готовы приступать к штурму.

------

С каждым шагом доктору Чарльзу Шэню приходилось сопротивляться порывам вернуться и позволить ударным отрядам атаковать. Шэнь не был солдатом, он даже уже не был молод. И он только что направился добровольцем в одно помещение с потенциально враждебным пришельцем. Он присоединился к проекту не для того, чтобы подобным образом рисковать своей жизнью.
И в тот же миг, когда эта мысль посетила его голову, он почувствовал стыд даже просто за ее обдумывание. Мужчины в два раза младше меня рискуют своими жизнями… Они идут на подобный риск без сомнений, будучи гораздо моложе меня, и с готовностью направляются прямо в бой, если того требует ситуация. Так почему же я вызвался добровольцем? Еще один шаг и еще один миг самокопания проходил, и Шэнь все так же не находил ответ столь простым, как хотелось бы.
Престарелый инженер моргнул, обнаружив себя стоящим перед дверью в Изолятор, и больше дюжины тяжеловооруженных солдат со слишком молодыми лицами с нетерпением смотрели на него. Посмотрев вниз на находящуюся в его руках гарнитуру, он отчитал себя за то, что позволил своим внутренним мыслям настолько поглотить его.
Когда Шэнь вставил гарнитуру в ухо, боец в потрепанной броне и с дробовиком наклонилась вперед с заговорщицкой улыбкой:
– Так когда они станут стандартной частью снаряжения?
Когда инженер посмотрел на нее непонимающим взглядом, она пояснила:
– Эти твои стальные яйца. Когда они станут стандартной частью снаряжения?
– Заткнись, Дженкинс, или я заткну тебя!– прошипел приказ другой солдат, стоявший дальше по коридору, но все же рябь веселья прошла по находящимся в пределах слышимости бойцам.
– Ну-ну, девочка, существуют же стандартные протоколы, – произнес Шэнь, вводя команду, снимающую блокировку с двери, – Прототипы должны быть протестированы в полевых условиях, прежде чем начинать массовое производство, – еще большая рябь снимающих напряжение смешков прошла среди солдат, и девчонка с дробовиком улыбнулась до ушей. Инженер вернул ей улыбку и дотронулся до гарнитуры:
– Дверь откроется через пять секунд…

------

Твайлайт замерла в своем укрытии под столом, услышав звук вновь закрывшейся двери. Раздался странный ритм двуногих шагов, приближающихся к ряду рабочих столов, медленно и размеренно. На небольшом расстоянии от нее шаги остановились, и затем прозвучало несколько еще более странных звуков, которые она не смогла распознать. Что-то металлическое ударилось о стол, и затем прозвучал жалобный скрип, подобный издаваемому одним из стульев Твайлайт в подвале библиотеки.
Единорожка почти собралась с духом, чтобы выглянуть из-под угла стола, когда что-бы-это-ни-было заговорило. Для простого пони это бы прозвучало словно какая-то бессмыслица или тарабарщина, но Твайлайт смогла различить слоги и возрастающую инфлексию в конце. Она не поняла ни слова, но это прозвучало как вопрос.
Опять череда слогов достигла ее ушей, и Твайлайт стала почти стопроцентно уверена, что это вопрос. Если находящееся в лаборатории создание задавало вопросы и не вело себя так пугающе, как все до сей поры, то она считала это шагом в верном направлении. Единорожка медленно подползла к краю стола, выглянула наружу и уставилась на существо в комнате.
Подобно остальным, оно было двуногим, и для нее это была первая возможность изучить одного из них, не находясь в смертельной опасности. Существо было весьма тщательно закутано в одежду, единственными открытыми частями его тела были лапы и почти облысевшая голова. Немногие остававшиеся волосы были совершенно седыми, а на его тонком носу Твайлайт увидела очки. Сам нос выступал из относительно ровного, но испещренного морщинами лица.
Одежда была, по большей части, земных оттенков: оливковая куртка над белой рубашкой и красным галстуком, коричневые штаны и ботинки. Бейдж с миниатюрной картинкой существа был прикреплен к его воротнику и покрыт непонятными для Твайлайт надписями.
Все это она увидела всего лишь за миг наблюдений, но, к несчастью, существо было достаточно настороже, чтобы заметить единорожку. Оно обернулось к ней, и его глаза расширились. Сами глаза по ее меркам были весьма малы, но в них крылось гораздо больше интеллекта, чем в светящихся сферах той жукоподобной штуки, которая была раздавлена ее магией, разбрызгивая кровь повсюду. Единорожка поморщилась и нырнула обратно под стол. Ох, Селестия, думала она, начиная паниковать, я убила эту штуку… Флаттершай никогда мне этого не простит. Может, поэтому они поместили меня в ту комнату, может, это было местом, где они держат убийц.Прежде чем мысли Твайлайт перешли во что-то большее, существо издало еще больше звуков. Еще один вопрос и звук чего-то передвигающегося. Выглянув еще раз, единорожка увидела его сидящим за столом, и еще один стул был отодвинут перед ним. Заметив ее попытку наблюдения, оно улыбнулось и махнуло рукой в сторону пустого стула. Теперь намерение было очевидно: приглашение.
Один неровный вдох, и единорожка вылезла из своего укрытия и встала. Ее глаза опять стрельнули в сторону существа и затем быстро обозрели комнату. Недавние события не способствовали развитию доверия, но в глубине своей души Твайлайт являлась стадным существом, и хоть какая-нибудь компания была лучше, чем оставаться одной в столь странном месте. Пройдя к стулу, она запрыгнула на него и развернулась к существу.
Оно заговорило снова, очередной вопрос, и затем начало ждать ответа.
– Я… я не понимаю вас. Вы меня понимаете? – попыталась Твайлайт, но существо продемонстрировало сконфуженное выражение. – Стоп… Возможно, я знаю заклинание, которое может помочь, – единорожка наклонила голову, нацелившись рогом на существо и попыталась вспомнить заклинание перевода, изученное ей годы назад. Являясь личной ученицей Селестии, она познакомилась со множеством разных культур и комплексных языков, и это заклинание являлось основой современной эквестрийской дипломатии.
Завершив чародейство, Твайлайт открыла глаза и открыла было рот, но затем заметила, что поза существа изменилась. Теперь оно неловко навалилось на спинку стула, и металлический инструмент в его лапе был направлен в ее сторону.
– Теперь вы меня понимаете? – робко спросила она, отчаянно надеясь, чтобы ее чары сработали.
Металлический инструмент слегка покачнулся, в то время как выражение существа сменилось на любопытство. Затем оно помахало одной лапой через плечо в сторону выглядевшего пустым пространства, продолжая держать инструмент в другой.
– Теперь я тебя понимаю…
В тот же миг, когда Твайлайт услышала эти слова, плотина была прорвана:
– Вы можете мне помочь? Я не знаю, где я и здесьвсетакоестрашноеиянехотелаубиватьжукоподобнуюштукуклянусь! Мне так жаль! – пригвоздила Твайлайт существо полным мольбы взглядом, умоляя о прощении, доверии или чем угодно, что сможет ей дать хоть немного стабильности в том океане неуверенности, в котором она оказалась.
Голос существа был спокойным, и ободряющая улыбка вернулась на его лицо:
– Успокойся, сделай глубокий вдох и не торопись. Меня зовут Чарльз Шэнь, у тебя есть имя? Откуда ты родом? – существо, "Чарльз", похоже, расслабилось, ожидая ответа от Твайлайт.
Послушав совет Чарльза, она глубоко вдохнула и затем медленно выдохнула, прежде чем ответить:
– Меня зовут Твайлайт Спаркл, я родилась в Кантерлоте, столице Эквестрии, – момент тишины воцарился между ними, но едва единорожка собиралась задать свой собственный вопрос, Чарльз перехватил инициативу:
– Твайлайт Спаркл, интересное имя. Ты его получила из-за этих отметок? – указал он на ее кьютимарку, и единорожка помахала головой:
– Имя дали мне родители. Кьютимарка же отображает мой особый талант, которым является магия! – И оно размозжило жука, с тошнотворным хрустом и брызгами крови. Твайлайт пыталась удержать улыбку, но не очень преуспела
Если Чарльз и заметил ее заминку, то он (Голос звучит по-мужски, рассеянно подумала Твайлайт) этого не показал. Отметка – это твой особенный навык, и этот навык – магия… – Он посмотрел через плечо на пустую комнату и опять повернулся к Твайлайт: – Ты так оттуда и выбралась? – Указал он в сторону огороженной стеклом комнаты, в которой единорожка очнулась, и она кивнула в ответ:
– Я очень извиняюсь за то, что напугала ваших друзей ранее… Но штуки в той комнате были страшными, и я запаниковала. Я не хотела никого поранить, и потому телепортировалась оттуда, – Твайлайт закусила губу, прежде чем взмолиться: – Пожалуйста, не заставляйте меня возвращаться туда! Пожалуйста!
Чарльз откинулся на стуле и шумно сглотнул.
– Ты была напугана и потому телепортировалась оттуда… Могу представить, до чего это страшно: проснуться в незнакомом тебе месте. Ты использовала магию для этой "телепортации"?
– Да! Это весьма сложное заклинание, и потому большинство единорогов предпочитает больше уделять времени своим особым талантам, – начала было Твайлайт ворошить свои энциклопедические знания, но затем оборвала себя. Это невежливо – говорить лишь о себе и своих интересах, укорила она себя. – А какой у тебя особый талант?
Вопрос, похоже, удивил Чарльза, если мимика у его народа была хоть немного похожа на таковую у пони. Его глаза широко раскрылись, и он, почесав пальцем подбородок, отвел взгляд в сторону.
– Ну, моим талантом было бы проектирование и конструирование. Я зарабатываю созданием и строительством разных вещей.
Единорожка стукнула копытами и ярко улыбнулась в ответ на его слова:
– Ты изобретатель? Это потрясающе! Ты создал это? – быстрый поток телекинеза поднял как сломанный пишущий инструмент, так и целый в воздух между ними. – Мы с ассистентом оба весьма часто пишем, но использовать чернильницы – это так неудобно! Эти перья с чернилами внутри просто гениальны!
– А, боюсь, не я изобрел шариковую ручку. Они существуют уже… дольше, чем я могу припомнить, – ответил Чарльз с легким смешком и улыбкой, однако его глаза неотрывно следили за парящими перед ним предметами, – Ты упомянула, что у тебя есть ассистент? Где он? Или она?
– Мой ассистент остался в П… – и как только слово почти слетело с ее языка, до Твайлайт дошло осознание ее ситуации. – Спайк остался дома, вместе с моими друзьями. Я так надеюсь, что они в порядке. И, надеюсь, я еще смогу с ними встретиться. – все воодушевление Твайлайт испарилось, она опустила голову и вернула пишущие принадлежности обратно на их места.
Долгий миг тишины прошел между ними двумя, прежде чем Чарльз произнес:
– Представить себе не могу, как бы я чувствовал себя, окажись сейчас в подобной ситуации. Полагаю, ты сюда попала не по своей воле? Тебе известно, как ты сюда прибыла?
– Дискорд, – прорычала Твайлайт, и ее депрессия превратилась в злобу.
– Дискорд? – переспросил он и еще раз оглянулся через плечо.
– Дискорд, воплощение хаоса и заклятый враг… – остановилась Твайлайт посреди предложения, настороженно посмотрев на Чарльза. – Почему ты повторяешь все, что я говорю? И почему ты оглядываешься через плечо?
Чарльз моргнул, затем закрыл глаза и вздохнул. Открыв же глаза вновь, он посмотрел на нее и дотронулся до устройства у себя в ухе, тянущегося в сторону его рта.
– Твайлайт, у меня есть несколько очень любопытных друзей, находящихся вне этой комнаты, которые знают о нашем разговоре. Фокус, который ты применила и который позволил нам понимать друг друга, не сработал на них. Они слышат все сказанное мной благодаря этому устройству, и я также могу их слышать через него.
Десятки вопросов об этом приспособлении роились в голове у единорожки, но нечто гораздо более важное давило на нее:
– Я-я не против встречи с твоими друзьями. И я сделаю все, что смогу, чтобы ответить на их вопросы. Они присоединятся к нам?
– Боюсь, что нет, Твайлайт, – мягко покачал головой Чарльз. – Ты появилась в неудачное время для моего народа. Сейчас мы очень… подозрительно относимся к "новоприбывшим". Ты первая из всех встреченных нами, кто не является откровенно враждебным, и сейчас идет спор, что же нам делать с этой ситуацией.
Он переложил металлический инструмент из одной руки в другую, а затем положил его на стол позади себя. Чарльз собирался было продолжить, но весьма позорный звук урчания в животе у Твайлайт прервал его.
– Я… не думаю, что у вас найдется что-нибудь перекусить? Понятия не имею, когда я последний раз ела, – призналась она, смущенно глядя в сторону. Думай о чем-нибудь простом, что есть в любой культуре. Думай, думай, думай… а! – У вас есть… тост?
– Тост? Думаю, это я смогу организовать, – поднялся Чарльз со своего стула, захватив металлический инструмент со стола позади. Твайлайт начала было тоже вставать, но была остановлена, когда он опять развернулся к ней:
– Боюсь, ты должна остаться здесь, Твайлайт. Как я уже говорил, у меня есть несколько очень любопытных друзей снаружи, но они еще и очень напуганы. Они хотят узнать о тебе все, но пока еще не готовы встретиться с тобой лицом к лицу. Поэтому, пожалуйста, оставайся тут, и я вернусь с чем-нибудь съестным.
– О… хорошо, – ответила единорожка, опустившись обратно на стул. Ее глаза неотрывно следили за тем, как Чарльз покидал комнату, шепча в свисающую у него с уха штуковину. Дверь открылась, и ее единственный друг в этом странном месте прошел через нее. Пока она закрывалась, Твайлайт успела увидеть несколько громоздких фигур в коридоре за ней. Хотела бы я знать, что именно он имел в виду под "любопытными" и "подозрительным".

------

Полнейшая тишина царила в помещении, пока Брэдфорд и собравшиеся ученые наблюдали за записью с видеокамер, на которой Шэнь шел через обезлюдевший Изолятор. Округлив глаза, ученые, вероятно, представляли себе развитие событий, схожее со сценарием фильма ужасов, с непременной кончиной престарелого инженера, но Брэдфорд слишком долго был командиром, чтобы дать подобную волю своему воображению.
Шэнь посмотрел на тщательно упорядоченный рабочий стол, прежде чем подойти к следующему в ряду. Одной рукой положив одолженный пистолет на стол, другой он отодвинул стул, чтобы сесть на него.
– Ты меня слышишь? – спросил Шэнь у определенно пустой комнаты. Когда никакой реакции не последовало, инженер повторил вопрос.
– Там, – заявил Брэдфорд, заметив своим острым взором движение в дальнем конце ряда рабочих столов, – Шэнь, это Брэдфорд. На тринадцать часов от твоей позиции, последний стол в ряду, – как только Шэнь развернулся в указанном направлении, тень нырнула обратно, скрывшись из вида.
– Пожалуйста, выходи, – вежливо попросил инженер, отодвинув стул у соседнего стола, чтобы существо могло сесть напротив него, – я просто хочу задать несколько вопросов. Можешь выйти, пожалуйста?
– Это нелепо, – прошептала доктор Вален едким тоном, – Шэнь не должен там находиться, нам стоит просто запечатать Изолятор и откачать оттуда воздух… – дальнейших рекомендаций не последовало, поскольку существо опять выглянуло из-под стола в сторону инженера, затем медленно вылезло из своего укрытия и село в предложенный стул.
– Ты меня понимаешь? – медленно спросил Шэнь, и особь наклонила голову и заговорила в ответ. Чужой язык выбил доктора Нго из вызванного разворачивающейся сценой транса, и она схватила ручку и чистый лист.
Как только она начала писать заметки на ближайшем доступном клочке бумаги, существо наклонилось вперед, и столп света ударил в Шэня. Доктора инстинктивно отшатнулись от вспышки, в то время как Брэдфорд переключился на тактическую частоту:
– Страйк-1, начи…
– Стойте, стойте! – запротестовала Нго, яростно указывая на видео. Доктор Шэнь был невредим и махал в расположенную за ним камеру.
– Теперь я тебя понимаю… – начал было Шэнь, но был быстро прерван существом. Исходящий от особи поток неразборчивой тарабарщины обрушился на сидевшего напротив нее инженера. Доктор Нго манипулировала настройками монитора, и на дисплее приблизилось изображение лица говорящего создания. В его экспрессии отчетливо был виден страх. Страх и отчаяние.
– Матерь Божья… – шептала Нго, продолжая делать пометки так быстро, как только могла. – Оно все еще записывает? Мне нужна будет каждая секунда… – ученая оборвала саму себя, когда непрерывный поток слов субъекта закончился, Шэнь задал вопрос, а затем получил более спокойный и уравновешенный ответ.
– Они общаются! Но… как? – ахнула доктор Нго.
– Плевать как! Начинайте задавать вопросы! – схватил доктор Миллс лежавшую на столе рацию и начал забрасывать Шэня одним вопросом за другим. Вскоре к нему присоединилась и Нго.
– Что означают те отметки? Как оно сбежало из изолированного отсека? Магия… оно серьезно? Что делает рог? Оно мужского пола, или женского… или ни то, ни другое? Это телекинез? Оно умеет писать? Как выглядит их письменность? Что такое "Дискорд"? Это некое явление или существо, связанное с "магией"?
И доктор Вален, и коммандер Брэдфорд оба находились позади двух возбужденных ученых, бомбардирующих эфир одним вопросом за другим, и доктор Шэнь делал все от него зависящее, чтобы задать их в ходе беседы, а также продублировать полученные ответы.
– Неужели у тебя нет вопросов, Мойра?
Доктор Вален, сверлившая до этого взглядом приближенное видео говорящего субъекта вздрогнула от удивления и посмотрела на коммандера:
– Я… у меня нет слов, – ее глаза на миг задержались на Брэдфорде, который без какого-либо выражения смотрел на монитор.
Существо остановилось посреди предложения, и его тон изменился. Сузив огромные глаза, оно отклонилось назад и задало вопрос, и Шэнь постарался как мог объяснить наблюдение над комнатой и дюжину вооруженных солдат, ждущих по ту сторону укрепленной двери. Поза субъекта сменилась с подозрительной на нервную, когда он задал еще один вопрос, на который Шэнь дал ответ, направившись после этого в сторону выхода. Существо осталось на своем стуле и вытянуло шею, чтобы посмотреть за дверь, когда Шэнь покинул Изолятор.
– Тост? Оно голодно и хочет… тост, – оба ученых посмотрели друг на друга и начали быстрые дебаты о выводах. Вален и Брэдфорд игнорировали их, бегло осматривая Шэня, вошедшего в Инженерный отдел с улыбкой на лице.
– Все прошло почти так же хорошо, как я и надеялся, – выдохнул Шэнь, подходя к своему рабочему столу и начиная доставать булку хлеба, банку с медом и тарелку. Затем он направился было к выходу из Инженерного отдела в сторону гражданской зоны отдыха, но остановился, заметив полные сомнений взгляды Вален и Брэдфорда.
– Она голодна и хочет тост. И я собираюсь сделать ей парочку.
– Да вы шутите! – прорычала Вален. – Ваше любопытство было удовлетворено, но безопасность всего проекта подвергается риску, пока оно может спокойно бродить по Изолятору. Коммандер, вы должны отдать приказ о штурме и захвате субъекта.
Прежде чем Брэдфорд успел бы ответить, Шэнь заговорил опять:
– Я не шучу, и я более чем уверен, что "субъект" не имеет никакого отношения к пришельцам, – голос инженера становился все жестче, пока он брал со стола свой планшет и делал жест Вален и Брэдфорду следовать за ним. – Мы можем обсудить это по пути.
Трио покинуло цех и направилось в сторону зоны отдыха. Не считая солдат на перекрестках, коридоры были безлюдны, и комната отдыха также оказалась абсолютно пуста. Загрузив тостер, Шэнь обернулся к двум другим людям в помещении.
– Возможно, тебе стоит объяснить причины своих выводов, Чарльз? – ровным тоном спросил Брэдфорд.
– Не знаю, многое ли вам удалось услышать через систему видеонаблюдения, но субъект, "Твайлайт", всего лишь напуганная маленькая девочка и не имеет ни малейшего понятия о том, где оказалась, – вздохнул Шэнь и оперся на кухонный стол возле тостера. – Она с радостью ответила на все мои вопросы, и, если язык ее тела и мимика хоть немного похожи на таковые у людей, я не сомневаюсь, что до тех пор, пока чувствует себя в безопасности, она не является для нас угрозой.
– Эта особь не человек! – едко произнесла Вален. – И каждая потраченная на удовлетворение этой фантазии секунда дает возможность субъекту дешифровать все еще находящиеся в Изоляторе данные или сбежать в основной объект.
– Величайшей загадкой, обнаруженной Твайлайт в Изоляторе, являлась шариковая ручка, – парировал Шэнь не менее резким тоном. – Откуда бы она ни была родом, там все еще используют перья и чернильницы как основной метод письма. Это выглядит как наблюдаемый нами средний уровень технологического развития пришельцев? И я более чем уверен, что Твайлайт будет оставаться на месте, потому что я ее попросил, но если она почувствует опасность, то Изолятор не сможет ее удержать.
Брэдфорд приподнял бровь, в то время как исследователь подавилась своим поспешным ответом. Шэнь дотронулся до своего планшета и передал его Вален, прежде чем продолжить:
– Когда я увидел фотографии убитого Твайлайт криссалида, я произвел некоторые вычисления, чтобы оценить количество силы, необходимое для нанесения прилегающей зоне подобного ущерба.
Женщина побледнела и передала планшет Брэдфорду, посмотревшему на уравнения и вычисления в ньютонах оценивающим взглядом.
– Весьма большое число, Чарльз, но я не уверен, как это переводится в физическую силу.
– Это выше переносимости ударных воздействий отсека в Изоляторе… – прошептала Вален, очевидно, шокированная угрозой, в которой она находилась менее часа тому назад.
– Это даже выше, чем переносимость ударных воздействий ведущей в Изолятор двери, – добавил Шэнь с нервной улыбкой. – Подобный объем силы, в сочетании с уровнем телекинетического контроля, виденного нами ранее – и у меня появляются серьезные сомнения в эффективности кинетических орудий против Твайлайт. Проще говоря, если бы она захотела причинить нам вред, то я не думаю, что мы смогли бы остановить ее общепринятыми методами.
Объективная оценка, похоже, еще сильнее шокировала Вален, но военное мышление Брэдфорда высоко оценило откровенное высказывание:
– Полагаю, у тебя есть план как избежать этого?
– Это очень просто, мы дадим ей то, чего она хочет.
– И это будет? – спросила Вален, восстановившись достаточно, чтобы добавить несколько ноток сарказма.
– Тост, – ответил Шэнь, и, будто по команде, тостер выплюнул поджаренный хлеб.

------

Дверь в Изолятор открылась вновь, и Шэнь вошел внутрь, держа в руках всякую всячину для импровизированной трапезы: тарелку с двумя теплыми тостами в одной и пластиковый стакан с бутылкой воды – во второй.
Твайлайт оказалась ровно там же где и оставалась: сидела на стуле и глазела на разобранную шариковую ручку. Разнообразные компоненты загремели по почти пустому столу, когда ее концентрация была прервана, и инопланетянка совершила безумную попытку схватить их передними ногами и не дать ни одной упасть на пол. Удовлетворившись, что ни одна деталь не сможет покинуть ее оцепление, она обернулась к Шэню с робкой улыбкой. Улыбка переросла в едва скрываемый голод, когда ее взор упал на тарелку и ее содержимое.
– Никогда ничего не имел против тоста как перекуса, – заявил Шэнь, поставив ношу на стол возле своего стула, и затем сел. – Обычно я ем их с медом, так что, полагаю, будет вежливо предложить тебе то же самое, – глаза Твайлайт стали еще шире, и в них появилась… благодарность? Преклонение? Подобное внимание заставляет меня чувствовать себя так, словно я принес рождественские подарки своим внукам… Шэнь скрыл дискомфорт от проявленного к нему внимания и намазал немного меда на оба тоста, прежде чем передвинуть тарелку единорожке.
В мгновение ока один из тостов взлетел с тарелки и отправился в рот к Твайлайт, и, миг спустя, второй последовал за ним. Инженер едва успел налить воду в стакан до того, как тот был вырван у него из рук телекинезом. Вода была выпита почти что с тревожной скоростью, и стакан вернулся на стол.
– Спасибо, Чарльз, – произнесла единорожка спустя долгий момент, вновь с благодарной улыбкой на лице.
– Рад, что смог помочь, – ответил инженер, и затем дотронулся до наушника, увеличив громкость до более приемлемого уровня, когда ученые опять начали забрасывать его вопросами. – Моим друзьям очень интересно, как мы можем понимать друг друга. Можешь объяснить, что ты сделала? Это была "магия"?
– Именно! – ответила единорожка, быстро кивнув. – Заклинание Перевода было одним из многих нововведений, положенных Старсвирлом Бородатым в течение его карьеры, и впервые позволило осуществиться простым коммуникациям между Эквестрией и соседними нациями, такими как кланы грифонов и табуны зебр, а также с более экзотическими путешественниками, вроде драконов. Дипломатические отношения стали гораздо более утонченными, поскольку комплексные соглашения могли быть достигнуты без посредничества переводчиков. Некоторые предполагают, что Старсвирл Бородатый открыл это заклинание, анализируя ассимиляционные шаблоны чейнджлингов, но… – Твайлайт остановилась, закрыла лицо копытом и вздохнула. – Это не то, что ты спрашивал.
– Основополагающая теория Заклинания Перевода была утеряна в веках, но принято считать, что оно переводит попытки личности визуализировать мысли произносимыми словами в те слова, которые может понять другая сторона. Слово, которое ты используешь для обозначения стола, – указала Твайлайт на рабочий стол позади себя, – будет отличаться от такового в моем языке, но мы оба обсуждаем один и тот же объект. Заклинание просто устраняет расхождения.
– Это весьма необычно, Твайлайт, – произнес Шэнь, после того как выждал момент, чтобы понять, не хочет ли многоречивая единорожка еще что-то добавить. – Мои друзья снаружи беспокоятся, не сделала ли ты что-то, что позволило тебе прочитать мой разум или увидеть мои мысли.
Лицо единорожки приобрело задумчивый вид.
– Смотреть в чужой разум крайне опасно. Все изученное мной до сих пор указывало, что разум другого разумного существа настолько фундаментально отличается от нашего собственного, что сознание обоих рискует быть повреждено, если они вступят в контакт. Единственной известной мне пони, которая способна на нечто в этом духе, является Принцесса Луна, но она имеет дело лишь со снами спящих, а не с их рассудком напрямую. Ну, и еще Дискорд проворачивал нечто похожее, но, с другой стороны, он же безумен.
Инженер улыбался, слушая объяснение Твайлайт. Заклинания? Грифоны? Драконы? Ученые либо объявят меня сумасшедшим, либо их головы попросту взорвутся, как только я запишу эту беседу на бумаге.
– Рад это слышать.
– Что оно сказало?
– Не обращайте на это внимания, спросите ее о пришельцах!
– Уже ясно, что они никак не связаны, их физиологии слишком отличаются, чтобы быть творением одного и того же создателя. Как оно применяет телекинез? Сила мысли? Невидимые придатки?
– Что насчет ее гривы и хвоста? Эти цвета не могут быть натуральными. Они имеют какое-то важное значение?
Наушник Шэня был заполонен потоком вопросов ученых, и ему приходилось сопротивляться порывам выключить его и отключить этот шум.
– Прости, если мое предположение неверно, но ты являешься учителем? Ты выглядишь весьма искушенной в определенных темах, – осторожно спросил Шэнь, перетерпев возмущенный вопль доктора Миллса и радостное оживление доктора Нго от предмета вопроса.
– Нет, я личная ученица Принцессы Селестии, а также библиотекарь. Все свободное время я уделяю учебе, чтобы мои оценки были абсолютно превосходными для принцессы. Порой она говорит мне не усердствовать, но я считаю, что это она просто проверяет мою решимость!
– Библиотекарь и студент, а также ученица Принцессы "Селестии"? – громко спросил Шэнь, и инопланетянка совсем по-человечески кивнула. – Ты также упоминала Принцессу Луну. Они обе дочери текущего правителя? Или же "принцесса" – избираемая или назначаемая должность?
Голова Твайлайт наклонилась вбок в несомненном замешательстве:
– Принцесса Селестия и Принцесса Луна правят совместно. У них есть назначаемая аристократия, помогающая управлять страной, но именно они – правительницы Эквестрии. Селестия правила в одиночку тысячу лет, прежде чем Луна вернулась и была освобождена. Я была очень рада за них обеих, когда это случилось, сестры не должны так враждовать друг с другом.
– Им больше тысячи лет? Это нормально? Каков твой возраст? – не веря выпалил Шэнь, и двое ученых у него в наушнике внезапно обнаружили, что поменялись с ним местами.
– Мне всего лишь двадцать, но я не аликорн. Жизненный цикл аликорна может длиться… ну, тысячелетия, – Твайлайт закрыла глаза, и долгие несколько секунд Шэнь мог видеть их движение под веками. – Записанная история имеет тенденцию становиться нечеткой касательно того, что происходило пять тысяч лет назад и ранее, когда "Леди Солария" упоминалась как правящий аликорн своей эры.
– Аликорн… Крылатый единорог? – спросил Шэнь, вороша в памяти все, что он помнил про этот термин.
Твайлайт опять кивнула и улыбнулась:
– Да! И хотя их наиболее узнаваемая черта – это обладание и крыльями, и рогом одновременно, они также благословлены невероятно сильными магическими способностями и долголетием. Я сильнее среднего единорога с точки зрения магического потенциала, но принцессы находятся вне того, что я когда бы то ни было смогу достичь. Селестия и Луна поднимают солнце и луну столь же легко, как и могу поднять это, – и с этими словами детали разобранной ручки поднялись со стола и начали собираться. Когда они вновь превратились в целый предмет, ручка направилась вертикально и плунжер на ее вершине глухо щелкнул. Выражение Твайлайт становилось все более и более раздраженным, когда плунжер падал и поднимался несколько раз, лишь для того, чтобы воспроизвести еще больше глухих щелчков. – Почему? Почему ты щелкаешь не так как остальные?
– Можно? – спросил Шэнь и протянул руку в сторону ручки. Приспособление для письма послушно пролевитировало к нему и упало в ладонь. Я наполовину ожидал, что оно будет теплым или что-то в этом духе, рассеянно подумал Шэнь, развинчивая ручку посередине и извлекая из нее разнообразные детали. – Твайлайт, я хотел спросить… как ты думаешь, где мы находимся?
Существо, смотревшее на его руки подобно ястребу, подняло голову и на миг встретилось с ним глазами, прежде чем отвести взгляд в сторону.
– Не знаю. Я пыталась это узнать, но, боюсь, я просто не знаю. Если я увижу карту, то, думаю, смогу определить, насколько далеко переместил меня Дискорд.
Шэнь ответил не сразу. Его руки были заняты ручкой, пока он исправлял проблему и пересобирал ее. Встав и протянув ее Твайлайт, он затем подошел к одному из встроенных в стену диагностических мониторов. Меньше чем через минуту монитор включился, и на нем появилась медленно вращающаяся модель Земли.
– Ох, это восхитительно! Как оно работает? Заклинание иллюзии? Или-или… – начала было Твайлайт, но затихла, когда ее глаза осмотрели шар первый раз, второй и третий. – Ее здесь нет. Эквестрии здесь нет. Где я? Я не знаю… я не знаю, – ее глаза оставались прикованы к вращающейся сфере; она начала дрожать, а ее голос затих.
– Ну-ну, мы можем найти ответ на этот вопрос позже. Все, что сейчас имеет значение – это то, что ты в безопасности, – тихо произнес Шэнь, вернувшись на свой стул. Инженер удерживал себя от потока проклятий, когда Твайлайт повесила голову, закрыла глаза и попыталась сдержать слезы.
– С тобой многое произошло, поэтому, полагаю, пока что нам стоит отложить все до завтра. Как тебе такая идея? – мягко предложил Шэнь и с трудом сдержал отцовский инстинкт успокаивающе похлопать инопланетянку по спине. – Я сейчас пойду наружу к своим друзьям. Если ты захочешь поговорить со мной, просто скажи что-нибудь или помаши в этот угол, – сказав это, Шэнь развернулся уходить. Он почти дошел до двери, когда одно простое слово остановило его.
– Бумага, – тихо произнесла Твайлайт. – М-мне нужна бумага, чтобы написать письмо.


Дополнительная информация:

XCOM – аббревиатура, обозначающая "Extraterrestrial Combat Unit", мультинациональную военизированную организацию, созданную и оперирующую вне общественного внимания и контроля, задача которой – обеспечение безопасности планеты Земля.

Допрос Пришельцев – инвазивный хирургический процесс, включающий в себя внедрение зондов в мозг захваченного чужого, переводящих электрические импульсы в изображения и другую полезную информацию. После смерти захваченной особи ее тело подвергается аутопсии с целью получения новых данных.

Главная База – основной оперативный центр организации XCOM, местонахождение которого засекречено; располагается, по большей части, под землей, с целью обеспечения боевой безопасности. Состоит из множества подземных уровней, которые являются как местом размещения персонала, так и рабочими зонами с минимальным количеством наземных строений.

Дополнительные материалы проекта "Стардаст" (Ч.1)

ПРЕЗИДЕНТ ОБРАТИЛСЯ К НАЦИИ ПОСЛЕ НЕДАВНИХ АТАК ПРИШЕЛЬЦЕВ; ОТДАНЫ ПРИКАЗЫ О МОБИЛИЗАЦИИ ВСЕХ ПОЛКОВ НАЦИОНАЛЬНОЙ ГВАРДИИ В МАСШТАБАХ ВСЕЙ СТРАНЫ.

В СВЯЗИ С НЕДАВНЕЙ АТАКОЙ НА СТОЛИЦУ США, СОВЕТ БЕЗОПАСНОСТИ ООН СОБРАЛСЯ НА ЭКСТРЕННОЕ ЗАСЕДАНИЕ. ПРЕДСЕДАТЕЛЬ СОВЕТА, ПОДВОДЯ ИТОГ, ЗАЯВИЛ, ЧТО "НЕОБХОДИМЫЕ МЕРЫ УЖЕ ПРЕДПРИНИМАЮТСЯ".
------
ВНИМАНИЕ: Доступ к данному файлу предоставляется только персоналу с уровнем допуска "СОВЕРШЕННО СЕКРЕТНО" или выше. Попытка несанкционированного доступа будет являться основанием для ЛИШЕНИЯ ПОЛНОМОЧИЙ И/ИЛИ ОБВИНЕНИЯ В ИЗМЕНЕ. Распространение данного файла может быть авторизовано только коммандером Дэвидом Брэдфордом, невозможность подтвердить авторизацию повлечет за собой ЛИШЕНИЕ ПОЛНОМОЧИЙ И/ИЛИ ОБВИНЕНИЕ В ИЗМЕНЕ.

ПРОЕКТ: Стардаст
НОМЕР ДОКУМЕНТА: 043020150932
Автор прикрепленных записей: Доктор Ким Нго.

"Данный перевод является документом, написанным "Твайлайт Спаркл", пришельцем, захваченным в ходе операции "ХАММЕРХЕД" (ссылка перенаправляет к оперативным файлам "ХАММЕРХЕД", необходима авторизация) персоналом XCOM. Документ имеет форму личной переписки между субъектом "Спаркл" и другим существом, известным как "Принцесса Селестия". Выводы об отношениях между субъектом "Спаркл" и "Принцессой Селестией" можно найти в следующих секциях файлов "Стардаст" (ссылки перенаправляют на СТАРДАСТ/ПРАВИТЕЛЬСТВО/VIP и СТАРДАСТ/СПАРКЛ/ОТНОШЕНИЯ, необходима авторизация)"

Перевод:

"Дорогая Принцесса Селестия,

Не знаю, сможете ли вы когда-нибудь прочитать это письмо, но, думаю, это мой долг – записать все, что здесь произошло. Если я когда-нибудь найду способ вернуться в Эквестрию(1), то, надеюсь, оно позволит многое объяснить.

После того как вы вернулись в Кантерлот(2), мы с Элементами освободили Дискорда, но, боюсь, я попалась на одну из его уловок. Знаю, вы сказали, что именно Флаттершай окажется наиболее способной изменить его, но он заключил со мной пари. Если я выиграю – то он исправится. Если я проиграю – он будет снова обращен в камень. Тогда я была совершенно уверена, что сумею победить в нашем споре, ведь его тема был напрямую связана с моим изучением магии и дружбы. Но теперь я опасаюсь, что это была всего лишь ловушка для меня.

В тот миг, когда я согласилась, Дискорд отправил меня куда-то очень далеко. На момент написания этого письма я все еще не уверена, насколько именно далеко, однако, подозреваю, я могу быть абсолютно в другом мире. И, боюсь, это далеко не такое мирное место как Эквестрия. Во время моего прибытия трое местных обитателей были убиты монстром. Когда же этот монстр обнаружил меня, я… [фрагмент тщательно замаран и не может быть переведен]

Проснувшись, я обнаружила, что нахожусь в лаборатории. После некоторых неурядиц и конфузов, я смогла поговорить с одним из местных, назвавшим себя "Чарльз Шэнь". В ретроспективе, я понимаю, что должна была спросить, как Чарльз и остальные себя называют, поскольку они, очевидно, не пони(3). Они двуногие, почти безволосые, и их передние конечности оканчиваются когтеобразными отростками, почти как у Спайка(2). Судя по тому, что я успела увидеть за короткий период своего пребывания здесь, они используют разнообразные инструменты и крайне талантливы в этом. Даже это письмо я пишу их изобретением, которое Чарльз назвал "шариковой ручкой", представляющим собой собой перо со встроенной внутрь чернильницей. Гениально, я знаю!

Чарльз также вкратце описал свой народ, и, похоже, они совсем одни. Они крайне подозрительно относятся к чужакам из-за того, что часто подвергаются нападениям. Не могу представить, зачем кому-то быть настолько злобным, особенно по отношению к расе столь искусных существ как Чарльз. Сам Чарльз был крайне любопытен и задавал мне множество вопросов по самым разным предметам. Думаю, он также задавал вопросы от лица других, не находящихся в комнате; он описал приспособление у себя на голове, которое позволяло ему общаться с собеседниками, находящимися слишком далеко, чтобы быть услышанными!

Надеюсь, я смогу увидеть Чарльза завтра; до тех пор, пока я не вернусь домой, он – мой единственный друг.

Я продолжу писать письма, хотя без Спайка у меня нет способа их отправить. Полагаю, будет полезно записывать дальнейшее развитие событий. Тем временем, я буду делать все от меня зависящее, чтобы помочь Чарльзу и его друзьям. Я – первая пони, которую они встретили, и потому я сделаю все что в моих силах, чтобы оставить хорошее впечатление.

Ваша верная ученица,

Твайлайт Спаркл"

(1) – Названия приведенных локаций являются "наиболее вероятным вариантом" перевода, согласно субъекту "Спаркл". Изначально, перевод был выполнен самим субъектом "Спаркл" при помощи нетрадиционных методов. Детализированное объяснение методов перевода субъекта "Спаркл" приведено здесь (ссылка перенаправляет на СТАРДАСТ/СПАРКЛ/СПОСОБНОСТИ, необходима авторизация), а список всех локаций и транскрибированная субъектом "Спаркл" карта – здесь (ссылка перенаправляет на СТАРДАСТ/ЭКВУС, необходима авторизация).

(2) – Как и в вышеописанном случае, имена других существ являются "наиболее вероятными вариантами" перевода, полученного при использовании метода "Спаркл". Список всех описанных субъектом "Спаркл" существ приведен здесь (ссылка перенаправляет на СТАРДАСТ/POI[1], необходима авторизация).

(3) – Самоназвание расы, к которой принадлежит субъект "Спаркл", и которая разделена четыре подгруппы. Само название является "наиболее вероятным вариантом" перевода. Исчерпывающий список всех разумных и неразумных видов приведен по этим двум ссылкам (ссылки перенаправляют на СТАРДАСТ/ВИДЫ/РАЗУМНЫЕ и СТАРДАСТ/ВИДЫ/НЕРАЗУМНЫЕ, необходима авторизация). Иллюстрации, приведенные субъектом "Спаркл", можно найти в большинстве записей.

(4) – Субъект "Спаркл" неоднократно ссылалась на "магию дружбы" и прочие подобные концепции. Хотя на текущий момент это лишь предположение, существует теория, согласно которой особи расы субъекта "Спаркл" являются пассивными телепатами и черпают силу из множественных связей. Без большего количества испытуемых, это остается лишь предположением.
------
ИССЛЕДВАТЕЛЬСКИЙ ОТЧЕТ
Кодовое название: Авалон
Цель проекта: допрос особи "единорог", добытой в ходе операции "Хаммерхед", 02.04.2015
Статус проекта: приостановлен (02.04.2015)
Автор прикрепленных записей: Доктор Мойра Вален

Допрос субъекта начался, когда к нему вернулось сознание, однако он сумел нетривиальным способом покинуть изолированный отсек. Был применен стандартный протокол удержания, однако, прежде чем отряды сил безопасности приступили бы к усмирению субъекта, доктор Чарльз Шэнь сумел наладить контакт и провести с ним беседу. Средства, при помощи которых подобное было осуществлено, в настоящий момент неизвестны, но доктор Шэнь заявляет, что субъект не враждебен и готов к сотрудничеству. Исходя из этого утверждения и других свидетельств, "Авалон" был приостановлен, и его место занял проект "Стардаст", целью которого является изучение этого идущего на сотрудничество существа и его способностей.

Личные записи:

Хотя я и понимаю, что данная ситуация является крайне волнующей, Шэню стоит вернуться к своим игрушкам в Инженерном отделе и не лезть в чужие дела. Изучение и допрос инопланетных особей находятся в компетенции моей команды, и он нарушает эти границы с того момента, когда вызвался добровольцем. Войти в одиночку в одно помещение с чужим, способности которого неизвестны, было невероятной глупостью. Даже невооруженный сектоид опасен из-за своих ментальных способностей, а этот субъект… эта "Твайлайт" доказала, что владеет силами, на порядок превосходящими возможности низкорослых пришельцев, впервые атаковавших нас в Европе.

Гораздо более раздражает то, что Шэнь предложил модифицировать почти полностью завершенную исследовательскую лабораторию под жилье для "Твайлайт", а также под место ее дальнейшего изучения. К моей досаде, доктора Нго и Миллс крайне воодушевлены этой идеей. Да, я верю проведенной Шэнем оценке сил данной особи как слишком больших, чтобы Изолятор смог ее удержать. Я также вынуждена согласиться с утверждением Шэня, что если бы это существо было враждебно, то дело бы кончилось существенными потерями при попытке усмирить его. Как сказал Шэнь, "нужен более деликатный подход".

Пусть мне и претит идея пришельца на базе XCOM, не находящегося в Изоляторе, я бы соврала, сказав, что не понимаю выгоды, которую мы можем извлечь из этого. Это существо продемонстрировало мастерское владение способностями, более известными как "телекинез", "перевод", освещение и "телепортация". Я абсолютно уверена, что у этих явлений есть более рациональное объяснение, чем то, которое оно предоставило Шэню. Когда он, переводя, заявил, что это "магия", я едва не ударила его своим планшетом. Более рациональное объяснение обязано существовать, и я его найду.

Не думаю, что я когда-нибудь скажу другим об этом, но я несколько возбуждена от перспектив, которые открывает перед нами "Стардаст". Не каждый день ученый встречает существо, нарушающее законы физики по мановению руки, или, в данном случае, рога. Ну, не рискуя жизнью и конечностями, в наши дни. Ким в экстазе от перспективы поговорить с субъектом и изучить абсолютно чуждую культуру. Джоэл улыбается, словно идиот, после заявления Шэня о бесчисленном множестве разумных форм жизни на родной планете этого существа. До тех пор, пока они выполняют необходимую работу, я не вижу причин охлаждать их энтузиазм. Пока что.

Во время дебрифинга и медицинского осмотра Шэня, я также отметила, что субъект описывает себя как ученого, задавал ему ряд вопросов, да и в целом был очень любопытен. Я оставила персоналу "Стардаст" действующие на текущий момент инструкции, предписывающие отвечать на любые вопросы субъекта до тех пор, пока они не вызывают неудобство или не угрожают безопасности проекта или всего нашего мира в целом.

Моим главным беспокойством (из миллиарда беспокойств, которые вызывает "Стардаст") является то, как именно это существо смогло нас понимать, и что оно сделало, дав возможность Шэню понимать его. Переведенное им объяснение включало в себя соединение концепций между двумя различными языками, но я все еще убеждена, что эта способность может использоваться для извлечения информации из разума человека. Поэтому я ввела обязательные ежедневные медицинские осмотры, отслеживающие одновременно и психологические, и физиологические изменения, для всего персонала, проводящего время с субъектом.

Другие могут ухватиться за эту возможность обеими руками, но я НЕ позволю этому "заклинанию перевода" быть примененным на мне.
------
ОТЧЕТ О СТРОИТЕЛЬСТВЕ
Строительство/Модификация: Научная лаборатория
Цель строительства: модифицировать научную лабораторию B3F для нужд проекта "Стардаст"
Ожидаемое время: 12 часов
Автор прикрепленных записей: Доктор Чарльз Шэнь

После того как коммандер и доктора выслушали мой доклад, я пришел к выводу, что Изолятор не является приемлемым решением для долгосрочного размещения нового существа. Изолятор был спроектирован для краткосрочных нужд, и, очевидно, наша гостья будет с нами немного дольше, чем ожидалось. Строительство лаборатории было почти завершено, когда произошел этот инцидент, оставалось лишь довести до ума электросеть, подключить водоснабжение, плюс внутренние стены и измерительное оборудование. Небольшая модификация изначальных чертежей позволит нам создать нечто вроде охраняемого жилища для нее, а также обширное место для тестирования ее разнообразных способностей. Самой сложной частью проектировки будет создание и размещение измерительного оборудования, запрошенного научной группой. Они дали новое определение слову "тщательно".

Личные записи:

Не знаю, способны ли простые слова описать произошедшее сегодня.

Встретиться и поговорить с существом из другого мира… Разум едва может охватить историческую важность подобного события для человечества. Я лишь жалею, хотя и не совсем, что это, скорее всего, будет засекречено на сотни лет.

Чужой оказался совсем не тем, с чем я ожидал столкнуться. После ужасающих кошмаров пришельцев, видеть кого-то размером с большую собаку, смотрящего на тебя со страхом и надеждой в глазах, обескураживает, по меньшей мере.

Она (исходя из звучания ее голоса, я полагаю, что это была она) сказала, что ее зовут "Твайлайт Спаркл", и, судя по всему, оказалась посреди нашей войны с пришельцами по случайности. Она ученица и библиотекарь, и имеет тенденцию становиться крайне многословной в своих объяснениях. Я также увидел признаки навязчивого невроза, хотя я не психолог. Просто мои впечатления как отца.

Очевидно, это было весьма удивительно, насколько по-человечески выглядят манеры Твайлайт. Конечно, научную группу не волновали мои впечатления от нее как от личности или же от языка ее тела, они больше были заинтересованы в содержимом нашей беседы. Доктор Миллс выглядел точно ребенок во время Рождества, когда я начал рассказывать о грифонах и драконах, а Мойра, казалось, была способна убить одним лишь взглядом во время моей попытки объяснения "магии" Твайлайт.

Фабрикаторы в настоящий момент производят все необходимое для лаборатории проекта "Стардаст" оборудование, ожидаемое время работ – от десяти до двенадцати часов. Я все никак не могу поверить, что Дэвид согласился… Хотя нет, могу. Он всегда был объективен, если мы делали предложение, основанное на логике. Я все еще помню его весьма громкое недовольство, когда Мойра запросила захват живых особей, но он все же согласился.

Я также де-факто был назначен на роль контакта Твайлайт, по крайней мере, на ближайшее время. И, рад сообщить, на текущий момент Медицинский отдел избавил меня от всех подозрений о вмешательстве в сознание и назначил график ежедневных проверок. Пусть это и неудобно, я полностью согласен с необходимостью подобных предосторожностей. Я был бы несказанно удивлен, если бы свидетельства вмешательства в мое сознание все-таки объявились, но, полагаю, контроль разума должен быть необнаружимым для жертвы до того момента, когда сопротивляться уже слишком поздно.

На этой беспокоящей ноте я не забываю напоминать себе, что, несмотря на кажущуюся невинность и разумность Твайлайт, она все же является чужим, способным на проецирование физической силы, достаточной для уничтожения любого сдерживающего отсека, который мы можем построить, стоит ему лишь захотеть. Возможно, мы имеем дело с некоей формой ментальной манипуляции, задача которой – способствовать взаимопониманию, а также комфорту нашей новой гостьи. Если данное предположение истинно, то это гораздо милосерднее, чем ужасающий контроль разума, виденный нами ранее, но я все равно обеспокоен. Опять-таки, эти протоколы безопасности выглядят как разумная предосторожность.

Замечу, что научная группа, несмотря на риски, воодушевлена. Примерно через десять минут после того как "Стардаст" получил свое спонтанное одобрение, Ким выдала мне целую стопку бумаг с универсальной арифметикой и настояла, чтобы я вручил их нашей гостье, как только она переедет в новую лабораторию, чтобы оценить ее знание математики и других концепций. Поскольку она не могла понять большую часть нашей с Твайлайт беседы, полагаю, добрый доктор будет приятно удивлена. Я думаю, и Миллс, и Ким оба рады, что у них есть возможность поговорить с чужим, а не просто тыкать мертвое тело в попытке понять его устройство.

Что касается моих планов, мне любопытно, может ли ее заклинание перевода распространяться на письменные источники. Она упоминала, что не может прочесть оставленные в Изоляторе бумаги, но никогда не говорила, что пыталась их перевести. Думаю, если бы я принес ей книгу, она бы нашла способ ее прочесть. Похоже, я не так уж и отличаюсь от научной группы; мне просто нужно найти что-то, с чем интересно экспериментировать.


Дополнительная информация:

Дивизионы: организация XCOM разделена на три основных подразделения: Исследовательский, Инженерный и Оперативный отделы. Исследовательский отдел отвечает за научные исследования, а также за удержание и допрос плененных особей. Инженерный занимается созданием и обеспечением функционирования оборудования базы и доработкой предоставленных Исследовательским отделом чертежей. Оперативный состоит из бойцов и пилотов, которые принимают непосредственное участие в борьбе со вторжением. Командир Оперативного отдела, Дэвид Брэдфорд, также является главой всего объекта.
 


POI (сокр. Persons Of Interest) – личности, представляющие интерес

Лаборатория

ЛЮБИТЕЛЬСКИЕ ВИДЕОЗАПИСИ ЗАХВАЧЕННЫХ ВОЕННЫМИ ПРИШЕЛЬЦЕВ РАЗОБЛАЧЕНЫ ПРАВИТЕЛЬСТВЕННЫМИ ЭКСПЕРТАМИ, УКАЗЫВАЮЩИМИ НА ВЕРОЯТНОСТЬ ПОДДЕЛКИ. "С КАКИХ ЭТО ПОР ПРИШЕЛЬЦЫ ИСПОЛЬЗУЮТ ЕДИНОРОГОВ?"

СЕНАТОР ГОЛЬМАН ТРЕБУЕТ ОФИЦИАЛЬНОГО РАССЛЕДОВАНИЯ НЕИДЕНТИФИЦИРОВАННЫХ ВООРУЖЕННЫХ ФОРМИРОВАНИЙ, ЗАНИМАЮЩИХСЯ БОРЬБОЙ С ЧУЖИМИ. "ОТСУТСТВИЕ ОБОЗНАЧЕНИЙ ОЗНАЧАЕТ ОТСУТСТВИЕ КОНТРОЛЯ, И Я НЕ ПОЗВОЛЮ ПОДОБНОМУ ПРОИСХОДИТЬ В МОЕЙ СТРАНЕ!"

-------

06:33, 03.04.2015, Изолятор

Два люка внутри отсека Твайлайт с шипением и лязгом открылись, и потрескивающие от переполняющей их энергии конечности потянулись к ней. Она пыталась отступить, но обнаружила, что упирается в стену отсека. Опять инстинкт "дерись или беги" овладел ей, и она приложила столько усилий, сколько смогла…

И едва не упала со стула, проснувшись. После нескольких быстрых морганий окружающее обрело четкость. Если бы только все это тоже было плохим сном, и я проснулась дома, печально подумала она, прежде чем посмотреть на отсек, в котором проснулась в прошлый раз. Впрочем, могло быть и хуже.

Все внимание Твайлайт мгновенно приковалось к двери, когда та с шипением и лязгом открылась, и внутрь вошел Чарльз. Его одежда была точно такой же как и в прошлый раз, или, по крайней мере, слишком похожей на прошлую, чтобы Твайлайт смогла найти отличия, а выражение его лица было гораздо более расслабленным.

– Доброе утро, Твайлайт, – произнес Чарльз с мягкой улыбкой. – Не думаю, что у тебя получилось хорошо выспаться на столе. Доброта свидетель, мне не удается, – Твайлайт моргнула и проследила направление его взгляда до большого металлического рабочего стола и листа бумаги, покрытого небрежными надписями, точно там, где только что лежала ее голова.

– АРГХ! – выкрикнула единорожка, и начала яростно тереть свое лицо. – Я заснула пока писала! Письмо, скорее всего, все измарано, и мне придется переписать его! И у меня чернила по всему лицу!

– Твайлайт.

– Мне потребуется целая неделя, чтобы очистить шкурку! Кроме того, я не хочу выглядеть точно глупая кобылка, у которой все лицо разрисовано, потому что она заснула на листе с невысохшими чернилами! Никогда больше этого не допущу, клянусь!

– Твайлайт.

– Уверена, Принцесса Селестия хотела бы, чтобы я оставила хорошее впечатление о себе, поскольку я – первая встреченная вами пони, но как я могу это сделать с ГРАФФИТИ НА МОЕМ ЛИЦЕ!?

– Твайлайт! – Чарльз не повышал голоса, но в нем появились стальные нотки. До этого момента единорожка не замечала, насколько он высок, и на какой-то миг она почувствовала страх, пока не увидела теплую улыбку на его лице, когда он посмотрел на письмо. – Твайлайт, посмотри на письмо. Ты видишь мазки или пятна?

Твайлайт глубоко вдохнула, выдохнула и почувствовала, что паника ослабла в достаточной мере, чтобы разум вновь возобладал над ее рассудком. Она посмотрела на свое письмо Селестии и не обнаружила ни одной нарисованной воображением картины. Моргнув, единорожка посмотрела обратно на Чарльза, и шестеренки зашевелились у нее в голове, когда поняла причину.

– Чернила… они быстросохнущие?

Чарльз улыбнулся и кивнул:

– Именно. Чернила, используемые для письма в наши дни, высыхают в течение секунд, при нормальных условиях. Подозреваю, все несколько иначе с чернилами у тебя дома?

– Им требуется немного больше времени, чтобы высохнуть… То есть, у меня на лице ничего нет? – Твайлайт испытующе посмотрела на Чарльза, выискивая любые признаки обмана. Но он покачал головой и невинно улыбнулся, и единорожка с облегчением выдохнула. – Я все еще чувствую, что мне бы пригодился душ или хороший день в спа.

После недолгого колебания и странного взгляда, Чарльз заговорил:

– Как раз по этому поводу я сегодня и пришел. Твайлайт, планета, которую я показал тебе на экране прошлой ночью – мой мир, и, судя по твоей реакции, свой дом ты найти на ней не смогла, – звучали медленно, мягко и полностью подтверждали теорию единорожки, которую та разработала, прежде чем свалиться на стол от усталости.

– Мой дом не здесь, и массивы суши мне также незнакомы. Это означает, что я на другой планете? – Твайлайт опять начала сверлить Чарльза взглядом, выискивая любые признаки лжи.

– Весьма вероятное предположение. Осознание подобного должно быть шокирующим, и я немногое могу тебе предложить кроме как нашего гостеприимства до тех пор, пока… – Чарльз замешкался, подбирая слова. – Ну, как минимум до тех пор, пока вокруг не станет спокойнее. Если ты не против, я могу отвести тебя в место, которое мы для тебя подготовили. Некоторые из моих друзей ждут тебя там, и, вероятно, уже придумали для тебя сотни вопросов.

Другой мир… это значит, что он – инопланетянин, – было первой мыслью Твайлайт, когда ее теория подтвердилась, но растущая настороженность была успокоена предложением Чарльза.

– Спасибо. Это очень щедрое предложение, но я не хочу причинять неудобств…

– О, я настаиваю! Уверен, ученые не дадут мне дожить до конца моих дней, если не смогут получить ответы на свои вопросы, – Чарльз опять улыбнулся, и еще один страх Твайлайт испарился. – Можешь оставаться столько, сколько потребуется, однако и я, и мои друзья будем рады, если ты будешь отвечать на вопросы и помогать с особыми проектами.

– Я с радостью окажу любую помощь какую только смогу! – мгновенно согласилась Твайлайт, спрыгнув со стула и потянувшись. – У меня тоже есть куча вопросов о твоем народе! Думаю, даже того, что я уже успела увидеть, хватит, чтобы написать целую книгу! И еще я чувствую себя немного глупо из-за того, что не спросила раньше, но как вы себя называете?

Чарльз развернулся и направился в сторону двери, и Твайлайт пошла вслед за ним. Он приподнял бровь, когда Твайлайт, используя телекинез, свернула письмо в трубку и скрепила его скрепками со стола, прежде чем присоединиться к нему.

– Ну, как вид, мы называем себя людьми. Что до моей национальности, то я китаец.

– У вас есть разные… а! Как и единороги, пегасы и земные пони – различные расы одного вида. Сколько у людей рас? – вопрос, похоже, лишил Чарльза дара речи пока подходили к двери.

– Пегасы, единороги и земные пони? – спросил человек, и недоверие было отчетливо видно на его лице. – Земные пони? Твайлайт, ты знаешь название нашей планеты?

Твайлайт приподняла бровь в ответ на ударение в его словах и последующий вопрос, а затем медленно покачала головой.

– Земля. Название нашей планеты – Земля. Несколько шокирует услышать, как это слово используется в названии расы народа, который здесь никогда прежде не был.

Твайлайт открыла было рот, но затем снова закрыла его, обдумывая свой ответ.

– Думаю, это может быть еще одним примером того, как заклинание перевода заполняет пробелы между нашими языками. Слово, которое я использую, вне контекста рас означает "почва" или "мир", что может объяснить, почему оно было переведено подобным образом. Причина, по которой земные пони называются именно так – это то, что их таланты и магия больше связаны с самим миром, подобно тому, как магия пегасов связана с небом.

– А, понимаю. Полагаю, ученые еще зададут тебе вопросы на эту тему, когда мы достигнем пункта нашего назначения, – произнес Чарльз, медленно кивнув. Он начал тыкать в небольшой участок двери одним вытянутым пальцем, слишком быстро для того, чтобы Твайлайт могла уследить за его движениями. – И, отвечая на твой вопрос, существуют десятки рас людей, и десятки вариаций каждой. В большинстве своем, отличия заключаются в физиологических характеристиках, таких как оттенок кожи, цвет глаз и волос и структура лица.

Без какого-либо предупреждения, дверь открылась с шипяще-лязгающим звуком, явив взору лежавший за ней коридор. Сам коридор оказался пересечением, ведущим к множеству других дверей, но два направления из четырех были блокированы чем-то вроде металлических ставней с яркими красными надписями. Оставался лишь один ничем не заслоненный путь. Человек вышел в коридор и подал знак следовать за ним.

Твайлайт направилась было вслед за ним, но заколебалась, обнаружив, что они теперь не одни. Еще два человека находились в коридоре. На них были сегментированные бронежилеты и несколько пугающие полнолицевые шлемы, а на их поясе и ногах было впечатляющее количество карманов и мешочков. В лапах у одного из них находилось большое приспособление, выглядевшее как металлическая коробка с исходившей из ее конца трубкой. Другой держал два меньших инструмента, первый из которых выглядел точь-в-точь как тот, что был у Чарльза, когда они познакомились, а другой был похож на серебристый молоток с выступавшими из его вершины ответвлениями. Второе приспособление выглядело знакомо, но Твайлайт никак не могла понять почему, и поэтому, вместо того чтобы и дальше стоять в нерешительности, она сделала шаг вперед и остановилась возле Чарльза.

– Это тоже твои друзья? – нерешительно спросила она, и ее друг кивнул в ответ.

– Полагаю, да. Это – капрал Харрис… – указал он на человека с двумя инструментами, – …а это – рядовая Дженкинс. Они будут сопровождать нас на коротком пути к жилищу, которое мы для тебя приготовили.

– Выглядят как стражи, – заметила Твайлайт, отвернувшись от безликих масок. Два человека слегка повернулись друг к другу, но не произнесли ни слова, что заставило единорожку подумать, не общаются ли они способом, не позволяющим их услышать или понять.

– О нет, они всего лишь наблюдающие за коридорами, – пояснил Чарльз, и его улыбка приобрела озорной изгиб. – Полагаю, у тебя в школе были взрослые, занимающиеся патрулированием и следящие, чтобы все вели себя хорошо, верно? Они здесь для того, чтобы я не начал бегать по коридорам и потенциально вызывать несчастные случаи.

Два человека опять обменялись взглядами, но все так же не произнесли ни звука.

– Понятно. Это имеет смысл, – Твайлайт стараясь звучать убежденной, пытаясь подавить подозрение, что ей только что соврали. Вместо того чтобы продолжать размышлять над этим, она решила сменить тему. – Я также хотела спросить, как вы называете эти штуки? Это явно не лапы…

– Хм? А, мы называем их "руки". Мы – один из немногих обладающих ими видов на планете. В смысле, руками с отстоящими большими пальцами. Существует теория, что наш успех как вида во многом обязан… – начал Чарльз погружаться в собственное объяснение, но Твайлайт слушала лишь краем уха. Она пыталась оставаться внимательной, но ее мысли то и дело возвращались к человеку с серебристым инструментом. Рассеянно оглянувшись пару раз, она убедилась, что эти странные люди продолжали следовать за ними. И это оказалось последним кусочком паззла.

Пылающие здания вокруг.

Три мертвых человека на другом конце площадки.

Раздавленный жук перед ней.

Падающая на нее тень.

Она оглядывается и видит еще одного человека, направляющего на нее серебристый инструмент.

Вспышка боли и темнота.

Она просыпается в гигантской стеклянной банке в окружении людей с недружелюбными лицами.

Стены банки открываются, и металлические конечности тянутся к ней…

– Твайлайт? – спросил Чарльз, но она не слышала его. Ее зрачки сузились до размеров булавки, а дыхание превратилось в быструю череду вдохов и выдохов. – Твайлайт? Твайлайт, слушай меня. Сделай глубокий вдох и посмотри на меня. Назад, капрал, вы заставляете ее паниковать!

Человек с серебристым инструментом пробормотал что-то, что она не смогла разобрать, и медленно сделал шаг назад. Чарльз был где-то рядом, говоря спокойным, но все более тревожным тоном. Твайлайт не слышала ничего из этого. Ее разум был занят одной всепоглощающей мыслью. Она должна сбежать.

Не сказав ни слова, она рванула вперед. Эпплджек и Рейнбоу Дэш были бы впечатлены скоростью, которую она успела набрать за столь короткую дистанцию, если бы только единорожка не впечаталась прямо в стену, и ее сознание не погасло, точно свеча.

-------

Твайлайт проснулась со становящейся все более знакомой головной болью, но, по крайней мере, она была в хорошей мягкой постели и с пакетом льда на наливающейся шишке. Ее глаза медленно открылись, явив взору бежевые стены и умиротворяющий желтый свет с потолка, и вернувшаяся было паника слегка утихла. Я не в этом… месте. Но где я тогда?

Единорожка медленно приподняла голову, чтобы осмотреть свое новое окружение. Ее кровать находилась в углу довольно обширной комнаты, с потолком в три раза выше ее роста. В противоположном углу была маленькая, огороженная стеной секция с расположенным посередине стоком, и тем, что она безошибочно опознала как вмонтированную в стену лейку душа, а возле входа в нее располагалась стопка полотенец. Взгляд Твайлайт продолжал блуждать по комнате и наткнулся на рабочий стол со стулом, такие же, как и в помещении, в котором она была раньше; единственным, что лежало на столе, была папка бумаг и письменные принадлежности. В некоторых она узнала ручки, которые использовала вчера, но другие, обладающие иными цветами, были ей незнакомы. Непосредственно над столом висело гигантское зеркало, занимавшее большую часть стены, которое дома бы стоило десятки тысяч битов.

Привычный звук переворачиваемой страницы отвлек внимание Твайлайт от зеркала к столу в дальнем конце комнаты. Он был квадратным, с четырьмя простыми стульями вокруг него. Знакомая фигура Чарльза сидела на одном из стульев, держа потрепанную временем книгу в мягкой обложке. Подняв глаза и обнаружив, что Твайлайт смотрит на него, он подарил ей добрую, хотя и несколько усталую улыбку. Она попыталась было зарыться обратно в постель и исчезнуть, но теперь уже на это не было шансов. Чарльз встал, поднял один из стульев и поставил его возле кровати. Долгие минуты он просто сидел и вертел в руках старую книгу.

– Как ты себя чувствуешь? Ты тогда весьма болезненно ударилась, – неуверенно спросил Чарльз, и когда ответа не последовало, продолжил: – Прости, что напугал тебя, Твайлайт. Я не хочу тебя пугать еще сильнее, но я чувствую, что тебе надо знать всю правду о ситуации, в которой мы оказались. Люди, я имею в виду.

Несколько долгих секунд тишины прошли, пока он собирался с мыслями.

– Не так давно, человечество подверглось нападению со стороны сил, не имеющих отношения к нашему миру. Эти атаки были жестоки и беспощадны. Пришельцы похищали или убивали всех, кто вставал у них на пути, и мы с друзьями собрались, чтобы защитить мир. Это – единственная цель нашей группы: защитить человечество от вторжения пришельцев. И всегда это означало побеждать все, не принадлежащее к человеческому роду, силой оружия и "допрашивать" выживших в поисках полезной информации… до сей поры.

– Твайлайт, ты – первое и единственное встреченное нами разумное существо, не являющееся человеком, которое не пыталось причинить нам вред, и мы оказались в неисследованных водах. Некоторые считают, что к тебе не стоит относиться иначе, чем к агрессорам, но их меньшинство. Другие же крайне любопытны, им не терпится подчерпнуть у тебя знания, и я – один из них.

Твайлайт слушала, узнавала в словах объяснение, которое ей давали раньше, и была достаточно наблюдательна, чтобы понять, насколько речь Чарльза была приукрашена.

– Я – пленница? – спросила единорожка, безуспешно пытаясь скрыть страх в своем голосе.

– Пока что ты наша гостья. Твоя безопасность является заботой, которую мы должны учитывать, в дополнение к нашей собственной, – человек положил потрепанную книгу на кровать, затем снял очки и провел по лицу ладонью. Несмотря на улыбку, сейчас он выглядел очень старым. – Твайлайт, исходя из того, что ты мне рассказала, я полагаю, что ваша культура невероятно терпима, но сталкивалась ли ты лично с чем-то или с кем-то, кто не вписывался?

– Ну, да, – ответила единорожка. Тяжело забыть реакцию понивильцев, когда Зекора нанесла визит. – Все боялись ее, пока не узнали поближе.

Улыбка Чарльза стала чуть-чуть менее принужденной, поскольку теперь он мог опираться на схожую ситуацию.

– Это часть проблемы, которая есть и у людей. Если мы испытываем страх, то можем напасть на его источник.

– Думаю, я понимаю. У меня есть подруга, которая часто оказывает помощь больным животным, и она всегда удостоверяется, что не осталась незамеченной, если обнаруживает одного из них, вместо того чтобы просто броситься к нему на подмогу. Она говорит, что инстинкт выживания может превратить даже добрейших животных в монстров, – Твайлайт моргнула и быстро добавила: – Не то, чтобы я сравнивала твою расу с монстрами или животными!

Чарльз махнул рукой, показывая, что не в обиде.

– Это как раз тот пример, который я искал. Мы, люди, не настолько эволюционировали, чтобы избавиться от подобных инстинктов, и, как бы мне не хотелось этого говорить, мир попросту слишком напуган, чтобы ты могла спокойно бродить по нему.

– Ты выглядишь очень уверенным, что твой народ отреагирует именно таким образом, но сам ты не напуган, – заметила Твайлайт.

– Я был напуган, когда впервые встретился с тобой. Я вырос во времена великого страха, так что немного знаком с его способностью вызывать поспешные действия, – ответил человек. Он потер переносицу и усмехнулся, прежде чем продолжить: – Надеюсь, я не пугаю тебя, Твайлайт. Человечество – это раса, в равной степени способная на великие и ужасные вещи; я просто хочу, чтобы ты поняла, почему тебе следует пока что оставаться здесь.

– Расскажи мне о нем, – произнесла единорожка после долгой паузы.

– О ком?

– О человечестве.

Чарльз несколько раз открыл и закрыл рот, прежде чем почесать подбородок и, наконец, заговорить:

– О человечестве я, вероятно, могу рассказывать годами, – искренняя улыбка появилось на его лице, и он продолжил: – Я уже говорил тебе, что создаю и проектирую вещи, верно? Как насчет того, чтобы я рассказал о том моменте, когда я понял, что это – то, чем я хочу заниматься?

Твайлайт нетерпеливо кивнула, и Чарльз продолжил:

– Человечество – это цивилизация, построенная на использовании инструментов, мы изменяем мир вокруг созданными нами приспособлениями. Когда я еще был ребенком, мы сделали то, что многие называли величайшим достижением в нашей истории. Мы покинули нашу планету и приземлились на луну.

И в этот момент тысяча вопросов замельтешила в голове у Твайлайт, но она заставила себя не прерывать его повествование. В течение минуты все тревоги прошлого дня оказались погребены под грузом все большего и большего количества вопросов. Погребены, но не забыты.

-------

10:45, 03.04.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

Дверь в жилище Твайлайт открылась и закрылась, когда Шэнь оставил единорожку исследовать свое новое место обитания. Ее помещение заняло половину новонареченных "Лабораторий "Стардаст"", другая же половина была посвящена наблюдению и возможным экспериментам с участием Твайлайт; экспериментам, вероятность которых значительно увеличилась после воодушевленной, хотя и несколько затянувшейся беседы с единорожкой.

Первая же дверь вела во вторую комнату, созданную специально, чтобы наблюдать за Твайлайт и содержащую все записывающее оборудование, а также находящуюся по другую сторону одностороннего зеркала единорожки. Шэнь бегло осмотрел остальную пустующую лабораторию и развернулся к наблюдательному пункту.

Присутствовало три человека: доктора Вален, Миллс и Нго наблюдали посредством зеркала и множества мониторов. На некоторых из них были фильтры, изменяющие изображение в попытке раскрыть секрет "магии" Твайлайт. Судя по взвинченному состоянию Мойры, она не получала информацию, которую хотела.

– Все работает? – осторожно спросил инженер, и получил непонимающий взгляд от ведущего ученого.

– Я знаю, что ты был дотошен, как и всегда, Чарльз, но я должна спросить. Вы тестировали оборудование перед установкой? – на этот раз, уже Шэнь посмотрел на нее непонимающим взглядом, и Вален продолжила, защищаясь: – Оборудование не фиксирует ничего выходящего за рамки нормального. Ничего! Разумеется, обычные камеры фиксируют аномалии вокруг рога субъекта и тем, чем он манипулирует, но это мы можем увидеть и невооруженным взглядом.

Шэнь посмотрел на мониторы и увидел Твайлайт, использующую телекинез, чтобы рассортировать предоставленные ей разнообразные предметы на поверхности своей "рабочей зоны". Точно в соответствии со словами ученой, базовые камеры фиксировали визуальную составляющую телекинетического эффекта.

– Я ожидала хоть какое-нибудь проявление, но там нет ничего, что могло бы дать нам подсказку, как это работает. Ни фоновой радиации, ни энергетических всплесков, ни аномального излучения тепловой энергии. НИЧЕГО! Предполагалось, что подобное нарушение законов физики должно оставлять хоть какое-нибудь измеряемое свидетельство, – продолжала она ворчать, смотря на монитор.

– Возможно, она излучает некую форму энергии, не наблюдаемой в этом мире, и поэтому мы неспособны ее обнаружить? Или, возможно, она имеет доступ к существующим формам энергии, обнаружить которые мы не способны, поскольку сами не имеем к ним доступ? В любом случае, думаю, Твайлайт подробно расскажет тебе, как именно она это делает. Она утверждает, что там, откуда она родом, "магия" является выбранным ей для изучения направлением, – объяснил Чарльз и получил толику порочного удовольствия, наблюдая как лицо ведущего ученого скривилось, когда он упомянул единорожку как "она" и по имени, вместо "субъект" и "он".

– Мои вопросы могут подождать; я еще не исчерпала все теории. И остальным слишком не терпится запереть себя в одной комнате с чужим, – выражение лица Мойры стало еще более кислым, когда она посмотрела на других исследователей. Ким Нго и Джоэл Миллс были вовлечены в тихий, но жаркий спор, прежде чем осознать, что их дискуссия происходила уже не только между ними двумя.

– Время сделать окончательное решение, – произнесла Ким с завершающей ноткой.

– Действительно, – мрачно ответил Джоэл.

Каждый ученый поднял кулак и тряхнул им три раза. Рука Джоэла раскрылась в открытую ладонь, в то время как указательный и средний палец Ким сложились буквой "V".

– Да! – радостно выкрикнула Ким.

– Случайность! Два из трех! – прорычал Джоэл, и пара опять затрясла кулаками.

– Я… надеюсь, что пока мне ничего переводить не требуется. Меня ждет работа в Инженерном, но я с радостью окажу помощь завтра, – сказал Шэнь, протерев выступившие на глазах слезы и подавив смех от вида двух взрослых профессионалов, совершающих важный выбор при помощи школьной игры.

На этой стадии Мойра старательно игнорировала своих коллег.

– Это не является проблемой. Тот, кто выиграет в их "игру" добровольно вызывается стать переводчиком, если субъект сможет продублировать на него этот эффект. Я также подозреваю, что победитель получает возможность первым задавать вопросы на интересующую его тематику. Поскольку ты контактировал с субъектом, тебе стоит опять направиться в Медицинский отдел, прежде чем вернуться к своим обязанностям. Мы не можем позволить случиться еще одному инциденту как в Европе.

– Понимаю. Безопасность проекта превыше всего, – согласился Шэнь.

– Я поговорила на эту тему с Брэдфордом, и если у тебя не объявится никаких негативных признаков во время сегодняшнего осмотра, он предоставит нам добровольцев, которые возьмут на себя бремя ежедневных переводов. Когда это произойдет, полагаю, ты можешь навсегда вернуться в Инженерный отдел и больше об этом не беспокоиться.

– У меня все еще есть перерывы и свободное от работы время, так что это правда мне не докучает. Подозреваю, Твайлайт обрадуется новым собеседникам, она, похоже, по-настоящему хочет завести друзей.

Глаза Мойры сузились, и она отвела взгляд:

– Возможно, "Твайлайт" пора узнать, что мы не всегда получаем то, чего хотим.

-------

18:00, 03.04.2015, ПОМЕЩЕНИЕ ДЛЯ ИНСТРУКТАЖА

– Итак, зачем мы здесь, еще раз? – спросила Лана Дженкинс Мэтта, и это потребовало каждой унции его самоконтроля, чтобы не сказать ей заткнуться. – Это все из-за того, что ты напугал до усрачки пушистого друга Шэня? Думаю, это достижение, которым должен гордиться каждый солдат, "напугать беззащитную зверушку до потери пульса". Что дальше, избиение щенят?

– Рядовой, должен ли я напомнить тебе определение слова "засекречено"? – простонал Мэтт и взглянул в сторону единственного другого человека в комнате. Павел Друзимский, обычно сдержанный специалист по тяжелому вооружению, сидел, скрестив руки и опустив голову, опираясь на спинку стула, определенно используя возможность подремать в относительном затишье перед бурей. Жаль, что я не могу сделать то же самое, подумал Мэтт, когда пулемет возле него начал заводиться снова.

– Ох, да ладно тебе, здесь только ты, я и Ди, а Ди сейчас для мира мертв, – продолжала упорствовать Лана, и спросила: – Как ты думаешь, что это было? К гадалке не ходи, оно не с Земли, но я уверена, что оно никак не связано с плохими парнями. И ты видел его огромные глаза? Боже, не думаю, что я смогу нажать на курок, глядя на что-то настолько милое.

– Ага-а – рассеянно протянул Мэтт и вернулся в тот момент, когда он впервые увидел эти глаза, смотрящие на него.

Мэтт подкрался к краю автофургона и выглянул из-за угла. Пришелец, никогда не видимый им ранее, изо всех сил пытался спрятаться глубже на стоянке, однако звуки его шагов в изрядной степени мешали скрытности. Привычным движением он повесил винтовку на плечо и достал дуговой излучатель и пистолет, а затем зашел за угол, чтобы оглушить пришельца… и увидел, как неистовый криссалид разорвал троих гражданских, атаковав со стороны аллеи.

Прежде чем он успел озвучить мгновенно появившийся в голове поток мата, криссалид рванул в сторону его укрытия. Бежать было бесполезно, а времени, чтобы взять винтовку, не хватало. Жук будет рядом с ним в течение секунд… и новый пришелец закричал. Вспышка ослепила солдата, асфальт деформировался у него под ногами, и, после того, как он моргнул несколько раз, его зрение восстановилось достаточно, чтобы увидеть непрезентабельное пятно и куски плоти там, где только что был атакующий криссалид.

Новый пришелец сидел лицом к довольно впечатляющему кратеру, и солдат понял, что это его шанс. Три быстрых шага вперед – и чужак оказался в зоне действия дугового излучателя, который он и направил на него. С приступом страха он увидел, как чужой начал поворачиваться к нему, и нажал на курок. Замешкайся он хотя бы на мгновение – и был бы парализован этими огромными и невероятно лиловыми глазами, полными ужаса и непролитых слез.

Острый толчок локтем в бок выдернул его из воспоминаний, и лукавая фраза Ланы "Ох, неужели?" заставила его осознать, что, возможно, ему стоило прислушиваться.

Прежде чем любой из них успел ответить, дверь в помещение для инструктажа открылась, впуская лейтенанта Фаулер, за которой шел коммандер Брэдфорд. Лана и Мэтт одновременно вскочили и отсалютовали, с удивлением посмотрев краем глаза на Павла, который опередил их обоих. Два офицера вернули приветствие, и солдаты вновь сели на стулья, ожидая, что будет дальше.

– Первым делом, я хочу поблагодарить Страйк-1 за прекрасно проведенную вчера операцию, а также за действия в ходе вчерашних событий на базе. Захваченная Харрисом живая особь предоставляет интересные возможности для XCOM, и ученые также передают свою благодарность.

Прежде чем Мэтт успел задать вопрос, Брэдфорд продолжил:

– Жизни Ли и Андерсона находятся вне опасности, и они оба в настоящий момент возвращаются к норме. По общим подсчетам, через две недели они смогут вернуться к несению службы. От столкновения у них останутся впечатляющие шрамы и ценнейший опыт.

Когда дальнейших вопросов не последовало, Брэдфорд сделал шаг вперед и смерил каждого из младших по званию военнослужащих многозначительным взглядом.

– Вы оба заставили меня гордиться, и вы прекрасно справлялись со своими обязанностями. По этой причине, вам первым дается возможность вызваться добровольцами для особого задания. Я не могу раскрыть подробностей о нем, но я замечу, что время, проведенное вами на этом задании, будет оплачено как боевое. Само задание больше ориентировано на испытания и сбор данных, чем на бой, и, вероятно, будет выходить за рамки вашей подготовки и зоны комфорта. Любой не желающий принимать участие может покинуть помещение и продолжить обычное несение службы.

Долгая секунда тишины прошла, прежде чем Лана произнесла:

– Вы подкупили меня боевой оплатой.

Все взгляды обернулись к Мэтту, и у него возникло нехорошее предчувствие касательно того, кто именно будет вторым "добровольцем".

-------

07:04, 04.04.2015, ВОСТОЧНЫЙ КОРИДОР B3F

Улыбка Чарльза Шэня была широкой и искренней, когда он подходил к лаборатории "Стардаст". Стоящие возле дверей охранники при его приближении настороженно посмотрели на него. Инженер почувствовал толику веселья, увидев, как их ноздри затрепетали от запаха кофе у него в руках.

– Доброе утро, мальчики. Не думал, что вы будете здесь этим утром. Если вы завтра работаете, я захвачу термос, – приветливо сообщил паре Шэнь, и на их лицах появилась выражение благодарности. – Или забегите в Инженерный после смены. У ребят есть кофе, способный прожечь дыру в бетоне. Один глоток – и вы не спите днями, – эта фраза вызвала у охранников ухмылку, и инженер вернул ее им, открывая дверь и проходя внутрь.

Внутри присутствовали Джоэл и Ким, выглядевшие более чем обеспокоенными.

– Проблемы? – спросил Шэнь, подходя к ним. Оба ученых посмотрели вверх, потом друг на друга, и затем на Шэня.

– Ну… теперь, когда вы здесь – надеюсь, что нет, – ответила Ким с ноткой неуверенности в голосе. Шэнь приподнял бровь, ничего не говоря, и Ким продолжила: – Доктор Миллс вчера поговорил с Твайлайт и многое узнал о расах ее мира.

Не надо было уметь читать мысли, чтобы заметить толику раздражения в ее объяснении, и Шэнь подавил смех. Похоже, Джоэл сумел отыграться в их маленькой игре.

– В ходе их беседы, доктор Миллс спросил, не сможет ли Твайлайт предоставить иллюстрации для обсуждаемых ими существ, и она согласилась. С тех пор она только этим и занимается. Твайлайт уже девятнадцать часов предоставляет иллюстрации доктору Миллсу, а на ногах и вовсе двадцать четыре, – выражение лица Ким менялось между беспокойством и яростными взглядами в сторону коллеги. – Джоэл пытался уговорить ее сделать перерыв, но она настаивала на продолжении до тех пор, пока она не каталогизирует всех. Мы надеялись, что вы сможете с ней поговорить.

– Я… посмотрю, что смогу сделать.

Без лишних слов, инженер пошел в сторону двери в жилище Твайлайт, в то время как ученые направились к наблюдательному пункту. За дверью оказалась метель разбросанных повсюду бумаг с бесчисленным множеством ярких и экзотических изображений. Шэнь осторожно пробирался через них навстречу Твайлайт.

– О, привет, Чарльз! Я вчера встретилась с одним из твоих друзей по имени Джоэл Миллс. У него было множество вопросов об Эквестрии, и пони, и грифонах, и драконах, и зебрах, и чейнджлингах, и… – выпалила на одном дыхании Твайлайт, не поднимая взгляд, и остановилась, чтобы сделать глубокий вдох. И когда она это сделала, ее голова медленно, точно в фильме ужасов, повернулась к Шэню. Ее грива была растрепана, а глаза маниакально блестели. – Это… кофе?

Прежде чем инженер успел ответить, возникла вспышка и БАМ – Твайлайт стоит перед ним. Вытесненный воздух сбросил собранные бумаги на пол под аккомпанемент тихого клацанья об стол теперь уже забытого карандаша.

– Ты принес мне КОФЕ? Ох, Чарльз, ты самый лучший по… самый лучший человек на свете! Кофе – это как раз то, что мне и требуется, чтобы закончить все эти иллюстрации для Джоэла. С текущим темпом, мне нужен всего лишь еще один день.

– Твайлайт.

– Думаю, Джоэлу было тяжело представить некоторые из видов, которые я упоминала. Он старался изо всех сил, но порой, полагаю, иметь картинку перед глазами, когда мы обсуждаем что-то новое – самый лучший способ. Новые виды, новые концепции, все новое!

– Твайлайт.

– Поначалу я боялась, что не смогу оказать помощь или быть полезной, но теперь я рада, что могу так сильно помочь Джоэлу! Он сказал, что меня сегодня посетит еще один друг, так что мне надо успеть сделать это, иначе либо работа Джоэла, либо работа этого нового друга будет задержана. Я не хочу, чтобы что-то было задержано!

– Твайлайт!

Резкое слово прервало тараторящую единорожку, и в маниакальном взгляде появилось немного настороженности. Шэнь просто улыбнулся и вытащил свою козырную карту.

– Твайлайт, я уверен, что ты, как библиотекарь, не упустишь шанс прочитать популярную книгу из моего мира. Она повествует о молодежи, и была прочитана миллионами по всему миру за прошедшее десятилетие или около того. Джоэл предположил, что тебе, возможно, захочется ее прочитать, пока он просматривает все сделанное тобой на текущий момент, – и инженер вытащил потрепанную временем книгу с мягкой обложкой, передав ее единорожке.

Ее глаза расширились еще сильнее, и она взяла старую потускневшую книгу, прежде чем опять посмотреть на Шэня.

– ДА! – выкрикнула Твайлайт, и потрепанная книга взлетела у него с рук. – Стоп, НЕТ! Я не упущу подобной возможности! Спасибо, Чарльз! Спасибоспасибоспасибо! – и опять с маниакальным блеском в глазах она направилась обратно к столу, но была остановлена новой фразой Шэня:

– Лично мне рабочий стол никогда не казался удобным местом для чтения, обычно я для этого использую кровать.

– Ты абсолютно прав! Ты такой умный, Чарльз! Все люди такие умные как ты? Ты знаешь так много о столь многом… – единорожка изменила курс в сторону кровати, запрыгнула на нее и меньше чем через десять секунд заснула. Книга упала возле нее, когда магия рассеялась, и Чарльз понимающе улыбнулся одностороннему зеркалу.

Как раз в тот момент, когда Чарльз поставил чашку с кофе на стол и начал прибирать разбросанные бумаги, дверь открылась, впуская тихо вошедших ошеломленных ученых.

– Это было гениально, – все, что смог выговорить Джоэл, начиная помогать с уборкой. Троица тихо собирала разнообразные изображения, не говоря ни слова, и инженер лишь изумлялся красочности и детализированности каждой из них. У него в руках было изображение существа того же вида, что и Твайлайт, белой единорожки с безукоризненно уложенной лиловой гривой и взглядом, который, казалось, буквально передавал радость. В правом нижнем углу иллюстрации находилась тройка алмазов, совпадающая с рисунком на боку иллюстрации.

– Не волнуйтесь о сортировке, я сам этим займусь. Похоже, я недооценивал нашу новую коллегу, когда попросил пару изображений. Второй раз я подобную ошибку не совершу, – усмехнулся Джоэл, добавляя лист в свою стопку. Он бросил быстрый взгляд в сторону Ким, которая до этого собирала бумаги вокруг кровати, но сейчас просто стояла на месте, очарованная видом спящей единорожки.

– Не будь здесь десятка уровней секретности и пожизненного приговора, я бы обязательно сделала фотографию и отправила своим племянницам. Они бы обожали меня всю жизнь, – прошептала она, перед тем как кивнуть головой и продолжить собирать листы. Чарльз с Джоэлом усмехнулись, и ни один из них не мог опровергнуть, что развернувшаяся перед ними картина была, вероятно, самым милым зрелищем за последние месяцы, полные ужасающего кровопролития и тяжелой работы на благо XCOM.

-------

14:23, 04.04.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

Твайлайт надрывалась над рабочим столом, пытаясь выполнить очередное порученное ей задание. Ничто больше не имело значения. НИЧТО.

– Твайлайт, – услышала единорожка голос Спайка у нее за спиной. – Твайлайт, ты забываешь кое-что очень важное, – Твайлайт обернулась попросить Спайка конкретизировать, но вместо пухлого дракончика она увидела огромного жука с ногами-клинками, мчащегося прямо на нее. Мгновение спустя он был уже возле нее и тянулся к ней обагренными кровью лапами.

– Здесь небезопасно, Твайлайт, – произнес монстр голосом Спайка, прежде чем быть размазанным в кровавую кучу подергивающихся конечностей. – Зачем ты это сделала? – спросил Спайк, единорожка посмотрела вниз и увидела искалеченное тело ее помощника, смотрящего на нее обманутыми глазами. – Я думал, мы друзья.

Она пыталась отшатнуться, закричать от ужасного осознания того, что натворила… и ее глаза распахнулись. Исчезло искалеченное тело Спайка. Кровать, зеркало, стол… Все становилось все более и более знакомым, пока Твайлайт вспоминала недавние события. Я рисовала для Джоэла, затем меня посетил Чарльз и дал мне книгу, а потом… взгляд Твайлайт упал на лежащую возле нее потрепанную книгу с мягкой обложкой, и кусочки паззла собрались в единую картину. А… умно, Чарльз. Очень умно.

Раздражение Твайлайт от того, что ее работа была прервана, а также от ужасного ночного кошмара было быстро вытеснено неохотным осознанием того, что она, похоже, переборщила. Сдержанность, глупая кобылка, сдержанность. То, что ты можешь работать дни напролет без сна, не означает, что ты должна это делать. Люди теперь, наверное, считают меня спятившим трудоголиком. Единорожка почувствовала приступ иррациональной паники, но сумела быстро взять себя в копыта. Сделав глубокий вдох и медленный выдох, она осмотрела комнату.

Хаос, который она смутно помнила, исчез. Все разбросанные прежде иллюстрации были аккуратно сложены в стопки на столе, вместе со свежим набором ручек и цветных карандашей, а также глубокой тарелкой разнообразных фруктов, с лежащей под ней бумагой. Бумага была покрыта человеческими надписями вместе с грубым рисунком того, что она опознала как изображение Джоэла с одной вытянутой рукой, четырьмя сжатыми в кулак пальцами и пятым направленным вверх. Твайлайт понятия не имела, что этот жест должен был означать, однако карикатурная улыбка на нарисованном лице явно символизировала что-то позитивное.

Глаза Твайлайт вернулись к тарелке и остановились на винограде. Одна ягода вылетела из миски к ней в рот, когда она запрыгнула на стул. Она как раз начала пытаться дешифровать записку, когда дверь прозвенела, и вошло два человека.

– Добрый день, Твайлайт, – поздоровался Джоэл с улыбкой, полной облегчения. – Надеюсь, тебе хорошо спалось. Это… нормально для твоего народа, работать столь долго перед сном? – как и вчера, на человеке был бэйдж с идентификацией и белый лабораторный халат, под которым была одежда, схожая с таковой у Чарльза; земные оттенки и красный галстук. Как и Чарльз, он был почти безволосым, однако на голове у него было гораздо больше седеющих волос. Очки, поблескивающие у него на носу, также имели отличный от таковых у Чарльза стиль. Новый человек сказал что-то, что Твайлайт не смогла понять, и глаза единорожки начали изучать его.

Он был немного ниже, обладал большим количеством черных как уголь волос на голове, и его лицевая структура и тон кожи также были другими. Еще новоприбывший был гораздо уже в плечах. Это Чарльз и имел в виду, когда говорил о различных расах? Или это женщина? – задумалась Твайлайт, прежде чем вернуть свое внимание обратно к разговору.

– Ну, не совсем. Большинство пони обладают более традиционным графиком, работают днем, а ночью спят. У меня же, когда я начинаю работать над каким-нибудь проектом, появляется тенденция к несколько излишнему рвению. Мои друзья пытаются убедить меня воспринимать все спокойней, но иногда я забываюсь, – самокритично посмеялась Твайлайт и дотронулась до головы копытом. – Надеюсь, то, что я успела сделать, смогло помочь твоей работе, Джоэл.

– Рад это слышать, твои рисунки до сей поры были очень полезны. Я воспользовался возможностью отсканировать их все в базу данных, и конкретно сейчас добавляю в нее все мои вчерашние заметки. Должен признать, ни разу за свою карьеру я не думал, что мне доведется говорить о единорогах с единорогом, – быстро ответил Джоэл с улыбкой, которая была на самую маленькую толику неуравновешенна.

Вопреки своей воле, Твайлайт спросила:

– И почему же?

Прежде чем ученый успел ответить, новый человек кашлянул и прочистил горло, посмотрев на Джоэла пронзительным взглядом.

– А, боюсь, это было весьма грубо с моей стороны, – Джоэл извинился перед новоприбывшим и опять повернулся к ней. – Это доктор Ким Нго, одна из моих коллег. Как я вчера упоминал, моей сферой является ксенобиология, Ким же специализируется в бихевиоризме. Она бы хотела с тобой обсудить пару вещей. Я же буду переводчиком.

– Переводчиком? Зачем? Я без проблем могу применить заклинание перевода и к ней.

– Боюсь, проблема есть, но с нашей стороны. Или же это может быть проблемой. Мы пока не знаем, – неуклюже пытался подобрать слова Джоэл, но затем сделал глубокий вдох и собрался с мыслями. – Я понимаю удобство подобной возможности, но до тех пор, пока мы не будем на сто процентов уверенны в отсутствии негативных побочных эффектов, мы считаем, что стоит ограничить круг подверженных этому явлению людей.

Обеспокоенность проступила на лице Твайлайт.

– Дома заклинания перевода используются уже тысячелетие, и я не могу припомнить ни одного пони, которому они причинили вред.

– Я полностью согласен с тобой, Твайлайт, но эти твои способности, эта "магия" – это абсолютно новое для людей явление. Исходя из того, что ты рассказала Чарльзу и мне, магия находится везде и повсюду, поэтому ваши тела и организмы, скорее всего, приспособились к ее присутствию. Насколько нам известно, это первый случай столкновения человека с магией за всю нашу историю. До тех пор, пока мы не поймем, как наши организмы будут реагировать на ее воздействие в долгосрочной перспективе, ограничения выглядят разумными. Надеюсь, ты понимаешь.

– Я и правда не думала об этом, – признала Твайлайт с сомнением, однако кое-что в его объяснении привлекло ее внимание. – Но это невозможно, чтобы вы никогда не были подвержены воздействию магии. Магическое поле дома находится везде и во всем, и здесь оно тоже присутствует. Справедливо, здесь оно очень застоявшееся и спертое, словно его не использовали веками. Думаю, лучшей аналогией, которая приходит мне на ум, будет воздух в старом доме, который не открывался и не использовался годами. Спертый, – Твайлайт поморщилась от своей попытки объяснить. Как описать ощущение магии тому, кто не может ее использовать?

– Кажется, я понимаю. Уверен, завтра у Мойры будет множество вопросов об этом, – ответил Джоэл после нескольких секунд записывания заметок. Прежде, чем Твайлайт успела задать свой вопрос, он продолжил: – О, Мойра еще не нанесла тебе визит. Она очень дотошна в подготовке к нему, и хочет узнать о тебе все, что только сможет, перед тем как встретиться с тобой. А сейчас Ким хотела бы задать тебе несколько вопросов. Хорошо?

– Я не против. Не возражаешь, если я буду делать записи? – и когда вопрос был задан, небольшая стопка бумаг и ручка взлетели со своих мест и зависли перед Твайлайт.

Джоэл приподнял бровь и обменялся взглядом с Ким.

– Делать записи? Зачем?

– На самом деле, причин несколько. Я – первая пони, покинувшая свой мир, поэтому, если я когда-нибудь смогу вернуться, мне бы хотелось иметь детализированные записи всего, что я видела. Даже на основании уже увиденного, я могу написать как минимум две книги! – выражение лица Джоэла сменилось на обеспокоенное, а Ким начала морщиться, не понимая происходящей беседы. Твайлайт продолжила:

– Я также хотела бы изучить ваш язык. Я не знала, что мое незнание его настолько неудобно для вас, и с моей стороны это было несколько черство, предполагать, что все нормально, просто потому что для меня все было удобно.

Ким задала вопрос, и Джоэл ответил:

– Она хочет изучить английский.

Глаза Ким расширились, она что-то ответила, и мужчина-ученый повернулся к Твайлайт:

– Если ты хочешь этим заняться, мы бы могли предоставить тебе некоторые инструменты в помощь, – предложил Джоэл, и Твайлайт с готовностью согласилась. – Рад это слышать. А теперь, боюсь, Ким достаточно долго ждала, чтобы задать свои вопросы, так что, полагаю, пришла пора сменить тему, верно?

Твайлайт ожидала вопросы, подобные тем, что задавал Джоэл, но оказалась приятно удивлена, обнаружив, что их тема больше склонялась к культуре пони, правительству и истории. Ученые потратили минуту на небольшие дебаты, когда Твайлайт объяснила, что такое кьютимарки, и как пони их получают. Несколько иллюстраций оказались очень кстати, особенно те, что изображали принцесс и ее друзей.

– Меткой этой пони являются воздушные шары, но ты сказала, что она пекарь? – спросил Джоэл, взяв в руки картинку с Пинки Пай. – Боюсь, мы не видим связь между воздушными шарами и выпечкой.

– Талант Пинки Пай – вечеринки и организация мероприятий, и, зачастую, она сама обеспечивает едой свои мероприятия. Открытие побочных навыков, оказывающих поддержку основному, не является для пони чем-то необычным. Рэрити, например, умеет находить драгоценные камни, которые она использует для создания особых нарядов, – Твайлайт указала на рисунок умопомрачительной кобылы и, затем, указала копытом уже на себя: – Моим особым талантом является магия, однако едва ли я добилась бы в ней подобного успеха, не умей я запоминать арканные формулы заклинаний.

Джоэл перевел объяснение Твайлайт Ким, записавшей полстраницы заметок, и указал на изображения Селестии, Луны и Кейденс. – Эти трое, "аликорны", – спросил он, запнувшись на последнем слове. – Их метками являются звезда, полумесяц и сердце. Что они означают?

– Метки Принцессы Селестии и Принцессы Луны отражают их контроль над солнцем и луной. Они используют свои магические способности, чтобы поднимать их каждый день и каждую ночь, – пояснила Твайлайт с улыбкой. Джоэл перевел это тоже с улыбкой, выглядевшей несколько покровительственно, и Ким написала только две строчки. – Это Принцесса Кейденс, моя сиделка и жена моего брата. Ее стихией является сила сердца, и она может вдохновить на лучшее каждого пони, увидевшего ее.

Переведя эту фразу, Джоэл спросил:

– "Сила сердца" звучит несколько абстрактно, можешь привести для нас несколько примеров того, как это работает?

– Ну, когда я была маленькой, на улице была пара драк, и она использовала свою силу, чтобы заставить их прекратить биться и снова стать друзьями. Когда Король Сомбра напал на Кристальную Империю, она использовала свою магию, чтобы подарить каждому пони надежду и счастье, которые требовались, чтобы противостоять ему. Сомбра черпал силу из отчаяния и страха, а магия Кейденс вызвала противоположные эмоции у его предполагаемых жертв, что дало нам достаточно времени, чтобы навсегда покончить с ним.

Джоэл перевел слова Твайлайт для Ким, и она дописала заметки до конца страницы и начала следующую. Женщина-ученый задала целый поток вопросов, на которые Джоэл начал было отвечать, но затем смущенно улыбнулся Твайлайт:

– Извини, мы на минутку, – быстро произнес он, и оба они встали и направились в дальний конец комнаты, где начали бурно перешептываться друг с другом. Ким исписала еще как минимум одну страницу, в дополнение к уже имеющимся записям. Твайлайт уже собиралась было задать им вопрос, но оба ученых развернулись и вернулись на свои сидения возле стола.

– Прости за это, Твайлайт, – извинился Джоэл. – У Ким было несколько теорий, которыми она меня быстро забрасывала, так что… эм… – мужчина замялся до тех пор, пока Ким не выстрелила еще одним вопросом, который он перевел:

– Ты упоминала, что эти метки появляются, когда подросток открывает свой особый талант. Можешь подробнее описать этот процесс?

Твайлайт постаралась скрыть свое подозрение от смены темы, но все равно ответила:

– Ну, жеребята ходят в школу, где узнают основы, которые пригодятся им, когда они станут взрослыми. Вырастая, они часто обнаруживают, что им нравятся определенные занятия или что они проще приобретают определенные навыки. Когда они осознают, что это за навыки – появляется кьютимарка! Есть тройка знакомых мне юных кобылок, которые обладают кое-какими очень неплохими навыками, но они все еще не осознали, что то, чем они занимаются – и есть то, что у них лучше всего получается.

Как раз в тот момент, когда Твайлайт собиралась продолжить, дверь опять прозвенела и открылась, открывая взгляду еще одного человека, в котором Твайлайт по его фигуре, более схожей с таковой у Чарльза и Джоэла, чем у Ким, быстро определила мужчину. В отличие от предыдущих виденных ею людей, этот носил почти обтягивающую рубашку бронзового и оливкового цветов с короткими рукавами и эмблемой спереди. Его свободные и имеющие множество карманов штаны были зеленого цвета, который не очень хорошо сочетался с бежевыми ботинками.

Наиболее примечательным было выражение его лица и поза. Одна рука была вытянута в сторону дверной панели, чтобы открыть ее, и, очевидно, так и замерла на месте, карие глаза были широко раскрыты и неотрывно следили за Твайлайт, его бледная кожа была бела как снег. Почти пять секунд продолжалась эта странная сцена, Твайлайт и доктора смотрели на новоприбывшего, а новоприбывший смотрел на них в ответ.

Голос прозвучал из-за его спины, и с другой стороны появился его обладатель. Этот оказался женщиной, черные волосы были связаны сзади, а ярко-голубые глаза были широко раскрыты, как и у первого. Удивление быстро сменилось озорной улыбкой, но дальнейшее оказалось скрыто закрывшейся дверью.

К чему бы все это? – подумала Твайлайт.


Дополнительна информация:

Заголовки: на объекте XCOM присутствует строгая блокировка средств связи, созданная с целью избежать потенциальных утечек информации, однако коммандер Дэвид Брэдфорд имеет доступ у себя в офисе к бегущей строке с заголовками, которые могут оказаться связанными с проектом или же с вторжением пришельцев.

Шлемы: стандартное оснащение полевых оперативников XCOM включает в себя полнолицевой шлем, задача которого – предоставить защищенный доступ к средствам связи для бойцов, а также тактическую информацию "на лету", в дополнение к сокрытию личности и этнической принадлежности.

Дополнительные материалы проекта "Стардаст" (Ч.2)

МНОГОЧИСЛЕННЫЕ СЛУЧАИ НАБЛЮДЕНИЯ НЛО НАД ЛОНДОНОМ ВЫЗВАЛИ ПАНИКУ В ГОРОДЕ; ДОРОЖНОЕ ДВИЖЕНИЕ ВО ВСЕМ СОЕДИНЕННОМ КОРОЛЕВСТВЕ ЛИБО ОСТАНОВЛЕНО, ЛИБО ПЕРЕНАПРАВЛЯЕТСЯ, В ТО ВРЕМЯ КАК КОРОЛЕВСКИЕ ВОЕННО-ВОЗДУШНЫЕ СИЛЫ ПОДНИМАЮТ В ВОЗДУХ ИСТРЕБИТЕЛИ. СООБЩЕНИЙ О ЖЕРТВАХ ИЛИ ПОСАДКАХ НЕ ПОСТУПАЛО. ВОПРОСЫ ПРАВИТЕЛЬСТВУ ОБ НЛО ОСТАЮТСЯ БЕЗ ОТВЕТОВ.

ПОЛИЦИЯ ДОКЛАДЫВАЕТ О, КАК МИНИМУМ, СЕМИ УБИТЫХ В ХОДЕ ПЕРЕСТРЕЛКИ С ГРУППОЙ ОПОЛЧЕНЦЕВ В ТЕХАСЕ ПОСЛЕ ПОГОНИ НА БОЛЬШИХ СКОРОСТЯХ И ПРОДОЛЖИТЕЛЬНОЙ ОСАДЫ. ЗАХВАЧЕННЫЕ ЧЛЕНЫ ОПОЛЧЕНИЯ УТВЕРЖДАЮТ, ЧТО ПРИЧИНОЙ, СПОДВИГНУВШЕЙ ИХ НА ВОССТАНИЕ, БЫЛО УБЕЖДЕНИЕ, ЧТО ПРАВИТЕЛЬСТВО НАХОДИТСЯ ПОД КОНТРОЛЕМ ЧУЖИХ.

-------

ВНИМАНИЕ: Доступ к данному файлу предоставляется только персоналу с уровнем допуска "СОВЕРШЕННО СЕКРЕТНО" или выше. Попытка несанкционированного доступа будет являться основанием для ЛИШЕНИЯ ПОЛНОМОЧИЙ И/ИЛИ ОБВИНЕНИЯ В ИЗМЕНЕ. Распространение данного файла может быть авторизовано только коммандером Дэвидом Брэдфордом, невозможность подтвердить авторизацию повлечет за собой ЛИШЕНИЕ ПОЛНОМОЧИЙ И/ИЛИ ОБВИНЕНИЕ В ИЗМЕНЕ.

ПРОЕКТ: Стардаст
ПОДРАЗДЕЛЕНИЕ: Ксенобиология
НАЧАЛЬНИК ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ: Доктор Джоэл Миллс
Прикрепленные файлы: Стенограмма интервью с "Твайлайт", предоставленные "Твайлайт" изображения, личные записи НАЧАЛЬНИКА ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ.
Личные записи:

НОВАЯ ЗАПИСЬ: 13:00, 03.04.2015

Сегодня – первый официальный день проекта "Стардаст", а также изучения крайне интересной особи, захваченной во время одной из атак пришельцев. Столько сюрпризов произошло за этот день, не говоря уже о том, что проект едва трагически не подошел к концу еще до того, как субъект вообще попал в лаборатории.

Субъект называет себя "Твайлайт Спаркл", и однозначно является самым удивительным существом из всех, с кем я до сих пор имел удовольствие говорить. Оставлю поведенческий и культурный анализ глубокоуважаемой доктору Нго, поскольку моя сфера больше касается невероятного биологического разнообразия, о котором узнал Чарльз Шэнь во время одной из их первых бесед.

Вид Твайлайт, самоназвание которого было весьма забавно переведено как "Пони", разделен на три основные расы и еще одну, встречающуюся столь редко, что я бы вовсе не стал ее упоминать, если бы не впечатляющие способности, описанные Твайлайт. Судя по всему, все особи ее вида способны к тому, что Твайлайт называет "магией", однако отличия между способностями разных рас колоссальны.

Первый подвид называется "Земные пони". Я спросил Твайлайт о названии, ее ответ может быть найден в стенограмме и не имеет отношения к данным записям. По-видимому, эта раса находится ближе всех к земным копытным аналогам, а ее представители известны за крепкое телосложение и близость к природе. Твайлайт описывает эту близость и физиологическую особенность как проявления их "магии", которая позволяет им заниматься сельским хозяйством более эффективно, чем остальным. Надо будет уточнить у Ким, делает ли это их чем-то в духе средневековых крепостных.

Вторая из трех рас метко названа "Пегасами". Они обладают крыльями и способностью летать. Твайлайт утверждает, что их "магия" связана с небесами и погодой, которую они контролируют. Когда я спросил ее о самом процессе, Твайлайт предоставила крайне детализированное и тщательное объяснение, я сделал все, что смог, пытаясь записать каждое ее слово, однако она говорит довольно быстро и становится крайне многословна, когда начинает обсуждать знакомую тему. Надо будет предупредить об этом Ким и Мойру.

Третья раса – "Единороги", одним из представителей которых Твайлайт и является. Их ключевая особенность – выступающий изо лба "рог", который позволяет осуществлять более направленное использование "магии". Другие расы обладают пассивными способностями, такими как сила, скорость или манипуляция непосредственным окружением. Единороги же используют свою "магию" по собственному желанию для достижения разнообразных эффектов, которые, несомненно, заставляют многих знаменитых физиков переворачиваться в своих гробах. Телекинез, генерация света, даже телепортация сквозь твердые поверхности. Открытие ЭТОЙ маленькой способности в свое время вызвало тот еще переполох в Изоляторе. Даже само мое интервью с Твайлайт стало возможным лишь благодаря ее умению перевода посредством "магии".

У Мойры, вероятно, есть более систематическое описание всех этих проявлений, поскольку она весьма серьезно заинтересована понять, как именно они работают.

Последней расой пони являются "Аликорны", как назвала их Твайлайт. Насколько ей известно, на текущий момент их существует только три, и они одновременно обладают физиологическими особенностями как единорогов, так и пегасов, то есть, и рогом, и крыльями. Они также обладают гораздо большей продолжительностью жизни, старейшей из них уже более тысячи лет. Их магические способности выглядят откровенно невозможными. Старшая, судя по всему, использует свои силы, заставляя солнце их системы вращаться вокруг планеты. Да, я знаю, как это звучит. А затем я вспоминаю, что веду беседу о магии с единорогом. Я хотел было списать это на излишнее преувеличение или даже на религиозное учение, однако Твайлайт, похоже, является ее близкой подругой, училась под ее патронажем в течение многих лет, а также еженедельно писала ей письма. Я перенаправлю стенограмму и мои заметки по этому вопросу доктору Ким, изучение культуры является больше ее сферой, чем моей.

Твайлайт также упоминала десятки других существ, некоторые из которых разумны, а некоторые – нет. Признаться, я шокирован уровнем биологического разнообразия в ее мире, не говоря уже об очевидном сходстве некоторых из них с существующими земными аналогами, а также с существами из мифов и легенд. Флора также демонстрирует значительный уровень схожести. Ярким тому доказательством является то, что населенный пункт, в котором проживала Твайлайт, располагается возле специализирующейся на яблоках фермы. Да, яблоки. Как бы трудно это ни было для понимания, моим вниманием в гораздо большей степени завладели виды, которых Твайлайт упомянула лишь вскользь. Название им соответствует: чейнджлинги.

Твайлайт описывает чейнджлингов как что-то вроде хищников с уникальным способом охоты и питания за счет своей жертвы. Судя по всему, они способны на неотличимую от оригинала имитацию других жизненных форм того же размера, и питаются за счет эмоций. Подобные механизмы у живых существ попросту завораживают. До тех пор, пока секреты, которые скрывает "магия", не будут раскрыты, методика камуфляжа этих существ будет оставаться загадкой, однако я уже набросал несколько теорий об их методах пропитания. Эта раса является эмпатами (если не телепатами), что в их ситуации необходимо, однако зачем питаться эмоциями? Подозреваю, они не являются их основным источником пищи, скорее, своеобразным методом получения энергии или даже, возможно, способом возместить отсутствие собственных. Может быть, некий дефект мозга не дает чейнджлингам испытывать доступные другим народам эмоции, и для них единственный способ их испытать – это высосать из кого-то другого. Продолжая это умозаключение, эмоции могут быть для них чем-то вроде вызывающего крайне сильное привыкание наркотика.

Я попытался задать больше вопросов о природе чейнджлингов, но данная тема быстро начала вызывать у Твайлайт дискомфорт. Возможно, она была жертвой одного из них? В любом случае, я сменил тему, попросив ее предоставить иллюстрации того, что мы на тот момент успели обсудить. Она была в восторге и немедленно приступила. Живое воплощение энтузиазма.

ДОПОЛНЕНИЕ: 8:45 04.04.2015

Похоже, я недооценил самоотдачу Твайлайт. Мы с Ким вошли в лабораторию, ожидая увидеть ее спящей или перекусывающей одним из тех фруктов, что оставили у нее в комнате, но она все еще была погружена в работу. Быстрый просмотр записей камер показал, что она сидит за столом со времени нашего интервью, штампуя одно за другим нарисованные от руки (от копыта? От рога?) изображения всех видов, что мы обсуждали, а также по два-три примера рас ее народа. Я попытался с ней поговорить, но Твайлайт заверила меня, что скоро закончит. Я также попробовал указать ей на потребность во сне, на что получил строгую отповедь.

Ее точные слова: "Сон для пони, учащихся на четыре с минусом, я же всегда получаю пять с плюсом".

К счастью, пришедший как нельзя более кстати Чарльз продемонстрировал впечатляющее родительское джиу-джитсу, и уложил ее спать. После этого мы втроем собрали рисунки, и сейчас я заношу их электронные копии в базу данных "Стардаста". А еще у меня родилась идея дать доступ к проекту доктору Фрэнку МакКендрику из Медотдела, чтобы он оценил состояние Твайлайт. После этого небольшого эпизода, Чарльз поделился со мной своими подозрениями о возможных проблемах с душевным здоровьем у нашей новой коллеги. Он предположил (повторив перед этим несколько раз, что не является экспертом), что ей может пойти на пользу, если она заведет нескольких друзей, не относящихся напрямую к проекту "Стардаст". И я в некоторой степени согласен.

Чарльз также высказал и несколько беспокоящую мысль, что наше восприятие Твайлайт не соответствует реальности. Он выдвинул теорию, согласно которой вид Твайлайт изобрел способность, вызывающую в собеседнике чувство комфорта и доброжелательности, целенаправленно или в ходе эволюции. Другая, гораздо более тревожащая гипотеза заключается в том, что она пассивно или активно генерирует телепатический эффект, который и вызывает эти эмоции в окружающих. Я едва не начал отвергать это предположение, даже не дослушав Шэня до конца, но затем остановился. Возможно, мы действительно имеем дело с телепатическим воздействием, ослабляющим мою бдительность, когда я нахожусь рядом с чужим. Похоже, мне надо будет поговорить с Фрэнком после всего этого; быть может, у меня просто разыгралась паранойя.

При этом я порекомендовал Шэню и Ким держать нашу маленькую теорию при себе до тех пор, пока мы не добудем больше доказательств. Будь у Мойры похожие подозрения, она бы уже заставила Шэня сделать ей удаленно управляемого робота, чтобы тоже иметь возможность участвовать в экспериментах, находясь при этом в безопасном бункере со стенами, обшитыми свинцом, на другом конце объекта. Возможно, ей тоже стоит повидаться с Фрэнком; ее холодная ненависть ко всем чужим является слишком эмоциональной.

К слову, Брэдфорд смог добыть для нас двух добровольцев из числа солдат, и они смогут облегчить наши с Шэнем обязанности по переводу. С прагматической точки зрения, большее количество людей, подвергнутых эффекту "заклинания перевода" поможет нам лучше определить, имеет ли оно негативные последствия. После изначальной проверки у Чарльза никаких проблем выявлено не было, как и у меня, однако всего лишь один день воздействия заклинания можно считать незначительным. Удвоив количество подопытных, мы увеличим вероятность обнаружить долговременные побочные эффекты. Я украдкой попрошу их делать записи того, как они воспринимают Твайлайт, чтобы понять, будут ли появляться изменения с течением времени из-за ментальной манипуляции.

ДОПОЛНЕНИЕ: 13:10, 04.04.2015

Изначальная теория о заклинании перевода оказалась опровергнута. Раньше я считал, что оно позволяло осуществляться двусторонней коммуникации между Твайлайт и человеком, на котором заклинание было применено. Однако теперь я могу констатировать, что два человека, находящиеся под данным эффектом, могут прекрасно понимать друг друга без ее присутствия вне зависимости от того, какой язык они используют. Чарльз провел весь обеденный перерыв, говоря на китайском, а я отвечал ему своим изрядно подзабытым канадским французским. И я более чем уверен, что остальной персонал думал, что мы сошли с ума.

Твайлайт все еще отсыпается после своих ночных бдений, и все предоставленные ей изображения успешно отсканированы. Оригиналы я занесу обратно в ее комнату. Будет печально, если они не останутся у нее; каждое из этих изображений – произведение искусства.

Я также вкратце рассказал Ким о том, чего ожидать, когда Твайлайт проснется. В соответствии с инструкциями Мойры, заклинание перевода не было применено к ней, поэтому мне придется взять на себя роль переводчика до тех пор, пока не прибудут добровольцы. Надеюсь, либо у меня, либо у Чарльза будет возможность провести для них инструктаж. Будет весьма неприятно, если они просто войдут в лабораторию без подготовки.

ДОПОЛНЕНИЕ: 15:45, 04.04.2015

Я же говорил.

КОНЕЦ ЗАПИСИ

------

ПРОЕКТ: Стардаст
ПОДРАЗДЕЛЕНИЕ: Бихевиористика
НАЧАЛЬНИК ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ: Доктор Ким Нго
Прикрепленные файлы: Стенограмма интервью с "Твайлайт", ссылки на находящиеся в ведении Ксенобиологии изображения, личные записи НАЧАЛЬНИКА ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ.
Личные записи:

НОВАЯ ЗАПИСЬ: 08:05, 04.04.2015

Возможно, оно и к лучшему, что Джоэл выиграл в нашем маленьком состязании. Изначально, я была вне себя от восторга из-за того, как все обернулось, когда стало ясно, что кровопролития не произойдет. Плевать на войну, плевать на пришельцев, я собиралась поговорить с единорогом. Внезапно, мне опять стало шесть лет, и больше ничто не имело значения. Я позволила себе прокомментировать внешний вид Твайлайт, когда мы прибирали последствия ее ночных бдений, и тем самым вызвала подозрения Шэня о поле пассивной ментальной манипуляции вокруг нее.

И это вернуло маленькую девочку обратно в реальность. Теория Шэня включала в себя то, что он назвал "стимулирование доверия", что звучит немного пугающе, учитывая возможности применения. Да, сегодня мы поголовно считаем, что она умилительна. На следующей неделе начинаются обнимашки. А через месяц мы активируем процедуру самоуничтожения базы XCOM во славу нашего нового пушистого повелителя.

Имея эту мысль в голове, видеть Джоэла как переводчика для нашей беседы далеко не столь неудобно, как я предполагала раньше. Прости, Джоэл. Мы не забудем твоей жертвы. Не унывай, все ради науки!

Твайлайт основательно отключилась, пока, по крайней мере. Я запрограммирую аппаратуру для наблюдения уведомить нас с Джоэлом, когда она покинет свою кровать. Джоэл все еще работает как проклятый со сканнером и всеми этими изображениями, но мне делать решительно нечего до тех пор, пока единорожка не проснется. Наверно, стоит сходить в лаборатории [УДАЛЕНО] и попытаться понять значение отметок, обнаруженных на менее интересных субъектах, добытых в ходе прошлой операции.

ДОПОЛНЕНИЕ: 16:00, 04.04.2015

Лавандовая единорожка только что взвинтила уровень нашей паранойи до одиннадцати, даже не стараясь. Или, наоборот, стараясь и имея при этом самое невинное лицо на свете, что пугает еще сильнее.

После краткого объяснения Шэня о значении отметок на боках Твайлайт, я решила направить интервью именно в этом русле, после того как мы обсудили несколько основных вопросов. Выяснилось, что название этих отметок переводится как "кьютимарки" (Боже, даже просто печатая это слово, я чувствую себя так, словно вновь стала маленькой девочкой), и они отображают психотип или навыки, которыми владеет обладатель. Ассоциации варьируются от весьма очевидных, например, кьютимарка в виде песочных часов отображает талант к "временным штукам" (ее слова), до довольно абстрактных, где пегаска с бабочками на боках имеет дело с животными.

Судя по всему, эта отметка появляется в годы формирования личности, когда дети осознают, чем именно они хотят заниматься в жизни. Что выглядит как идеально отлаженная система социального контроля. Начинается нехватка продовольствия? Увеличить количество новых кьютимарок, связанных с сельским хозяйством, на пять процентов. Подготовка к войне? Щиты и мечи для всех кобылок и жеребят. Я не стала говорить Твайлайт об этом предположении, но, думаю, Джоэл разделил мое подозрение. Исходя из языка тела Твайлайт и ее интонаций, я не думаю, что даже мысль о возможности подобного вообще когда-либо посещала ее разум. Она выглядит на сто процентов уверенной, что подобная система определения карьеры является самой лучшей в мире.

Второй темой, которую мы обсуждали с Твайлайт, были Принцессы. С первой и второй, Селестией и Луной, связан религиозный фокус-покус и откровенные предрассудки. Поднимают солнце и луну? Ага, конечно.

Третья, Кейденс, несколько обеспокоила меня, если ее описание корректно. Твайлайт утверждает, что стихией этой Принцессы является "само сердце", благодаря которой она может манипулировать эмоциями своих целей. Две дерущиеся персоны оказались достаточно успокоены, чтобы прекратить. Второй приведенный пример описывает то, как она распространила действие подобного эффекта на обширную площадь, размером от одного города и до небольшого государства. В этот раз Кейденс использовала свои умения, чтобы вдохновить окружающих на борьбу с вторжением враждебных сил.

И здесь мы с Джоэлом пришли к единому мнению. Что может быть лучше для деспота, чем член семьи, способный контролировать эмоции населения по собственной воле? За неимением лучшего термина, это звучит как нечто, находящееся всего в одном шаге от контроля разума, распространенного на обширную площадь. Сами по себе подданные не контролируются, только их эмоции. Чертовски пугающе.

И еще одним моментом, который упомянула Твайлайт, является то, что ее семья, похоже, близка к правящим кругам своей страны или даже мира. Ее "фоалситтером" (ее слова) была молодая Кейденс. Сама Кейденс сейчас замужем за братом Твайлайт, Шайнинг Армором, который имеет высокий пост в военной иерархии. Она является личной ученицей самой Селестии, и они еженедельно обмениваются письмами.

Одному лишь Богу известно, через какое количество стресса прошла Твайлайт, вырастая в подобной семье.

Мы собирались продолжить нашу дискуссию, когда Джоэл фактически потерял терпение. Прежде чем продолжить, мне пришлось "скормить" ему вопрос о процессе появления кьютимарки. Твайлайт как раз рассказывала нам о некоторых отдельных примерах, когда два болвана Брэдфорда (добровольцы) вломились внутрь.

Похоже, нам стоит повесить снаружи знак "Не входить без сопровождения".

Вскоре после того, как мы встретились с солдатами снаружи, объявился Шэнь, неся стопку бумаг с математикой, которую я дала ему два дня назад. Они должны были быть отданы Твайлайт еще вчера, однако, полагаю, были просто забыты, со всем этим воодушевлением. Инженер провел краткий инструктаж для солдат и направился вместе с ними внутрь. Насколько мне известно, сейчас они просто говорят ни о чем.

Шэнь чувствует себя комфортнее, чем должен, находясь в одной комнате с Твайлайт, особенно в свете его подозрений. Женщина-солдат, Дженкинс, если я не ошибаюсь, выглядит, словно находится в кульминационном моменте шутки тысячелетия. Мужчина же, судя по внешнему виду, находится на верной дороге к язве. Или к сердечному приступу.

Твайлайт же, естественно, выглядит милой и обезоруживающе улыбается. Я заметила, что ее уши являются полноценной частью мимики. Интересно, они такие же теплые, как у котенка? Уверена, она даст мне их почесать, если я…

Дьявол. Направляюсь к доктору МакКендрику немедленно.

КОНЕЦ ЗАПИСИ


Дополнительная информация:

Подразделения: поскольку ученые и эксперты зачастую специализируются в очень узком направлении, направления их деятельности также дифференцируются. Исследовательский отдел делится на несколько подразделений, сообразно с потребностями и нагрузкой. Каждый специалист передает результаты своих исследований начальнику подразделения, который затем передает их руководителю отдела, доктору Мойре Вален.

Добровольцы


УЛИЧНЫЕ БУНТЫ ЗАХЛЕСТНУЛИ БРАЗИЛИЮ ПОСЛЕ ТОГО КАК ПРАВИТЕЛЬСТВЕННЫЕ ВОЙСКА НАЧАЛИ ПРИМЕНЯТЬ АВИАУДАРЫ ПРОТИВ ПРИШЕЛЬЦЕВ В ГОРОДСКИХ ЦЕНТРАХ. ОБВИНЕНИЯ В ПРОТИВОПРАВНЫХ ДЕЙСТВИЯХ С ГЕНЕРАЛОВ СНЯТЫ, ОДНАКО РАССЛЕДОВАНИЕ ООН ВСЕ ЕЩЕ ПРОДОЛЖАЕТСЯ.
 


ПРЕЗИДЕНТ СОЕДИНЕННЫХ ШТАТОВ ПОСЕТИЛ МЕМОРИАЛ ПЕРВОГО КОНТАКТА, ПОСВЯЩЕННЫЙ ЖЕРТВАМ ПЕРВОЙ ВСТРЕЧИ С ПРИШЕЛЬЦАМИ. ИМЕНА НА МЕМОРИАЛЕ ВКЛЮЧАЮТ В СЕБЯ ПОГИБШИХ, ПРОПАВШИХ БЕЗ ВЕСТИ И УБИТЫХ В ХОДЕ БРАЗИЛЬСКИХ УЛИЧНЫХ БУНТОВ.


------
 

15:30, 04.04.2015, ВОСТОЧНЫЙ КОРИДОР B3F

Мэтт Харрис и Лана Дженкинс молча шли по коридору, и у Мэтта появилось плохое предчувствие при виде двух охранников возле пункта назначения. На обоих были простые береты и бронежилеты, вместо тяжелой боевой брони и полнолицевых шлемов, которые Ударные группы использовали в поле. Ни у одного из них не было более серьезного вооружения, чем пистолет, однако Мэтт заметил характерные очертания дуговых излучателей.

Охрана возле входа вооружена, но не полноценным боевым комплектом, а дуговые излучатели являются нелетальным оружием… – быстро обдумывал Мэтт, в то время как дистанция между двумя добровольцами и охранниками стремительно сокращалась. Брэдфорд говорил, что дело будет включать в себя сбор информации. Захваченный гражданский? Захваченный коллаборационист? И зачем для этого могли потребоваться волонтеры? Подобная работа для гораздо более опытных экспертов по допросам.

– Капрал, – кивнув, обратился Мэтт к охраннику со сканером. Проверка электронного пропуска подтвердила допуск, и караульный смерил его подозрительным взглядом, удостоверяясь, что пропуск действительно принадлежал ему. После того, как капрал кивнул, Мэтт направился внутрь, в то время как процедура повторялась с Ланой.

– Капрал Харрис и рядовая Дженкинс прибыли для несения… – начал было он, но прервался, увидев, что лаборатория пуста. Лана вошла в лабораторию вслед за ним, и створки дверей закрылись, оставив двоих солдат в одиночестве. – Брэдфорд ведь говорил, что кто-нибудь нас здесь встретит и посвятит в дальнейшие детали, верно?

– Ага, говорил, – согласилась Лана, пройдя немного вглубь лаборатории.

При отсутствии руководителя и каких бы то ни было инструкций, любопытство Мэтта взяло над ним верх, и он начал бродить по помещению. От входа и до угла располагался ряд рабочих столов с запертыми ящиками, на каждом из них было пусто. Компьютеры также были заблокированы. Прекрасные меры предосторожности, никто не хочет оказаться ответственным за утечку просто потому, что оставил на столе папку с большими красными буквами "СОВЕРШЕННО СЕКРЕТНО".

Взгляд Мэтта прошелся по набору предметов, выровненных вдоль перпендикулярной им стены за столами, и он увидел еще больше разнообразных лабораторных принадлежностей. Записывающее оборудование, свисающий со стены шестидесятидюймовый монитор и стол с полудюжиной распечаток и впечатляющим набором ручек и карандашей. Самым интересным предметом оказался холодильник со стеклянной дверью, наполненный свежими фруктами, овощами и разнообразной зеленью. Пленник, должно быть, помешан на здоровье. Или ученые. Или все вместе, лениво подумал Мэтт, в то время как его взгляд достиг противоположного конца лаборатории.

Еще одна ничем не примечательная и почти лишенная украшений стена пересекала помещение, прерываясь двумя дверьми. На контрольной панели одной из них горел красный огонек, на другой – зеленым. Лана прекратила бродить и попеременно смотрела то на одну дверь, то на другую.

– Итак… зеленый значит "проходи", верно? – спросила Лана, бросив в сторону Мэтта вопросительный взгляд.

Мэтт знал этот взгляд благодаря долгому и болезненному опыту, и все, что он мог сделать – это вздохнуть и направиться к двери. Лучше поскорее покончить с этим, или мы так ничего и не достигнем, подумал солдат, подходя к ее контрольной панели.

Дверь открылась, и Мэтт быстро узнал докторов из недавнего нарушения условий содержания в Изоляторе… и чужого из коридора и парковки за день до этого. Время едва ползло, а скорость его мышления резко ускорилась в ответ на угрозу. Ни винтовки, ни пистолета, ни дугового излучателя, ни брони, ни гранат. Пришелец способен на воспроизводство смертельно опасной силы на расстоянии, если атакует, то вероятность выживания минимальна, быстро оценивал Мэтт далеко не идеальную ситуацию, в которой оказался. Возникшая было у него в голове мысль попытаться обезвредить чужого голыми руками была быстро отброшена под грузом все еще свежих воспоминаний о стертом в порошок криссалиде на дорожном покрытии. Отступление выглядело все более и более манящим вариантом.

Ни одна из сторон не произнесла ни слова и не сделала ни одного движения, и дверь закрылась. До того, как Мэтт успел выйти из лаборатории и предупредить охрану, он услышал звук, которого научился бояться пуще смерти: смех Ланы.

– Ох, этого я точно не ожидала! – улыбалась она во все тридцать два зуба. – Сбор информации? "Вне зоны комфорта"? О, это просто гениально.

– Захлопнись, Дженкинс! – хрипло приказал Мэтт и направился в сторону выхода, только для того, чтобы быть остановленным изнуренно выглядящим Шэнем, вошедшим через дверь. Судя по раскрасневшемуся лицу и одышке, он бежал, а под рукой у него была зажата стопка бумаг.

– Рэй! Ты здесь для того, чтобы представить нас своему пушистому другу? – спросила Лана, прежде чем кто-нибудь успел хоть что-то сказать, вызвав тем самым раздраженный взор Мэтта и ошеломленный взгляд Шэня.

Немая сцена длилась лишь мгновение, пока Мэтт обрабатывал новое развитие ситуации. Осмотрев инженера оценивающим взглядом, солдат прищурился:

– Что вы здесь делаете, Шэнь? – Спросил Мэтт, и у него появилось смутное подозрение касательно ответа.

Выражение лица Шэня сменилось с замешательства на смущение.

– А… ну, по идее, я должен был встретить вас здесь для проведения брифинга, однако мне пришлось возвращаться за домашней работой, – объяснил Шэнь, достав из-под подмышки свои бумаги, и повернулся к Лане. – И ты права, я здесь для того, чтобы представить вас друг другу. Однако сперва я должен спросить: откуда тебе известно это имя?

Прежде чем Лана успела ответить, ведущая в комнату с чужим дверь открылась, и двое ученых присоединились к собравшимся. Мужчина открыл было рот, но был перебит Мэттом:

– О чем вы, черт побери, думали? – вскипел солдат. – Вы оба находились в одном помещении с захваченным пришельцем, без охраны и даже без оружия. Что бы предприняли, стань он враждебным?

Шэнь пришел на помощь ученым со своей спокойной аргументацией:

– Капрал, ваша обеспокоенность высоко оценена, однако в ней нет нужды. Этот является особенным, что вам, вне всякого сомнения, известно. Она разумна, миролюбива и очень любопытна. Она начнет представлять для нас угрозу, только если почувствует опасность.

– И тогда мы все станем неприятным пятном на полу, – ответил Мэтт, и перед его мысленным взором опять предстала пылающая парковка и размозженный криссалид. – Не мне вам напоминать, народ, что штука в той комнате способна стереть любого из нас просто силой своей мысли.

– Стоп, оно способно на подобное? – с опасением спросила Лана, но была проигнорирована.

– Капрал, ситуация, в которой она была обнаружена, сильно отличается от того, что мы имеем сейчас. Я могу гарантировать, что до тех пор, пока вы не повышаете голоса и не приближаетесь ближе расстояния вытянутой руки, вам ничего не угрожает, – продолжал терпеливо объяснять Шэнь. – Она была очень вежлива и даже полезна, когда мы объяснили ей наше положение.

– Вопрос! – довольно настойчиво вклинилась в беседу Лана в тот момент, когда Шэнь остановился, чтобы сделать вдох. – Если ваш пушистый друг столь полезен, то зачем нужны мы? Мы с Мэттом солдаты, не ученые. Что можем мы сделать такого, на что не способны вы?

– По большей части, заниматься переводом для нас. Доктор Вален постановила, что только ограниченное количество членов ее научной команды может находиться под воздействием способностей нашей гостьи, поэтому и появилась потребность в добровольцах. Я не могу быть здесь ежедневно, чтобы помогать с переводом, а у Джоэла есть и другие проекты, требующие его времени.

Мэтт едва не вышел из лаборатории в тот же миг, когда услышал фразу "находиться под воздействием способностей нашей гостьи". Лишь одно остановило его, или, точнее, лишь одна личность. Лана не показывает признаков сомнений, и я более чем уверен, что стоит мне выйти через эту дверь – и меньше чем через десять минут вся база узнает о том, как я сбежал от маленького лилового единорога, вне зависимости от уровня секретности вокруг этой лаборатории. Он посмотрел на Лану, улыбающуюся точно Чеширский кот. Ох, достану я тебя за то, что ты втянула меня в это.

– Я понимаю ваши опасения, капрал. Все, что я могу на них ответить – это порекомендовать расслабиться и поговорить с нашей гостьей подобно тому, как поговорили бы с другим человеческим существом, и уверяю, вы будете удивлены, – произнес мужчина-ученый, обнаружив, наконец, краткую паузу в разговоре. – Я определенно был.

Мэтту оставалось лишь проворчать и провести рукой по лицу.

– Ладно, хорошо. Но в тот момент, когда оно начнет убивать людей, я оставляю за собой право произнести "я же говорил".

– Если вы надеетесь произнести эту фразу, то, боюсь, в долгосрочной перспективе вы будете разочарованы, – ответил Шэнь с улыбкой. – Думаю, пора представить присутствующих друг другу, не так ли? Доктора Миллс и Нго могут быть вам знакомы, они – двое исследователей, назначенных на этот проект.

Ученые кивнули, и бойцы ответили им взаимностью, после чего Шэнь продолжил:

– А это наши двое добровольцев, капрал Харрис и рядовая Дженкинс. Если у них не будет проблем с нашей новой подругой, то в будущем они будут заниматься переводом.

Полное сомнений выражение на лице Мэтта не исчезало до тех пор, пока Шэнь не похлопал его мягко по плечу:

– Попытайся расслабиться, сынок. Ты туда идешь не один, и все, что от тебя требуется – это поговорить с ней. Серьезно, возможно вскоре ты будешь оглядываться на этот момент и со смехом вспоминать, сколь напряжен ты был, – и на этой ноте Шэнь повел солдат к двери и начал вводить комбинацию на консоли.
 

------
 

15:40, 04.04.2015, ЛАБОРАТОРИЯ "СТАРДАСТ"

Когда Ким и Джоэл ушли, Твайлайт стала просматривать свои записи. Она уже начала организовывать их в главы и секции книги о людях и всем, что ей уже удалось узнать, которую однажды напишет. Ничто не может отвлечь от дурных мыслей лучше, чем хороший проект… подумала она, и почти смогла не поморщиться, подсознательно вспомнив то, что всеми силами пыталась забыть.

Она как раз приступила к добавлению новых заметок на бумаги, когда двери открылись, и Чарльз, вместе со следующими за ним двумя незнакомцами, которых она недавно видела, вошел внутрь.

– Добрый день, Твайлайт. Как спалось? – спросил он с понимающей улыбкой на лице.

– Весьма неплохо, спасибо, что спросил, – ответила Твайлайт, пытаясь не рассердиться из-за его в некоторой степени торжествующей усмешки. Ему бы не пришлось прибегать к той хитрости, если бы я проявила немного сдержанности и здравомыслия. Глупая кобылка. – Это, скорее всего, к лучшему, у меня есть тенденция иногда немного перебарщивать.

– Рад это слышать, – кивнул Чарльз, присаживаясь за стол. Остальные последовали его примеру, и Твайлайт воспользовалась возможностью получить еще одну крупицу информации о людях. В отличие от Чарльза, ученых или тех страшных стражников, эти носили легкие рубашки с рукавами, едва достающими до середины расстояния между плечами и локтями. Без мешковатых лабораторных халатов и множества слоев одежды, Твайлайт смогла получить лучшее представление об их телосложении. Насколько она могла сказать, у обоих оно было достаточно крепкое, а на открытых безволосых руках отчетливо были видны мышцы, но на этом сходство заканчивалось.

Сидящая по ту сторону стола от Твайлайт женщина была гораздо уже в плечах, связанные в пучок волосы у нее были такими же угольно-черными, как и у Ким. Ее ярко-голубые глаза были так прикованы к единорожке, что неприятно напомнили выражения на лицах пони во время той катастрофы со Всезнайкой в Понивилле. В сочетании с широкой улыбкой, Твайлайт наполовину ожидала, что в любой момент изо рта человека выпрыгнет Пинки Пай, а сама женщина окажется одним из костюмов для пранков.

Третий человек сел по правую руку от Твайлайт и был гораздо больше остальных. Крепко сложенный и широкоплечий, он смотрел строго вперед и не позволял себе ни единого взгляда в ту сторону, где сидела единорожка. На его лице застыло безучастное выражение, а поза была нарочито прямой, точно кол проглотил. Все это напоминало ей Шайнинг Армора, когда тот был на службе.

– Итак, кто твои друзья? – спросила Твайлайт, вернув свой взгляд к Чарльзу.

– А, да, мои друзья, – произнес тот и указал на каждого человека по очереди. – Это – Лана и Мэтт, они будут помогать нам в лаборатории. Точнее, они возьмут на себя обязанности переводчиков, если тебя не затруднит повторить свое заклинание на них.

– Джоэл упоминал, что были некоторые сомнения касательно негативных побочных эффектов моих заклинаний. И если они окажутся небеспричинными, то мне бы очень не хотелось причинить вред кому-то из по… в смысле, кому-то из людей, – неохотно ответила Твайлайт. – Ты уверен? И уверены ли они?

– Нам это известно, однако, боюсь, я не могу быть здесь столь долго, сколько требуется, а у Джоэла есть собственные обязанности вне этой лаборатории. Эти же двое помогут решить данную проблему.

– Что ж, хорошо… – согласилась Твайлайт и закрыла глаза, начиная создавать чары. Затем ее глаза медленно открылись вновь, и она спросила:

– Сработало?

Прежде чем кто-либо из мужчин успел ответить, Лана взорвалась:

– О мой Бог, ты такая очаровательная! Как ты сделала такие волосы? Я пыталась их красить похожим образом, когда мне было тринадцать, но ничего хорошего из этого не вышло. О, твой хвост тоже такой? Серьезно, как ты это сделала без помощи пальцев? И ка…

– Лана, – медленно перебил ее Чарльз. – По одному вопросу.

– Бу-у... Не думала, что именно ты здесь будешь занудой, Рэй.

Твайлайт отметила про себя незнакомое имя, а также реакцию Чарльза на него. Его улыбка стала чуть натянутей и немного уже. Чтобы не дать атмосфере накаляться дальше, Твайлайт решила вмешаться:

– Это не проблема, Чарльз. На самом деле, у меня есть подруга, у которой тоже есть привычка говорить очень быстро. И отвечая на твой вопрос, это мой природный окрас. Они у меня такие, сколько я себя помню.

– Ох, ты ведь шутишь, правда? – спросила Лана. – Это нечестно. В детстве я бы все отдала за подобные волосы… – ее полное зависти заявление сошло на нет, когда она посмотрела на Мэтта. Чарльз также смотрел на мужчину с выжидающим выражением. Напряженная тишина начала затягиваться, и Мэтт, наконец, посмотрел на Твайлайт и задал свой вопрос.

– Что ты делаешь на нашей планете?

Вопрос был неплохой, однако его тон заставил Твайлайт замяться на секунду. Почему он враждебен? – думала Твайлайт, сопротивляясь порыву спрятаться от этого взгляда. Ты знаешь ответ, глупая кобылка. Чарльз же говорил, что представители его народа враждебны к тому, чего боятся… – единорожка замялась, пытаясь подобрать правильные слова для ответа, однако Лана пришла ей на помощь.

– Поскольку мы все равно собираемся сидеть и говорить, почему бы не сделать все немного интереснее? – предложила она, вытаскивая маленькую коробочку из одного из многочисленных карманов своих штанов. На ней было голубое изображение с белыми надписями и красным символом по центру, который выглядел как перевернутое сердце с прикрепленным треугольником. Сколь удивительной не была коробка, ее содержимое было гораздо более интересным. Тонкие пальцы Ланы достали из нее объемную стопку прямоугольников, на каждом из которых был замысловатый рисунок, похожий на миниатюры в древних книгах кантерлотской библиотеки. Лана перевернула пару карт, показывая особые символы и шаблоны, и до Твайлайт дошло:

– А, это что-то вроде игральных карт, верно? – спросила она и была вознаграждена кивком и широкой улыбкой Ланы. – Боюсь, я не знаю правил человеческих игр…

– Не волнуйся! Правила этой игры просты. Моя мама называла ее "разговорной игрой", она достаточно проста, чтобы не мешать беседе. Но правила объясню чуть позже: просто сперва я хочу покончить с самими картами, – Лана перевернула еще несколько карт, большинство которых были пустыми, не считая образующих шаблоны символов. На редких исключениях были прекрасные изображения людей в детально прорисованных одеяниях. – Это – номерные карты, их ценность может быть определена по цифрам в углу или по количеству символов на них самих.

Твайлайт тщательно рассматривала предоставленные карты, быстро распознав в них двойку с сердцами, пятерку с алмазом, восьмерку и десятку с другими знаками.

– Что означают эти символы? – спросила она, заметив еще больше карт с перевернутым сердцем и треугольником, а также с новым знаком, выглядевшим почти как трехлистный клевер.

– Позже мы дойдем до этого! Как ты могла заметить, большинство из них идут с номерами от одного до десяти, но у нас также есть и фигурные карты, – указала Лана на те, что были с людьми. – Всего есть по три таких карт каждой масти: валет, дама и король. У них у всех уникальный внешний вид, но самый простой способ их отличить – это посмотреть на их букву в углу, – поочередно указала она на карты, на первой из которых был маленький крюк, на второй – круг с чертой, а на третьей что-то вроде половины креста. – Итак, у нас на столе по одной карте для каждой масти, мастей четыре, таким образом, всего у нас…

– Пятьдесят две карты, – закончила за нее Твайлайт и подняла глаза.

– Именно! – выкрикнула Лана. – Теперь к нашей игре. Мы перемешиваем колоду и затем раздаем карты игрокам. Сама игра называется "лживые карты", и задача – сбрасывать в центр карты "рубашкой" вверх, от одного до десяти, затем валет, дама и король. Когда дело доходит до короля, все начинается заново.

– Кажется, я понимаю, но вероятность того, что у одного из игроков будет полный набор, чтобы каждый раз добавлять правильную… – начала было Твайлайт, но затем она вспомнила название игры. – А, я должна сбросить карты, даже если у меня нет правильной? Поэтому она и называется "лживые карты", да?

– И снова верно! Но здесь есть подвох: если ты подозреваешь, что кто-то врет, то тут же говори об этом! Если ты оказалась права, то он забирает все карты. Если нет, то забирать придется уже тебе, – продолжала объяснять Лана. – Что делает ее разговорной игрой – так то, что тот, кто оказался в итоге прав, выбирает тему беседы до следующего обвинения. Итак, Твайлайт, не хочешь сыграть?
 

 ------
 

 17:00, 04.04.2015, ЛАБОРАТОРИЯ СТАРДАСТ

Мэтт, Лана и Чарльз кое-что узнали в ходе игры в лживые карты: Твайлайт была ужасным лжецом. Первые несколько раундов были типичными для этой игры, все сбрасывали карту-другую, а затем дело доходило до Твайлайт, и было болезненно очевидно, когда она сбрасывала не ту карту, которая была необходима.

Лана опять поймала ее на этом, и количество карт Твайлайт удвоилось. Теперь та использовала свой телекинез, сортируя небольшое облако карт, и затем игра продолжилась. И в этот момент люди узнали кое-что еще: у Твайлайт была безупречная память.

– Лжец! – пискнула Твайлайт с виноватой улыбкой, прежде чем Мэтт успел даже подкинуть неправильную карту. – Каково это, вырасти здесь? Вы поддерживаете отношения со своей семьей?

– Одна двойка, – произнесла Лана, подкидывая карту на вновь пустой стол. – И я – однозначно да! Шестеро братьев и моя мама остались дома, живут нормальной жизнью. Я говорю с ними и посещаю их при первой возможности, что, к сожалению, далеко не так часто в наши дни.

– Две тройки, – добавил Чарльз пару карт. – Боюсь, я был единственным ребенком в семье, а моя жена покинула нас примерно десять лет назад. Дети… ну, я больше не общаюсь с ними столько, сколько хотелось бы.

Прежде чем внезапно ставшая депрессивной тема погубила разговор, Твайлайт вытащила две карты и добавила их на вершину стопки:

– Мои папа с мамой все еще живут в столице, а старший брат вместе со своей женой помогает Кристальной Империи вновь встать на копыта. Мы с ним переписываемся время от времени, но я всегда больше любила поговорить лично.

Когда дело дошло до Мэтта, воцарилась тишина.

– Три пятерки, – безжизненно произнес он, добавляя тройку карт в колоду. – Обычная семья, мать и отец, младшая сестра и недавно отошедшие в лучший мир бабушка с дедом.

– Две шестерки, расти было не так уж и плохо. Было немного напряженно с деньгами, и потому я записалась во флот, как только окончила университет, и с тех пор отсылаю деньги семье. С моей поддержкой все стало немного проще для мамы и мальчиков, особенно учитывая, что боссы здесь платят неплохую сумму за мои навыки.

Она сказала "вы подкупили меня боевой оплатой", вспомнил Мэтт. Интересно, что случилось с ее…

– Ты упоминала свою маму, но что насчет твоего отца? Он не помогает? – задала Твайлайт вопрос со всей тактичностью противотанковой ракеты, ответ на который интересовал и Мэтта.

Улыбка Ланы стала немного натянутой, и она ответила:

– Он больше не с нами.

– Одна семерка, – вмешался Шэнь прежде чем кто-нибудь начал продолжать развивать эту тему. – И вырос я в шестидесятых и семидесятых. Страшное было время, в воздухе постоянно витала угроза, что весь мир будет уничтожен людьми по ту сторону океана. Разумеется, были и восхитительные моменты, такие как высадка астронавтов на Луну. Мне никогда этого не забыть.

– Думаю, тебе также никогда не забыть того момента, когда ты впервые услышал об электричестве и водопроводе, верно? – спросила Лана с вернувшейся на лицо улыбкой.

– Эй, никаких шуток про мой возраст, докучливые дети, – хохотнул Чарльз, идя на поводу у шутки Ланы.

Наступила тишина, и все глаза обернулись к Твайлайт, которой все еще надо было положить одну из карт на стол. Ей надо избавиться от этих колебаний, если она собирается хоть когда-нибудь победить в этой игре. По крайней мере, она перестала бормотать про себя, подумал Мэтт и произнес уже вслух:

– Можешь сразу забрать всю стопку, если у тебя нет карт, Твайлайт. И, полагаю, теперь у нас есть право знать. Что ты делаешь на нашей планете?

Мэтт видел предупреждающие взгляды со стороны Чарльза и Ланы, но не попытался сменить тему. Сама Твайлайт выглядела удивленной вопросом, будто она полностью забыла о нем, и собрала всю стопку со стола. Долгие секунды тишины ползли, пока она сортировала новоприобретенные карты.

– Я появилась здесь не по своей воле. Точнее нет, у меня был выбор, но я не ожидала подобного результата, – произнесла она, когда все карты заняли свое место. – Мы с друзьями получили задание: преобразовать одну из величайших угроз для Эквестрии, либо заключить его обратно в камень, если он откажется. Имя этой угрозы было Дискорд, и он – воплощение чистого хаоса. Когда мы вызволили его из каменного узилища и предоставили выбор, он предложил пари. Полагаю, оно было лишь уловкой, поскольку приняв его условия, я оказалась здесь. Без меня заключить его в камень невозможно, так что, полагаю, дома он сейчас творит ужасные вещи.

– Что именно ты подразумеваешь под "заключить его в камень"? – из всех вопросов, пришедших на ум Мэтту после объяснения, этот был наиболее интересным. Он также воспользовался моментом сбросить пару карт на стол, которые совершенно точно не были восьмерками.

– Мы превратили его в статую. Окаменение – единственный способ удержать его, более традиционные варианты попросту не сработают, – пояснила Твайлайт, вызвав тем самым три озадаченных взгляда.

– Заключаешь сделку и не получаешь того, чего ожидаешь? Звучит похоже на дьявола, как по мне. Если вы, конечно, верите в подобное, – осторожно произнесла Лана, добавив на стол пару своих карт.

– Кто такой "дьявол"? – спросила Твайлайт, посмотрев поверх карт на внезапно съежившуюся под ее взглядом Лану.

– Наиболее популярное определение дьявола происходит из христианства, хотя в истории человечества подобная концепция была во многих религиях, – начал объяснять Шэнь, тем самым перетянув внимание к себе, и продолжил: – Помимо всего прочего, дьяволу приписывается управление Адом, местом, куда попадают души злых людей после их смерти и где они получают наказание за свои грехи. У него также есть определенная репутация за то, что он появляется на Земле и либо сам, либо через своих приспешников заключает со смертными сделки. Дьявол обещает исполнение любых желаний в обмен на душу. Естественно, большинство подобных сделок оказываются уловками, которые плохо оканчиваются в долгосрочной перспективе.

– Ты с ним встречался? – искренне спросила Твайлайт, опять заработав озадаченные взгляды людей.

– Встречался с кем? С дьяволом? – выпалил Шэнь, прежде чем обуздать свое неверие. – Нет, не встречался. По крайней мере, я так думаю. Однако это подводит нас к следующей теме, которую я хотел обсудить. Человеческие религии строятся на слепой вере и не опираются на неопровержимые доказательства, помимо самой веры. С течением времени, наука, развиваясь, находила логические объяснения все большему и большему количеству вещей, до этого приписываемых Богу. Когда философ выдвинул теорию, что наша планета вращается вокруг солнца, отношение к нему было немилосердное, потому как люди тех времен полагали, что он тем самым оскорбляет Бога и их веру. Разумеется, сейчас нам известно, что он был прав, но…

– Стоп-стоп-стоп, ваша планета вращается вокруг солнца? Почему? Как? Кто это контролирует? – перебила Твайлайт, теперь уже в свою очередь смотря на него с неверием.

– А, ну, опять-таки есть религии, согласно которым существует высший разум, контролирующий все, однако ученые годами изучали движение планет в нашей системе, пытаясь понять, как все это работает. В свое время я занимался изучением этой науки, однако, боюсь, мне потребуется принести дополнительные материалы, поскольку я не уверен, что все верно помню, – почесал свой подбородок Шэнь, и подкинул карту на стол. – Кстати, твой ход.

– Что… Но… Это… – бормотала Твайлайт, ее глаза слегка расфокусировались, но затем опять впились в Чарльза со все возрастающим количеством тревоги во взгляде: – Но это же практически невозможно! Без влияния, направляющего движение солнца так, чтобы оно поддерживало достаточную дистанцию от планеты, позволяющую жизни процветать и развиваться, и оберегающего мир от угроз, таких как метеориты или другие планеты… вероятность настолько удачного развития событий столь незначительно мала, что я даже не могу ее вычислить! О Селестия, что если что-то происходит прямо сейчас? – начала перескакивать с мысли на мысль Твайлайт, когда осознание отсутствия божественной защиты накрыло ее с головой, до тех пор, пока Чарльз не прервал ее:

– Твайлайт! – яростно перебил он ее, приведя единорожку обратно в чувство. – Твайлайт, я понимаю, что подобное откровение может быть для тебя шоком. Я попытаюсь достать для тебя письменные источники, объясняющие законы движения планет по орбитам. Все, что я могу сказать сейчас – это то, что планеты находятся в таком состоянии уже миллиарды лет, и никаких катаклизмов за это время не произошло.

– Не считая истории с динозаврами, – вставила Лана, заработав мрачный взгляд Шэня.

И вторжения пришельцев, подумал Мэтт, однако обладал достаточным чувством такта, чтобы не озвучить свою мысль вслух.

– У нас также есть телескопы и спутники, сообщающие нам обо всех потенциальных угрозах. Соглашусь, шансы того, что наш маленький мирок развился сам по себе, астрономически малы, однако мы шли наперекор всем шансам до сих пор, и делаем все, что в наших силах, чтобы улучшить эти шансы в будущем, – продолжал объяснять Шэнь и сделал паузу, давая Твайлайт собраться с мыслями.

– Полагаю, в этом есть логика, – произнесла Твайлайт через несколько секунд и опять посмотрела на Шэня. – Ты упоминал, что у вас есть книги на эту тематику? Я очень хочу увидеть их, однажды. Мне будет проще все понять, если я смогу об этом прочитать.

– Уверен, мы сможем что-нибудь организовать. А теперь, боюсь, твой ход. Думаю, мы сейчас на вальтах.

Твайлайт вытащила пару карт из своего набора и положила их на стол, и Шэнь продолжил:

– Итак, эм, похоже, мы несколько отошли от темы. Основной причиной, по которой я вспомнил религии, является то, что многие твои слова немного подходят под наше определение одной из них. Например, использование сверхъестественного в качестве объяснения природных феноменов. Но ты также упоминала, что ежедневно контактируешь с этими всемогущими сущностями, что открыто противоречит многим земным религиям.

Мэтт сбросил еще пару карт, не отрывая глаз от чужого, и дополнил:

– Есть люди, которые заявляют, что говорят от лица богов, которым поклоняются, но большинство из них – обыкновенные шизофреники, ищущие оправдания за что-то ужасное, что они натворили.

– Я… кажется, понимаю, что вы имеете в виду, – с сомнением произнесла Твайлайт. – Если ваша солнечная система не находится под прямым контролем кого-то, с кем вы можете поговорить, то, полагаю, мое описание Селестии и Луны может звучать неправдоподобно. Пусть принцессы являются правительницами Эквестрии и обладают силой, большей, чем у любого другого пони, они более чем добры и всепрощающи, и не являются идеальными или всемогущими. У них у обеих есть свои… особенности.

– Правда? И один король, к слову, – спросила Лана, добавляя свою карту в стопку.

– Ну, Принцесса Луна чувствует себя неловко на публике, а еще у нее есть привычка говорить очень, очень громко. Судя по всему, именно таким образом принцессы говорили тысячу лет назад. А Принцесса Селестия восхищает каждого, кто ее встретит, однако у нее есть репутация за любовь дразнить пони. Но это, разумеется, неправда, она бы никогда не стала заниматься чем-то подобным. Наверное.

– Это звучит как на удивление конкретное отрицание, Твайлайт. Ты знаешь, откуда у нее подобная репутация? – подкинул Шэнь три свои карты.

– Ну, не лично, – произнесла Твайлайт, прежде чем закрыть глаза и закрыть лицо копытом. – Стоп, нет. Одной из моих обязанностей как ученицы Селестии было составлять для нее еженедельный отчет о проделанном прогрессе. Однажды я забыла о нем, и писать мне было нечего. И из-за этого я весь день все сильнее и сильнее сходила с ума, безуспешно пытаясь найти хоть что-то, о чем можно было написать. И каждый раз, когда я смотрела на солнце, чтобы узнать, сколько у меня осталось времени, оно тикало, словно часы, что еще сильнее заставляло меня нервничать. Так что теперь, вспоминая тот случай, я думаю, что, возможно, она заслужила эту репутацию.

– Эта "Принцесса Селестия" контролирует солнце? И она тратит время, развлекаясь с его орбитой только для того, чтобы поиздеваться над кем-то? – спросил Мэтт, даже не пытаясь скрыть свое недоверие. – Это откровенно жестоко.

– Не согласна, это откровенно уморительно! – улыбка Ланы почти достигла ее ушей, и она продолжила: – Да ладно вам, подумайте об этом, народ! Если вы обнаружите, что у вас появились богоподобные силы, что вы станете с ними делать? После всего остального, я имею в виду. Сметете своих врагов, поможете друзьям… И что теперь делать, кроме как играть со своим маленьким народом и их маленькими жизнями?

– Она не играет с нашими жизнями, она пыталась преподать мне урок, – огрызнулась Твайлайт, бросая очередную карту на стол. – У меня была привычка воспринимать незначительные вещи слишком серьезно, и, признаю, я тогда немного переборщила, пытаясь найти тему для письма. Думаю, это был ее способ показать мне, что ей не все равно.

– И она дала тебе это понять посредством очевидного напоминания, что крайний срок все ближе? Жестоко, – потянулся Мэтт к еще одной своей карте, приглядывая за все более и более взволнованной единорожкой.

– Она не жестока! – возразила Твайлайт, пригвоздив Мэтта испепеляющим взглядом. Эффект был далеко не таким угрожающим как она надеялась. – И у тебя нет двоек. Показывай карту.

Ей также нужно понять, что ее память не может учесть все, подумал Мэтт, улыбнувшись и предоставив ее взгляду двойку пик.

– Боюсь, здесь ты ошибаешься, Твайлайт.

– Откуда у тебя двойка? Это невозможно! – негодовала единорожка, собирая все со стола, в том числе и двойку Мэтта. – Я же вела учет всех карт, у тебя не могло ее быть!

– Думаю, ты получишь ответ на свой вопрос, когда начнешь сортировать свои новые карты, Твайлайт, – произнес Шэнь с легкой улыбкой на лице. Эта улыбка вскоре передалась Лане и Мэтту, по мере того, как у единорожки отвисала челюсть при виде своего новоприобретения.

– Ни одна из них не является правильной! Вы все кидали случайный набор карт, пока мы говорили? – спросила Твайлайт, в то время как ее пурпурные глаза перебегали от одного игрока к другому. Шэнь и Мэтт отвели взгляд в сторону, но Лана лишь улыбнулась еще шире:

– Не-а, я не подкидывала случайные карты, каждая была специально выбрана, – улыбка женщины-солдата стала коварной. – Мне удалось понять шаблон, по которому ты подсчитываешь карты, и я просто следовала ему до тех пор, пока не сбросила весь лишний мусор, и победа не стала неминуемой. Сейчас у меня уже есть по одной карте каждого вида, у остальных, подозреваю, тоже, поэтому до конца осталось недолго.

Твайлайт несколько раз открыла и закрыла рот, пытаясь найти способ оспорить это заявление, но так и не смогла.

– Ох, я достану тебя в следующем раунде. Следующий раунд! – ликующе объявила единорожка и подняла телекинезом все карты, включая те, что были до сих пор на руках у игроков. Метель из них преобразовалась в аккуратную стопку, упавшую напротив Ланы. – Раздавай карты!

– Боюсь, этому придется подождать, Твайлайт. По крайней мере, пока, – сказал Шэнь, посмотрев на свои наручные часы. – Мне надо обратно в Инженерный, удостовериться, что детишки не собираются взорвать всю базу, к тому же, полагаю, доктора захотят перекинуться парой слов с вами двумя, – Мэтт с Ланой проверили свои собственные часы и кивнули.

– Прости, Твайли, но Рэй прав. Получишь свой реванш в следующий раз, – пообещала Лана, улыбнувшись и помахав рукой. Мэтт предоставил единорожке полуулыбку и последовал вслед за Ланой.

– Не убегайте, детишки. Мне надо будет с вами перекинуться парой слов, – произнес Шэнь, прежде чем повернуться к Твайлайт и предоставить ей папку бумаг. – У меня тут есть кое-что, чтобы занять тебя в свободное время. Это не домашняя работа, и сроков сдачи нет. Просто займись этим, когда выдастся свободная минута.

– Спасибо, Чарльз. Я запомнила свой урок в прошлый раз, не перебарщивать. Что это? – Твайлайт подняла бумаги из рук Шэня и бегло просмотрела их. – О, это математика? Я люблю математику! Похоже, первая страница представляет собой руководство по переводу чисел… ох, десятичная система счисления сделает это гораздо более интересным. Еще раз спасибо!

– Без проблем. До скорого, Твайлайт, – ответил Чарльз, обернувшись затем к двум солдатам и проведя их вслед за собой в тестовую зону лаборатории. Дверь, шипя, открылась, и вошедший с планшетом и стилусом доктор Миллс кивнул каждому из них, а затем направился в жилище единорожки. Звук закрывшейся двери оборвал любую надежду на беседу с ним.

– Ну, это прошло почти так же хорошо, как я и надеялся. Итак, детишки, у меня есть небольшая домашняя работа для вас. Боюсь, вам придется написать краткий отчет, в котором надо будет описать свои впечатления о Твайлайт, а также сообщить о любых странных чувствах, если вы их испытывали. Срок – до завтрашнего утра, – Шэнь улыбнулся каждому из них и потрепал по плечу. – И не забудьте пройти медицинский осмотр.

– Почти непреодолимое желание обнять чужого считается? – спросила Лана, и Мэтт сильно пожалел, что у него не было камеры.

Черт, если бы у меня получилось сфотографировать ее, выглядящую точно шестилетняя девочка на дне рождения, я бы смог при помощи шантажа заставить ее вести себя нормально, – сокрушался солдат, но затем заметил, что Шэнь смотрит на него, ожидая ответа.

– Никаких непреодолимых желаний, однако, должен признать, вы оказались правы. После часового разговора с ней, мне крайне тяжело представить себе страх перед ней.

– Хорошо, я рад это слышать. Завтра утром вы оба будете нужны здесь для помощи в тестах Вален. Подозреваю, Твайлайт потребуется как можно больше дружественных лиц вокруг, – произнес Шэнь и кивнул им обоим.

Чувствуя, что они свободны, солдаты развернулись уходить, однако рука инженера на плече Ланы остановила ее.

– Не так быстро, юная леди. Сперва мы поговорим о том, откуда тебе известно то имя.

Внезапно получивший свободу от своего мучителя, Мэтт улыбнулся, помахал рукой и пошел к выходу. Лана бросила в его сторону прощальный взгляд, в котором буквально читалось "попадешься ты мне за это". Тем не менее, Мэтт считал, что риск того стоил.
 

------
 

07:00, 05.04.2015, ЛАБОРАТОРИЯ СТАРДАСТ

Твайлайт проснулась в своей кровати, чувствуя себя лучше, чем когда бы то ни было, с тех пор как она попала на Землю. Никакие кошмары не преследовали ее ночью, и это задало весьма оптимистический настрой на день. Твайлайт потянулась, широко зевнула и едва не свалилась с кровати, обнаружив, что ее передние ноги запутались в простынях. Быстро распутавшись, она свирепо посмотрела на преступную ткань.

Нет! Я не дам этому вывести меня из себя! Сегодня будет хороший день, решила Твайлайт и заставила себя улыбнуться, прибирая постель и проводя копытом по одеялу, чтобы его разгладить. Сегодня я встречу "Вален", которая хочет протестировать мою магию. По крайней мере, это будет быстро.

Твайлайт обернулась, осмотрела изменения, произошедшие за вчерашний день, и ее улыбка стала искренней. После карточной игры Джоэл зашел еще с парой вещей для нее. Точнее, с чем-то, что он назвал "планшетом" с программой по обучению их языку, и небольшим рулоном клейкой ленты. При помощи этой ленты Твайлайт украсила значительную часть стен нарисованными ей рисунками друзей и принцесс, а также других знакомых пони.

Как и вчера, миска со свежими фруктами стояла возле ее планшета и стопкой бумаг с математическими задачами, которые принес Шэнь, но которые были отложены на потом из-за предоставленного Джоэлом планшета. Продолжить использовать планшет соблазнительно, но, наверное, пока стоит дать ему отдохнуть, решила Твайлайт, запрыгивая на стул и поднимая левитацией ручку к бумагам.

Она запомнила перевод цифр, еще когда Чарльз только принес ей эти примеры, и Твайлайт была обрадована, обнаружив, что начала узнавать их в карточной игре и в языковой программе. Ручка начала летать над бумагой, и первый лист был закончен в течение двух минут. Второй оказался немного сложнее, но если Твайлайт что и любила, так это хороший вызов своим знаниям.

Второй лист также был вскоре решен и быстро перемещен в "готовую" стопку, и Твайлайт сделала небольшой перерыв, зарывшись в тарелку с едой и остановив свой выбор, в итоге, на моркови, каким-то образом оказавшейся погребенной почти у самого дна. Она едва начала приступать к третьему листу, надкусывая ее, когда дверь открылась, впуская Чарльза и Лану.

– Доброе утро! – радостно произнесла Твайлайт, и оба поприветствовали ее в ответ. Шэнь открыл было рот, но Лана его опередила:

– Быстро, пока мы не начали! Если когда-нибудь получится так, что тебя посетят Ким или Джоэл, когда ты будешь есть морковь, ты должна будешь сказать им "как дела, док?", хорошо? Поверь мне, это будет потрясающе, – опять эта улыбка, способная составить хорошую конкуренцию таковой у Пинки Пай. Реакция же Чарльза была другой; Твайлайт услышала тихий стон, когда он закрыл свое лицо рукой.

– Возвращаясь к теме, доктор Вален присоединится к нам сегодня для проведения тестов. Сами тесты проходить будут не в этой лаборатории. Мы с Мэттом и Ланой отведем тебя в Медотдел, где есть устройство, которое позволит нам просканировать твое тело и понять, как оно работает, не проводя никаких инвазивных процедур. Текущая теория Вален касательно твоей магии во многом зависит от того, как твой рог взаимодействует с мозгом, и это устройство, если повезет, сможет запечатлеть что-то, что наши глаза упустили.

Твайлайт моргнула в ответ на объяснение и предположила:

– Так… это рентген?

– Да, полагаю. Нечто в этом духе. Пока это устройство будет работать, оно сделает несколько изображений твоего мозга, чтобы определить центры активности. Подозреваю, в ходе этого тебе придется использовать несколько простых заклинаний, чтобы мы смогли увидеть, будут ли изменения, – Чарльз почесал подбородок, посмотрев на Твайлайт оценивающим взглядом. – Честно говоря, я удивлен, что ты знаешь, что такое рентген. Он требует уровня развития технологий, которого, как я думал, вы еще не достигли.

– Технологий? Мы используем магию для этого, – ответила Твайлайт.

– А, полагаю, это имеет смысл, – усмехнулся чему-то Чарльз и посмотрел на ее работу по математике. – Очень впечатляюще, Твайлайт. Я также слышал от Джоэла, что ты заинтересовалась изучением нашего языка, и он предоставил тебе материалы для обучения? Это очень амбициозно. У тебя уже была возможность проглядеть их?

– Ага! – вскрикнула Твайлайт. – Мне удалось разобрать весь алфавит и базовую арифметику, и, думаю, я смогла понять структуру предложений. Как раз-таки с точки зрения самой структуры наши языки не очень отличаются, однако вы используете буквы для формирования слов, которые можно разбить на слоги. Мой же письменный язык использует особые символы для самих слогов, так что мне немного трудно привыкнуть.

– Рад, что ты не из тех, кто легко теряет настрой, – сказал Шэнь с одобряющей улыбкой. – Большинство моих знакомых изучают лишь один язык за всю свою жизнь.

– И даже на нем большинство из них не очень хорошо умеет говорить, – добавила с усмешкой Лана.

– Что-то не так с тем, что вы только что сказали, но я никак не могу понять, что, – произнесла Твайлайт, приподняв бровь. – В любом случае, после вчерашнего разговора с Ким и Джоэлом, я поняла, что это было немного нетактично с моей стороны, принудительно использовать магию перевода на людях, которым это может быть неприятно. Так что я надеюсь, что смогу полностью отказаться от этого и тем самым сделать наше общение гораздо более комфортным.

Твайлайт повернулась к столу и пролевитировала потрепанную временем книгу с мягкой обложкой в его центр, которая вызвала небольшой шок у Чарльза.

– Я бы также хотела прочитать книгу, которую ты мне одолжил, на ее родном языке, поскольку письменный перевод, очевидно, допускает ошибки. Я более чем уверена, что название этой книги не "Пушистый Горшечник и Утес Единорога", так что мне придется довольствоваться своим воображением до тех пор, пока я не смогу прочитать ее в оригинале.

В тот миг, когда Твайлайт произнесла переведенное название, Лана захлопнула рот рукой и закрыла глаза. Ее плечи начали мелко дрожать, и она едва не согнулась пополам.

– Пу… Пушистый Горшечник, – сумела выдавить она из себя, прежде чем пулей выбежать из комнаты. Несдерживаемый больше смех солдата был резко оборван закрывшейся дверью.

Чарльз хохотнул и опять посмотрел на Твайлайт.

– Верным переводом было бы "Гарри Поттер и философский камень". Полагаю, Лана нашла твою версию весьма забавной. Хотя, если подумать, она достаточно молода, чтобы прочесть эти книги еще в те времена, когда они были новыми, а сама Лана – совсем юной. Думаю, мы все захотим знать твое мнение, когда ты сможешь их прочитать.

– Я бы с радостью обсудила книги после их прочтения… стоп, книги? Множественное? Сколько их вообще?

– Ну, в этой серии – семь. "Философский камень" – лишь первая из них. Остальные книги у меня тоже найдутся, если ты захочешь их одолжить, – Чарльз опять успокаивающе улыбнулся.

– Я была бы очень рада. Уверена, я смогу их перевести, чтобы, когда вернусь домой, мой народ тоже смог насладиться ими! – вернула Твайлайт Чарльзу его улыбку и затем опустила глаза обратно на книгу. – В моей библиотеке всегда найдется место для хороших книг, и если ты говоришь, что эта хорошая, то у меня нет никаких сомнений, что она будет великолепной.

Улыбка Чарльза слегка увяла, когда он спросил:

 Твайлайт, тебе не кажется, что ты перенапрягаешься? Работа с докторами будет достаточно трудна, не говоря уже о порученной тебе математике и освоении нового языка. Возможно, тебе стоит решать задачи по одной, вместо того, чтобы пытаться сделать все разом?

– О, не волнуйся, Чарльз, я прекрасно умею заниматься множеством дел одновременно. Кроме того, занятый работой мозг не вспоминает о плохом, – ответила единорожка, и к концу фразы ее голос слегка задрожал.

– Думаю, я могу согласиться с этим. Знаю по личному опыту, как это соблазнительно – с головой окунуться в работу, пытаясь сбежать от проблем и вовсе о них не думать, – и через несколько долгих секунд Чарльз добавил: – И на этой ноте, полагаю, нам стоит отправиться к Вален, которая наверняка уже ждет нас в лаборатории. Думаю, нам не стоит слишком задерживаться, верно?

Твайлайт спрыгнула со стула и последовала за направившимся к двери Чарльзом. Несмотря на несколько депрессивный оборот, который приняла беседа, Твайлайт не могла не чувствовать прилива оптимизма. Они хотят узнать о магии! Кто сможет обучить их лучше меня? Думаю, стоит начать с чего-нибудь простого, учитывая, что они ничего о ней не знают, быстро решила Твайлайт и начала продумывать в уме структурированный семинар по магии для магически невежественных существ.

Дверь распахнулась, открывая взору тестовую зону лаборатории, а также большую часть ее новых друзей. Мэтт и Лана стояли в стороне и быстро переговаривались, Ким и Джоэл были в другом конце, говоря с кем-то новым. Незнакомый человек был женщиной, немного более низкой, чем остальные встреченные Твайлайт люди, и был одет в тот же лабораторный халат и комплект одежды, что и остальные ученые. Ее каштановые волосы, похоже, были бы гораздо длиннее, если бы им позволили сбежать из тугого крепления, удерживающего большую их часть у нее за головой.

Однако что было наиболее обескураживающим в этой женщине так это выражение ее лица. Безжалостный взгляд прищуренных глаз в лучшем случае говорил об объективной беспристрастности… или, в худшем случае, ненависти.

– Пожалуйста, выпустите меня! – кричала Твайлайт, лихорадочно нанося удары по стеклу. Она встретилась взглядом с одним из двуногих, и он развернулся и направился прочь. – Пожалуйста, выпустите меня! ПОЖАЛУЙСТА! – кричала единорожка, не смея оглянуться. Еще один двуногий отвернулся, в то время как третий продолжал смотреть ледяным взглядом.

Твайлайт? Что не так? –спросил Чарльз, но его голос звучал очень далеко.

– Н-ничего. Все в порядке, – солгала Твайлайт, пытаясь подавить страх, начавший разрастаться внутри нее, когда она поняла, что эта "Вален", с которой она будет работать, едва не убила ее, в то время как новые друзья не делали ровным счетом ничего, чтобы ее остановить.

Похоже, сегодня будет не столь уж и хороший день.


Дополнительная информация:

Гражданские "гости": читуация, в которой гражданские будут проживать на территории или удерживаться проектом XCOM, не является неожиданной. Гражданские ресурсы с важной информацией проживают на объекте для сохранения собственной безопасности до тех пор, пока не смогут безопасно вернуться в свои родные страны. Ресурсы с крайне важной информацией или не идущие навстречу интересам проекта находятся под стражей до тех пор, пока не станет достоверно известно, что извлечь из них больше информации невозможно или пока они не перестанут представлять угрозу проекту XCOM.

Охрана базы: основная задача охраны – проверка удостоверений и пропусков, однако они также являются силами быстрого реагирования в случае нападения или нарушения условий содержания. Они обладают легким вооружением и броней.

Дополнительные материалы проекта "Стардаст" (Ч.3)

ВАТИКАН СДЕЛАЛ ОФИЦИАЛЬНОЕ ЗАЯВЛЕНИЕ, В КОТОРОМ ОБРАТИЛСЯ К ПРИХОЖАНАМ С ПРОСЬБОЙ МОЛИТЬСЯ ЗА ВСЕХ ТЕХ, КТО НАПРЯМУЮ СТОЛКНУЛСЯ С АГРЕССИЕЙ ПРИШЕЛЬЦЕВ, А ТАКЖЕ ПРИЗВАЛ ОТКРЫТЬ ДВЕРИ ДЛЯ ЛЮДЕЙ, ЛИШИВШИХСЯ ИЗ-ЗА ИНОПЛАНЕТЯН КРОВА.

БЕЗДОМНЫЙ ЧЕЛОВЕК, КОТОРЫЙ БЫЛ АРЕСТОВАН В САН-ФРАНЦИСКО И ОБЛАДАЛ АРТЕФАКТАМИ ПРИШЕЛЬЦЕВ, СОБРАННЫМИ ПОСЛЕ НАПАДЕНИЯ НА ГОРОД, ИСЧЕЗ ИЗ КАМЕРЫ ПРЕДВАРИТЕЛЬНОГО ЗАКЛЮЧЕНИЯ; ВСЕ СОБРАННЫЕ МАТЕРИАЛЫ ПРОПАЛИ ИЗ СЕЙФА ДЛЯ ВЕЩДОКОВ; ВСЕ ДАННЫЕ ИЗ КОМПЬЮТЕРНОЙ СИСТЕМЫ ПОЛИЦЕЙСКОГО УПРАВЛЕНИЯ БЫЛИ СТЕРТЫ; САМО ПОЛИЦЕЙСКОЕ УПРАВЛЕНИЕ ОБНАРУЖЕНО ЗАБРОШЕННЫМ ПРИБЫВШИМИ НА СЛЕДУЮЩИЙ ДЕНЬ ОФИЦЕРАМИ.

------

ВНИМАНИЕ: Доступ к данному файлу предоставляется только персоналу с уровнем допуска "СОВЕРШЕННО СЕКРЕТНО" или выше. Попытка несанкционированного доступа будет являться основанием для ЛИШЕНИЯ ПОЛНОМОЧИЙ И/ИЛИ ОБВИНЕНИЯ В ИЗМЕНЕ. Распространение данного файла может быть авторизовано только коммандером Дэвидом Брэдфордом, невозможность подтвердить авторизацию повлечет за собой ЛИШЕНИЕ ПОЛНОМОЧИЙ И/ИЛИ ОБВИНЕНИЕ В ИЗМЕНЕ.

ПРОЕКТ: Стардаст
ПОДРАЗДЕЛЕНИЕ: Ксенобиология
НАЧАЛЬНИК ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ: Доктор Джоэл Миллс

Прикрепленные файлы: Отчеты об анализе образцов тканей, крови и волос "Твайлайт"; Результаты медицинской интроскопии (разнообразные) "Твайлайт", личные записи НАЧАЛЬНИКА ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ.

Личные записи:

НОВАЯ ЗАПИСЬ: 17:00, 05.04.2015

Сегодня мы завершили все приготовления и отвели Твайлайт в Медицинский отдел этажом выше для использования находящегося там оборудования, а также для взятия образцов. Честно говоря, мне до смерти хочется увидеть, как работает ее организм по сравнению с телами пришельцев или даже нашей собственной физиологией. В конце концов, невооруженный взгляд и изобилие записывающего оборудования в лаборатории далеко не все могут нам рассказать.

Благодаря визиту в Медотдел, нам удалось установить следующее:

1. Твайлайт является теплокровным млекопитающим, и большая часть ее физиологии крайне схожа с таковой у земных организмов.

a. Примечание: Это было известно и раньше, но все же стоит упомянуть: особи вида Твайлайт являются травоядными и не испытывают затруднений с питанием предоставленными фруктами и овощами.

b. Примечание 2: Твайлайт не просто способна усваивать питательные вещества из наших фруктов и овощей, она также узнает в них фрукты и овощи своей родины. Учитывая млекопитающую природу Твайлайт и описанную схожесть в растительной жизни, мы можем иметь дело с параллельной эволюцией в планетарных масштабах.

c. Примечание 3: Твайлайт также проявляет сильную тягу к кофе, как только кто-нибудь заходит с ним в ее жилище. В ее запросах было отказано, и отныне кофе в лабораториях "Стардаст" находится под запретом вплоть до дальнейшего уведомления.

2. Основная отличительная особенность в строении скелета Твайлайт (ее рог) состоит из кости и полости, а также обладает значительным уровнем кровообращения. Очевидно, этот рог не служит для тех же целей, что и рога земных животных: он не способен выдерживать сильные удары.

3. Обследование мозга Твайлайт показало, что коэффициент энцефализации у нее приблизительно равен таковому у людей.

a. Дальнейшее обследование мозга Твайлайт, особенно во время тестирования "магии", выявило нечто поразительное. Ее лобная доля (или, быть может, абсолютно новая доля? Ох, какие перспективы) отчасти распространяется внутрь рога и во время этих тестов светится на томограмме словно лампочка. Мы предполагаем, что именно эта область ее мозга отвечает за получение доступа и/или взаимодействие с какой бы то ни было формой энергии, которую она использует в своей магии.

b. Визуальное наблюдение использующей свою магию Твайлайт также подтверждает, что ее рог в этот момент испускает свет, а объект воздействия также приобретает схожее свечение. По словам Твайлайт, цвет этого сияния зависит от конкретной личности; в ее случае, он имеет ярко-пурпурный окрас.

c. Дальнейшие заметки по поводу способностей Твайлайт приведены в записях РУКОВОДИТЕЛЯ ОТДЕЛА, доктора Вален.

4. Анализ крови Твайлайт показал, что функционально она идентична таковой у земных аналогов. Она даже является красной. Аналитические системы все еще работают над структурой ее ДНК, с целью выяснить, есть ли у нее сходство с человеческой.

5. Образцы волос практически идентичны волосам людей и включают в свой состав кератин.

a. Цвета ее гривы, шкуры и отметок на боках, насколько машины могут сказать, необъяснимым образом являются естественными.

6. Изображения ее мышечной структуры показывают, что она может выполнять спортивные достижения, на которые способны лишь самые тренированные из людей. Я решил отдельно отметить это, поскольку Твайлайт описывает себя как академика, и не ориентирована на спорт в своей профессии.

a. Особи подвида "Земные пони", описанного в более ранних записях, должны быть гораздо сильнее, если описания Твайлайт верны, пусть и не обладая приведенными выше магическими способностями.

7. Остальные органы Твайлайт обладают теми же функциями, что и их земные аналоги. Сердце, легкие, почки — все.

Массив данных, при помощи которого и была создана эта сводка, можно найти в прикрепленных файлах.

И лично от себя замечу, что этот день прошел не совсем так, как я ожидал. Раньше Твайлайт с нетерпением ждала наших бесед. Всегда был баланс межу тем, что мы узнавали, и тем, что рассказывали, поскольку обе стороны задавали вопросы и давали ответы (все вопросы были в пределах ограничений, обусловленных требованиями безопасности, и Твайлайт не пыталась продолжать развивать определенные темы после того, как мы рассказали ей об этих ограничениях).

В этот же раз, наоборот, она была нервной и пугливой. Ее ответы были сжатыми и краткими, и почти все время она держалась возле Шэня и двоих волонтеров. Ким также заметила это поведение, и восприняла это как еще одно доказательство менталитета табуна в культуре Твайлайт. Единственный вопрос заключается в том, что именно стало причиной нашего (моего и Ким) изгнания из "табуна".

Кроме того, утром я находился в наблюдательном пункте, и смог услышать предоставленное Шэнем объяснение планов, а также общий ход беседы, и у нее не было никакой отрицательной реакции до тех пор, пока мы не собрались все вместе, чтобы отправиться в Медицинский отдел.

Быть может, все дело в технологиях? В конце концов, если она выросла в культуре, в которой не было нужды в их использовании, она может быть напугана повседневными устройствами, способным воспроизводить ее природные способности. Твайлайт невероятно сильно сопротивлялась участию в визуализационном обследовании, и Шэню пришлось вызваться добровольцем и протестировать его на себе. Полагаю, нам всем стоит быть благодарными за его присутствие, он, похоже, всегда знает, как подобрать правильные слова, чтобы снять любые опасения.

Возможно, все из-за того, что ей пришлось покинуть лабораторию? Насколько нам известно, с того момента, как Твайлайт попала на Землю, ее окружающая обстановка варьировалась от неприятной до откровенно опасной. И единственным исключением была лаборатория. Сначала – пережить нападение криссалида, чего хватило бы, чтобы любого выбить из колеи, затем – оказаться в Изоляторе…

Ох, черт.

ДОПОЛНЕНИЕ: 8:25, 06.04.2015

Я поговорил с Фрэнком и, по его предложению, пересмотрел все ранние записи моих контактов с Твайлайт, и я думаю, что нашел ответ. Мы с Ким и Вален присутствовали в Изоляторе непосредственно перед побегом Твайлайт, и, весьма вероятно, вид всех нас троих в одном месте заставил ее вспомнить тот момент. Шэнь, очевидно, не принимал участия в том маленьком фиаско, а на волонтерах все время были надеты шлемы вплоть до момента их официального знакомства, и именно поэтому, полагаю, Твайлайт воспринимает их как "неопасных".

Я понимаю, что она всего лишь делает свою работу, но эффект, который Вален оказывает на Твайлайт, крайне неудобен. Эта ледяная королева также не пытается изменить свое отношение и тем самым хоть немного успокоить ее. Серьезно, неужели она бы умерла, попытавшись улыбнуться раз-другой или ответив на пару вопросов?

Похоже, наша работа только что стала немного более сложной. По крайней мере, мы можем рассчитывать на присутствие Шэня и волонтеров, если нам потребуется утихомирить Твайлайт. И к слову, Вален и Шэнь становятся все более и более немногословными между собой. Если бы это касалось не Вален, а кого-то другого, то я бы попытался сказать что-нибудь, чтобы снять напряжение, однако в данном случае я слишком сильно ценю свою жизнь.

Я упомяну об этой вражде во время следующей проверки у Фрэнка, может, он посоветует что-нибудь, что сможет унять их желание придушить друг друга. У проекта XCOM нет отдела кадров для подробных проблем, так что, надеюсь, до крайностей не дойдет.

В свете развития ситуации, Фрэнк также был включен в наш проект, и будет наблюдать за Твайлайт в течение следующих нескольких дней. Если повезет, он сможет подсказать нам, как сбавить напряжение с Твайлайт, да и в лаборатории в целом.

КОНЕЦ ЗАПИСИ

ПРОЕКТ: Стардаст
ПОДРАЗДЕЛЕНИЕ: Вспомогательное
НАЧАЛЬНИК ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ: Доктор Фрэнк МакКендрик
Прикрепленные файлы: Личные записи за авторством НАЧАЛЬНИКА ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ
Личные записи:

НОВАЯ ЗАПИСЬ: 09:30, 06.04.2015

Порой эта работа разъедает душу. Ко мне приходят молодые мужчины и женщины и рассказывают, как их лучший друг был сожжен заживо, или о том, как им пришлось расстрелять его, поскольку один из этих проклятых монстров сумел залезть ему в голову или внутри него начал развиваться жук. Они приходят ко мне в надежде ослабить бремя этой чертовой войны. Это все, что я могу сделать для них, и каждый раз, когда мне доводится видеть их, сломленных сердцем и разумом, это буквально убивает меня.

Порой эта работа разъедает душу, и я в кои-то веки приятно удивлен, что это не один из таких случаев. Все началось несколько дней назад, когда меня уведомили, что я буду нужен, чтобы оценить состояние доктора Шэня из Инженерного отдела, а также некоторых других людей. Параметры для обследования включали в себя не только факторы стресса, но и также вмешательство в сознание.

Сначала я был заинтригован, поскольку большинство моих посетителей – солдаты, либо вернувшиеся со своих миссий, либо пришедшие повторно, однако мне прекрасно известно, что слишком много вопросов могут стать причиной ужасных неприятностей. После обсуждения ситуации с докторами Нго, Миллсом и Шэнем, я посчитал, что моя помощь может пригодиться этому проекту в целом, и мне дали разрешение увидеть субъекта.

Представьте себе мое удивление, когда этим субъектом оказалась маленькая лиловая единорожка с большими глазами и яркими волосами. Полагаю, озабоченность докторов имеет смысл. Они беспокоились о пассивном контроле разума, вызывающего доверие, но после того, как я увидел субъекта, эту теорию можно смело вычеркивать. Учитывая описание ощущений докторов и его внешний вид, я полагаю, что это всего лишь естественная человеческая реакция на то, что мы воспринимаем как "милое пушистое животное". По этой же причине коты столь популярны в интернете.

Мне не довелось поговорить с субъектом, однако я наблюдал за ней, оживленно беседующей с доктором Шэнем, и заметил признаки обсессивно-компульсивного расстройства, на которое указывал Шэнь. Письменные принадлежности были расположены и выровнены в идеальном порядке, постель идеально заправлена, а рисунки животных в ее комнате организованы по какой-то достаточно сложной схеме. Иллюстрации на столе были описаны как изображения ее близких друзей, над столом – рисунки ее правителей, а от них веером расходились остальные, по возможности, рассортированные по видовой принадлежности и полу.

В ходе моего наблюдения, Ким и Джоэл описали нечто, выглядящее как зарождающееся посттравматическое стрессовое расстройство. Судя по всему, до прибытия на Земли Твайлайт жила простой жизнью библиотекаря. В течение же первых шести часов пребывания на нашей планете она сначала едва не была убита криссалидом, а затем – вскрыта Вален. Одно только первое уже могло проложить любому гражданскому дорогу к тревожному неврозу, и пробуждение перед Вален, не являясь человеком, полагаю, сделало ситуацию еще хуже.

Что до ее поведения с волонтерами и научной группой, мне остается лишь строить догадки. Опираясь на собранную на текущий момент информацию, можно логично предположить, что социальная структура народа Твайлайт основана на табуне и, скорее всего, является наследием более примитивных времен. Табун означает товарищество и защищенность, быть же отрезанным от него – одиночество и угрозу. Ее изначальное дружелюбное расположение ко всем, вероятно, является подсознательной попыткой создать эквивалент табуна ради комфорта и безопасности. Несомненно, вид Джоэла и Ким, стоящих рядом с Вален, и вызвал их изгнание из этого маленького табуна. Что сейчас имеет значение – так это то, как мы можем это исправить?

К слову о Вален, мне стоит зайти к ней и узнать, как у нее дела. Она уже две недели нарушает график наших встреч, и я начинаю беспокоиться, что стресс подобной должности и атака на Кёльн влияют на ее суждение. И Ким, и Джоэл оба описали, что она становится все более и более… возбужденной.

КОНЕЦ ЗАПИСИ

ПРОЕКТ: Стардаст
ПОДРАЗДЕЛЕНИЕ: Физика
НАЧАЛЬНИК ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ: Доктор Мойра Вален
Прикрепленные файлы: Видеозапись применения своих способностей субъектом, медицинские отчеты (разнообразные) об организме субъекта, личные записи НАЧАЛЬНИКА ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ.
Личные записи:

НОВАЯ ЗАПИСЬ: 17:00, 05.04.2015

С тестовыми процедурами, ограниченными неинвазивными методами, я приняла решение отправить субъекта в Медицинский отдел, поскольку там имеется гораздо более совершенное оборудование для визуализации. Пусть и было бы гораздо удобнее просто переместить все это оборудование в лабораторию "Стардаст", нам придется делать одну вещь за раз, поскольку в лаборатории попросту не хватит места для всех устройств, работающих одновременно.

Мне также хотелось увидеть, как субъект отреагирует, если ему придется покинуть свое обиталище почти на весь день. Тревога и колебания были явно видны. Это хорошо. Субъекту надо осознать, что он здесь не для того, чтобы его окружали комфортом или заводили с ним дружбу. Единственный смысл его продолжающегося существования – это предоставление для нас информации, которая поможет спасти наш мир.

Остальным контактирующим с субъектом, вероятно, также стоит напомнить об этом факте. Субъект – не питомец, не талисман и не внук, которого у тебя никогда не было. Он – пришелец из другого мира, способности которого лежат вне пределов того, что мы можем измерить, и обладающий непостижимой для человеческого разума мотивацией. Мне придется попросить доктора МакКендрика понаблюдать за остальными в поисках излишней привязанности к субъекту. Наступит момент, когда "Твайлайт" больше не будет представлять практической пользы для проекта, и от нее избавятся, как и от всего остального.

Медицинская интроскопия дала множество ответов на вопросы о внутреннем устройстве субъекта, а также подтвердила мою гипотезу, опровергнув предположения остальных. Я ожидала увидеть мозговую структуру, схожую с таковой у сектоидов, подробно описанной в материалах проекта [УДАЛЕНО], с увеличенной активностью синапсов, а также с имплантами для дальнейшего усиления этой активности. Что мы обнаружили, так это мозг, полностью лишенный любых следов хирургического вмешательства или других изменений; вместо этого мы увидели абсолютно новый мозговой отдел, связи между нейронами которого оказались усиленными даже больше, чем у захваченных нами ранее сектоидов. Этот отдел также частично распространялся внутрь рога субъекта, который, как я теперь предполагаю, работает в качестве природного излучателя этих способностей, вместо имплантов.

Выводы заставляют беспокоиться: агрессорам приходится генетически модифицировать своих бойцов и вживлять в них импланты для получения наблюдаемых нами аномальных способностей, однако сейчас мы столкнулись с видом, который не просто имеет все эти способности с рождения, но также лучше и сильнее их контролирует.

К слову, записывающему оборудованию по-прежнему не удается зафиксировать никаких аномалий в ходе использования субъектом своих умений. Тем не менее, с завтрашнего дня мы начнём каталогизировать разнообразные возможности субъекта, а сам субъект попробует объяснить механизмы их работы. Впрочем, я не ожидаю услышать что-то отличающееся от приукрашенных версий "это сделал волшебник".

КОНЕЦ ЗАПИСИ

ПРОЕКТ: Стардаст
ПОДРАЗДЕЛЕНИЕ: Физика
НАЧАЛЬНИК ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ: Доктор Мойра Вален
Прикрепленные файлы: Записи разнообразных способностей субъекта, переведенные доктором Миллсом стенограммы, личные записи НАЧАЛЬНИКА ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ.
Личные записи:

НОВАЯ ЗАПИСЬ: 17:00, 13.04.2015

К данному дополнению прикреплен список продемонстрированных субъектом за прошедшую неделю способностей, их эффектов, а также известных ограничений. Ниже приведено краткое описание их основных механик. Для полного (и исчерпывающего) объяснения просьба обратиться к переводам доктора Миллса.

Активация и использование субъектом своих умений происходит в три этапа:

1. Сбор энергии. Субъект описывает данный процесс как сбор энергии из "Поля"(1) для подпитки способности. Необходимо накопить ее в достаточном объеме, в противном случае эта способность может либо не активироваться, либо проявлять сбои в ходе своей работы.

2. Формулировка. Субъект придает сырой энергии необходимую форму для достижения требуемого эффекта. Неверная формулировка может привести либо к неудаче, либо к сбоям в работе.

3. Активация. Субъект выбирает либо объект, либо область воздействия и активирует умение. Если этот объект или область находятся вне допустимых первым и вторым этапами пределов, то требуемый эффект может либо вовсе не проявиться, либо быть сильно ослабленным.

(1) Все попытки зафиксировать это "Поле" потерпели неудачу, как и попытки зарегистрировать любые аномальные проявления в ходе использования субъектом своих возможностей.

Ограничения в использовании разделены на две категории:

1. Энергоемкость. Умение получать доступ к "Полю" описывается тем же образом, что и коррелирующие с физической силой мышцы. Практика в использовании разнообразных и комплексных умений может увеличить объем энергии, которую может мобилизовать конкретная особь, однако у энергоемкости все равно остаются нижний и верхний пики. Нижний пик представляет собой максимум энергии, которую особь может собрать по истечении срока действия предыдущей способности, верхний же является максимальной энергоемкостью, достигаемой во время тренировки. Попытка использовать умение, не обладая минимально необходимым количеством энергии, может привести к неудаче, сбоям в его работе или смерти.

2. Формула. У каждой способности есть своя формула, которая должна быть смоделирована в разуме субъекта для превращения энергии в наиболее пригодную для использования и эффективную форму. Без этой формулы результаты могут быть крайне различными, либо же вовсе неудачными.

a. Субъект также отметил, что данное правило имеет исключения. Например, весь ее подвид (единороги) проявляют обладание телекинезом с самого малого возраста, и им не требуется обучение для его освоения, хотя практика и улучшает контроль над ним и расширяет сферы его применения.

b. Способности, имеющие отношение к "особым талантам" (см. записи доктора Нго) и проявляющиеся в подростковом возрасте также на порядок легче активировать и контролировать, даже если они лежат абсолютно вне сферы возможностей особи.

Список протестированных умений:

1. Телекинез (ТК) – прямое воздействие разума на физический мир без непосредственного контакта с подверженными эффекту объектами.

a. Прямая видимость необходима для активации данной способности, но не для ее поддержания.

b. Активация происходит почти мгновенно.

c. Объекты, удерживаемые при помощи ТК, теряют свой вес, однако сохраняют массу. Предметы, обладающие большей массой, труднее перемещать в воздухе, однако единственное, что препятствует их передвижению – это сопротивление воздуха.

i. И наоборот, в случае необходимости, объект может удерживаться в воздухе и игнорировать любые попытки его передвинуть (видеозапись капрала Мэтта Харриса, пытающегося сдвинуть монету в двадцать пять центов и терпящего неудачу). Попытки передвинуть объекты были ограниченны размерами лаборатории, необходимо дополнительное тестирование в ангаре, где можно будет применить более энергоемкие операции, не рискуя повредить лабораторию или травмировать персонал.

d. Субъект способен применить ТК ко множеству предметов, сохраняя при этом хороший контроль над ними. Он смог применить эту способность ко всем картам в колоде в течение 0,5 секунды, за пять секунд рассортировать в порядке возрастания их достоинства, а затем вернуть колоду в коробку.

e. Сложные предметы также могут использоваться одновременно, однако их число падает с увеличением сложности.

f. Вес объектов, судя по всему, незначительно влияет на скорость применения ТК, однако, опять-таки, он был ограничен размерами лаборатории. В итоге, этот вес варьировался от 1 до 250 килограмм.

2. Телепортация (ТП) – перемещение между двумя точками без преодоления физического расстояния между ними.

a. Данное умение в первую очередь ограниченно полем зрения, однако яркие и точные воспоминания о пункте назначения также могут быть использованы. 

b. Время активации варьируется от 0,5 до 1 секунды.

c. Количество энергии, требующееся для перемещения, прямо пропорционально расстоянию и массе перемещаемого объекта.

i. Именно предыдущим подпунктом субъект объяснил то, почему он не использовал ТП, чтобы вернуться домой. Субъекту неизвестно расстояние между Землей и его родной планетой, и поэтому он не может оценить количество энергии, необходимое для телепортации.

d. TП-перемещение между двумя точками пространства происходит мгновенно и способно преодолевать твердые препятствия до тех пор, пока имеются необходимые воспоминания, либо прямая видимость.

e. ТП может быть применена субъектом как к самому себе, так и к другим предметам и существам. В ходе экспериментов были телепортированы: субъект, две ручки, стул, разнообразные фрукты и овощи и рядовая Дженкинс.

f. На текущий момент мы не обладаем способами воспрепятствовать ТП-перемещению, помимо ограничения передвижений субъекта с целью предотвратить запоминание ей новых мест для телепортации.

g. В случае, если приведенная выше информация верна, создание, использовавшее ТП на субъекте с целью отправить его на Землю, должно обладать нижеследующим:

i. Знание о расстоянии между Землей и пунктом отправления.

ii. Знание конкретных мест на Земле для применения ТП.

iii. Ошеломительное количество энергии для успешного завершения ТП.

3. Генерация света (ГС) – создание света, не имеющего определенного источника.

a. Прямая видимость необходима для активации данного умения, но не для его поддержания.

b. Активация происходит практически мгновенно.

c. Визуально данная способность создает шарик мягкого света лавандового оттенка размером приблизительно с мяч для бейсбола.

d. ГС может быть использована для создания нескольких источников света, их перемещения или прикрепления к поверхности, после чего их можно передвигать без дальнейшего вмешательства со стороны субъекта.

e. ГС не выделяет тепла и не создает никакого другого обнаруживаемого эффекта, помимо соответствующего усиления освещенности.

4. Перевод (Пр) – предоставляет возможность к коммуникации без помех со стороны языкового барьера.

a. Применение данной способности ограничено полем зрения субъекта, и она может быть применена только к разумным существам, способным к общению.

b. Активация занимает приблизительно от 1 до 2 секунд. Это время уменьшается с каждым последующим применением способности.

c. Субъекты, оказавшиеся под воздействием данного умения, могут практически безупречно понимать любую фразу, произнесенную другими находящимися под его воздействием субъектами. Данный подпункт был протестирован и подтвержден всеми, на ком эта способность была применена.

d. Пусть механизмы данной способности и не несут в себе злого умысла, всем обдумывающим ее применение на себе рекомендуется осторожность, поскольку эти механизмы не изучены и могут включать в себя воздействие на сознание.

e. Существует вариация этого умения, которая может быть применена к письменным источникам, однако она гораздо менее точна.

5. Трансформация (Трн) – способность безупречно изменять формы материи.

a. Данное умение ограничено полем зрения субъекта.

b. Время активации варьируется в зависимости от уровня сложности Трн.

c. Пока что тесты ограничились трансформацией простых объектов в другие простые объекты и требовали обширных знаний о конечном результате.

d. Тесты включали в себя трансформацию фруктов и овощей в другие фрукты и овощи. Анализ полученных результатов показал, что они съедобны и практически идентичны земным аналогам.

i. Рядовая Дженкинс съела яблоко (бывшее до этого грушей) и заявила, что "Именно таковы яблоки на вкус там, откуда ты? Оно восхитительно!"

ii. На текущий момент рядовая Дженкинс не начала испытывать негативных побочных эффектов.

e. Трн продолжается до тех пор, пока субъект не прекращает подпитывать заклинание.

f. Субъект отказался от применения данной способности на живых подопытных.

6. Сокрушение (Ск) – применение чистой энергии против цели.

a. Субъект отказался продемонстрировать данную способность. Повтор требований о демонстрации привел к тому, что субъект прекратил идти нам навстречу. Субъект ретировался в свое обиталище, и нам пришлось отложить тестирование на следующий день. Приведенная ниже информация об Ск добыта из интервью с капралом Мэттом Харрисом и записей нашлемных камер в ходе операции "Хаммерхед".

b. Будет логичным предположить, что это умение, как и предыдущие способности, требует прямую видимость.

c. На видеозаписи активация происходит практически мгновенно, однако есть предположение, что она могла быть ускорена из-за смертельной опасности.

d. Количество проецируемой силы ошеломляет и превышает переносимость ударных воздействий всех структур, которыми мы обладаем на текущий момент.

e. Мы вернемся к тестированию данной способности, когда субъект станет более сговорчив.

Субъект также ссылался на некоторые другие способности, потрясающие воображение, некоторые из которых ей по силам, в то время как другие требуют для активации находящиеся в ее мире артефакты. Одни выглядят правдоподобно, например, особые предметы, увеличивающие силу способностей, но вот другие… в другие я просто отказываюсь поверить. Пруд, способный создавать неотличимые от оригинала копии любого, кто в него посмотрит? Путешествия во времени?

Единственное, что не дает мне списать все это на бред безумца, так это легкость, с которой данное существо нарушает целый ряд физических законов, которые, как мы прежде считали, незыблемы. Мне даже пришлось отнести видеозапись экспериментов над Трн Фрэнку, чтобы убедиться, что у нас не было случая коллективных галлюцинаций.

Помимо самих экспериментов нам не удается зарегистрировать ничего, что могло бы пролить свет на механизмы этих процессов. Мои глаза были свидетелями этого попирания научных знаний, а в случае экспериментов над Трн, у нас даже есть физические доказательства. Как? КАК?

Дальнейшие эксперименты начнут проводиться, как только субъект вновь начнет идти нам навстречу.

КОНЕЦ ЗАПИСИ


Дополнительные материалы:

Процедуры тестирования: По большей части, процедуры тестирования остаются на усмотрение вовлеченных в них отделов, до тех пор, пока не начинают угрожать объекту XCOM или его безопасности, однако они должны получить одобрение руководителя соответствующего отдела.

Психологические услуги: Поскольку участники проекта XCOM изолированы от внешнего мира и сталкиваются со сложными задачами в стрессовой обстановке, психологические проверки проводятся для всего персонала на регулярной основе, а двери психолога всегда открыты.

Друзья


СООБЩЕНИЯ О НЕХВАТКЕ ОРУЖИЯ И БОЕПРИПАСОВ ПОСТУПАЮТ СО ВСЕЙ ТЕРРИТОРИИ КОНТИНЕНТАЛЬНЫХ СОЕДИНЕННЫХ ШТАТОВ; УРОВЕНЬ ТРЕВОГИ СРЕДИ ГРАЖДАНСКОГО НАСЕЛЕНИЯ ВОЗРАСТАЕТ, НЕСМОТРЯ НА РЕЖИМ ПОВЫШЕННОЙ БОЕВОЙ ГОТОВНОСТИ НАЦИОНАЛЬНОЙ ГВАРДИИ.


NASA СООБЩАЕТ, ЧТО ВСЕ СПУТНИКИ НАБЛЮДЕНИЯ ЗА КОСМОСОМ БЫЛИ СБИТЫ ПРИШЕЛЬЦАМИ, ОТМЕЧАЯ ПРИ ЭТОМ, ЧТО ДРУГИЕ СПУТНИКИ АТАКОВАНЫ НЕ БЫЛИ. ВОЕННЫЕ ПРЕДПОЛАГАЮТ, ЧТО ОСТАВШИЕСЯ СПУТНИКИ МОГУТ НАХОДИТЬСЯ ПОД НАБЛЮДЕНИЕМ АГРЕССОРОВ.
 
------
 

8:45, 15.04.2015, КАЗАРМЫ, ЗОНА ОТДЫХА

Черт побери, куда они подевали добрую половину этого дерьма? – недоумевала Лана Дженкинс, зарывшись в выцветшие и, зачастую, измятые коробки, содержащие настольные игры, призванные "развлекать" не находящихся на дежурстве бойцов. Надо было просто вывалить из нее все, выбрать, что нужно, а затем запихать остальное обратно. Бог свидетель, здесь все равно нет никакой логичной системы сортировки.

Звук откашлявшегося мужчины заставил Лану подпрыгнуть и удариться головой о крышку коробки, в которую она практически залезла.

– Проклятие, если это ты, Мэтт, то я тебя убью. И если ты сейчас пялишься на мою задницу – то твоя смерть будет долгой и мучительной, – пригрозила она, продолжая свои археологические раскопки.

– Это не Мэтт, и я не пялюсь на твою задницу, – ответил Мэтт с толикой веселья в голосе. – Тем не менее, мне любопытно: зачем тебе потребовалось разгребать всю эту хрень? Не думал, что вообще когда-нибудь увижу, как одну из них используют по назначению.

Лана хотела было начать отвечать, но решила, что сперва все-таки стоит выбраться из коробки.

– На самом деле, я искала что-нибудь занятное для нашей низкорослой подруги, – пояснила женщина и попыталась заставить себя улыбнуться, вытирая о штаны покрытые пылью руки. – Ты же знаешь, у нее сейчас тяжелая пора, и я не думаю, что карты смогут с этим справиться, – не уверена, что Твайли бы понравилось, что ее называют "нашей низкорослой подругой" на людях, но секретность есть секретность.

– Справедливо, – согласился Мэтт, и на его лице появилось выражение обеспокоенности. – Доктора, похоже, не знают, что делать. Понятия не имею, почему она так себя ведет; у моих сестер, пока мы взрослели, ни разу не было ничего подобного. Хотя, с другой стороны, в те времена все их проблемы легко решались пинтой мороженого, душещипательным фильмом и хорошим ночным сном.

– Скажи…

– Нет, они не разрешат нам принести мороженое, а наша низкорослая подруга не понимает ни одного из языков в объеме, достаточном для просмотра фильмов. Что же до сна… – обеспокоенность опять проявилась на лице Мэтта, – похоже, ей так и не довелось нормально поспать за эту неделю.

Хитрая улыбка появилась на лице Ланы, когда она начала одну за другой открывать коробки, которые откопала.

– Возможно, это просто задержавшийся культурный шок? Быть может, до нее по-настоящему дошло, что здесь она единственная… эм, низкорослая личность, и едва ли ей удастся в скором времени вернуться домой. И, вероятно, она чувствует себя одинокой, уязвимой… и ждет могучего жеребца с этого мира, который унесет ее вдаль на своих сильных руках. И все, что ей нужно для спокойного сна – это знать, что есть кто-то, кто сможет защитить ее.

Бровь Мэтта поднималась все выше и выше по мере объяснения подмигнувшей в конце Ланы.

– Чт… Ох, выкуси, Дженкинс.

– Я не заинтересована, а вот она может, если ты вежливо попросишь, – мгновенно отреагировала Лана, получив в ответ грубый жест. – Уверена, ученые будут обеими руками "за", если ты им скажешь, что все это ради НАУКИ!

– А серьезные предложения у тебя есть?

– Ага, – ответила она, заглянув в очередную коробку, и торжествующе улыбнулась. – Ей нужно отвлечься от того, что ее беспокоит, что бы это ни было, а ты знаешь, как я умею отвлекать, – женщина-солдат была вознаграждена полным недоверия взглядом, к которому она уже успела привыкнуть. – Можешь мне не верить, но иногда я могу быть тактичной.

– Мне с трудом верится, что у тебя и тактичности вообще есть что-то общее, помимо единения противоположностей, – произнес Мэтт, сохраняя спокойное выражение лица, которое постепенно опять сменилось беспокойством. – Думаю, нам стоит быть благодарными, что у Вален сейчас есть более важные дела.

– К слову, во время следующего увольнения с меня выпивка для ребят из Страйк-2. Взять троих плохих парней живьем уже само по себе не шутки, а ведь это еще и заставило Вален отцепиться от нашей низкорослой подруги, – заявила Лана, и Мэтт мог лишь кивнуть в ответ. – Серьезно, ей надо принять таблетки, или напиться, или перепихнуться, или еще что-нибудь в том же духе. Я думала, что все ученые должны быть в восторге, встречая вопросы, на которые нелегко дать ответ.

– Я думал, что ученые должны быть достаточно умны, чтобы не запугивать испытуемого, который силой мысли может превратить их в красное пятно на полу и кучу неприятных воспоминаний, – проворчал Мэтт, и она не могла не согласиться с ним.

Когда после успешно проведенной Страйк-2 операции поступил отбой, Лана с Мэттом направились вниз, в лаборатории "Стардаст", чтобы до конца дня выжать еще немного боевой оплаты. Ну, по крайней мере, это то, для чего я туда спустилась, подумала Лана, лишь Богу известно, зачем Мэтт ходит туда столь же часто, как и я.

Вален нигде не было, но зато присутствовали Нго, Миллс и Шэнь. Оба бледных как смерть ученых стояли с округлившимися глазами, в то время как Шэнь был в ярости. Первое было странным, второе же нарушало все законы природы. Чарльз Шэнь почти для всех был XCOMовским эквивалентом Санта-Клауса, всегда улыбался и дарил мальчикам и девочкам подарки. Для солдат – сверхсовременную броню, оружие и снаряжение, для ученых – необходимое для экспериментов оборудование и, в случае нужды, лаборатории для его размещения, а для инженеров – стабильный поток новых, бросающих вызов их умениям проектов. Видеть его с чем-то кроме улыбки на лице попросту вызывало диссонанс.

И солдаты поняли причину, когда Шэнь показал им записи того, что произошло во время тестирования.

Как и во время предыдущих экспериментов, на которых они присутствовали, тестовая зона лаборатории была пуста, не считая широкой платформы в центре с каким-то фруктом. На записи была Твайлайт, а также Шэнь с учеными. Вален холодно произнесла несколько команд, и инженер их перевел. Когда Твайлайт, колеблясь, ответила отказом, Вален заметно стала гораздо более раздраженной. Она опять повторила команды, указав пальцем сначала на Твайлайт, а затем – на невезучий фрукт. Затем она произнесла их еще раз, и Твайлайт затрясла головой, выглядя при этом как щенок, которого пнули.

Реакцией Вален было включить находящийся рядом монитор и начать проигрывать на нем видеозапись нашлемной камеры Мэтта, а точнее, тот конкретный момент, во время которого единорожка размозжила атаковавшего ее неприятеля. Выражение ужаса на лице Твайлайт было отчетливо видно, и она заметно вздрогнула при виде смерти криссалида. Ее плечи затряслись, в то время как она, пытаясь не начать всхлипывать, повернулась к Шэню, пробормотав что-то, что тот перевел как отказ повторить действие продемонстрированной на видеозаписи способности. Ответные действия Вален были неконструктивны.

Услышав отказ, ученая метнулась к единорожке, нависла над ней и опять отдала указание. Из глаз Твайлайт хлынули слезы, но она не переменила своего решения, и Шэнь сделал шаг вперед, намереваясь вмешаться. Однако прежде чем он успел, Вален указала пальцем на стоящую на паузе видеозапись и пролаяла приказ. Слезы Твайлайт превратились в истерику, и она забилась в угол, закрыв глаза и уши передними конечностями. В этот момент Шэнь встал между перепуганной единорожкой и Вален, указав той на выход; выражение его лица показывало, что возражения не принимаются. Нго и Миллс, которые тоже присутствовали, но до этого момента были слишком напуганы, чтобы предпринять какие-то действия, встали рядом с Шэнем, принимая его сторону.

Ситуация успешно для всех разрешилась, когда Твайлайт исчезла во вспышке света, появившись в своем жилище. Она скрылась под горой одеял и подушек, однако на записи ее всхлипывания все еще были слышны. За весь день единственным, кто смог вытащить ее из кровати, был Шэнь, и никаких тестов с тех пор не проводилось.

Лана вынырнула из воспоминаний и указала Мэтту на коробку в ее руках:

– У меня есть план, включающий в себя несколько непринужденных игр и немного девчачьих разговоров, чтобы отвлечь ее от того происшествия с ледяной королевой.

Мэтт кивнул, одобряя, и на его лице появилась хитрая улыбка:

– Девчачьих разговоров, говоришь? Значит, переводить ты будешь для Ким?

– Иди к черту, – поступил ответ Ланы, хотя она была рада уменьшению напряжения, повисшего в воздухе после смены темы. – Так ты в деле или решил дать деру?

– Боюсь, не прямо сейчас, – бессильно пожал плечами Мэтт. – Прежде чем я смогу нанести визит, меня ждет очередная проверка у докторов, к сожалению. Может, через час, или около того?

– Звучит неплохо.
 

------
 

09:01, 15.04.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

Лана вошла в лаборатории "Стардаст" и немедленно отметила сидящих за своими столами Ким и Джоэла, явно убивающих время.

– Если Вален застанет вас за подобным, она будет устраивать вам ежедневную головомойку до самого конца допросов, – предупредила она. Но если ее слова и оказали хоть какое-то воздействие, то признаков этого не наблюдалось. Оба ученых отмахнулись от ее комментария и поднялись со стульев.

– Лана, мы так рады, что ты смогла зайти. Твайлайт… эм… – начал было Джоэл, замялся и посмотрел на Ким.

– Мы начинаем беспокоиться об ее здоровье, – объяснила женщина-ученый, прикусив губу. – Ее режим сна стал крайне нерегулярен с тех пор, как начались тесты с Вален, а с момента последнего из них ей так и не удалось заснуть больше чем на час. Джоэл наблюдал за ней, и некоторые произнесенные ей во время сна фразы… беспокоят.

Улыбка сошла с лица Ланы.

– Шэнь не заходил?

– Нет, и я боюсь, что не знаю, когда сможет. Он со вчерашнего дня работает над каким-то проектом в Литейном цеху, – наконец, ответила Ким через несколько секунд. – Мы запросили его присутствие, но прийти он сможет лишь ближе к вечеру. Пожалуйста, можешь поговорить с ней? С нами она больше не общается.

– Я посмотрю, что смогу сделать, – согласилась Лана и направилась к дверям в жилище Твайлайт. В полном соответствии со словами Ким, Твайлайт лежала не в постели, а на столе, очевидно, заснув, а рядом с ней находился планшет с включенной программой-переводчиком, послушно ожидающей указаний от единорожки. Она слегка вздрогнула и что-то пробормотала, но, помимо этого, никак не отреагировала на приближение Ланы. Женщина тихо положила коробку на стол, прежде чем подойти к Твайлайт.

– Твайли, а Твайли? Ты не против компании? – тихо спросила Лана и положила руку на спину Твайлайт, стараясь разбудить ее настолько мягко, насколько это вообще возможно.

В тот момент, когда пальцы прикоснулись к ней, Твайлайт резко проснулась, отдернулась от стола и телепортировалась в противоположный конец комнаты.

– Нет! Я не стану этого делать… – выкрикнула она, пытаясь смотреть одновременно во все стороны, чтобы увидеть угрозу. Ее покрасневшие глаза дико метались из стороны в сторону, а грива напоминала воронье гнездо. Увидев Лану, она вернула себе некое подобие спокойствия и самоконтроля.

– О, эм, Лана… Добрый вечер? Прости, я не видела, как ты вошла.

– Не беспокойся об этом, Твайлайт, – мягко ответила женщина, все еще с опаской смотря на единорожку. – Как ты себя чувствуешь?

– Как я себя чувствую? Я хорошо себя чувствую! Нет причин для беспокойства! Так во что мы сегодня будем играть? Не в лживые карты, слишком мало людей. Блэкджек? Солитер? Покер? – бомбардировала ее вопросами Твайлайт, не давая Лане ни единой секунды, чтобы ответить, а затем телепортировалась к столу и начала рассматривать коробку. – Этой я еще не видела! Кажется, благодаря изучению "ангрийского", я узнаю буквы. Д-Ж-Е-Н-Г-А. Что это такое?

В конце концов, Лана решила просто плыть по течению довольно сумбурного разговора и присоединилась к Твайлайт за столом.

– Правильно! Эта игра называется "Дженга", я решила принести что-то новое, если ты не против, – Твайлайт с нетерпением кивнула и села на стул, Лана же последовала ее примеру, а затем вывалила на стол содержимое коробки. – Мы собираем из блоков башню, а затем игроки начинают по очереди убирать эти блоки из нижних секций и ставить их наверху. Игра продолжается до тех пор, пока башня продолжает стоять.

– Так это строительная игра? Звучит весело! – кивнула Твайлайт, схватив магией все блоки и сложив их так, как они были изображены на боку коробки. – Кто будет ходить первым?

– Полагаю, я, – произнесла Лана, потянувшись за первой деталью.
 

------
 

09:59, 15.04.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

Твайлайт сумела вытащить очередной блок из середины становящейся все более и более шаткой башни, затем опустила ее на вершину и посмотрела на Лану:

– Что-то мне подсказывает, что конец этой башни близок, Лана.

– Быть может, ты и права, – согласилась женщина, взяв один из находящихся внизу блоков. Естественно, башня тут же обрушилась, и она преувеличенно громко вздохнула. Что всегда заставляло моих братьев чувствовать себя лучше – так это пара легких побед, подумала про себя Лана, глядя на улыбающуюся Твайлайт, начавшую собирать башню заново. Они так никогда и не поняли, что проигрывала я специально, но это уже не имело значения.

– Думаю, сейчас твой черед начинать, – произнесла Лана, и Твайлайт сделала свой первый ход. – Твайлайт, если честно, как ты себя чувствуешь? Доктора очень беспокоятся из-за того, что ты перестала с ними разговаривать.

Когда единорожка начала колебаться, но не попыталась сменить тему, Лана продолжила напирать:

– Давай, ты можешь мне рассказать. Мы же друзья, дай мне помочь тебе разобраться во всем этом.

И, после долгой паузы, плотину прорвало:

– Они были там! В той ужасной комнате! Я была так напугана, так хотела выбраться, но они не сделали ничего. Ничего! Я-я могла умереть, а они бы просто продолжали стоять там и смотреть. Как я могу кому-то доверять после такого? – объяснение Твайлайт резко оборвалось, она захлопнула рот и отвела взгляд.

Лана ответила не сразу.

– Это кошмарно, Твайлайт, и для тебя это, должно быть, было ужасно. Тогда они с твоей перспективы выглядели как монстры, – Твайлайт слабо кивнула в ответ, и Лана осторожно продолжила:

– Когда ты училась в школе, тебе доводилось проводить вскрытие? Ну там растения, или еще чего-нибудь в том же роде?

Твайлайт еще раз кивнула.

– Конечно. Таким образом мы узнаем, как работает природный мир, а также как делать зелья и лекарства при помощи разнообразных экстрактов.

– И что ты стала бы делать, если бы ты получила новое, неизвестное растение для экспериментов и выяснила, что оно может говорить и, подобно тебе, является личностью? Как бы ты стала себя чувствовать из-за этого?

– Ну, я бы ощущала себя монстром. Будь оно личностью, я бы чувствовала себя ужасно из-за запланированного мной эксперимента.

– И, как ты думаешь, чувствовало бы себя это растение? – спросила Лана, посмотрев в глаза Твайлайт с мягкой улыбкой.

– Вероятно, оно было бы напугано. Но какое… ох, – начала было отвечать Твайлайт, но затем поняла, какое именно значение лежало за этим примером.

– Мхм, – кивнула Лана, передвигая блок на вершину башни. – И Ким, и Джоэл чувствуют себя ужасно из-за произошедшего. Они правда хотят быть твоими друзьями и оставить все эти неприятные воспоминания между вами позади. Кроме того, я более чем уверена, что они с радостью помогут тебе с освоением языка. Иметь рядом кого-то, на ком не был использован этот твой фокус с переводом, точно будет полезно.

Твайлайт долгое время колебалась над своим ответом, параллельно вытаскивая из середины башни блок и устанавливая его на вершине.

– Хорошо, наверное… – наконец, произнесла она, пусть и не была полностью убеждена. – А что насчет Вален? Она…

Дерьмо, подумала Лана, когда беседа коснулась этой женщины. И как можно оправдать подобное поведение?

– Эм, Вален… ну, она большую часть своей жизни посвятила изучению того, как работает наш мир. И в понимании этих механизмов она достигла больших успехов. Твоя же магия является тем, что она до сей поры ни разу не видела, и что открыто противоречит изрядной доле законов природы и ее опыту, – Лана запнулась было, но быстро продолжила: – Эм… Видишь все эти устройства вокруг? Каждое из них создано для того, чтобы что-то фиксировать. Теплота, радиация, сотни разнообразных штук; и ни одно не может зафиксировать твою магию, что немного раздражает Вален. Мне жаль, что она выплескивает это раздражение на тебя.

Твайлайт медленно кивнула, и затем ответила:

– Кажется, я понимаю. У меня как-то раз было нечто похожее с подругой.

– О? – подтолкнула ее Лана, вознося хвалу своей удаче за то, что Твайлайт непреднамеренно спасла ее от собственного объяснения. Она быстро вытащила блок снизу и положила его наверх, ожидая, пока Твайлайт продолжит говорить.

– Дома у меня есть подруга, которая при помощи разных мелких ощущений могла предсказывать, что произойдет, – начала Твайлайт, делая свой ход. – И я, возможно, немного переборщила, пытаясь понять, как она это делает. В конце концов, она была земной пони, и никаким образом не могла использовать магию, чтобы видеть будущее… и, тем не менее, она это делала. Многократно.

– Это было бы весьма полезно, – улыбнулась Лана, в свою очередь перемещая блок. – Знать, что вот-вот произойдет, я имею в виду. Дай-ка угадаю, она говорит загадками и все вокруг считают ее спятившей?

– "Спятившей" все-таки, немного сильно сказано…

– Ни слова больше, – сказала Лана, наконец, заметив слона в комнате, так сказать. Твайлайт как раз начала прощупывать своим телекинезом нижние блоки, когда женщина перешла к следующей стадии своего плана. Она, наконец, отпустила то, что ее беспокоило… теперь надо дать ей новый, лучший повод для беспокойства, подумала Лана и подавила рвущуюся на лицо улыбку. Я попаду в ад за это.

Итак, Твайлайт, ты нам все рассказала о своих друзьях, семье и знакомых, но ни разу не упоминала никого "особенного". Уверена, в твоем мире есть целая очередь жеребцов, мечтающих стать твоими кольтфрендами, – реакция Твайлайт была очаровательна, ее телекинез вышвырнул из башни блок, тем самым вызвав преждевременное разрушение постройки. – Это же правильный термин, "кольтфренд"[1]? Или же это просто "жеребец"? – теперь Твайлайт начала что-то бормотать и ужасно краснеть, и Лане пришлось прилагать немалые усилия, чтобы сохранять серьезное выражение лица.

– Жеребец! – крикнула Твайлайт, сумев, наконец, выдавить из себя разборчивый ответ. – Термин – "жеребец", или "кобыла", если имеется в виду кобыла, или "особенный пони", если речь не идет о гендерной принадлежности. И нет, дома у меня нет жеребца.

– А, понятно, – произнесла Лана, которая и правда поняла, что именно имела в виду Твайлайт. Тем не менее, она не собиралась просто так отпускать ее. – Тогда сколько у тебя было "кобыл"? Уверена, что вон та пегаска способна продержать тебя на ногах всю ночь напролет, – указала она на ряд рисунков, а точнее, на радужногривую летунью с дьявольской улыбкой.

– У МЕНЯ НЕ БЫЛО КОБЫЛ! – выкрикнула Твайлайт, вновь отчаянно покраснев.

– Твайли, здесь нечего стыдиться, – начала Лана, однако единорожка ее перебила:

– Я не стыжусь! Как мы вообще начали говорить об этом? – Твайлайт вновь и вновь пыталась заново построить башню, а затем смущенно посмотрела на Лану: – А что насчет тебя? Кто твой жеребец? Мэтт? Джоэл?

О, я знаю этот взгляд, Твайли, внутренне усмехнулась Лана. Боюсь, тебе не удастся перевести эти рельсы на меня, дорогая.

Не-а, обе догадки неверны. У меня нет кого-то особенного, мужчины немного не в моем вкусе, – ответила женщина с волчьей улыбкой.

– Мужчины? Ох… ОХ! Это, эм, хорошо? – Твайлайт изо всех сил пыталась перевести свое удивление в шутку.

– Ты ведь не из тех, кто не одобряет подобных отношений, верно?– с беззаботной улыбкой спросила солдат. Тем не менее, она не могла не задаваться вопросом, не разочарует ли ее ответ Твайлайт.

– Н-нет, я уважаю предпочтения любого пони! – быстро ответила единорожка, и затем ее голос приобрел менторские нотки, к которым Лана уже начала привыкать: – Подобные отношения не являются редкостью в Эквестрии, учитывая, что отношение жеребцов к кобылам среди населения примерно тридцать к семидесяти. Межвидовые отношения с расами, обитающими по соседству с землями пони, встречаются реже, однако не являются чем-то неслыханным. Вблизи границ можно наблюдать множество пони, состоящих в отношениях с бизонами, зебрами и даже с грифонами.

И вновь Лане пришлось прилагать силы, чтобы не начать улыбаться при виде начавших складываться в цельную картину кусочков пазла.

– Пони и представители других видов, говоришь? – произнесла солдат и оценивающе осмотрела Твайлайт, задержав на ней взгляд ровно настолько, чтобы заставить покраснеть, а затем продолжила: – Не беспокойся, милая. Я предпочитаю немного более высоких и с руками. Ты не поверишь, на что способны пальцы, – Лане очень хотелось продолжить, однако отчаянно краснеющая Твайлайт запросто могла что-нибудь поджечь, поэтому она перешла к следующей фазе.

– Знаешь, это весьма хорошая новость для Мэтта. Он считает, что ты милая. Сам мне сказал, – небрежно прокомментировала Лана, наблюдая за реакцией Твайлайт. На самом деле, именно этого он не говорил, но он согласился со мной, когда я это сказала. Достаточно близко.

– Ч-ч-ч, – начала заикаться единорожка после слов Ланы, и в этот момент дверь открылась, впуская Мэтта.

– Прошу прощения за задержку, доктора решили провести несколько дополнительных тестов… – начал было мужчина, входя в жилище Твайлайт. Увидев, наконец, едва сдерживающую смех Лану и выражение искреннего шока на лице Твайлайт, он остановился, –…что-то не так?

–Ч-ч-ч, – было все, что Твайлайт сумела выдавить из себя, прежде чем свалиться в глубокий обморок.
 

------
 

10:20, 15.04.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

Мэтт с облегчением выдохнул, увидев на лицах вернувшихся в тестовую зону лаборатории "Стардаст" ученых улыбки.

– Она в порядке?

Интересная реакция, Мэтт… – подумала Лана про себя. Возможно, я была немного ближе к истине, чем ожидала.

– Первичная диагностика показывает истощение, вызванное стрессом и депривацией сна, на текущий момент ее сердцебиение и температура находятся в пределах зарегистрированных норм, а сама она, судя по всему, спит, – сообщил Джоэл. – Несмотря на всю неприятность данного происшествия, оно может пойти ей на пользу. Если ей удастся спокойно отдохнуть, я более чем уверен, что она будет на верном пути к восстановлению после недавних… проблем. Мы хотим дать ей, по меньшей мере, шесть часов, прежде позволить кому-то беспокоить ее, так что, боюсь, на текущий момент ваша помощь не требуется. Прошу прощения за напрасный спуск к нам.

– И вовсе не напрасный, все прошло согласно плану, – заявила Лана, направившись к дверям. Однако звезды ей сегодня не предвещали беспрепятственного выхода.

– Лана, задержись на минуту. Нам надо обсудить новую информацию, полученную в ходе твоей беседы с Твайлайт, – громко произнес Джоэл, и женщина приложила весь свой актерский талант, чтобы сфабриковать наиболее правдоподобную досаду на лице.

– Увидимся позже, Дженкинс, – с ехидной улыбкой помахал ей Мэтт, выходя из лаборатории.

Улыбайся, улыбайся, мой план только начал претворяться в жизнь, мысленно вернула ему улыбку, оборачиваясь к ученым.

– Итак, что именно вы хотели со мной обсудить?

– Первым делом, о чем ты, черт побери, думала? Перед тем, как свалиться в обморок, Твайлайт выглядела так, точно ее сейчас хватит сердечный приступ! – прорычал Джоэл, как только двери лаборатории закрылись. – Не говоря уже о содержимом вашего маленького разговора. Вален хватил бы приступ аневризмы, наблюдай она за вами.

– О чем я думала? Ответ, на самом деле, довольно прост, – с улыбкой ответила Лана, не восприняв злую тираду Джоэла близко к сердцу. – Сейчас Твайлайт не хватает двух вещей: стабильности и надежды. Какая бы стабильность у нее не была, она серьезно ослабла после посещения Медицинского отдела, а та, что осталась – тщательно растаптывалась Вален ежедневно с той поры. Дав ей выговориться, я сумела в открытую обсудить с ней это, и, полагаю, теперь она не будет столь насторожена в вашей компании. Вален же… ну, это уже зависит от Вален.

– Что же до надежды, я полагаю, что Твайлайт понимает, что шансы вернуться домой у нее не велики и старается не зацикливаться на этом. Она сама признала во время тестирования ее телепортации, что у нее нет возможности самой вернуться домой, что означает, что какие бы силы не существовали в ее мире, теперь возвращение Твайлайт целиком зависит от них. Судя по описаниям этого Дискорда, которого она продолжает упоминать, у меня есть серьезное подозрение, что любое существо, достаточно могущественное, чтобы вернуть ее домой, будет вынуждено сначала разобраться с ним. В любом случае, Твайлайт в течение неопределенно долгого промежутка времени будет оставаться здесь, на Земле, и будет единственным представителем своего вида на целой планете. Так на что же она реалистично может надеяться, находясь под попечительством XCOM, кроме все тех же комнат и коридоров, которые видит ежедневно? Подарить ей надежду на близость в данной ситуации означает помочь ей сбавить уровень стресса в долгосрочной перспективе, как по мне. И если ее разумом сейчас завладеют мысли о том, что она считает влюбленностью в нее, то ее будут меньше беспокоить мысли о следующем тесте Вален.

– Это… весьма проницательно, – прокомментировала через несколько секунд Ким, которая была погребена в своих записях, сделанных в ходе беседы.

– А Мэтт знает об этом? – спросил Джоэл, приподняв бровь.

Лана ответила со своей коронной улыбкой:

– О, мне кажется, что это будет гораздо веселее, если останется сюрпризом, разве нет? – ее улыбка стала еще шире, когда он закрыл лицо рукой.

– В любом случае, я весьма впечатлен прошедшей беседой; тебе удалось вскрыть несколько интересных культурных аспектов в ходе вашего разговора, – наконец, произнес Джоэл, вызвав вопросительный взгляд Ланы. – Она сказала, что в их обществе нет табу на однополые отношения и даже на связь с представителями другого вида. Честно говоря, это звучало почти как цитата из исторической книги, так что я подозреваю, что подобное положение вещей у них далеко не первое десятилетие. Сравнить с нашей собственной культурой: сколь долго бракосочетание с человеком другой расы считалось преступлением, не говоря уже об однополых браках?

– Ага, согласна, – задумчиво кивнула Лана.

– Еще раз спасибо, что зашла, – поблагодарил ее Джоэл, а затем повернулся к Ким и начал просматривать ее записи, сделанные во время утренних событий. Чувствуя, что она свободна, Лана пошла на выход.

– Девчачьи разговоры, а? – прозвучал спокойный голос Мэтта, когда она вышла из лаборатории. Обладатель же этого голоса обнаружился возле стены коридора, в двух метрах от двери, и на его лице ясно читалось подозрение. – Твои "девчачьи разговоры", похоже, оказывают разрушительное воздействие на сознание.

Лана же в ответ лишь улыбнулась.
 

------
 

17:34, 15.04.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"       

Чарльз вошел в лаборатории "Стардаст", улыбаясь, несмотря на накопившуюся усталость. Зона тестирования была пуста, поэтому инженер направился прямо в жилище Твайлайт, чтобы увидеть, стало ли единорожке лучше с момента их последнего разговора.

Когда двери открылись, явив взору сидящих за столом Ким, Джоэла и Твайлайт, Чарльз с трудом сумел сохранить контроль над выражением своего лица. Твайлайт выглядит немного лучше… интересно, что изменилось?

– Добрый вечер, детишки, простите, что только так поздно смог освободиться. Мальчикам и девочкам в Инженерном отделе нужна была моя помощь кое с чем.

– Привет, Чарльз! – улыбнулась Твайлайт, помахав ему копытом. – Ты изобретал что-то новое?

Дистанционно управляемую тяжеловооруженную платформу, созданную с целью уменьшить риск для парней в поле…

О, не то, чтобы что-то новое, скорее, помогал модифицировать кое-что старое, чтобы оно смогло нам помочь. Ты была бы удивлена, если бы узнала, какое количество старых идей было отвергнуто, в то время, когда все, что им требовалось – это свежий взгляд и модернизация, – подвел Шэнь краткий итог. – Что вы тут затеваете?

– Джоэл и Ким помогают мне с произношением в английском языке. Лана оказалась права, иметь рядом кого-то, не находящегося под воздействием заклинания перевода, и правда очень помогает! – заявила Твайлайт, указав в сторону Ким, которая обернулась к Шэню и кивнула.

– Она достигла больших успехов, чем кто-либо мог ожидать, Шэнь. Доступ к лингвистическим программам у нее есть меньше недели, и, тем не менее, ей удалось превзойти все наши ожидания, – сообщила женщина, и затем многозначительно посмотрела на Джоэла. – Один из добровольцев заходил сегодня утром, поговорил с Твайлайт и смог несколько уладить ситуацию, возникшую из-за… инцидента, возникшего вследствие обстоятельств нашей первой встречи с ней, а также и из-за недавних событий.

Шэнь был достаточно наблюдателен, и смог заметить, что вторая половина объяснения Ким была специально составлена подобным образом, чтобы не дать Твайлайт догадаться о ее значении, и его подозрение подтвердилось, когда Джоэл, переводя, полностью проигнорировал эту часть.

– Замечательно! – искренне обрадовался инженер, отодвинув у стола стул и садясь. – А что насчет чтения?

– Буквы, почти все правила пунктуации и структуру предложений я, думаю, освоила, – охотно ответила Твайлайт. – Сейчас мы работаем над словарным запасом и глаголами. Ваш язык откровенно обескураживает, со всеми этим словами с множеством значений и правил применений. Существительные могут становиться глаголами, не говоря уже о множественных и единичных формах, временах и так далее. Честно говоря, это…

– Сложно? – предположил Шэнь, когда Твайлайт замялась, но ее ответ опроверг его ожидания.

– Весело! Я изучаю язык, о котором ни один пони до сих пор не слышал, и очень предвкушаю тот момент, когда смогу говорить со всеми без использования магии. О, это напомнило мне, – Твайлайт обернулась к рабочему столу и притянула левитацией стопку бумаг. – Та математика, что ты мне дал. Все сделано! Прости, что я так затянула с ней.

Шэнь улыбнулся и потянулся к бумагам.

– Нет причин для извинений, Твайлайт. В конце концов, я же говорил тебе, что определенных сроков выполнения нет, – он начал просматривать ее работу, и в этот момент часы Ким пискнули.

– А, похоже, наше время на исходе, – прокомментировал Шэнь и посмотрел на Джоэла. – Нам стоит поспешить на встречу в… эм, "гостевых апартаментах", иначе босс будет недоволен.

– Боюсь, все верно; на сегодня наш визит подошел к концу. Прости, Твайлайт, – извинился Джоэл, вставая со своего стула. – Мы зайдем завтра, хорошо? – единорожка кивнула, и ученые направились к выходу, оставив ее наедине с Шэнем.

Прошло несколько долгих секунд, прежде чем инженер, наконец, заговорил:

– Я рад, что сегодня ты чувствуешь себя лучше и что вновь начала общаться с Джоэлом и Ким. Все мы были очень обеспокоены после того, что произошло в ходе последнего теста с Вален. Ким и Джоэл в особенности, поскольку ты перестала с ними говорить, когда все стало еще хуже.

Улыбка Твайлайт стала немного натянутой, пока она подбирала слова для своего ответа:

– Мне жаль, что я заставила вас всех так беспокоиться. Лана зашла этим утром, мы неплохо поговорили и сыграли в новую игру. Она помогла мне взглянуть на все с их точки зрения. В том числе, и с точки зрения Вален. Я могу понять, почему они сделали то, что сделали, но это все равно страшно, когда я вспоминаю, что все это происходило со мной.

Ох, Вален, эта маленькая девочка дает тебе второй шанс. Я бы не стал. Подумал Шэнь про себя, но не позволил раздражению проступить на своем лице.

– Это очень великодушно с твоей стороны.

Еще несколько секунд прошло, и Твайлайт, прикусив губу, нерешительно начала:

– Чарльз, если тестирование будет проходить хорошо, могу я… побывать снаружи? – когда выражение лица Шэня сменилось на удивление от подобной просьбы, единорожка тут же пошла на попятную: – Е-если это не вызовет никаких проблем, я имею в виду, и это не обязательно делать сейчас или в ближайшие дни. Я не хочу, чтобы из-за меня у тебя возникли проблемы или что-то в этом духе. Вообще, забудь об этом, – неуверенно попыталась она перевести все в шутку.

– Посмотрим, что я смогу сделать, – пообещал Шэнь с наиболее уверенной из всех своих улыбок, которую он смог сфабриковать, а затем сменил тему. – Ты упоминала, что к тебе заходила Лана? Похоже, я ошибался: мне не казалось, что она склонна к разговорам.

– Она оказалась очень хороша в представлении ситуации с другой перспективы, – кивнула Твайлайт. – Лана помогла мне увидеть все под другим ракурсом, и когда я поговорила об этом с Ким и Джоэлом, мы согласились оставить прошлое позади. С Вален у меня пока не было возможности поговорить, но я уверена, что мы сможем начать все с чистого листа.

Если бы только все было так просто, печально подумал Шэнь, но не дал этой мысли отразиться на лице.

– Надеюсь, ты права, и все действительно уляжется. К слову, я хотел спросить, тебе удалось поспать? Ты выглядишь немного более отдохнувшей, чем в прошлый раз.

– В общем-то, да, – слегка покраснев, ответила Твайлайт и отвела взгляд в сторону. – На самом деле, это было немного позорно. Лана начала говорить о…

И ровно в этот момент дверь в ее комнату вновь открылась.

– Хей, я вижу, Твай… – начал было улыбающийся Мэтт, но был резко перебит:

– НИ О ЧЕМ! Совсем ни о чем! – быстро прервала свою мысль Твайлайт, буквально уткнувшись носом в свой планшет и старательно не смотря на Шэня или в сторону двери. Краска все более и более отчетливо заливала ее лицо, в то время как она быстро протараторила:

– Ну, мне предстоит много работы, нет времени на разговоры! Надо вернуться к ней!

Шэнь перевел взгляд от Твайлайт к Мэтту, а затем обратно. Это что-то новое. Во время тестов она не прерывала ученых столь бесцеремонным образом, когда речь заходила о чем-то личном, подумал инженер, и он не мог не заметить взгляды, которые Твайлайт бросала в сторону Мэтта каждые несколько секунд.

– Боюсь, я вынужден согласиться с Твайлайт: думаю, нам стоит разойтись сегодня пораньше, – произнес Шэнь, пытаясь подавить зевоту. – Увидимся завтра, Твайлайт, – направился он к выходу, сделав жест Мэтту следовать за ним. Когда дверь закрылась за ними, он обернулся к солдату:

– К чему все это было?

– Черт его знает. Еще вчера все было нормально. Утром я вошел, и у нее произошел небольшой эпизод; единственной, кто с ней говорил до этого, была Лана, – ответил Мэтт, очевидно, сбитый с толку не меньше Шэня. – Оба ученых наблюдали за ними, и, думаю, вмешались бы, если бы беседа приняла слишком экстравагантный характер.

– Хмм, – было единственным, что произнес Шэнь, потирая подбородок. – Когда в следующий раз увижу Лану, узнаю у нее, о чем именно они говорили. Но пока что, боюсь, я вынужден откланяться.
 

------
 

18:02, 15.04.2015, ОФИС КОММАНДЕРА БРЭДФОРДА

Дэвид еще раз оглядел изобилие исследовательского материала, предоставленного проектом "Стардаст", от рисунков и до личных записей. Сперва он лишь бегло проглядел доклад, подобно тому, как он поступал со всеми техническими отчетами о допросах и вскрытиях, еще на ранних этапах своей карьеры научившись вычленять важную информацию из стены научного текста. Но в этот раз он решил потратить немного времени и по-настоящему прочесть их, чтобы больше узнать об интересном госте, находящемся на попечении XCOM, и крошечная крупица сожаления закралась в его сердце, пока он обдумывал лежащий перед ним выбор.

– Я не могу дать разрешение на это, Чарльз, – произнес коммандер. – Безопасность и секретность расположения объекта является высшим приоритетом, и я не могу в здравом уме позволить этому существу обозревать окрестности и запоминать ориентиры, способные выдать наше месторасположение. Не говоря уже о том, как трудно будет удержать его, если оно решит попытаться сбежать, оказавшись на поверхности.

Шэнь вздохнул, но кивнул, соглашаясь с его точкой зрения:

– Я понимаю, Дэвид. Если в будущем это когда-нибудь изменится, я уверен, Твайлайт будет очень признательна.

Дэвид приподнял бровь, услышав, как инженер назвал пришельца по имени.

– Я просмотрел прикрепленные к файлам личные записи, а также выводы Фрэнка. Природа "Твайлайт", по меньшей мере, повергает в шок. Если она честна, то во вселенной существует еще одна разумная и миролюбивая форма жизни, – произнес он, помассировав глаза одной рукой, и внезапно начал выглядеть гораздо старше, чем в начале разговора. – И первый контакт просто обязательно должен был произойти в наименее благоприятный для этого момент.

– Это просто неудачное стечение обстоятельств. Тем не менее, лично я рад, что мы повстречали ее, и каждый, кого не спроси, скажет тебе то же самое, – заявил Шэнь, вставая и направляясь к выходу.

– Включая доктора Вален? – спросил Дэвид, и Шэнь самим своим молчанием ответил на его вопрос. – Я также просмотрел видеозаписи проведенных тестирований. Мне надо будет поговорить с ней об этой "методе", при помощи которой она взаимодействует с субъектом; лишь Богу ведомо, о чем она думала в ходе последнего теста. Однако в ее подозрениях есть рациональное зерно. Не будь у меня на столе результатов вашего обследования у Фрэнка и подтверждения об отсутствии манипуляции сознанием от медиков, я бы сейчас тоже считал поведение всего вовлеченного в проект "Стардаст" персонала крайне подозрительным.

– Я знаю, что у меня нет никаких доказательств, но все же я убежден, что Твайлайт не несет никакой угрозы для XCOM и станет для нас ценным активом, как только Вален сможет раскрыть секрет ее "магии", – спокойно и твердо ответил Шэнь.

Теперь уже был черед Дэвида признавать правоту доводов собеседника.

– Мое предчувствие говорит мне то же самое. Вален со своими людьми уже неделю тестирует ее способности, им удалось достигнуть хоть какого-нибудь прогресса в понимании их механизмов?

– Ну, мы предоставляем ей лучшее оборудование для того, чтобы она сумела предоставить проекту XCOM эти открытия, – с сомнением произнес инженер, и Дэвид был достаточно наблюдателен, чтобы уловить скрытый подтекст.

– Не сомневаюсь, я буду первым, кто узнает о произошедшем прорыве, – прозвучала в голосе Дэвида нотка завершенности. – Еще что-нибудь?

Шэнь секунду колебался, но затем все же решил высказать свое предложение:

– Я понимаю, что прогулка наружу невозможна, однако у меня, возможно, есть альтернативная идея.

– Я слушаю.
 

------
 

02:35, 16.04.2015, ЛАБОРАТОРИИ СТАРДАСТ

– Тестирование начинается…. Сейчас!

Твайлайт немедленно схватила своим телекинезом ручку со стола и начала в безумном темпе решать математические уравнения. Она успела разобраться с тремя из них, прежде чем рука ударила по столу перед ней.

– Этого недостаточно! Еще раз! – прокричал голос, Твайлайт подняла голову и увидела ледяной взгляд Вален, пронзающий ее насквозь… с четырех различных сторон. Головы Вален находились на вершине змеиных шей гидры, а на столе перед ней теперь лежала здоровенная лапа. Эта лапа метнулась куда-то в сторону и вытащила размозженный труп гигантского насекомого, поддергивающийся и истекающий желтой кровью. – Еще раз! Еще! Еще! – кричало множество Вален, с каждым криком лапа продолжала вновь и вновь с тошнотворным хрустом опускаться на насекомое.

Твайлайт попыталась отшатнуться от кровавой массы, которая теперь лежала перед ней на столе, но обнаружила, что путь назад блокирован кем-то стоящим позади нее. В панике обернувшись, она не увидела никого, однако, повернувшись обратно, она увидела человеческую фигуру, стоящую между ней и гидрой-Вален.

– Твайлайт, ты меня слышишь? – произнес этот человек, Мэтт, обернувшись через плечо. Голос, тем не менее, принадлежал Чарльзу, и это, странным образом, успокаивало.

– Твайлайт? – продолжил Мэтт-с-голосом-Чарльза, на этот раз более настойчиво. – Тебе стоит проснуться, у нас для тебя есть кое-что интересное.

Твайлайт резко проснулась, почувствовав руку на своей спине. Ей пришлось моргнуть несколько раз, прежде чем ее глаза, наконец, смогли сфокусироваться на Чарльзе в тусклом свете ее жилища.

– Чарльз? Ох… доброе утро? Который час?

– О, еще очень рано, – подтвердил ее мысли инженер, и чем сильнее ее глаза адаптировались к скудному освещению, тем лучше она видела на лице Чарльза признаки усталости. – Если у тебя найдутся силы, я бы хотел тебе кое-что показать.

– Я не против… – согласилась Твайлайт, потянувшись и зевнув, и затем спрыгнула с кровати и направилась к выходу. Джоэл ждал ее в тестовой зоне лаборатории, вместе с Ланой и Мэттом. Присутствие последнего смыло все остатки сонливости и наполнило ее голову вопросами. Ох, Селестия, что мне сказать? Что мне делать? Я знаю, что в библиотеке у меня остались СОТНИ книг, объясняющих, что делать в такой ситуации, но с собой-то у меня их нет! Что мне делать? Чтомнеделать? Чтомнеделать? Чтомнеделать?

Внутренние метания Твайлайт прервались, когда Чарльз прошел вперед и обратился к группе:

– Все на месте, пора выдвигаться.

Все направилась к выходу, и лишь Твайлайт замешкалась.

– Куда мы идем? – спросила она, и все взоры обратились к инженеру, ожидая, что именно он даст ответ.

– Боюсь, конкретно сейчас мы не можем выйти наружу, однако я сообразил, куда мы можем направиться вместо этого, и где тебе совершенно точно понравится. Но нам стоит поторопиться, – объяснил Чарльз, сделав Твайлайт жест следовать за ним, что она, после краткого мига колебаний, и сделала.

В отличие от предыдущих вылазок из лаборатории, когда люди шли медленно и спокойно, в этот раз группа передвигалась быстро и в какой-то формации. Мэтт двигался впереди и на каждом перекрестке осторожно выглядывал, подавая затем знак отряду продолжать движение, в то время как Лана шла замыкающей. Пока что они были единственными людьми в округе, и скудно освещенные коридоры выглядели из-за этого одиноко.

После головокружительной череды углов, пересечений и лестниц, они приблизились к толстой металлической двери со словом, которого Твайлайт никогда прежде не видела. Она как раз начала пытаться разобрать буквы, когда Чарльз обратился к ней.

– Итак, Твайлайт, здесь нам надо будет действовать быстро. Мэтт пойдет первым и подаст сигнал, затем уже заходим мы. Не отходи от меня ни на секунду, пока мы будем там, хорошо? – серьезно произнес инженер, не отводя от нее взгляд, пока она не кивнула. Получив подтверждение, Чарльз подал знак, и дверь перед ними открылась.

Твайлайт не многое успела заметить, прежде чем Мэтт проскользнул внутрь и быстро все оглядел. Долгие секунды спустя, он махнул рукой, и группа вошла в помещение вслед за ним.

Это не помещение. Это пещера, подумала Твайлайт, задрав голову и осматривая ужасающее место, в котором оказалась. Пол представлял собой чередование бетона и металла и сильно отличался от такового в Лабораториях, которые она уже начинала понемногу считать своим домом, а также металлических пластин с множеством дырок, сквозь которые была видна лишенная света и, казалось, бесконечная бездна. Большая часть помещения была скрыта мраком, однако огни освещали пол и какие-то массивные металлические альковы в стенах и вдоль пола. Несколько жутких металлических фигур, выглядевших как хищные птицы, проступали сквозь тьму, и Твайлайт обнаружила, что неосознанно начала перемещаться в середину их маленького отряда.

– Твайлайт, посмотри наверх, – предложил Чарльз, и, когда она так и поступила, откуда-то сверху раздалось громыхание. Огни осветили массивную дверь непосредственно над их головами, которая начала раздвигаться, открывая взору ночной небосвод. Широко раскрыв глаза, Твайлайт не отводила от него взгляд. Все огни в пещере погасли, и это небо осталось единственным, что можно было разглядеть.

Долгие минуты она просто продолжала смотреть наверх, пытаясь запомнить все видимые звезды и созвездия.

Ее концентрация распалась, когда температура в пещере начала заметно падать, и поток новых ароматов достиг ее носа. Воздух пещеры был чужд ей, напоминая запахи дыма и масла на крупных железнодорожных станциях в Кантерлоте, но то, что она чуяла сейчас, было чистым, незагрязненным благоуханием трав и деревьев.

– Спасибо, Чарльз, – произнесла Твайлайт после нескольких глубоких вдохов, упиваясь запахами снаружи. – Мне это было очень нужно.

Инженер же просто улыбнулся и кивнул.

Это мгновение растянулось, быть может, еще на минуту, а затем все огни резко включились, и со всех сторон раздался рев сирен. Прежде чем Твайлайт успела спросить, что случилось, она заметила новую фигуру, быстро идущую по направлению к ним. Это был мужчина, носящий одежду тех же земных оттенков, что и Чарльз, Лана и Мэтт, на котором был одет жилет поверх рубашки и галстука. Темно-коричневая грива у него была крайне коротка, а на его ухе Твайлайт узнала одно из устройств для дистанционного общения. Их взгляды встретились, и на короткий миг она была уверена, что смотрит прямо в глаза дракона. Самоуверенность, но не высокомерие, власть, но не тирания, уверенность в своих решениях. Все эти качества единорожка увидела за ту секунду, что они смотрели друг другу в глаза, ощущая при этом, что ее саму тоже оценивают… и что ее сочли незначительной. Затем эта секунда прошла, зрительный контакт прервался, и Твайлайт сумела выдохнуть, только сейчас обнаружив, что задерживала дыхание.

Чарльз встретил его на полпути и, после довольно напряженной беседы, незнакомец повернул обратно и направился к двери в противоположном конце пещеры.

– Нам придется закончить раньше, чем планировалось, назревает кое-что очень важное. Мы должны вернуться в лабораторию немедленно, – ответил Шэнь на незаданный вопрос с ноткой поспешности в голосе. – Это место вот-вот будет наводнено множеством людей, которые не очень хорошо отреагируют на наше присутствие.

Единорожка хотела было спросить Чарльза, что именно происходит, однако интонации в его голосе подсказали ей, что сейчас не время для промедлений.

– Хорошо! Назад в лабораторию! – заявила она и с легкостью, порожденной многими часами практики, телепортировала всю группу обратно в свое жилище.

Лана восстановилась первой, однако остальные еще долго отходили от перемещения. Мэтт был бел, как мел, с шумом вдыхая и выдыхая воздух, Чарльз и Джоэл покачивались, пытаясь вновь обрести равновесие.

– Ох, Твайлайт, пожалуйста, предупреждай в следующий раз, – было всем, что Шэнь смог произнести, опираясь рукой о стену.

– Прости… ты сказал, что нам надо возвращаться, и я посчитала, что чем быстрее – тем лучше, – начала извиняться Твайлайт, но Шэнь лишь отмахнулся:

– Нет нужды для извинений, Твайлайт, просто в будущем не забывай предупреждать, – ответил Чарльз, а затем повернулся к Лане и Мэтту: – Вам двоим стоит отправиться в арсенал, Брэдфорд в настоящий момент получает сообщение от Совета, а это весьма вероятно означает высокоприоритетную миссию.

Оба солдата кивнули и собрались было уходить, когда голос Твайлайт остановил их:

– Стойте, стойте! Миссию? Это будет… опасно?

Мэтт и Лана обменялись взглядами, и затем женщина ответила ей:

– Возможно, Твайли. Но не беспокойся, мы в этом деле лучшие. Да и Мэтт тоже неплох.

– Спасибо за уверенность в моих навыках, – отреагировал Мэтт, безэмоционально посмотрев на нее.

Солдаты направились к выходу, но Твайлайт опять их остановила:

– Постойте! Я… я могу вам помочь.

Она закрыла глаза и начала перебирать колоссальный массив известных ей заклинаний, и, в итоге, остановилась на одном из самых новых в своем репертуаре. Собрав необходимую энергию и направив ее на бойцов, она открыла глаза.

– Все, готово.

– И что оно делает? – спросила Лана, глядя на свои руки, точно ожидая, что они вот-вот начнут светиться.

– Если все верно сработает, то никто ничего не заметит, – загадочно ответила Твайлайт, и затем помахала уходящим солдатам копытом. – Удачи!

– Твайлайт? – спросил было Шэнь, но Твайлайт больше не могла позволить ничему нарушать ее концентрацию. Ей приходилось использовать все свои силы для поддержания заклинания, ведь от этого зависела жизнь ее друзей.


Дополнительная информация:

Отдых и развлечения: В современном мире развлечения почти всегда включают в себя подключение к интернету. Поскольку связь с внешним миром на объекте XCOM недоступна никому, кроме руководства, появилась нужда в более простых способах скоротать досуг. Естественно, все эти способы почти никогда не являются востребованными.

Политика "открытых дверей": Коммандер Дэвид Брэдфорд придерживается политики "открытых дверей" в отношении старшего невоенного персонала. Это позволяет всем троим руководителям дивизионов XCOM обсуждать рабочие моменты в неформальной обстановке и вне пристального внимания своих подчиненных.


От англ. "colt" – "жеребец".

Сайлент Рейн


НЛО, ЗАМЕЧЕННОЕ НАД ТЕРРИТОРИЕЙ КИТАЯ, БЫЛО ПЕРЕХВАЧЕНО САМОЛЕТАМИ НЕОПОЗНАННОЙ МОДЕЛИ И СБИТО ВДАЛИ ОТ НАСЕЛЕННЫХ ПУНКТОВ; НИ НЛО, НИ ЕГО ЭКИПАЖ НА МЕСТЕ КРУШЕНИЯ ОБНАРУЖЕНЫ НЕ БЫЛИ, ОДНАКО НА ТЕРРИТОРИИ ПРИСУТСТВОВАЛИ МНОГОЧИСЛЕННЫЕ СЛЕДЫ НЕДАВНЕГО БОЯ, СООБЩЯЮТ ИСТОЧНИКИ В ПРАВИТЕЛЬСТВЕ КНР.


ВО ФРАНЦИИ ЧЕРЕДА ПОХИЩЕНИЙ, КАК РАНЕЕ ПРЕДПОЛАГАЛОСЬ, ИНОПЛАНЕТЯНАМИ ПОДОШЛА К КОНЦУ ПОСЛЕ РЕЙДА GIGN НА ОГОРОЖЕННУЮ ТЕРРИТОРИЮ В ДИКОЙ МЕСТНОСТИ; ОКАЗАВШИЕСЯ НА МЕСТЕ ПОДОЗРЕВАЕМЫЕ ЗАЯВЛЯЮТ, ЧТО ИХ ДЕЙСТВИЯ КОНТРОЛИРОВАЛИСЬ ПРИШЕЛЬЦАМИ; В ХОДЕ СУДОВ ОЖИДАЕТСЯ ПОДАЧА ПРОШЕНИЙ О НЕВМЕНЯЕМОСТИ.
 

------
 

02:40, 16.04.2015, АНГАР "СКАЙРЕЙНДЖЕРОВ"

Дэвид Брэдфорд никогда не был любителем скрываться во тьме, однако чем дольше он выжидал в дальней части ангара, тем сильнее ему казалось, то именно этим он и занимается. Стоя абсолютно неподвижно и нарочито прямо возле выхода, за которым лежал командный центр, он неотрывно следил за дверью, ведущей к межуровневой лестнице. И, словно подчинившись тяжести его взгляда, эта дверь отворилась, впуская быстро вошедшего Харриса, который оглядел опустевший ангар, подал после этого знак, и вслед за ним появились остальные, включая причину участившихся у Брэдфорда головных болей.

На видео оно воспринимается совсем не так, подумал про себя Брэдфорд, в то время как группа продвигалась к центру помещения. Даже с противоположного конца ангара он видел любопытство на лице этого существа. Любопытство и страх. Когда ангарные створки распахнулись, оно долго смотрело в небеса с неприкрытым восхищением, а затем повернулось к Шэню и что-то сказало. Шэнь в ответ улыбнулся и кивнул, но не произнес ни слова.

– Коммандер Брэдфорд, входящее сообщение от Совета, – ожил голос в наушнике, и в течение неуловимо краткого мига Дэвид боролся с искушением застонать и закрыть лицо рукой. – Естественно, в самый неудачный момент…

– Принято. Передайте им, что я приму сообщение в своем офисе через пять минут. Поднять уровень тревоги на базе и привести Страйк-1, Страйк-2 и Страйк-4 в состояние полной боевой готовности, – приказал Брэдфорд через гарнитуру и направился к собравшейся в центре ангара группе. Свет включился вновь; взревели сирены. Чужой вздрогнул и прижал уши от резкого звука, однако затем развернул одно из них в сторону приближающегося Брэдфорда. Миг спустя на него уже смотрели огромные пурпурные глаза, и Брэдфорд встретил их взгляд одним из своих собственных.

Дэвид не был незнаком с концепцией "дуэли взглядов", и был более чем готов к психологическому поединку… но в данном случае этого не потребовалось. Уже через секунду чужой заметно съежился под его взором, но зрительного контакта не прерывал. А затем этот миг прошел, когда Шэнь встретил Брэдфорда на полпути.

– Шэнь, возвращай всех в лабораторию. Пришло сообщение от Совета, и ты знаешь, что это означает, – лаконично сообщил коммандер, после чего развернулся кругом и направился к выходу. Он успел сделать полдюжины шагов, прежде чем позади него прозвучало громкое крак вытесненного воздуха. Быстрый взгляд через плечо показал, что в ангаре никого кроме него не осталось.

– Местоположение Чарльза Шэня? – спросил он, дотронувшись рукой до гарнитуры.

Пара секунд тишины, и ему ответили:

– Ведущий инженер Чарльз Шэнь в настоящий момент находится в Лабораториях "Стардаст", B3F.

Телепортация… точно, вспомнил он записи Вален, поднимаясь по лестнице в свой офис. Что-то подсказывает мне, что эта миссия будет гораздо интереснее остальных.
 

------
 

02:43, 16.04.2015, КОРИДОР B3F

– Мэтт… – начала было Лана, в то время как пара мчалась по коридору.

– Я знаю, Лана, – ответил он, заворачивая за угол и увидев впереди ведущую в казармы лестницу. – Мы должны рассказать Фаулер о произошедшем.

– И как именно ты собираешься ей это объяснить? "Прости, мы не можем пойти вместе с тобой на задание, потому что милый лиловый единорог наложил на нас неизвестное заклинание?" Да она нас обоих огреет по башке, попробуй мы рассказать ей правду, а затем Брэдфорд сделает это еще раз, за разглашение секретной информации, – заявила женщина без своего обычного сарказма в голосе.

Черт, она права. И у нас попросту нет времени для поиска альтернатив. Проклятие, – пронеслась мысль в голове у Мэтта.

– Хорошо, слушай приказ. Когда мы будем там, просто следуй моему примеру. Если из-за этого возникнут проблемы, то вина будет полностью на мне.

Лана ничего не ответила на это, и, поскольку в данный момент они неслись по лестнице, перепрыгивая по три ступеньки за раз, Мэтт не мог обернуться через плечо и посмотреть на выражение ее лица. Последний пролет, еще пара поворотов – и запоздавшая пара оказалась в арсенале, который встретил их суматохой приблизительно двух десятков солдат, торопливо собирающих снаряжение для миссии. К сожалению, отсутствие Мэтта и Ланы не прошло незаметно.

– Клянусь Богом, я лично отпинаю их, когда увижу в следующий раз, – негодовала Фаулер, выхватывая свою винтовку и проходя к хранилищу боеприпасов, чтобы раздобыть магазины, как к ней, так и к пистолету. – Построение обладает абсолютным приоритетом, каждый, кто не успевает на него, попадает в мой личный черный список.

Собравшись с духом и приготовившись к словесной взбучке, Мэтт подошел к Фаулер, но та демонстративно игнорировала его и продолжила свою тираду:

– В случае если вы, гориллоподобные, не заметили, у меня немного плохое настроение, и единственное, что может его исправить – это маловероятное присутствие всего Страйк-1 в "Скайрейнджере" во время начала операции.

Время принимать решение. Если мы не встретимся с ними в "Скайрейнджере", то Страйк-1 будет ослаблен из-за неполной численности во время предстоящей миссии, какой бы она не была. Если же мы присоединимся к ним, то отряд будет полностью укомплектован, однако в такой ситуации это непонятное заклинание Твайлайт подвергнет всех риску.

Лана, подготовь броню и снаряжение, я разберусь с оружием и боеприпасами, – прошипел Мэтт, и, когда она начала было возражать, добавил: – Последствия в случае чего на мне, просто выполняй приказ!

Бойцы Страйк-2 выстроились в колонну по одному и покинули арсенал, за ними вышел Страйк-4, и, благодаря многим часам тренировок, Лана и Мэтт успели собраться и вовремя присоединиться к направившемуся в сторону ангара Страйк-1. Никто из отряда не обращал на них ни малейшего внимания и, казалось, не признавал самого их присутствия, пока они направлялись к "Скайрейнджерам". Похоже, из-за этого опоздания мы стали персонами нон грата… ох, ну и взбучка нас ждет по возвращении.

Командиры летных экипажей трех "Скайрейнджеров" направляли каждый отряд к соответствующему транспорту, первыми покинут базу Страйк-4, за ними – Страйк-2 и лишь затем – Страйк-1. Мэтт и Лана вошли в летательный аппарат последними, однако Фаулер остановилась снаружи возле рампы и продолжила сверлить взглядом вход в ангар. Командир экипажа бегом поднялся в транспорт и начал проверять и перепроверять страховочные ремни бойцов, но, дойдя до Ланы и Мэтта, остановился и обратился к стоящему на рампе лейтенанту:

– Сэр, взлет через десять секунд! Немедленно пройдите внутрь!

Фаулер развернулась и поднялась в "Скайрейнджер", на ее лице отчетливо было видно недовольство.

– Сэр, что-то не так? – нерешительно спросила Лана, и Мэтт задержал дыхание. Пожалуйста, не подумай, что это сарказм, пожалуйста…

Реакция как бойцов Страйк-1, так и командира экипажа была не тем, что он ожидал. Сидящие возле Ланы и Мэтта солдаты выпрыгнули бы из собственных сидений, не удерживай их страховочные ремни, в то время как остальные резко развернулись в их сторону, будто они материализовались из воздуха. Командир оправился первым, проверил, как они пристегнуты, и направился в переднюю часть летательного аппарата, взглянув при этом на обоих солдат с подозрением. Реакцией же Фаулер было просто безэмоционально посмотреть на них, а затем занять свое место и пристегнуть ремни.

Когда рампа закрылась, и "Скайрейнджер" начал выруливать на стартовую площадку, Мэтт с Ланой молчаливо обменялись взглядами. Что за чертовщина только что произошла?

Лана же лишь пожала плечами в ответ.
 

------
 

02:50, 16.04.2015, ЦЕНТР УПРАВЛЕНИЯ

Брэдфорд задумчиво смотрел на огромный голографический глобус и продумывал в голове речь брифинга для бойцов. Ненавижу, когда у нас нет времени на сбор дополнительной информации или для более детального введения бойцов в курс дела, каждая такая операция ощущается так, словно мы бросаем их вслепую.

Глобус продолжал лениво поворачиваться вокруг своей оси, и в поле зрения коммандера появилась Азия. Его глаза быстро отыскали Гонконг, и в груди у него зашевелилось беспокойство. И хотя беспокойство он чувствовал перед каждой операцией XCOM, в этот раз его предчувствие буквально било тревогу.

Двери в арсенал распахнулись, и первая из ударных групп начала продвигаться через командный центр в сторону ангара. Страйк-2: МакКенна, Брианд, Холидей, Бичем, Роланд, Эндертон и Утер, командир. Брэдфорд кивнул отряду и пожелал им удачи, пока они пробегали мимо, и следующая группа появилась в Центре Управления. Страйк-4: Халверсон, Бьюэттнер, Грин, Такер, Амада, Родригес, Альварес и Пейн, командир. Брэдфорд вновь кивнул и пожелал им удачи.

Очередная восьмерка бойцов покинула арсенал, и Брэдфорд опять повторил процедуру. Страйк-1: Друзимский, Ли, Поттер, Хендерсон и Фаулер, командир. Дверь в ангар закрылась за последним из них, и Брэдфорд отвернулся к медленно вращающейся сфере, однако в этот раз сомнение все-таки проявилось на его лице. Такое ощущение, что я что-то упускаю. Что-то важное.

– Брэдфорд, Шэнь, – прозвучал в наушнике усталый и немного обеспокоенный голос инженера.

– Брэдфорд на связи. Ты успел завершить производство дистанционно управляемых боевых платформ?

– Да, успел, – поступил ответ Шэня. – Три новых Т-БМП готовы к использованию в ходе проведения операции, и, я надеюсь, они будут небесполезны. Тем не менее, у меня есть вопрос по поводу этой миссии… Принимают ли в ней участие капрал Харрис или рядовая Дженкинс?

– Нет, я их не видел, – произнес Брэдфорд, и него возник приступ странной неуверенности. Почему я испытываю сомнение сейчас? Еще же слишком рано, операция едва началась. – Проблемы в лаборатории?

– А, нет, никаких "проблем", если можно так выразиться. Это может подождать до завершения миссии. Удачи, коммандер, – инженер покинул частоту, и Дэвид вновь повернулся к глобусу, глядя на иконки только что взлетевших и направившихся на запад "Скайреев"[1].

Офицер связи дал Брэдфорду знак, и тот переключил гарнитуру на командную частоту.

– Зона операции находится в пригороде Гонконга. Мы получили сообщение, что организованный преступный синдикат предпринимал попытки продать артефакт пришельцев на чёрном рынке, а также что источнику данной информации удалось добыть его, и теперь он предлагает этот артефакт нам. Разведка не знает, что именно представляет собой это устройство, однако нам известно, что оно не повреждено и находится в рабочем состоянии. Таким образом, его захват является для нас высшим приоритетом.

Жест рукой – и офицер связи предоставил карту пригорода, в котором будет происходить операция. Большое кладбище с находящимся рядом храмом, несколько одноэтажных строений возле дороги и пустая автомобильная стоянка появились на экране перед Брэдфордом, и он начал раздавать инструкции, как ударным группам, так и "Скайреям".

– "Биг Скай", вы произведете высадку Страйк-1 на парковке. "Кинг Фишер" и "Оминэс", вы будете кружить над зоной на случай возникновения осложнений. Страйк-1, гражданский находится возле храма позади кладбища. Артефакт пришельцев обладает приоритетом, однако эвакуация гражданского – ваша дополнительная задача. Также существует вероятность вмешательства местных преступных элементов, поэтому не предполагайте, что каждый человек в зоне операции невраждебен или является гражданским. Удачи, конец связи.
 

------
 

06:25, 16.04.2015, ГОНКОНГ

"Скайрей" проревел двигателями вертикального взлета и посадки над кладбищем и затем приземлился на парковке. Рампа ударилась об асфальт, и бойцы Страйк-1 выбежали из транспорта, пулей метнувшись к ближайшему укрытию на пустующей автостоянке.

– Страйк-1-Лидер – "Биг Скаю", мы на позиции, – доложила Фаулер.

– Принято, Страйк-1. "Биг Скай" – Центру. Страйк-1 на земле, приступаю к наблюдению, – отрапортовал командир экипажа, двигатели его "Скайрея" испустили яркую струю пламени, и летательный аппарат растворился в темном небе. Получив глаза в небесах, солдаты покинули укрытие и выдвинулись к воротам кладбища. – "Биг Скай" – Страйк-1. Вижу на тепловизоре одного человека, стоящего перед храмом, судя по всему, это ваш парень.

– Принято, "Биг Скай", – произнесла Фаулер, и затем жестом приказала остановиться, когда они достигли входа. – Итак, мне не нужны сюрпризы. Третий, Четвертый, – указала она на Поттера и Хендерсона, двоих снайперов во взводе. – Мне надо, чтобы вы были на крыше этого строения, простреливали всю улицу и, по возможности, кладбище. Да, я знаю, что чертовы деревья будут мешать обзору, однако мы не должны покидать пределов вашей видимости дольше, чем на минуту. Седьмой, Восьмая – займите укрытие и прикрывайте вход на кладбище. Мы не можем позволить окружить себя, если дело дойдёт до боя, – Мэтт и Лана кивнули в ответ.

– Остальные – за мной. Заберем этого парня и свалим отсюда. Быстро и чисто, – и, получив приказы, Страйк-1 разделился. Снайперы перебежали через пустынную улицу и забрались по пожарной лестнице на крышу магазина.

– Третий – Первой. Мы на позиции, противника не наблюдаем.

Лана с Мэттом расположились неподалеку от входа на кладбище, на территории приподнятой галереи. Ворота были в пределах хорошей видимости, улица за ними – ограниченной, а вокруг было полно мест для укрытия.

– Седьмой – Первой. Вход под прикрытием.

– Принято. Время до цели – две минуты.
 

------
 

06:30, 16.04.2015, ЦЕНТР УПРАВЛЕНИЯ    

Брэдфорд взирал на получаемое от "Биг Ская" изображение зоны операции подобно ястребу. Бойцы Страйк-1 разделились; разумный ход, особенно в свете сопутствующих заданию рисков. Учитывая, что противника до сих пор не наблюдалось, передвижение всего взвода было менее важным, чем обеспечение безопасности маршрута для эксфильтрации. Не считая странного инцидента в ангаре, миссия пока что проходит спокойно. Слишком спокойно. Опять инстинкты завопили ему, что что-то должно пойти не так, если уже не пошло, а он еще этого не заметил.

– Центр – Страйк-2 и 3. Проверьте свои два часа, – произнес Брэдфорд, и снайперы подчинились. Пусть это происходило и нечасто, Брэдфорд порой, в случае крайней необходимости или возникновения новых задач, отдавал приказы солдатам лично, и те научились доверять его чутью. Тем не менее, вмешиваться слишком часто мне не стоит. Командиры отрядов и без меня способны контролировать каждый шаг своих подчиненных…

– Принято, Центр, – подтвердил получение приказа Поттер, и его нашлемная камера показала пустую длинную улицу. – Вроде, все чисто… отмена, четыре цели, двигаются попарно к входу на кладбище. Выглядят людьми, легкое вооружение, никакой брони и черные костюмы. "Биг Скай", вы это видите?

– "Биг Скай" – Страйк-1, подтверждаю, четыре человека, идут в вашем направлении.

– Принято, "Биг Скай". Третий, приглядывай за ними, но огонь не открывать. Седьмой, Восьмая – выдвигайтесь и нейтрализуйте их. Тихо, по возможности.

– Принято, Первая. Дженкинс, за мной, – прозвучал голос Седьмого, и двойка переместилась на более удобную для засады позицию.

Стоп… Дженкинс? Подумал Брэдфорд, и по его спине пробежал озноб, когда он вспомнил более ранние события этой ночи. Я видел всех бойцов, направляющихся к "Скайреям", и этих двоих среди них не было. Фаулер, Друзимский, Поттер, Хендерсон, Андерсон, Ли. Шесть имен… восемь солдат. Я точно помню, что арсенал покинуло восемь человек. Шэнь особенно уточнил у меня, не видел ли я Харриса и Дженкинс, и я знал, что не видел. Какого черта. Какого ЧЕРТА. Как и любой командир, Дэвид Брэдфорд всегда обращал внимание на детали, и он был абсолютно уверен, что узнал шестерых бойцов Страйк-1, но при этом арсенал покинуло восемь. Затевается что-то большое…

Инстинкты Брэдфорда опять забили тревогу, и он вернул свой взгляд к Харрису и Дженкинс, притаившимся в засаде. Люди переместились от дверных проемов до переулка по ту сторону кладбища и перегруппировались, вне поля зрения снайпера, но в пределах видимости всевидящего ока "Биг Ская". Это самое око повернулось осмотреть переулок и передало изображение двух стремительно передвигающихся фигур, несущихся прямо на этих людей, и которые на тепловизоре выглядели как расплывчатые пятна. Люди оказались достаточно быстры, чтобы выхватить свое оружие и начать стрельбу, однако их пистолеты оказались бесполезны против приближающихся монстров.

– Это Первая, слышу выстрелы! Кто ведет огонь?

– Первая, Седьмой. Подтверждаю присутствие криссалидов, они атакуют гражданские цели! Восьмая, кидай гранату!

К этому моменту все четыре человека в черных костюмах уже были зверски убиты, и криссалиды начали наклоняться над трупами. Однако прежде чем они успели, солдаты зашвырнули гранату прямо в кровавую кучу, превратив останки в куски мяса. Криссалиды, тем не менее, выжили, начали хромать и спотыкаться к новым целям, и были добиты выстрелами дробовика.

Брэдфорд увидел достаточно.

– Центр – "Биг Скаю". Приступайте к сканированию района тепловизором, начиная с прилегающих кварталов. "Оминэс", "Кинг Фишер" – выгружайте свои группы и приготовьтесь оказать непосредственную авиационную поддержку. Центр – Страйк-1. Забирайте устройство и как можно быстрее уходите.

Хор подтверждений заполонил эфир, и Брэдфорд отклонился назад и сменил канал.

– Чарльза Шэня на эту частоту, немедленно.


------
 

06:33, 16.04.2015, Гонконг

Мэтт перевел свою винтовку в режим автоматической стрельбы, прикрывая переулок, из которого появились криссалиды. Лана еще раз выстрелила в каждого из жуков, и затем быстро осмотрела искалеченные трупы людей, убеждаясь, что никто из них не встанет опять.

– Этих ребят можно списывать со счетов, – доложила она и бегом вернулась в укрытие возле Харриса.

– "Биг Скай" – Страйк-1, – вышел на связь их наблюдатель, и спешка в его голосе не предвещала ничего хорошего. – Множество целей, приближаются к вам. Тощие, криссалиды и летуны. Рекомендую немедленную эксфильтрацию.

– Выдвигаемся, гражданский с нами… отмена, открыть огонь! – прокричала Фаулер, и воздух заполонило стаккато недалеких выстрелов. В ту же секунду радиоэфир оказался забит докладами об обнаружении противника и звуками стрельбы.

– За мной, Дженкинс! – прокричал Харрис, и они оба метнулись к заранее подготовленной позиции на галерее. Два громких выстрела с той стороны улицы – и в эфире прозвучали доклады снайперов об убитых противниках. Харрис и Дженкинс скрылись за укрытием и начали высматривать неприятеля, когда радио затрещало вновь.

– Страйк-1-2 – Центру, Анита Фаулер убита в бою, – прокричал сержант Друзимский между очередями своего пулемета. – Время до точки эвакуации – одна мину… – доклад Друзимского прервался приступом ужасающего кашля, с которым большинство бойцов ударных групп были до неприятного знакомы. – Я отравлен.

– Четвертый – Седьмому! Мы с Третьим сможем присмотреть за входом. Отправляйтесь вместе с Восьмой к остальным и окажите им поддержку. – Однако до того как Мэтт успел подтвердить получение новых приказов, Хендерсон завопил:

– Седьмой, иксы!

Прежде чем либо Харрис, либо Дженкинс успели среагировать, криссалид перепрыгнул огораживающую кладбище от улицы стену и приземлился прямо на их позицию, едва в метре от солдат. Тысяча видений ужасающей смерти пронеслись перед внутренним взором Мэтта при виде оказавшегося слишком близко монстра. Совсем недавно ему удалось лично наблюдать, как быстро эти существа умеют бежать и убивать. Дробовик Ланы, вероятно, сможет остановить его, как и моя винтовка в режиме автоматического огня, но ни один из нас попросту не успеет направить на него оружие до того, как умрет другой, пронеслась мысль в голове у Мэтта, и он почувствовал, как его заполняет злость.

Эта злость превратилась в шок, когда криссалид ускорился… и спрыгнул с галереи на территорию кладбища, даже не посмотрев на них. Еще один криссалид вскочил туда же, где только что стоял его предшественник, промчался так близко от Ланы, что она могла бы прикоснуться к нему, и, подобно первому, полностью проигнорировал двоих бойцов.

Растянувшаяся, казалось, до бесконечности секунда прошла, и возле них появилась тройка Тощих, занявших укрытия возле Мэтта и Ланы, будто их тут вообще не было. Потом буду гадать, что за чертовщина тут происходит, сейчас надо разобраться с этими. Пушки использовать нельзя, иначе отравлю нас обоих, однако…

С легкостью, порожденной обильной практикой, Мэтт позволил винтовке повиснуть на ремне и выхватил дуговой излучатель. Два нажатия на курок – и с двумя Тощими покончено без какой бы то ни было борьбы. Он обернулся к Лане и увидел, как она, схватив свой дробовик за ствол, исполнила идеально подошедший бы для гольфа взмах и врезала последнему Тощему по лицу, отправив того через ограждение вниз. Перевернув свое оружие, она опять взяла его прикладом к себе и понеслась по галерее вслед за криссалидом.

– Дьявол, мимо! – прокричал Поттер через внутришлемную связь. – Седьмой, не могу попасть по этому жуку. Заставь его покинуть укрытие.

Мэтт убрал дуговой излучатель в кобуру и поднял винтовку, обнаружив криссалида, о котором говорилось. Тот расположился за стеной и одним из гигантских деревьев возле входа на кладбище, вероятно, выжидая, чтобы напасть на отступающих бойцов из засады, или пытаясь укрыться от снайпера, или и то, и то одновременно. В любом случае, это не имеет никакого значения, мрачно подумал боец, прицелился и открыл огонь. Первый выстрел пришелся в нижнюю часть туловища жука, второй задел одну из его верхних конечностей, а третий попал ровно в то место, где одна из ног соединялась с телом. Не ожидавший нападения криссалид завопил и вывалился из укрытия, лишь для того, чтобы миг спустя его голова разлетелась на куски.

– Седьмой, все чисто. Выдвигайся, я тебя прикрою.

– Принято! – ответил Мэтт и перемахнул через ограждение, приземлившись парой метров ниже и задержавшись лишь для того, чтобы прошить Тощего Ланы парой контрольных выстрелов, прежде чем укрыться за надгробием. Стаккато стрельбы теперь не умолкало практически ни на секунду. – Седьмой – Второму. Обстановка?

– Это Шестой, Второй выбыл! Мы уже почти возле выхода, – и точно в соответствии с его словами, появились остальные бойцы взвода. Ли и Андерсон были в полном порядке, третий же человек нес через плечо потерявшего сознание Друзимского. Этим третьим оказался китаец с коротко подстриженными седыми волосами, козлиной бородкой и довольно жутким шрамом на лице. Также на нем был тот же черный костюм, что и на погибших в самом начале боестолкновения людях.

Так вот каков наш гражданский, подумал Мэтт, который был несколько впечатлен тем, что тот нес на себе потерявшего сознание солдата, вместо того, чтобы начать паниковать, понестись, куда глаза глядят, и неминуемо погибнуть. Он также оказался достаточно сообразителен, чтобы передвигаться во время прикрывающего огня. Умный мужик.

Мэтту пришлось отвлечься от рассматривания гражданского, когда очередной криссалид выскочил из-за ряда высоких надгробий и метнулся вслед за отступающими солдатами. Боец попытался было прицелиться, однако этот жук либо был слишком умным, либо слишком везучим, маневрировал между могилами и передвигался так, чтобы держать остальных бойцов между собой и Мэттом. Ли тоже заметил криссалида, запаниковал, переключил винтовку на автоматический режим и начал поливать его огнем, но этого оказалось недостаточно. Одна клешня-рука отбила оружие в сторону, а другая пронзила его глотку. В радиоэфире раздалось бульканье, Ли упал, и жук склонился над ним, чтобы проделать одну из самых ужасающих вещей из всех, что кому-либо доводилось видеть: вживление яйца.

Вероятно, это бы и произошло, если бы выстрел дробовика не вырвал солидный кусок плоти из его груди и не отбросил его в сторону. Существо обернулось в поисках новой угрозы, лишь для того, чтобы получить второй заряд дроби прямо в морду. Труп начали сотрясать судороги, и Лана всадила в него еще один выстрел.

– Страйк-1-8 – Центру. Рядовой Дональд Ли убит в бою, – сообщила она, и бегом помчалась вслед за остальной группой.

– Черт побери, Лана, в укрытие! – проорал Мэтт, повернувшись и прижав огнем пару Тощих, показавшихся из-за дерева справа от отряда. На удивление, пришельцы не сделали ни единого выстрела в ее направлении, начав вместо этого стрелять по Андерсону и гражданскому. Один из них погиб, получив пулю от Мэтта, второго обезглавил кто-то из снайперов.

Лана заняла место Ли, прикрывая отступление, насколько это было возможно с дробовиком, в то время как Мэтт продолжал вести огонь со своей позиции возле ворот. Андерсон, Дженкинс и гражданский перегруппировались для одного последнего рывка, когда случилось самое худшее из всего, что только могло произойти. Лишь благодаря удаче Мэтту удалось обнаружить еле заметное движение, когда летун пролетел над ними, и его сердце в ужасе сжалось, когда он увидел, что тот сбросил гранату.

Глаза Мэтта проследили ее траекторию, и он понял, что она приземлится ровно между ним и остальными. Лана, должно быть, тоже это заметила, поскольку отряд бегом помчался к воротам. Однако, несмотря на увеличившуюся скорость, ни один из них не смог бы пережить взрыв.

Нет! Я не позволю этому произойти опять! – мысленно прокричал Мэтт, покинув укрытие. Без малейших сомнений он метнулся туда, куда, как он предполагал, граната должна была приземлиться. Она упала, подпрыгнула и достигла идеальной высоты, и Мэтт вложил всю энергию своего бега в мощный удар. Ботинок достиг гранаты как раз в тот момент, когда отступающие солдаты проносились мимо него. Будь это что-нибудь другое, это был бы великолепный удар.

Но это была граната, и она сдетонировала, пролетев меньше секунды, сбив Мэтта с ног. Ох, черт, утром это будет болеть, подумал он, перевернувшись, вставая, пошатываясь, на ноги и потерев свободной рукой грудь. Ощущение, словно меня лягнули в ребра.

Хендерсон достиг ворот и открыл неприцельную стрельбу по находящимся где-то позади Мэтта целям, он развернулся, чтобы тоже предоставить огневое прикрытие, но затем заколебался.

– Дженкинс, уводи гражданского с Друзимским к точке эвакуации! Мы выиграем вам время, – тон Мэтта показывал, что возражения не принимаются, и Лана не стала перечить.

– Страйк-1-7 – Центру, цель задания находится на пути к точке эвакуации, однако мы под угрозой быть задавленными числом. Запрашиваю близкую авиаподдержку, до опасного близкую! – прокричал Мэтт в свою гарнитуру, поднимая свою винтовку и сделав три выстрела в сторону стремительно несущейся к ним орды пришельцев. Леденящий кровь щелчок опустевшего магазина был компенсирован хором подтверждений в эфире.

– "Биг Скай" принял, скоро будем в точке эвакуации.

– "Оминэс" принял, огневая поддержка в опасной близости – через десять секунд.

– "Кинг Фишер" принял, располагаемся над точкой эвакуации.

– Страйк-4 вступает в бой с подкреплениями противника! Страйк-2, поддержите нас?

– Страйк-2 в десяти секундах от кладбища, попробуем успеть перехватить их. Поддержка Т-БМП уже в пути!

Пустой магазин ударился о бетон, и Мэтт вставил вместо него новый, дав затем Хендерсону знак отступать. После этого уже он сам помчался через улицу к парковке. Он как раз успел завернуть за угол, чтобы увидеть, как из приземлившегося "Скайрейнджера" выкатывается Т-БМП, за которой следовал командир экипажа летательного аппарата с винтовкой в руках. Лана держалась позади гражданского с бессознательной фигурой Друзимского на плече до тех пор, пока они не оказались внутри, и затем помчалась обратно в бой. Т-БМП быстро обогнала ее и начала поливать огнем далекие цели. Вторая боевая машина выехала из соседней аллеи и присоединилась к перестрелке, следом за ней появилось головное подразделение Страйк-2. Они махнули выжившим бойцам Страйк-1 и обеспечили их огневым прикрытием.

Грохот стреляющих Т-БМП был быстро заглушен, когда второй "Скайрейнджер" завис над автостоянкой и развернулся носом к приближающейся позади Мэтта орде.

– "Кинг Фишер" на позиции, визуальный контакт с противником.

Из носа "Скайрейнджера" изверглись вспышки пламени, и на улицу ливнем обрушился поток стреляных гильз. Мэтт почувствовал, как несколько из них отскочили от его шлема и брони, пока он бежал к "Биг Скаю".

Давай, ты уже почти на месте, уговаривал он себя, в то время как расстояние до самолета сокращалось, но с каждым шагом его руки и ноги все сильнее и сильнее наливались свинцом. Кроме того, каждый вдох сопровождался вспышкой боли у него в груди. Проведя свободной рукой по ней, он почувствовал, что она стала мокрой, и посмотрел на свою ладонь.

– Ох, – было всем, что он смог произнести, прежде чем рухнуть на дорожное покрытие.

– Дерьмо, Харрис ранен! – услышал Мэтт чей-то очень далекий голос. – Держись, Мэтт, мы уже на "Скайрейнджере". Оставайся со мной, оставайся со мной! – он пытался, он правда пытался остаться с говорящим, кем бы тот ни был, но сон казался гораздо более манящим вариантом.
 

------
 

ОПЕРАЦИЯ САЙЛЕНТ РЕЙН: ВЫПОЛНЕНА

АРТЕФАКТ ПРИШЕЛЬЦЕВ ДОСТАВЛЕН НА БАЗУ

ГРАЖДАНСКОЕ ЛИЦО ДОСТАВЛЕНО НА БАЗУ

СТРАЙК-1 ДОКЛАДЫВАЕТ О 2 ПОГИБШИХ, 3 РАНЕНЫХ

СТРАЙК-2 ДОКЛАДЫВАЕТ О 0 ПОГИБШИХ, 1 РАНЕНОМ

СТРАЙК-4 ДОКЛАДЫВАЕТ О 0 ПОГИБШИХ, 2 РАНЕНЫХ


 

ОТЧЕТ ПОИСКОВОЙ ГРУППЫ:

(Задокументировано лейтенантом Пейном)

ЛЕГКАЯ ПЛАЗМЕННАЯ ВИНТОВКА: 2

ФРАГМЕНТЫ ПЛАЗМЕННОГО ОРУЖИЯ

ТРУПЫ ТОЩИХ: 32

ТРУПЫ ЛЕТУНОВ: 12

ТРУПЫ КРИССАЛИДОВ: 7

ЖИВАЯ ОСОБЬ: ТОЩИЙ (2)

ОЦЕНКА ОПЕРАЦИИ: ХОРОШО


Дополнительная информация:

Совет: Международная организация, которая финансирует и руководит действиями XCOM в своих стратегических целях. Хотя, по большей части, они не вовлечены в ежедневные операции XCOM, именно их вклад позволяет проекту устойчиво функционировать. Они предоставляют большую часть финансирования, которое обеспечивает дальнейшую работу организации, поиск и предоставление нового персонала, а также улаживание политических последствий операций. Предполагается, что любой запрос Совета будет обладать наивысшим приоритетом.

"Скайрейнджер": "Скайрейнджер" – это сверхзвуковой транспортно-десантный самолет, стелс-покрытие и двигатели вертикального взлета и посадки которого обеспечивают возможность быстрой высадки персонала XCOM в любой точке мира с максимальной незаметностью для местных гражданских и военных. После высадки солдат, "Скайрейнджеры" обеспечивают наблюдение за зоной операции и, в случае нужды, предоставляют поддержку с воздуха.

Операционная Доктрина: При помощи "Скайрейнджеров" XCOM производит высадку взводов, численность личного состава которых варьируется от шести до восьми человек. Позывной взвода состоит из части "Страйк" и соответствующего номера. Принимающие участие в операции ударные группы имеют номера от 1 до 9, а в маловероятном случае развертывания более девяти отрядов, их нумерация продолжается до 10 и так далее. Состав каждого взвода определяется сообразно ситуации, однако обычно включает в себя четверых стрелков и четверых специалистов. Роли специалистов включают в себя (но не ограничены ими): специалистов по тяжелому вооружению, снайперов и экспертов-подрывников.

Т-БМП: Тяжелая Боевая Машина Пехоты. Дистанционно управляемая орудийная платформа, созданная для обеспечения огневой поддержки в ходе полевых операций. Вооруженные пулеметом и покрытые броней, они способны предоставить значительную помощь огнем своему взводу в любой ситуации, не подвергая при этом риску солдат отряда. Т-БМП также были созданы в качестве противовеса пришельцам, способным манипулировать сознанием.

Вживление яиц криссалидов: Хотя внешний вид и жажда крови криссалидов сами по себе являются достаточной причиной для страха, именно их метод размножения внедряет ужас в сердца даже самых стойких солдат. Криссалиды внедряют яйцо в тяжело раненных или недавно убитых жертв, которое затем перехватывает контроль над телом и потребляет из него питательные вещества. В течение пятнадцати секунд после вживления его жертва становится враждебна к остальным человеческим существам и будет атаковать любого, кто приблизится. В течение сорока пяти секунд после этого яйцо превращается в новорожденного криссалида, который затем вырывается из тела жертвы.

Тощие: "Тощие" являются разведчиками пришельцев, созданными таким образом, чтобы имитировать внешний вид мужчины-европейца в голубом костюме и с очками в золотой оправе. Свидетели описывают чувство беспокойства, возникающее у них возле Тощего, а также ощущение, что с ним "что-то не так", однако не могли определить, что именно. В случае выявления их истинной природы, Тощие начинают демонстрировать невероятные акробатические способности в сочетании с гигантскими прыжками в высоту, которые позволяют им занять позицию на возвышенности почти в любом бою. Их самое неприятное умение напрямую связано с происхождением от рептилий: внутри у них имеется жидкий яд, который при контакте с воздухом превращается в аэрозоль. Этот яд проникает сквозь все существующие на текущий момент системы фильтрации и в случае отсутствия медицинской помощи приводит к смерти в течение нескольких часов.


"Скайрей" – сокращение от "Скайрейнджер"

Тем временем... (Часть 1)

Тем временем…
 

Луна бдительно стояла на своем балконе от заката до рассвета, как и каждую ночь, и ее зеленые глаза медленно и методично сканировали небеса. Стражи молчаливо стояли в темных углах ее покоев, уровень их бдительности мог сравниться лишь с таковым у самой Принцессы. Они хорошо исполняют свой долг, особенно с учетом обстоятельств. Подобная верность не может быть недооценена, думала она про себя. Если бы только все были столь же сильны.

Ей было известно об идее Селестии реформировать Дискорда еще много дней назад, хотя она и не была с ней согласна. Но, в конечном счете, выбор был именно за ней, и Луна не стала противиться решению Селестии, которое та совершила вопреки ее рекомендациям. Она отошла ко сну и счастливо проспала несколько часов, прежде чем энергия могучего заклинания потревожила ее в достаточной степени, чтобы разбудить. И примерно час спустя ее голова едва не взорвалась от еще одного заклинания, сотворенного уже внутри замка.

Луна была достаточно мудра, и поняла, что что-то пошло не так, и затем галопом помчалась в тронный зал, чтобы выяснить, что именно. Когда она прибыла, двор находился почти в состоянии бунта, и страх был отчетливо виден на лице каждого пони. Просители выкрикивали один вопрос за другим и что-то вопили, в то время как гвардейцы пытались восстановить порядок. Однако, пусть они были слишком дисциплинированы, чтобы показать это, в их глазах также был заметен страх.

Солнечный Трон Селестии был уничтожен, некогда изысканно украшенный престол превратился в кусок оплавленного золота. Знамена, свисавшие позади трона, были охвачены пламенем, а на некоторых из гвардейцев можно было заметить ожоги и подпалины. Странно, но внимание Луны привлекло наполовину сгоревшее письмо, которое в любой момент могло быть затоптано паникующими просителями. Она подняла телекинезом кусочек бумаги с пола, и ее глаза расширились, увидев первые два слова.

"Твайлайт пропала"

Луна не успела изучить письмо подробнее, поскольку солнце исчезло с небес и миг спустя появилось вновь у восточного горизонта. Солнечный Двор охватила настоящая паника, прежде чем крик Принцессы Ночи привлек внимание всех находящихся в помещении пони. И как раз в тот момент, когда порядок начал было восстанавливаться, вернулась Селестия.

Звук ее телепортации был громче сильнейшей из гроз Клаудсдейла, и вслед за ней пришла волна жара и физической силы, которая опрокинула каждого пони с копыт. Луна восстановилась первой, и то, что она увидела, наполнило ее сердце ужасом, который ей до этого доводилось испытывать лишь однажды. Энергия телепортации Селестии подожгла красный ковер, ведущий к трону, а также расколола мраморный пол под ее копытами. Каждый ее шаг отчетливо раздавался в воцарившейся тишине.

Селестия не была зла, не была она и в ярости. Подобные слова попросту не могли описать застывшее на ее лице выражение и эмоции в ее глазах. Она была в гневе, и от нее исходила магическая энергия, сравнимая лишь с огнем самого солнца. Никто ни разу не видел Селестию такой. Никто, кроме Луны.

– Капитан, – пророкотал ее голос, когда она подошла к отряду. – Заседание окончено. Соберите своих бойцов и возвращайтесь через десять минут для брифинга. Не опаздывать, – капитан гвардии, единорог, мышцы которого сделали бы честь многим земным пони, быстро кивнул и помчался выполнять приказ с почти непристойной поспешностью. Остальные пони в комнате оставались, парализованные от страха, пока Принцесса Солнца не обвела их своим божественным взглядом. Отданный без единого слова приказ был прост: выметайтесь.

– Луна, нам надо многое обсудить. Приготовься, – произнесла Селестия, и обе принцессы исчезли во вспышке золотого света, не желая обсуждать при посторонних дела наивысшей важности. По крайней мере, так было сообщено общественности.

Звук открывшихся дверей в ее покои вырвал Луну из воспоминаний, и она мысленно отчитала себя за то, что позволила себе так отвлечься. К счастью, она не потеряла исследуемого места на ночном небосводе, и ей пришлось приложить усилия, чтобы не повернуться инстинктивно к новоприбывшему. Едва слышный шепот и звуки копыт раздались в тишине ее обители, когда двое стражей встали на пути чужака:

– Принцесса Луна велела, чтобы ее не беспокоили, – тихо прошипели они.

– Пропустите, – приказала Луна, не оборачиваясь. – Я его ожидала.

Без лишних слов стражи вернулись на свои посты, и ее гость, цокая копытами, приблизился, остановившись на почтительном расстоянии позади нее.

– Прости, что не говорю с тобой лицом к лицу, Шайнинг Армор. К сожалению, я не могу позволить себе прерываться.

– Я понимаю, Ваше Высочество, – последовал ответ единорога. – Мы с Принцессой Кейденс лишь недавно прибыли в столицу. Сейчас она говорит с Лунным Двором, так что я посчитал, что будет лучше, если прибуду для доклада лично.

– Твоя поспешность высоко оценена. Могу представить, сколько неудобств для вас обоих составило столь внезапное возвращение в Кантерлот посреди попыток оказать помощь Кристальной Империи, – Луна кивнула, однако ее глаза ни на миг не отрывались от какой-то далекой точки, за которой она наблюдала, откладывая неизбежное.

– Мы рады помочь всем, чем только сможем, однако нас гложет беспокойство. Некоторые недавние противоречащие друг другу слухи, да и Твайли до сих пор не написала мне в ответ... – произнес Шайнинг, и продолжил с вопросительной интонацией: – Я также рад любой возможности попутешествовать со своей женой, однако мне не понятно, почему мое присутствие здесь необходимо, в то время как я мог бы помогать Кристальной Империи с подготовкой к Играм Дружбы.

– Боюсь, недавние события имеют к тебе отношение, пусть и не прямое, – начала объяснять Луна и сглотнула, пытаясь скрыть свою нервозность. – Стражи, покиньте нас, – и без единого слова или мига колебаний, ее Стражи взлетели и растворились в ночном небе, оставив Луну и Шайнинг Армора наедине.

– Крепись, ибо то, что я сейчас поведаю тебе, может оказаться шокирующим.

И Луна начала пересказывать то, что ей сообщила Селестия. Дискорд должен был быть исправлен, и оставлен в копытах Элементов Гармонии. Однако весь план пошел наперекосяк, когда Твайлайт попалась на одну из его уловок и исчезла. Эта часть вызвала приступ ярости у Шайнинга, но он пересилил себя, давая Луне возможность продолжить.

Получив несколько написанных в спешке писем от девочек и Спайка, Селестия "отбыла" из Кантерлота с целью выяснить, что именно произошло. Вернувшись же, она объявила сбор гвардейцев, отправила гарнизон в Понивилль, а затем уединилась в своих покоях, чтобы "продолжать поиски Твайлайт во время дневных часов", в то время как Луна искала ее по ночам.

Несколько долгих секунд тишины прошло, пока Шайнинг обдумывал услышанное. Луна уже начала было беспокоиться, что ее слова не были приняты в качестве достоверных, однако последовавший вопрос единорога ее успокоил:

– И где же Дискорд? Я не слышал, чтобы ему вновь удалось вырваться на свободу, а Твайли рассказывала, что он не из стеснительных.

Луна выдохнула, только сейчас заметив, что задерживала дыхание, и продолжила свое объяснение:

– Быстрые действия Селестии обеспечили сдерживание Дискорда неподалеку от Понивилля. Боюсь, без всех Элементов вновь обратить его в камень мы не можем, однако Селестия создала хитроумную тюрьму, способную удержать его, а расположившийся в Понивилле гарнизон обеспечит ее безопасность от внешнего воздействия. Он… отказывается сообщить текущее местонахождение Твайлайт, как и вернуть ее в Эквестрию. На текущий момент он также сообщает, что она невредима, и, насколько нам с сестрой известно, он не лжет.

Единорог с облегчением выдохнул. Луна заподозрила, что причиной этого была не столько информация об успешном сдерживании Дискорда, сколько весть о том, что его сестра все еще жива.

– То есть, где бы Твайли сейчас не находилась, она в безопасности. Вам удалось найти ее? Хотя бы самый призрачный след, хоть какие-нибудь зацепки?

– Селестия продолжает просматривать каждый дюйм Эквестрии, на который падает свет ее солнца, а я ищу Твайлайт в ночных небесах. Все, что я могу сказать на текущий момент – это то, что мы обе все еще чувствуем ее присутствие. Она жива, пусть и находится очень, очень далеко.

– Насколько далеко? – спросил Шайнинг, и в его вопросе отчетливо слышалось неверие. – Куда Дискорд мог ее так переместить, что свет солнца не может ее достичь?

Несколько долгих секунд Луна пыталась подобрать слова, и в итоге ответила вопросом на вопрос:

– Шайнинг, что такое Эквестрия?

– Это наше государство.

– И что собой представляет наше государство, в сочетании с нашими соседями, их соседями, землями, лежащими за ними и далекими океанами?

На этот раз ответ был менее быстрым.

– Совокупность стран, земель и морей составляет наш мир.

Луна кивнула еще раз, все так же не отводя взгляда от неба.

– А что насчет солнца и луны? Что собой представляет наш мир в сочетании с ними? – когда ответа не последовало, Луна улыбнулась и ответила сама: – Астрономы называют это "солнечной системой". Скажи мне, Шайнинг Армор, ты считаешь, что все это сочетание звезд, лун, миров, континентов, океанов и наций уникально? Что из всех огней в моих ночных небесах, лишь наш является звездой с находящимся неподалеку от нее миром? Что наш мир – единственный населенный разумными существами, способными думать и жить, подобно нам?

–…ох, – было всем, что смог произнести Шайнинг после долгого молчания, и Луна не сомневалась, что он сейчас взирал на небо с новоприобретенным восхищением и изумлением. – То есть, она сейчас где-то там. Откуда вам известно, что она в порядке? Что если Дискорд отправил ее в место, населенное монстрами и дикарями? Что если…

– Шайнинг Армор, – Луна не повышала голос, но в ее словах послышались такие же командные нотки, как если бы она их прокричала. Единорог тут же замолк, и Луна могла чувствовать его взгляд, направленный на нее, в то время как она пыталась правильно подобрать слова, которые смогли бы его успокоить. – Шайнинг, я когда-нибудь рассказывала тебе о нашей с Твайлайт первой встрече? Моя дорогая, милая сестра решила, что время моего большого выхода в современный мир должно быть именно во время праздника, посвященного моим… темным дням, – Луна услышала стон понимания, вырвавшийся у Шайнинга, когда тот осознал мотивацию, двигавшую Селестией.

Однако, не зацикливаясь на этом, Луна продолжила:

– Я прибыла в Понивилль посреди празднества, и все мои попытки наладить контакт с простонародьем были встречены с опаской. Ты тогда был капитаном королевской стражи, несомненно, ты в курсе о поведении обслуги. Мое возвращение… не было воспринято доброжелательно, – те наполненные страхом взгляды, которые она вызывала у слуг, до сих пор наполняли ее сердце чувством вины, но следующая часть истории вызвала на лице у Луны улыбку. – Лишь одна пони во всем Понивилле по доброй воле решилась заговорить со мной, и этой пони была твоя сестра. Она оказала мне большую помощь, чем я смела надеяться, Шайнинг, и с тех пор мы регулярно обменивались письмами научной и социальной природы.

Шайнинг искренне усмехнулся:

– Это в ее духе. Надеюсь, она не причиняла вам слишком много неудобств, Принцесса.

– Нет, нет! – перебила его Луна, едва не обернувшись к Шайнингу, но вовремя остановила себя. – Скорее, единственная, кто причиняла неудобства – так это я. Она стала моим первым другом с тех пор, как я вернулась с луны. Первым другом за тысячу лет. Не спорю, Селестия делала все, что было в ее силах, однако между нами все время витал дух прежней вражды и тех кошмарных вещей, что мы причинили друг другу. Столько историй, столько ран…

– Но Твайлайт, милую Твайлайт не волновало мое ужасное прошлое. Она беспокоилась лично обо мне. Не о том монстре, что я была и не о принцессе, которой стала, просто… обо мне, – долгие секунды тишины текли, и Луне пришлось сопротивляться порыву сделать фейсхуф после подобного обрушивания личных мыслей на Шайнинг Армора. – Прости меня, похоже, без Твайлайт основная тяжесть моих переживаний обрушилась на тебя.

– Все в порядке, Принцесса, – произнес Шайнинг, и Луна почувствовала, что может ему верить. – Верьте или нет, но у меня есть небольшой опыт работы с личными проблемами принцесс.

Они оба усмехнулись, и затем между ними вновь установилась тишина.

– Шайнинг, причина, по которой я рассказала тебе это – это потому что я хотела, чтобы ты понял, почему я продолжаю поиски. Я должна продолжать искать, чтобы не дать сбыться планам Дискорда. Меня побуждает продолжать искать то, что она является ученицей моей сестры. Но я никогда не прекращу искать, потому что она – мой друг.

– Спасибо, Принцесса, – искренне ответил Шайнинг и затем повернулся к дверям, через которые он вошел. – Я более чем уверен, что если вы ведете поиски – то она точно будет найдена.

– Воистину. И еще кое-что, Шайнинг. То, что мы здесь обсуждали – абсолютно все – должно быть конфиденциально. Лично я смогу пережить позор от ставших известными широкой общественности моих личных откровений, однако природа исчезновения Твайлайт, а также возвращение Дискорда являются государственной тайной и в случае огласки способны вызвать панику. Ты можешь рассказать Кейденс, поскольку она в любом случае возьмет на себя связи с общественностью вместо нас, но никому кроме нее.

– Я понимаю, – поступил ответ, прежде чем дверь закрылась.

Как только она осталась одна, Луна сделала рваный вдох и отчитала себя за множество произнесенных ложных слов. Когда кто-то не говорит всей правды, это ничем не лучше откровенной лжи.

Когда Селестия вернулась, она телепортировала их обеих в свои личные покои. Там полная гнева Принцесса Солнца превратилась в то, что еще сильнее выбило Луну из колеи: она начала рыдать. Бешеное метание солнца по небосводу было попытками Селестии найти Твайлайт, прочесывая всю планету, которые обернулись неудачей. Затем она отдала Луне приказ собрать гвардейцев и отправить их в Понивилль, после чего телепортировала ее обратно в тронный зал и с тех пор на публике не появлялась. Она даже отказалась поговорить с Луной, несмотря на все ее попытки, неоднократно предпринимавшиеся с тех пор. Помимо шокирующей и диаметрально противоположной смены поведения Селестии и новостей об исчезновении Твайлайт, что причиняло наибольшее беспокойство, так это Дискорд.

Ожидавшийся от воплощения хаоса свирепый погром так и не начал происходить. Дискорд был обнаружен на вершине все того же холма, на котором и был вызволен из камня, сидящий на своем троне и сложивший перед собой лапы пирамидкой. Он не сдвинулся ни на дюйм, когда Луна появилась и начала сначала задавать вопросы, а затем угрожать. Он не сдвинулся ни на дюйм, когда прибыл гарнизон. Он не сдвинулся ни на дюйм, ни когда Луна создала вокруг него узилище, ни когда единороги-арканисты начали выводить на нем руны, чтобы сделать эту тюрьму постоянной. Единственным вопросом, на который Дискорд ответил, было "Чего ты ждешь?"

Его ответ был простым, но загадочным, и с тех пор он не переставая преследовал Луну повсюду: "Я жду, чтобы Твайлайт выполнила свою часть сделки."

Последствия


АТАКА ПРИШЕЛЬЦЕВ В ПРИГОРОДЕ ГОНКОНГА БЫЛА ОТРАЖЕНА НЕИЗВЕСТНОЙ ВОЕННОЙ ОРГАНИЗАЦИЕЙ; СВИДЕТЕЛИ ОПИСЫВАЮТ ПРЕКРАСНО ОРГАНИЗОВАННЫХ ТЯЖЕЛОВООРУЖЕННЫХ СОЛДАТ, ДАВШИХ БОЙ АГРЕССОРАМ; К ТОМУ МОМЕНТУ, КОГДА НА МЕСТО ПРИБЫЛИ КИТАЙСКИЕ ВОЕННЫЕ, ЭТИ СОЛДАТЫ БЕССЛЕДНО ИСЧЕЗЛИ.
 
ЛЮБИТЕЛЬСКИЕ ФОТОГРАФИИ ДИСТАНЦИОННО УПРАВЛЯЕМЫХ БОЕВЫХ ПЛАТФОРМ И ВООРУЖЕННЫХ ЛЕТАТЕЛЬНЫХ АППАРАТОВ, ОБЛАДАЮЩИХ СТЕЛС-ХАРАКТЕРИСТИКАМИ И ДВИГАТЕЛЯМИ ВЕРТИКАЛЬНОГО ВЗЛЕТА И ПОСАДКИ, ВЫЗВАЛИ СЛУХИ О ВМЕШАТЕЛЬСТВЕ США ПОСРЕДСТВОМ НЕОПОЗНАННОЙ ВОЕННОЙ ОРГАНИЗАЦИИ, ПРОТИВОСТОЯЩЕЙ ПРИШЕЛЬЦАМ; БЕЛЫЙ ДОМ ВСЕ ЭТИ ДОМЫСЛЫ ОТРИЦАЕТ.
 
------
 

Донесшиеся по внутришлемной связи слова звучали подобно завываниям призрака, и пусть за остальных бойцов Страйк-1 Мэтт поручиться не мог, лично у него от этого голоса волосы вставали дыбом.

– Страйк-1 – Центру. Активность в радиоэфире, ждем указаний, – быстро доложил капитан Доннелли, занимая укрытие возле перевернутого фургона и подавая знак остальному отряду сделать то же самое. – Мой немецкий немного запылился, но, если я не ошибаюсь, это означает "помогите".

– Принято, Страйк-1. Анализ коммуникаций GSG показывает, что источник передачи находится внутри находящегося неподалеку склада, примерно в двухстах метрах к северу от вашей позиции, – прозвучал голос коммандера Брэдфорда через несколько секунд. – Если этот человек пережил крушение вертолета, то он может обладать ценной информацией.

Мэтт увидел, как шлем Доннелли качнулся вниз и вверх.

– Страйк-1 принял. Разделяемся. Пятый и выше – патрулируйте периметр, ищите следы противника или выживших. Остальные – со мной. Мы направляемся внутрь этого склада, – на частоте Страйк-1 прозвучал хор голосов, подтверждающих принятие приказа, и восемь солдат разбились на две группы по четверо. Мэтт не особенно следил за действиями второй четверки, следуя перебежками за капитаном и остальными к строению в конце улицы.

Helfen sie

– Кто бы это ни был, он точно просит о помощи. Быть может, он ранен, – перевел Роммель, машинально проверяя наличие у себя аптечки первой помощи.

Доннелли вновь кивнул и указал в сторону входа.

– Страйк-1 – Центру. Мы проникаем на склад, – Гейл медленно открыла дверь и прокралась внутрь с дробовиком наперевес. Роммель и Доннелли последовали за ней с винтовками наготове, а после них, прикрывая тыл, вошел Мэтт.

В отличие от разрухи и трупов снаружи, внутри склад был абсолютно нетронут, коробки и паллеты составляли аккуратные, упорядоченные ряды. Единственным, что выбивалось из общей картины, было скудное освещение: лампы либо вовсе не горели, либо мерцали, почти не давая света. Почти полное отсутствие укрытий возле входа, через который они проникли внутрь и множество линий прицеливания изнутри скрытого мраком помещения – почти для любого солдата это было воплощением ада на Земле.

Тем не менее, вопреки закону Мёрфи, солдатам удалось без проблем добраться до первых рядов паллет возле разгрузочной платформы и занять укрытие. Выждав несколько долгих секунд, Доннелли дал сигнал отряду выдвигаться дальше, однако не успели они сделать и шага, как их пригвоздил к месту уже ставший знакомым голос:

Helfen sie

Эти же слова донеслись из наушника Мэтта. Шаркающие шаги эхом разнеслись по складу, вместе с лязгом металла о бетон. Все бойцы обернулись к источнику звуков.

– Контакт, центральный проход, – кратко доложила Гейл, и в мерцающем освещении они увидели фигуру человека в боевой экипировке, шатающейся походкой приближающегося к ним. Тяжело опираясь на ряд деревянных поддонов, он продолжал идти, низко опустив голову. Мэтт смог различить знакомый силуэт помпового дробовика, который тот волочил за собой по полу, держа в одной руке, в то время как в другой у него была зажата граната.

– Роммель, отведи его в укрытие. Мы прикроем.

– Grenzschutzgruppe freundschaftsspiele! – окликнул человека медик, и затем медленно начал вставать из-за укрытия, подняв обе руки. Повесив винтовку на ремне, он медленно вытащил аптечку с изображенным на ней международным символом в виде красного креста. – Legen Sie Waffen auf dem Boden, und wir konnen ihnen helfen, wenn Sie verletzt sind.

Helfen sie… – простонал солдат, остановился, но оружие так и не бросил. Роммель вышел из-за паллет, держа перед собой аптечку так, чтобы ее было видно, и начал приближаться к нему.

– Видимых ранений нет, однако невнятная речь и отсутствие равновесия могут быть следствием сотрясения, – быстро подытожил Роммель, сокращая дистанцию между ними, и затем вновь обратился к бойцу GSG: – Mach dir Keine Sorgen, hier sind Verstarkungen. Warum gehst du nicht senken Sie Ihre Waffen und wir konnen Sie fixiert up? Ja?

Тот медленно поднял голову и посмотрел прямо на Роммеля, как раз в ту секунду, пока лампа над ним продолжала светить, прежде чем погаснуть опять. Глаза спецназовца так сильно закатились, что видны были одни лишь белки, а вены на его голове вздулись настолько, что Мэтт мог их различить со своей позиции. Также в этот краткий миг был заметен исходящий из его затылка поток фиолетовой энергии, направляющейся в глубину прохода, к серому, лишенному рта гуманоиду ростом с маленького ребенка и с большими черными глазами.

– Tote mich! – выкрикнул немец, поднял дробовик и выстрелил прямо Роммелю в грудь, после чего события начали развиваться молниеносно.

– БРОСАЙ! БРОСАЙ ОРУЖИЕ! – прокричала Гейл, встав из-за укрытия и взяв бойца GSG под прицел своего дробовика.

– Стайк-1 – Центру! – орал Доннелли по внутришлемной связи. – Выживший враждебен! Роммель ранен!

– Икс, в конце ряда! – крикнул Мэтт, прицелившись в пришельца.

– Gott verzeih mir… – завопил боец GSG, и его дробовик ударился о бетон, вместе с гранатой. Чека упала секундой позже. Взрыв превратил его в куски окровавленного мяса; Ромеллю повезло не больше, поскольку он также оказался в радиусе взрыва.

Прежде чем уцелевшие солдаты успели хоть что-то предпринять, склад осветили заряды зеленой энергии. Огонь велся как с противоположного конца помещения, так и со стороны рядов по обе стороны от них, не давая никому из отряда высунуться из укрытий.

– Харрис! Обойди иксов с фланга, или мы все – трупы! Вперед, я прикрою! – Доннелли начал выпускать потоки свинца в направлении неприятеля, и Мэтт не стал тратить свой шанс понапрасну. Поднявшись из укрытия и помчавшись к расположенным вдоль стен рядам, он почувствовал, как сердце сжимает страх, когда из-за того угла, к которому он направлялся, появился пришелец.

К несчастью для чужого, реакция Мэтта оказалась быстрее. Удар на бегу прямо в невыразительное лицо отбросил того на пол, а последовавшая за ним короткая очередь из винтовки отправила инопланетянина к праотцам. Боец взглянул за угол и обнаружил еще одного застигнутого врасплох чужого. Два выстрела спустя с ним было покончено, и солдат продолжил свой обход с фланга.

– Страйк-1 – Центру. Гейл мертва! Нам нужно подкрепление, немед… – голос Доннелли оборвался шипением помех, и Мэтт внезапно почувствовал себя совсем одиноко.

Обогнув еще один угол, он заметил очередного чужого, поднял винтовку, чтобы дать очередь, и именно это движение спасло его жизнь. Поток зеленой энергии с того направления, атаки откуда он не ожидал, попал бы ему точно в грудь, не прими его оружие удар на себя, расплавившись в бесполезный кусок металла. Это попадание заставило Мэтта споткнуться, сменить курс и вернуться назад в укрытие. Машинально вытащив пистолет из кобуры, он сделал три выстрела в голову пришельца, который едва не убил его.

Короткая передышка продлилась недолго: Мэтт услышал движение над головой и внезапно обнаружил, что смотрит прямо в лишенное эмоций лицо очередного чужого, который забрался наверх укрытия, за которым он засел. Инопланетянин направил в его сторону тонкую конечность, и устройство на ней начало испускать зеленый свет, накапливая энергию. Однако заряд свинца точно в левый глаз оборвал его дальнейшие планы. Словно марионетка, которой обрезали нити, пришелец свалился перед уцелевшим солдатом со своего насеста. Еще один выстрел прозвучал на складе, затем второй, третий, четвертый... Единственным, что могло сравниться с ними по громкости, был полный ярости крик Мэтта, пытавшегося отползти от трупа и при этом не сделать ни единого промаха.

Боек сухо щелкнул, опустевший магазин упал на пол, и он трясущимися руками вставил в пистолет новый. Со стороны входа донеслись крики остальных бойцов Страйк-1, врывающихся в здание.

– Иисусе… Страйк-1-5 – Центру. Капитан Доннелли, сержант Роммель и капрал Гейл убиты в бою. Рассредоточиться, ищем Харриса. Харрис, где ты?

– Я здесь… – попытался произнести Мэтт, но смог выдавить из себя лишь едва слышный шепот. – Я здесь…
 
------
 

8:05, 19.04.2015, МЕДИЦИНСКИЙ ОТДЕЛ

– Я здесь, – пробормотал Мэтт, пытаясь подняться, но обнаружил, что слишком слаб для этого. Он попробовал сесть, но режущая боль в груди и боку заставила его опуститься обратно на кровать. Стоп, кровать?

Глаза Мэтта медленно открылись, и он был вознагражден приступом ужасной головной боли от вида стерильно-белых стен, в которых он узнал стены зоны отдыха пациентов Медицинского отдела XCOM. Постепенно пульсирующая боль в затылке стала достаточно слаба, чтобы ему удалось ее игнорировать, и он вновь открыл глаза и осмотрелся.

Кровать, которую занимал Мэтт, располагалась в конце помещения, небольшая группа солдат сгрудилась возле еще одной, находившейся возле входа. Он узнал Андерсона, Поттера и Хендерсона, которые расположились вокруг постели с нездорово выглядевшим Друзимским, рот и нос которого закрывала кислородная маска. Поскольку остальные сидели к нему спиной, именно Друзимский заметил шевеление Мэтта и слабо приподнял руку в его направлении.

– Проснись и пой, малыш! – встал и прокричал Хендерсон через всю комнату. Андерсон и Поттер также последовали за ним к Мэтту, последний подошел позже всех, тяжело опираясь на костыли. Хендерсон остановился у изножья кровати, скрестив руки и явно подражая Брэдфорду. – Изображая из себя героя, ты лишь дашь себя убить, а XCOM не нужны герои.

Мэтт усмехнулся, о чем немедленно пожалел, поскольку в груди у него разразилась вспышка боли. Он сумел улыбнуться Хендерсону и двум другим бойцам, однако, заметив состояние ноги Поттера, приподнял бровь.

– Что с тобой произошло? – спросил Мэтт, роясь в своей памяти и пытаясь вспомнить, когда снайпер был ранен.

– Приземлился на криссалида, – пожал плечами Поттер, будто это все объясняло.

– Брехня. Ты споткнулся и сорвался на последнем пролете пожарной лестницы, – вставил Хендерсон. – Мне после этого пришлось тебя с твоей сломанной ногой тащить на своем горбу до самого "Скайрейнджера", – ответом Поттера был грубый жест и широкая улыбка.

– Ты там в порядке, Ди? – задал Мэтт вопрос настолько громко, насколько смог, и специалист по тяжелому вооружению слабо кивнул и поднял большой палец. Не хотелось бы, чтобы Друзимский чувствовал себя покинутым… к слову, какого черта они оттащили меня аж досюда? – Поскольку мы здесь, полагаю, операция окончилась успешно?

Все трое кивнули, и Хендерсон опять взял слово:

– Верно. Доставили гражданского с его штуковиной прямо в руки Брэдфорду, как только сели, – он открыл было рот, чтобы продолжить, но, быстро передумал со смущенным выражением на лице.

– Это он? – прозвучал голос Андерсона, подойдя к находящемуся рядом столу, на котором располагалась стеклянная банка с искореженным куском металла внутри. – Говорят, они вытащили этот осколок из бронепластин на твоей спине. Прошел через броню и твое тело, словно нож сквозь масло. Сантиметром выше или ниже – и он мог бы срикошетить от ребер, и тогда бы все окончилось гораздо хуже. Чертовски повезло. И если бы ты этого не сделал, то я был бы сейчас мертв. Как и Дженкинс, Друзимский и гражданский.

Мэтт без лишних слов кивнул, принимая его благодарность, и затем перевел разговор на ту тему, которой они все до этого избегали.

– Фаулер и Ли?

– Их имена добавили на стену, – мрачно произнес Поттер. – У остальных отрядов только легкие ранения, без потерь.

Опять печальная тишина воцарилась в лазарете, и Мэтт заметил, что кое-кого не хватает.

– А где Лана? Я думал, что она либо будет с вами, парни, либо ранена и, опять-таки, все равно здесь.

На лице Хендерсона появилось огорчение, как и на лицах двух других солдат.

– Я не видел ее с конца операции, – медленно произнес он, и пригвоздил Мэтта тяжелым взглядом. – Брэдфорд потребовал ее присутствия в помещении для инструктажа, стоило нам только сесть. Боюсь, я должен спросить: что вы вдвоем умудрились натворить? Брэдфорд всегда встречает нас на посадочных площадках, но в этот раз в его глазах пылала ярость разгневанного бога.

– Что?

– Серьезно, – нервно добавил Поттер. – Ты же знаешь, Брэдфорд знаменит за свои взгляды, но тот экземпляр был способен расплавить сталь. Кроме того, доктора и ученые все эти два дня задавали нам вопросы о вас двоих. Очень странные вопросы. К слову о странном, как вы с Ланой умудрились провернуть тот достойный Гудини трюк и оказаться в "Скайрейнджере" перед взлетом?

Все глаза обернулись к Мэтту, и он зажмурился, пытаясь вспомнить все события, предшествовавшие операции. "Скайрей"? Перед этим мы были в арсенале, и все игнорировали нас, до этого мы мчались по коридорам из лабораторий "Стардаст", еще раньше – телепортация из ангара. Он потер глаза, пытаясь сконцентрироваться. Я что-то упускаю. Я чувствую это. Ох. Ох, черт.

Прежде чем кто-нибудь успел начать задавать новые вопросы, дверь в Медотдел открылась, впуская Брэдфорда во всей его ужасающей славе, следом за которым шла гораздо менее пугающая Вален. Хендерсон, Андерсон и Поттер встали в положение смирно и сделали шаг в сторону, Поттер при этом слегка покачнулся на месте, попытавшись убрать костыли с дороги. Брэдфорд и Вален прошли мимо, даже не взглянув на них.

– Мне нужно поговорить с капралом Харрисом наедине, – было всем, что произнес коммандер, прежде чем обратить свой зловещий взор на прикованного к постели солдата. Остальные бойцы Страйк-1 поспешно ретировались, бросая обеспокоенные взгляды через плечо, и Вален закрыла разделительные шторы вокруг кровати.

– Капрал. Объясните мне, что именно произошло перед операцией в Гонконге, – приказал Брэдфорд, не переставая сверлить его взглядом.

Мэтт закрыл глаза, собираясь с мыслями и начал отвечать:

– Перед заданием мы с рядовой Дженкинс сопровождали нашего гостя к требуемому местоположению, – произнес он, специально пытаясь сделать детали как можно более расплывчатыми. Друзимский все еще в противоположном конце помещения, и уши у него никуда не делись. – После объявления тревоги, мы… переместились назад в жилище гостя. Однако прежде чем нам удалось отправиться в арсенал, гость… эм…

На самый краткий миг взгляд Брэдфорда переместился с Мэтта на Вален. Исследователь посмотрела на планшет в своих руках и кивнула, после чего взор коммандера внезапно вернулся обратно.

– Просто уточняю. После того, как вы покинули жилище гостя, обладая потенциально вредоносными эффектами на себе и рядовой Дженкинс, вы последовали в арсенал и приняли участие в операции? Не зная, опасны ли эти эффекты для вашей жизни или для жизни ваших товарищей, не говоря уже об успехе операции? – голос Брэдфорда был тих и спокоен, и потому пугал еще сильнее.

– Да, сэр, – было единственным приемлемым ответом в данной ситуации.

– Объяснитесь. Немедленно.

– Когда мы с рядовой Дженкинс вошли в арсенал, я принял решение принять участие в операции. Дженкинс выполняла мой приказ. Я посчитал, что гораздо большим риском будет оставить Страйк-1 недоукомплектованным, – слова давались ему легко, и у Мэтта возникло ощущение, что каждое из них вбивало еще один гвоздь в гроб его карьеры.

– И в ходе этой операции вы вдвоем неоднократно избегали внимания пришельцев в бою, приобрели на свой счет четверть убитых врагов, пленили две особи и обеспечили успешное выполнение задания и выживание своих товарищей, подвергнув себя смертельной опасности, – добавил Брэдфорд, и Мэтту с трудом удалось скрыть свое замешательство.

Коммандер отвернулся как от него, так и от Вален, скрестил руки перед собой и через несколько секунд, кивнув, повернулся обратно.

– За ваши действия перед заданием, вы отстранены от участия в боевых операциях. Вы будете помогать доктору Вален с изучением наложенного на вас с Ланой эффекта и принимать участие в любом тестировании, какое только потребуются. Как только Вален посчитает, что дальнейшего изучения не требуется, вы сможете вернуться к участию в бою.

Когда суть наказания начала доходить до Мэтта, Брэдфорд продолжил:

– За быстрое мышление и подвергание своей жизни риску ради товарищей и успеха операции без малейших сомнений, я повышаю вас до сержанта. Данное решение вступает в силу по возвращении к действенной службе, – после того, как Мэтт начал осознавать, что именно он только что услышал, коммандер закончил: – Если вы еще хоть раз подобным образом поставите под угрозу успех операции, то остаток этой войны проведете в тюремной камере, – и не произнеся больше ни слова, Брэдфорд развернулся и направился вместе с Вален к выходу, оставив озадаченного солдата позади.
 
------
 

09:10, 19.04.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

Твайлайт Спаркл беспокоилась. Три дня прошло с тех пор, как Мэтт и Лана ушли выполнять свою работу, каковой бы она ни была, и с тех пор ни разу не появлялись. Через несколько часов после их ухода заходил Чарльз, который сообщил, что они в порядке, и что в поддержании заклинания больше нет нужды, и больше она его тоже не видела. Ким и Джоэл также не появлялись. Она уже почти два дня не видела ни одного человека, и это заставляло ее волноваться еще сильнее.

Твайлайт подошла к своему столу, где ее дожидался свежий набор еды. Каждую ночь пока единорожка спала, корзина наполнялась заново, поскольку каждое утро она вновь была полна. Сегодня я не буду засыпать и узнаю, что происходит, решила она и посмотрела на остальные предметы на столе. Среди них был планшет для обучения английскому, а также книга, которую ей дал Чарльз.

После недолгого колебания, Твайлайт решила остановиться на книге. Она явно видывала лучшие дни; мягкий переплет быстро изнашивается от времени и долгого использования. Аккуратно подняв ее телекинезом и раскрыв, она приподняла бровь, увидев написанный на обороте текст. Сам текст был набором знакомых букв, а крупный подчерк позволял легко понять его.

– Дорогая Элли, – пробормотала Твайлайт, начав читать вслух. – Когда ты станешь достаточно большой, то, надеюсь, ты так же полюбишь книги, как и я. Написанные на бумаге слова обладают магией создавать миры и героев, которых ты никогда не видела прежде. Абсолютно что угодно может произойти на следующей странице. Не забывай об этом, и твоя жизнь будет полна чудес. Дедушка Рэй.

Она перечитала текст еще раз и затем пожала плечами. Рэй… надо будет спросить Чарльза при следующей встрече, кто такая Элли. Она перелистнула страницу, но, прежде чем ей удалось продолжить, от двери прозвучала мелодия, и она открылась. Шэнь и Джоэл вошли в комнату, помахав Твайлайт и слегка натянуто улыбнувшись.

– Доброе утро, Твайлайт. Прости, что так надолго пропали, – извинился Чарльз, присаживаясь за столом. Севший рядом с ним Джоэл выглядел не менее виновато, и Твайлайт положила книгу обратно на рабочий стол и направилась к своему стулу. – Все было очень сумбурно в последние дни. Как у тебя были дела с последней нашей встречи?

– Ну, – начала было Твайлайт, но сумела удержать себя от выплескивания на Чарльза всего, что было у нее на уме. – Мэтт и Лана так и не заходили… Никто не заходил. Что происходит?

– А, как раз на эту тему у меня есть кое-какие новости. У Ланы и Мэтта все хорошо, но их задание прошло не совсем по плану. Сейчас Лана помогает ответить на вопросы, возникшие в ходе этой миссии, а Мэтт восстанавливается в Медицинском отде…

– Что?! Мэтт ранен? Заклинание не сработало? – перебила его Твайлайт. – Я-я была уверена, что все сделала правильно! Энергопоток был постоянным и не прерывался, активация чар не имела никаких побочных эффектов, которые обычно появляются в случае неудачи. Что произошло? Пожалуйста, скажи, что произошло?!

Чарльз несколько долгих секунд смотрел на Джоэла и затем, наконец, ответил:

– Мэтт в порядке, он просто поранился, помогая одному из своих друзей в ходе операции. Сейчас он вполне успешно восстанавливается, и дня через два сможет к тебе зайти. Честно говоря, мы хотели задать тебе несколько вопросов об этом заклинании. Ты ведь можешь нам о нем рассказать?

– Конечно, – согласилась Твайлайт, с облегчением выдохнув. – Это заклинание было создано лично мной после изучения артефакта, создающего схожий эффект. Пинки Пай считала, что мне стоит назвать его "Фоновой Пони", но лично я предпочла название "Изгой". Оно создано таким образом, чтобы заставить что-то выглядеть незначительным. Любой пони, посмотревший на находящийся под его воздействием объект, не увидит в нем ничего важного и не вспомнит, что видел его, даже если будет знать точное время… Что? Я что-то не так сказала?

Пока Твайлайт продолжала свое объяснение, Чарльз многозначительно посмотрел на Джоэла, который тщательно записывал каждое слово. Когда же единорожка закончила, она увидела, как Чарльз сглотнул, прежде чем вновь начать говорить.

– Это очень интересно, Твайлайт. Ты упоминала, что в твоем мире есть что-то, способное генерировать этот эффект естественным образом?

– Ага! Это… это… – Твайлайт закрыла лицо копытом. – Кажется, артефакт изменил мою память о нем. Я помню, что он был синий, но больше мне ничего вспомнить не удается. Ох, это будет мне долго досаждать. В любом случае, владелец артефакта называл его "фильтром восприятия", и он был создан таким образом, чтобы быть незаметным для окружающих. На самом деле, это звучит как полная противоположность другого заклинания, и потому мне стало интересно попробовать создать заклинание, которое сможет имитировать воздействие "фильтра восприятия".

– О? Существует заклинание с противоположным эффектом?

– Да! Заклинание Вожделения, – энергично начала было Твайлайт, но когда прозвучало название чар, ее энтузиазм сошел на нет. Ох, Селестия, зачем я его упомянула? Пожалуйста, не спрашивай о нем, пожалуйста, не спрашивай о нем, пожалуйста, не спрашивай о…

– И что же оно делает?

Твайлайт с трудом смогла побороть стон.

– Оно делает объект своего воздействия более заметным и желанным для окружающих. М-можно мы не будем говорить об этом? – Чарльз и Джоэл еще раз обменялись взглядами, и затем молча уставились на нее. – Ладно, хорошо! Может быть, я однажды использовала его, находясь в отчаянном положении, чтобы создать тему для письма Селестии. Я рассказывала, что писала ей еженедельные отчеты, в которых говорила, что узнала нового за прошедшую неделю и какие проблемы решила? Так вот, в тот раз я не смогла найти проблему до крайнего срока, и потому решила создать ее сама. Это было глупо с моей стороны, и с тех пор я его ни разу не использовала. Теперь мы можем поговорить о чем-нибудь другом?

Джоэл все еще писал, делая заметки, однако Чарльз пошел ей навстречу:

– Ты упоминала артефакт. Они у вас часто встречаются? Артефакты, я имею в виду.

– Ну, и да, и нет, – начала Твайлайт и не смогла не улыбнуться смене темы не только на то, о чем ей было комфортно говорить, но и то, в чем она хорошо разбиралась. – Я изучала некоторые магические предметы, а также сталкивалась с некоторыми из них. Наиболее знакомыми мне являются Элементы Гармонии…
 
------
 

09:15, 19.04.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

– …и теперь они говорят о магических предметах из мира Твайлайт, – перевела Лана и затем посмотрела на остальных в Наблюдательном пункте. Ким пока что была наименее пугающей фигурой из всех, сидя на одной из станций мониторинга и записывая как слова Твайлайт, так и перевод Ланы. Вален находилась рядом с ней, делая свои собственные пометки. Наиболее гнетущим же было присутствие Брэдфорда, который сверлил взглядом единорожку по ту сторону одностороннего зеркала с достаточной интенсивностью, чтобы, как ожидала Лана, в любую секунду заставить это зеркало начать плавиться на глазах.

Спустя долгие секунды тишины между находящимися в Наблюдательном пункте людьми, Брэдфорд, наконец, заговорил:

– Отчет должен быть у меня на столе в течение недели, Мойра. Дженкинс назначена вам в помощь с тестированием на полнодневной основе; Харрис присоединится к ней, как только его выпишут из Медотдела. Я хочу знать каждую сильную сторону и каждый недостаток этой способности к концу месяца, а также всю информацию об остальных упомянутых им умениях, какую вы сможете добыть.

– Будет сделано, коммандер.

– И последнее, – Брэдфорд повернулся непосредственно к Вален, и Лана не смогла не отвернуться от этого взгляда. Ученая справилась лучше нее: она лишь слегка съежилась под его гневным взором. – Проявляйте в отношении данного субъекта позитивный настрой и социальную вовлеченность, вместо профессиональной отчужденности и приказов.

Лана увидела, как у Вален дернулась бровь, а держащая планшет рука сжалась до такой степени, что побелели костяшки.

– Что именно вы предлагаете? – спросила она сквозь стиснутые зубы.

– Я предлагаю, чтобы вы начали относиться к субъекту с хотя бы минимальной долей уважения, – спокойно ответил Брэдфорд. Хотя они всего лишь мирно, пусть и несколько напряжённо говорили, перед внутренним взором Ланы предстала картина двух сражающихся гигантов, монументальная воля каждого из которых стремилась одолеть другого. – Будьте вежливы, и, если он отказывается выполнять задание, не пытайтесь на него давить.

– Ваша рекомендация высоко оценена, но…

– Это не рекомендация, – перебил ее Брэдфорд, в его голосе появилась сталь.

– Характер тестов и их проведение научной командой целиком и полностью лежат в моей сфере… – начала было Вален, но съежилась еще сильнее, когда взгляд Брэдфорда достиг абсолютно нового уровня гнева.

– Если только эти тесты не ставят под угрозу безопасность этого объекта или проекта XCOM, что является уже моей областью, – Брэдфорд не повысил голос ни на один децибел, однако, с точки зрения Ланы, кричи он – эффект был бы тот же. – Я просмотрел видеозаписи, ваше поведение на последнем из них было абсолютно неприемлемо. Я начинаю сомневаться в вашей профессиональной беспристрастности, доктор.

– Беспристрастности? Вы ставите мою беспристрастность под вопрос, в то время как Шэнь…      

– Присутствие Шэня в ходе тестирования, вероятнее всего, является единственной причиной, благодаря которой вы все еще живы, доктор. Он оказывает успокаивающее воздействие на субъекта с момента его захвата, и он же был первым, кто осознал потенциальную угрозу, которую может представлять эта особь, в случае если почувствует себя в опасности. Скажите, доктор, как вы считаете, что бы произошло в ходе того теста, если бы Шэня там не было? Вы уверены в направленных на сдерживание субъекта контрмерах, которые вы успели разработать на текущий момент, если он почувствует себя в достаточной угрозе, чтобы начать действовать агрессивно? Вы уверены в нашей способности защитить себя в случае претворения подобного сценария в жизнь?

Вален заскрипела зубами, ее свободная рука сжалась в кулак и начала мелко трястись, в то время как Брэдфорд продолжал сверлить ученую своим взглядом.

– Я понимаю, коммандер, – выдавила она, наконец, из себя, прервав зрительный контакт и отведя глаза в сторону.

Свирепый взор Брэдфорда продолжал пронзать ее еще секунду, после чего тот кивнул:

– Я жду отчета в течение недели и исчерпывающий доклад о результатах исследований к концу месяца. И я не хочу больше слышать о еще каких бы то ни было проблемах, связанных с этим проектом. Я ясно выразился?

На краткий миг его взор упал на Лану, и ей пришлось бороться с порывом задержать дыхание. А затем этот миг прошел, Брэдфорд развернулся и вышел из лаборатории. Вален, продолжая мелко трястись от едва сдерживаемого гнева, через несколько секунд также покинула Наблюдательный пункт. Когда двери закрылись, Лана услышала тяжелый вздох и, обернувшись, увидела побелевшую как мел Ким.

– Боже, даже просто находиться рядом было болезненно. Думаю, в ближайшие пару дней Вален будет довольно раздражительна, – предсказала Ким, и Лана могла лишь кивнуть, соглашаясь. – Может быть, я залягу в одной из других лабораторий, пока все немного не уляжется.     Передавай Твайлайт привет от меня! – и после этого она тоже быстро ретировалась из помещения, оставив Лану в одиночестве. Поскольку делать было больше нечего, солдат вышла из Наблюдательного пункта и прошла за угол, к двери в жилище Твайлайт.

– Лана! – поприветствовала ее единорожка с широкой улыбкой и помахав ей копытом. – Я так волновалась, когда вы ушли! Мне никто ничего не говорил ни о тебе, ни о Мэтте, ни о Чарльзе – вообще ни о ком! Как все прошло? Чарльз сказал, что Мэтт был ранен, но теперь он в порядке, это правда? И где ты пропадала?

– Хей, Твайли, тысяча извинений за мое отсутствие! – улыбнулась ей Лана и застенчиво пожала плечами. Нет смысла заставлять ее чувствовать себя виноватой из-за того, что пока Брэдфорд не разобрался со всем этим бардаком, я сидела на гауптвахте…

Но я вернулась. Мэтт попал в небольшую передрягу, но он вернется так быстро, как только сможет.

Лана присоединилась к сидящим за столом и, заламывая руки, продолжила:

– Мы оба благодарны за то, что ты хочешь помочь нам, Твайлайт. Я хотела отдельно прояснить этот момент. Но я также хотела сказать, что это не должно произойти снова. В этот раз это сработало, но мы не можем позволить тебе использовать свои способности на нас в потенциально опасных ситуациях, особенно без предупреждения.

– Что? Почему? – Твайлайт выглядела очень огорченной отказом от ее помощи.

– Твайлайт, ты помнишь первый раз, когда я привел с собой Ким? – тихо спросил Джоэл, и Твайлайт повернулась к нему, чтобы кивнуть.

Единорожка открыла было рот, чтобы согласиться с ним, но затем поняла, что именно он имел в виду, и потупила взор.

– Простите, – едва сумела она вымучить из себя.

– Ну-ну, Лана права. Мы все очень благодарны, что ты готова помогать нам, однако стоит следовать определенным правилам, для нашей же безопасности, – мягко произнес Шэнь. Задержавшись на секунду, он продолжил: – Ты не против протестировать это заклинание завтра или сегодня вечером? Раз оно новое, то, полагаю, тебе будет не меньше нашего интересно изучить границы его применения в контролируемых условиях.

– Я была бы очень рада, – мгновенно ответила Твайлайт.

Лана улыбнулась при виде самостоятельно разрешившейся деликатной ситуации и засунула руку в один из своих карманов в поисках определенного предмета.

– Итак, кто хочет партейку в карты?
 
------
 

8:30, 21.04.2015, КАЗАРМЫ

Я здесь чужой, подумал Шаоджи Чжан, идя по коридорам казарм в сторону столовой. Остальные солдаты приветливо кивали ему, но их недоверие было буквально осязаемо. Они не верят ни мне, ни моим мотивам. Я их не виню. Солдаты, с которыми он встречался, относились к нему с уважением, но были кратки и немногословны, стоило ему заговорить с ними. Он понимал, что его действия в бою были единственной причиной, по которой они вообще говорили с ним.

Слухи – единственная вещь во вселенной, путешествующая быстрее скорости света, и все уже были в курсе, что последняя операция унесла жизни двоих их товарищей. Все также знали, что операция была предложена членом известной криминальной организации, и его условием было предоставление убежища от бывших коллег.

Они считают, что я вор, предатель и преступник. Что я купил себе безопасность ценой жизни их друзей. Он поморщился, доставая из раздатчика бутылку воды, и направился к одному из уединенных столов в конце столовой. Я заработаю их доверие, кровью и потом, если придется, размышлял Чжан, вспомнив еще один циркулировавший по базе слух. Шаоджи Чжан отнес на собственной спине одного из своих спасителей обратно в безопасность, и тем самым заслужил достаточно уважения, чтобы предложить свои услуги.

И так бывший преступник оказался в униформе своих содержателей, обедая в общей столовой, вместо уединенной и комфортной, пусть и несколько ограниченной комнаты; одной из тех комнат, в которых, как он предположил, оказываются все гражданские коллаборационисты после того, как их "взяли" на попечение XCOM. Он отказался от всех своих прежних связей с прошлой жизнью и прошел через внушительное количество медицинских и физиологических тестов, прежде чем они приняли его предложение, и теперь ему предстояла самая тяжелая часть.

– Эй, одиночка! – прервал мысли Чжана женский голос, и, обернувшись, он увидел одного из тех немногих солдат, что восприняли его присутствие проще остальных. – Не стоит сидеть самому по себе, это чертовски уныло.

– Доброе утро, мисс Дженкинс. Я предположил, что не стоит спешить знакомиться с коллективом, ввиду необычного характера моего найма, – Чжан любезно улыбнулся, когда Лана Дженкинс села напротив него. Еще один солдат появился вслед за ней, этот находился в кресле-каталке. – А, это один из твоих друзей?

– "Друг" все-таки сильно сказано, – безэмоционально произнес новоприбывший и был вознагражден прилетевшей в лицо скомканной салфеткой. Он перехватил эту салфетку на лету, но отложил свое возмездие, чтобы представиться: – Мэтт Харрис. Ты меня, возможно, не помнишь, но мы встретились в ходе твоего… "рекрутирования". Должен сказать, я снимаю перед тобой шляпу за то, что ты сделал на поле боя, – он протянул вперед руку, не державшую салфетку, предлагая рукопожатие.

Чжан представился в ответ, и, быстро пожав руку Мэтта, ответил:

– Должен признать, я не припомню, чтобы видел тебя в ходе боя. Эти полнолицевые шлемы хорошо скрывают личность, но я всегда хорошо умел запоминать рост и телосложение под броней. Ты был одним из снайперов?

 – Нет, причина, по которой ты его не помнишь – это то, что его там не было, – встряла Лана, зловеще махая руками. Естественно, в тот же миг, когда она отвлеклась, салфетка полетела прямо в ее лицо, и увернуться она не успела.

– Не слушай ее, старик, – произнес Мэтт с сочувственной улыбкой. – Она очень часто несет полнейшую ахинею, и, если проведешь с ней достаточно времени, то она выплеснет ее и на тебя.

– Я уже пришел к тому же выводу, – согласился Чжан и едва заметно улыбнулся, после чего уже ему пришлось уворачиваться от снаряда-салфетки. – Прости мне мое излишнее любопытство, но как ты был ранен? Я помню одного из снайперов со сломанной ногой и эксперта по тяжелому вооружению, которому не повезло надышаться ядом пришельцев. Но вот твоего ранения я вспомнить не могу.

– Ох, эм, я просто сделал кое-что глупое с гранатой пришельцев. Кусок шрапнели прошел сквозь мою броню и одно из легких. Кажется, доктора говорили, что у меня "пневмоторакс", – подвел Мэтт итог после пары секунд, и, когда взгляд Чжана упал на кресло-каталку, пояснил: – А, да. Кресло. Медики объявили, что я иду на поправку, но пока они не хотят, чтобы я ходил или перенапрягался. Кроме того, если я потеряю сознание, то так получить очередное ранение гораздо сложнее.

– Разумная предосторожность, – кивнул Чжан.

– Тем не менее, надеюсь, что скоро мне удастся выбраться из этого кресла. Чувствую себя каким-то инвалидом.

– Потому что ты им и являешься, – жизнерадостно вставила Лана.

– Ох, иди к черту, Дженкинс.

Какой бы ответ она не подготовила, он был прерван писком их часов. Оба посмотрели на них и вздохнули. Синхронность их действий и реакции заставила Чжана приподнять бровь, но он быстро смог вернуть себе спокойное выражение лица, когда оба посмотрели на него.

– Прости, но, похоже, нам пора бежать. Долг зовет и все такое. Помогаем ученым кое с какими тестами, – пояснила Лана с извиняющейся улыбкой. – Нас не будет до самой ночи. Удачи!

И после этого пара покинула столовую, оставив Чжана наедине со своими мыслями. Поддавшись порыву, он махнул одному из проходящих мимо солдат, в котором он узнал еще одного бойца с той миссии, в которой он принимал участие.

– Прошу прощения, ты, часом, не в курсе, о чем они говорили? – спросил Чжан солдата, Андерсона, если память его не подводила, и указал на удаляющихся Мэтта и Лану.

– Хм? А, эти двое. Они вызвались добровольцами на какое-то спецназначение примерно две недели назад. Теперь почти все свободное время тратят на это.

– Неужели? – риторически спросил Чжан, опять задумавшись, что может потребоваться, чтобы заслужить уважение своих товарищей в XCOM.

Что, если?

((Данная глава является пародией и не должна рассматриваться в качестве серьезной части канона "Стардаст". Наслаждайтесь!))
 

– Эм… п-привет? Здесь кто-нибудь есть? Рейнбоу Дэш? Т-Твайлайт? Кто-нибудь? – нерешительно спросила Флаттершай и наклонилась вперед. Исчезли обширные поля, окружающие Понивилль, как и успокаивающие звуки щебечущих птиц, тараторящих белок и журчащих ручьев. Все признаки природы, которые она столь любила, ушли, сменившись металлом, камнем и пламенем. Насколько она могла видеть, вокруг не было ни одного живого существа, и это сильно выбивало ее из колеи.

Робкая пегаска как раз успела обойти пару металлических коробок и начать выходить на обширное пустое пространство, когда на противоположном конце каменной площадки, меж двух больших кирпичных строений, появились три существа. Двуногие, бинокулярное зрение, обладающие пальцами конечности, отметила наметанным глазом Флаттершай характеристики этих созданий. Крупнейший из них махнул и крикнул, средний схватил самого маленького и начал бежать. О, это семья? Эти двое, должно быть, родители жеребенка. Но почему они убегают?

Оттуда, откуда только что появилась троица, выпрыгнул монстр, и Флаттершай тут же начала осматривать его, как и двуногих до этого. Четвероногий, насекомоподобный, крайне быстр, быстро подытожила она, и ее глаза расширились при виде дальнейшего развития событий. Самый крупный двуногий попытался сдавать назад, оставаясь при этом между двумя другими и новоприбывшим, когда насекомое рвануло вперед с поднятыми клешнями. Двуногий запнулся и упал на спину, и остальные двое закричали от страха, в то время как жук приближался с явным намерением убить. Хищник.

– А ну стоять, мистер! – крикнула Флаттершай, пригвоздив насекомое Взглядом. Глаза всех присутствующих обернулись к ней, и не будь на кону жизни, она бы попыталась спрятаться от подобного внимания. Но не в этом случае, то, что она увидела, заставило ее кровь буквально вскипеть. – Что ты себе позволяешь? Преследуешь этих бедных, невинных созданий?

Полная жестокости сцена замерла перед приближающейся пегаской. И насекомое, и распростершийся на земле двуногий не смели двинуться с места. Эмоции жука понять было сложно, но вот второй был явно до смерти напуган как за себя, так и за тех, кого пытался защитить. – Ну-ну, теперь все хорошо, – обнадеживающе произнесла Флаттершай, погладив копытом двуногого по голове. Тот застыл на месте, точь-в-точь как напуганный заяц, и не пытался сбежать, пока она не посоветовала ему: – Беги, кыш. Убедись, что твой жеребенок в безопасности.

Она успокаивающе улыбнулась ему, пока он сначала пятясь, а потом бегом направлялся прочь, и затем опять повернулась к насекомому.

– Я РАЗРЕШАЛА ТЕБЕ УХОДИТЬ? – жук начал было красться вперед, прижав две конечности с клешнями к телу, но, вновь оказавшись под воздействием Взгляда Флаттершай, опять застыл на месте. – Думаешь, ты можешь преследовать этих бедных существ, просто потому что можешь? Ты не видел его жеребенка? Ты не видел, как оно было напугано? Тебе должно быть стыдно!

С каждым следующим словом Флаттершай делала шаг вперед, а насекомое продолжало пятиться назад. С каждым следующим шагом оно все сильное прижималось к каменной поверхности, на которой они стояли, и пыталось спрятаться за своими верхними конечностями от ее ужасающего Взгляда. Когда его спина ударилась о металлическую коробку, сделавшую дальнейшее отступление невозможным, оно начало жалобно скулить. Но Флаттершай еще не закончила, она лишь только начинала.

– А ТЫ! – крикнула она, обернувшись и увидев еще одного двуногого перед собой. В отличие от предыдущих, на этом была одета какая-то броня, и ему почти удалось застать Флаттершай врасплох, держа в руках странный серебристый инструмент. Он застыл на месте; даже полнолицевой шлем не мог защитить его от Взгляда. – Думаешь, что ко мне можно просто так подкрасться? Ты ОШИБАЕШЬСЯ, мистер! На случай, если ты не заметил, я сейчас в очень дурном расположении духа и не намерена терпеть дурных розыгрышей, пока пытаюсь преподать мистеру Жуку урок. А теперь НЕ ДВИГАЙСЯ, пока я не закончу и не вернусь, чтобы должным образом отчитать тебя.

– Тебе не избежать наказания, мистер Жук! – вновь развернулась Флаттершай к насекомому, который попытался дать деру, пока она отвлеклась. – Сейчас ты отведешь меня к своим родителям, с которыми я обстоятельно поговорю о том, что является хорошим поведением, а что – нет, – насекомое замерло на месте, тем самым опять заставив Флаттершай перейти на крик: – Я НЕПОНЯТНО ВЫРАЗИЛАСЬ? ОТВЕДИ МЕНЯ К ТВОЕЙ СЕМЬЕ, СЕЙЧАС ЖЕ.

Насекомоподобное существо взвыло и вместе с идущей следом за ним Флаттершай рвануло по аллее, оставив застывшего двуногого в одиночестве.
 

------
 

16:52, 02.04.2015, ВАШИНГТОН, ОКРУГ КОЛУМБИЯ.

Лана Дженкинс вела отряд за собой, держа дробовик наперевес. Лейтенант Фаулер шла прямо за ней, держа многочисленные окна и пожарные лестницы под прицелом винтовки, в то время как Друзимский со своим ручным пулеметом прикрывал противоположный конец аллеи. Троица перегруппировалась перед выходом из переулка и затем рассредоточилась, прочесывая парковку в поисках Мэтта, который, очевидно, был где-то здесь.

– Харрис, это Дженкинс, – прозвучал голос Ланы в радиоэфире. – Где ты, старик? Центр сообщает, что твой сигнал у них "зеленый", но ты не отвечаешь на запросы. Где ты, черт побери? – ее вопрос остался без ответа, и, обойдя фургон для доставки заказов, она наконец-то обнаружила пропавшего солдата. Он стоял, замерев, словно статуя, в его руках в положении наизготовку были пистолет с дуговым излучателем, а сам боец был, судя по всему, невредим.

– Дженкинс – Фаулер, я нашла его! – заявила она и понеслась вперед. Она не опускала свой дробовик, пока не оглядела остальную парковку и только после этого обернулась к Харрису. – Боже, старик, ты заставил нас поволноваться. Харрис? Эй, Харрис, кто-нибудь дома? – Лана щелкнула пальцами пару раз перед лицевой пластиной солдата, но реакции по-прежнему не последовало. Вариантов больше не оставалось, она повесила свой дробовик на ремень и сняла шлем Харриса.

Лицо мужчины было белым словно мел, его широко раскрытые глаза смотрели вперед немигающим взором.

– Я не могу двигаться, она сказала мне не двигаться. Я не могу двигаться, она сказала мне не двигаться… – было всем, что он мог выдавить из себя сквозь крепко стиснутые зубы.
 

------
 

12:01, 01.08.2015, ОПЕРАТИВНЫЙ ШТАБ

Брэдфорд стоял по стойке смирно перед гигантским видеомонитором. Вращающийся логотип XCOM исчез, сменившись силуэтом Представителя Совета. Секунда тишины прошла между ними двумя, пока лидер XCOM не начал свой отчет за прошедший месяц.

– Данные по июлю были пересланы Совету, как и отчеты по всем проведенным нами операциям…

– Коммандер, – перебил его Представитель. В его скрипучем голосе почти невозможно было уловить эмоций, однако Брэдфорду удалось заметить скрытое в нем напряжение, прежде чем тот продолжил: – Прикладываемые вами усилия, равно как и усилия ваших людей достойны восхищения. Однако Совет постановил, что они больше не являются необходимыми. В свете появления новой информации о наших инопланетных… гостях, мы пришли к выводу, что судьба человечества лежит в кооперации и понимании в интересах мира и… гармонии. В то время как проект XCOM был безупречен в качестве защитника от агрессии, Совет пришел к выводу, что подобная организация ущемляет интересы человечества в будущем. С этого момента XCOM обязан прекратить выполнение всех операций, его вооруженные силы должны быть распущены, а оружие выведено из состояния боеготовности. Прощайте, коммандер.

И не сказав больше ни слова, Представитель Совета наклонился вперед и нажал на кнопку на своей консоли, прекращая передачу, оставив ошеломленного Брэдфорда в одиночестве в Оперативном Штабе.
 

------
 

12:04, 01.08.2015, МЕСТОНАХОЖДЕНИЕ НЕИЗВЕСТНО

Представитель Совета сжал зубы, убрал палец с кнопки отключения и, обернувшись, начал сверлить взглядом еще одно существо в комнате. Он не мог сказать ни слова, однако продолжал свирепо смотреть на него, несмотря на эти огромные голубые глаза и робкую улыбку.

– Ну вот, это было не так уж и трудно, верно? – произнесло оно. – Мы все хотим быть друзьями, так что больше нет нужды для взаимной неприязни, – Существо спрыгнуло со стула, на котором сидело, и направилось к выходу. Открывшись, дверь явила за собой фигуру эфириала в робе и шлеме. Одна из его четырех рук держала дверь открытой, вторая – небольшую сумку с тройкой отметок, совпадающих с таковыми на боках того существа, в третьей был зонтик, а в четвертой – поводок. Другой конец поводка был прикреплен к ошейнику съежившегося криссалида.

– Спасибо, мистер Э. Вы такой джентлькольт, даже согласились подержать мои вещи пока я была на встрече. Мистер Жук не причинял вам неудобств, пока я была там, верно? – дальнейший ход беседы был скрыт закрывшейся дверью.
 

------
 

17:00, 01.08.2015

Ровно в 17:00 каждый телевизор, каждое мобильное устройство и каждый компьютер получил одно и то же сообщение.

– Эм, всем добрый вечер, – произнесла розово-желтая фигура с обезоруживающей и стеснительной улыбкой. – Я знаю, что вы все были очень напуганы из-за ужасных вещей, начавших происходить с недавнего времени, но я здесь для того, чтобы сказать вам, что этого больше не повторится! Я смогла поговорить как с лидерами эфириалов, так и с каждым из ваших президентов, королей и премьер-министров. Мы все согласились, что стоит оставить прошлое в прошлом и вместо ненужной вражды стать друзьями. Так что я надеюсь, что мы все сможем прекрасно уживаться друг с другом. О, и еще: пожалуйста, запомните, что теперь мы все друзья, и сопротивления терпеть мы не будем!

Сообщение окончилось на воодушевляющей ноте, однако эта улыбка розово-желтого существа быстро стала худшим ночным кошмаром любого, кто смел сопротивляться ее "дружбе". Правление Флаттершай Ужасной началось.


Заметки автора:

Количество "пальцев вверх" достигло отметки в 250, и, чтобы это отпраздновать, я решил написать эту главу. Это просто пародия, она не должна восприниматься серьезно и ни разу не является каноном "Стардаст" :Р

Дополнительные материалы проекта "Стардаст" (Ч. 4)

ДИПЛОМАТЫ ООН ПЫТАЮТСЯ ПРИЙТИ К МИРНОМУ УРЕГУЛИРОВАНИЮ СИТУАЦИИ, ВОЗНИКШЕЙ В РЕЗУЛЬТАТЕ ВТОРЖЕНИЯ США В ГОНКОНГ ВО ВРЕМЯ АТАКИ ПРИШЕЛЬЦЕВ. ПЕНТАГОН И ПРЕЗИДЕНТ СОЕДИНЕННЫХ ШТАТОВ ОТРИЦАЮТ ВСЕ ОБВИНЕНИЯ; В КАЧЕСТВЕ ДОКАЗАТЕЛЬСТВА НЕПРИЧАСТНОСТИ ПРИВОДИТСЯ ПРИРОДА ВОЗДУШНОГО СУДНА И ОРУЖИЯ НЕИЗВЕСТНОЙ ОРГАНИЗАЦИИ, КОТОРЫЕ НЕ СООТВЕТСТВУЮТ НИ ОДНОЙ СУЩЕСТВУЮЩЕЙ КЛАССИФИКАЦИИ.

YOUTUBE ВРЕМЕННО "УПАЛ" ПОСЛЕ ТОГО, КАК МНОГОЧИСЛЕННЫЕ ЗАГРУЗКИ ВИДЕО С ПРИШЕЛЬЦАМИ ПРЕВЫСИЛИ ВОЗМОЖНОСТИ АДМИНИСТРАЦИИ ПО ИХ УДАЛЕНИЮ В СООТВЕТСТВИИ С ТРЕБОВАНИЯМИ ПРАВИТЕЛЬСТВА.

------

ВНИМАНИЕ: Доступ к данному файлу предоставляется только персоналу с уровнем допуска "СОВЕРШЕННО СЕКРЕТНО" или выше. Попытка несанкционированного доступа будет являться основанием для ЛИШЕНИЯ ПОЛНОМОЧИЙ И/ИЛИ ОБВИНЕНИЯ В ИЗМЕНЕ. Распространение данного файла может быть авторизовано только коммандером Дэвидом Брэдфордом, невозможность подтвердить авторизацию повлечет за собой ЛИШЕНИЕ ПОЛНОМОЧИЙ И/ИЛИ ОБВИНЕНИЕ В ИЗМЕНЕ.

ПРОЕКТ: Стардаст
ПОДРАЗДЕЛЕНИЕ: Ксенобиология/Бихевиористика
НАЧАЛЬНИК ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ: Доктор Джоэл Миллс, доктор Ким Нго
Прикрепленные файлы: Транскрипция интервью с "Твайлайт", изображения, ссылающиеся на источники в Ксенобиологии, изображения, предоставленные "Твайлайт", личные записи НАЧАЛЬНИКА ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ (Миллс), дополнительные записи НАЧАЛЬНИКА ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ (Нго).
Личные записи:

НОВАЯ ЗАПИСЬ: 08:00, 22.04.2015

После несколько обескураживающих откровений Твайлайт, я сделал довольно бесцеремонный комментарий, основанный на кое-чем, что она упоминала: артефакты в ее мире. Эта беседа произошла в ходе разговора во время одной из карточных игр рядовой Дженкинс и потому была абсолютно неформальна. Ближе к вечеру того же дня Твайлайт предоставила иллюстрации артефактов, которые мы обсуждали, и они также были загружены в базу данных. Пусть сейчас у нас нет возможности подтвердить или опровергнуть способности этих артефактов, они дают нам некоторую информацию о культуре мира Твайлайт, а также о существе, известном как "Дискорд".

Ниже приведены заметки, сделанные мной в ходе того разговора, а также записи и предположения доктора Ким Нго, которые она сделала в ходе своего интервью. Поскольку данная информация является сугубо теоретической и не имеет никакого практического применения, доктор Мойра Вален отказалась предоставить свои комментарии.

Первыми из упомянутых Твайлайт значимых артефактов были "Элементы Гармонии". Они представляют собой набор из шести предметов, которые, будучи надетыми и активированными в непосредственной близости друг от друга, обладают поразительными способностями. Пусть далеко не все из историй об этих Элементах правдоподобны, Твайлайт подтвердила, что они являются единственным, что смогло одолеть Дискорда.

(Дополнения Нго)

Описанные Твайлайт и задокументированные доктором Миллсом Элементы, судя по всему, требуют значительной социальной подоплёки для управления, поскольку "носители элементов" должны обладать крепкой межличностной дружбой, а также тем, что в человеческом обществе известно как "добродетель". Этими добродетелями являются Честность, Верность, Смех, Доброта, Щедрость и Магия. Ниже приведен список шестерых текущих носителей элементов, а также добродетелей, воплощением которых является каждый из них. Предоставленные Твайлайт рисунки также прикреплены.

Я также включила в эту запись анализ динамики их отношений, поскольку эти самые отношения играют ключевую роль для управления Элементами.

(И да, я попросила Джоэла подтвердить правильность этих имен у Твайлайт. Очевидно, они являются результатом работы ее заклинания перевода. Я ничего не выдумываю!)

Честность – Согласно Твайлайт, носитель Честности – "Эпплджек", которая является фермером на окраине "Понивилля". "Земной" подвид пони, она обладает внушительной силой и выносливостью, а также известна за свою честность с друзьями, семьей и посетителями, при условии, что те дружелюбны. Имеет невероятно большое количество родственников, представителей которых можно встретить практически в любом крупном уголке "Эквестрии", и фактически считает близких друзей за членов семьи. Также имеют место быть дружеское соперничество между ней и Элементом Верности и регулярные взаимные насмешки друг над другом с Элементом Щедрости. Отличительная отметка – три красных яблока.

Верность – "Рейнбоу Дэш", подвид – "Пегас". Является "погодной пони", в ее обязанности входит регулировка погоды вокруг Понивилля. Живет в сделанном из облаков доме, и может с легкостью манипулировать ими. Атлетична, любит соревнования и широко известна за свою скорость. В настоящий момент является единственной пегаской, способной на выполнение "сверхзвукового радужного удара". Входит в состав "Вондерболтов", которые описываются как нечто среднее между профессиональной авиагруппой и элитным военным подразделением. Враждебна ко всем, кого воспринимает в качестве угрозы, однако невероятно верна тем, кто сумеет завоевать ее уважение. По-дружески соперничает с Элементом Честности (в основном, в разнообразных спортивных состязаниях), является близким другом детства Элемента Доброты и регулярно занимается розыгрышами совместно с Элементом Смеха. Отличительная отметка (помимо безумной окраски волос) – облако и радуга/молния.

Смех – Элемент Смеха зовут "Пинки Пай", однако это имя является неформальным. Она описывается как крайне энергичная и веселая пони, что может быть связанно с невероятным количеством потребляемого ей сахара. Читая между строк, можно заметить за ней любовь совать свой нос в чужие дела, поскольку она лично знает каждого жителя Понивилля и делает все от нее зависящее, чтобы это знание по-прежнему оставалось абсолютным. Также она обладает способностями, выходящими за рамки способностей существ ее подвида, такими как: предвидение будущего, призыв предметов и нечто находящееся на грани телепортации. У нее также есть привычка ссылаться на события, о которых никто прежде не слышал, и говорить с теми, кто не присутствует во время беседы. И вновь, читая между строк, можно попросту списать это на проблемы с психическим здоровьем, однако Твайлайт отказалась согласиться с этим выводом. Как упоминалось выше, она лично знакома со всеми проживающими в Понивилле, однако особенно дружна с Элементом Верности и совместно с ней занимается розыгрышами населения. Отличительная отметка – тройка воздушных шаров.

Доброта – Имя "Флаттершай" весьма метко подходит этой пегаске. Более слабое, чем у остальных представителей ее расы телосложение, в сочетании с издевательствами сверстников в детстве привели к тому, что она неуютно чувствует себя в обществе незнакомцев и предпочитает общество зверей, которые находятся у нее на попечении. Она не только оказывает помощь представителям местной фауны в случае нужды, но и также заботится о прирученных животных в Понивилле. Обладает способностью "Взгляд", которую использует на отказывающих подчиняться животных и на других представителях своего вида, если доведена до соответствующего состояния. Твайлайт отказалась посвятить нас в подробности, однако исходя из того, что она нам все-таки рассказала, можно сделать вывод, что "Взгляд" вызывает парализующий страх у субъекта воздействия, а также делает его более внушаемым и склонным выполнять команды. Является другом детства Элемента Верности, а также близкой подругой Элемента Щедрости. Отличительная отметка – три бабочки.

Щедрость – Лично я нахожу немного ироничным то, что именем носительницы этого элемента является "Рэрити", хотя, с другой стороны, возможно, это просто мой человеческий цинизм. Она является особью подвида "Единорог" и занимается пошивом как повседневной одежды, так и формальных одеяний в Понивилле. Относит себя к "элите", что проявляется в ее внешнем виде, манере речи и поведении. Любит привлекать внимание окружающих. Однако, начав задавать несколько пробных вопросов, чтобы определить наличие потенциального нарциссизма, я получила строгий выговор в сочетании с множеством примеров готовности этой единорожки пойти на жертвы ради других. У нее идет дружеское противостояние с Элементом Верности, поскольку она считает ЭйДжей отсталой деревенщиной, в то время как та видит в ней высокомерие и снобизм. Также является близкой подругой Элемента Доброты. Отличительная отметка – тройка алмазов.

Магия – носительницей Элемента Магии является никто иная как сама Твайлайт. Дружна со всеми остальными носителями, а также знакома с большей частью населения Понивилля в связи со своей должностью библиотекаря. Она также заявляет, что является личной ученицей Принцессы Селестии и близкой подругой Принцессы Луны, которые, судя по всему – практически бессмертные соправительницы ее страны. Ее брат занимает высокий пост в военной иерархии и женат на Принцессе Кейденс, которая правит сопредельным государством. Кажется, я уже упоминала, что у Фрэнка были интересные комментарии касательно количества стресса, которое оказывает занимающее столь высокие позиции в обществе окружение, и практически все участники проекта "Стардаст" уже успели лично увидеть некоторые из невротических расстройств Твайлайт. Однако, несмотря на все, она трудолюбива, с жаждой поглощает новые знания и обладает впечатляющей памятью. Она также считает свои магические способности результатом тяги к знаниям. Ее отличительная отметка – символ звезды с исходящими из нее лучами, окруженный пятью такими же символами меньшего размера.

Однако что делает все гораздо интереснее – это связь между Элементами и их носителями. Из-за невероятного совпадения, преднамеренного умысла или "судьбы" физические воплощения этих Элементов (описанные как ювелирные изделия, вроде ожерелий) напрямую связанны с отметками обладающих ими носителей. Поскольку Элементам более тысячи лет, вероятность того, что их создатель сумел запечатлеть в них отметки текущих обладателей, крайне мала. Несмотря на маловероятность подобного положения вещей, у нас есть лишь два варианта: либо отметки носителей были известны за многие столетия до их рождения, и жизнь этих шести индивидов была результатом тщательного планирования, подводящего их к этой роли, либо же физическое воплощения Элементов изменяются в зависимости от своих обладателей.

Также стоит обратить внимание на природу функционирования Элементов. Каждое из их физических воплощений поодиночке является неработоспособным; простая побрякушка для ношения. Однако при наличии соответствующих условий они могут быть активированы с впечатляющим результатом. Согласно Твайлайт, эти артефакты были использованы тысячу лет назад для изгнания Луны на луну, а до этого – для превращения Дискорда в статую. Также они недавно применялись для повторного заключения Дискорда в камень, а затем для его вызволения с целью исправления. Я не стала этого озвучивать, но у меня возникли определенные сомнения касательно всей этой идеи с вызволением "Дискорда". Если он действительно настолько опасен, насколько Твайлайт его описывает, я бы оставила его пребывать в качестве садового гнома навсегда. Но я отвлеклась.

Незадолго до своего повторного заключения в камень, Дискорд сумел предотвратить успешное использование Элементов, осквернив самих носителей. Когда мы спросили, в чем именно заключалось это "осквернение", Твайлайт пояснила, что под ним она подразумевала превращение в полную противоположность. Щедрость стала жадностью, доброта – жестокостью и так далее. После краткого описания процесса (Твайлайт, по понятным причинам, не была в восторге от этой темы), мы пришли к выводу, что данная способность является уникальной и доступна только Дискорду, поскольку тот продолжает давить на систему ценностей жертвы до тех пор, пока она не начинает сомневаться в себе. Хотя, если пожелает, он может попросту заставить ее измениться. Процесс удалось обратить только после того, как Твайлайт, используя магию, смогла добиться чего-то вроде когнитивной перезагрузки. Однако пусть Дискорд и является невероятно интересным предметом обсуждения, не он был основной темой этого интервью.

Поскольку Элементы подчиняются лишь тем, кто обладает определенными добродетелями, и только при условии их близкой связи, это подтверждает довольно любопытную теорию, согласно которой народ Твайлайт является расой пассивных псиоников, либо же эмпатов в целом. Вполне логично, что они создают инструменты, которые помогают им получить преимущество благодаря тому, что они считают частью своей природы и психологии. В конце концов, почти все создаваемое людьми основывается на предположении, что у пользователя есть большие пальцы. Это такая базовая часть нашей физиологии, что мы даже не рассматриваем возможность использовать предмет как-то иначе. (За исключением вещей для инвалидов, разумеется).

Когда я рассказала об этом предположении Джоэлу, он вспомнил об одном виде, о котором Твайлайт рассказала в ходе наших первых интервью: чейнджлингах. Эмоциональные вампиры, способные изменять свой облик, действительно укладываются в картину их реальности. Твайлайт неоднократно повторяла, что дружба и определенные эмоции в ее мире обладают особой силой, а это означает, что паразитические организмы, выработавшие способность поглощать эту силу, выглядят не так уж и неестественно. Джоэл также упомянул, что Твайлайт крайне неохотно говорила о чейнджлингах, и предположил, что это может быть связано с негативным личным опытом взаимодействия с одним из них. Если это действительно так, то я надеюсь, что однажды она начнет доверять нам в достаточной степени, чтобы рассказать об этом.

(Конец дополнений)

Вторым артефактом, о котором поведала Твайлайт, был "Амулет Аликорна". Она описала его как треугольное ожерелье с рубином в центре со стилизованными крыльями и головой с рогом на вершине, способное значительно увеличить магические силы своего обладателя ценой потери рассудка. Никто, кроме самого носителя, снять его с надевшего не способен.

(Дополнения Нго)

Хотя мы можем опираться лишь на личный опыт Твайлайт, я подозреваю, что этот амулет каким-то образом взаимодействует с "роговой долей" (за неимением лучшего термина) мозга единорога, тем самым позволяя черпать больший объем магической энергии и улучшая способности по ее контролю, что постепенно приводит к психической деградации. Честно говоря, эта штука выглядит как один из проклятых предметов, которые можно встретить в современных видеоиграх.

(Конец дополнений)

Третьим же артефактом было "Кристальное Сердце". Название прекрасно соответствует его внешнему виду, и оно содержится в центре Кристальной Империи. Этот предмет описывается как эмоциональное средоточие обитателей того региона; после того как "Сомбра" сумел завладеть и спрятать сам кристалл, ему удалось захватить все государство. Сам Сомбра недавно был побежден, когда Принцесса Кейденс смогла отыскать Сердце и использовать против него.

(Дополнения Нго)

И вот еще одно доказательство, подтверждающее новую теорию. Если сила эмоций этих существ может быть сконцентрирована в контейнере, подобном этому Кристальному Сердцу, пусть и при посредстве Кейденс, то, я полагаю, это может быть весьма впечатляющим козырем в рукаве. Особенно когда политический соперник, такой как Сомбра, решает вторгнуться на твою территорию.

Кейденс же лично мне все сильнее и сильнее представляется наибольшей угрозой из всех трех принцесс, особенно с учетом Сердца.

Еще одной пищей для размышлений может послужить то, что отметка Принцессы Кейденс на удивление схожа с самим Кристальным Сердцем. Подобно аналогичной ситуации с Элементами, это не может быть простым совпадением.

(Конец дополнений)

И последним артефактом, который мы обсудили с Твайлайт, было то, что, как мне кажется, должно быть занесено в записи как набор из четырех предметов, называемый "Листья Клевера", которым по непроверенным данным обладал лидер-единорог по имени Кловер Умный[1] во времена гражданской войны между тремя основными расами пони. Хотя обычно я не стала бы включать это в записи, то, что Твайлайт сказала, привлекло мое внимание.

Судя по всему, Листья Клевера были созданы с использованием минерала под названием "Арканит", который способен увеличивать и аккумулировать магические эффекты. Его использование было запрещено после окончания гражданской войны в качестве жеста мира по отношению к двум остальным расам. Судя по всему, во времена военных действий единороги значительно уступали числом своим "земным" противникам и не могли тягаться в контроле погоды и скорости с пегасами, так что усиленные арканитом бойцы были аналогом суперсолдат.

Поскольку на текущий момент нам неизвестно, чем именно является "арканит" в земной терминологии, я обратилась к доктору Вален, и мы согласились, что стоит провести тестирование с использованием широкого спектра элементов, чтобы узнать, окажется ли он чем-то, что мы сможем использовать. Если благодаря нему и при помощи Твайлайт нам удастся создать нечто вроде переносного устройства, способного генерировать эффект заклинания "Изгой", то, я уверена, полевые потери будут значительно уменьшены. Черт, если "арканит" окажется чем-то настолько распространенным как алюминий, а наложенные на него эффекты будут постоянными, то мы можем обшить им всю базу XCOM и бывать на поверхности значительно чаще.

К данной записи также прикреплен более детализированный список с описаниями всех артефактов, о которых смогла вспомнить Твайлайт, а также иллюстрации большинства из них.

В заключение стоит отметить, что всё, возможно, обернулось к лучшему, несмотря на выговор, который почти все получили от Брэдфорда. Надеюсь, мы сможем в скором времени сделать прорыв. Как ради нас самих, так и, в гораздо большей степени, ради Твайлайт.

КОНЕЦ ЗАПИСИ

 

ПРОЕКТ: Стардаст
ПОДРАЗДЕЛЕНИЕ: Физика
НАЧАЛЬНИК ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ: Доктор Мойра Вален
Прикрепленные файлы: Видеозаписи субъекта, демонстрирующего новые способности, личные записи НАЧАЛЬНИКА ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ.
Личные записи:

 

НОВАЯ ЗАПИСЬ: 17:00, 28.04.2015

После событий, произошедших в ходе операции "Сайлент Рейн", выяснилось, что субъект обладает гораздо более широким спектром умений, чем мы предполагали ранее. Более того эти новые умения оказались способны изменять восприятие людей, что в контексте остальных способностей чужого выглядит крайне опасно. Как только о них стало известно, я приказала немедленно просмотреть все записи с камер безопасности Лабораторий "Стардаст", а также всего объекта XCOM в целом. Пока что нам не удалось заметить никаких признаков того, что субъект мог использовать свои способности, чтобы сбежать из своего жилища, однако эта особь уже заработала себе репутацию за умение достигать результатов, не оставляя никаких следов.

Из-за сбора данных, а также изучения добытого в ходе операции "Сайлент Рейн" артефакта, нам до этого дня приходилось откладывать тестирование.

1. Субъект называет эту способность "Изгой", и, в полном соответствии со своим названием, она делает свою цель незаметной для окружающих.[2]

a. Для активации необходима прямая видимость.

b. Способность может продолжать действовать до тех пор, пока подпитывающий ее источник энергии (субъект) остается активен. Без подпитки эффект в течение часа начинает постепенно убывать, а через три – полностью сходит на нет.

c. Цели под воздействием данного умения не могут быть непосредственно замечены наблюдателями. Исключения:

i. Если наблюдатель видел цель в момент активации способности, то она не повлияет на него.

ii. Если наблюдатель видит несколько однотипных объектов, из которых лишь один был подвергнут воздействию способности, то его присутствие также может быть замечено, однако этот объект не может быть как-то выделен из всей группы. Коммандер Брэдфорд был первым, кто сообщил об этом феномене, и мы повторили его в лабораторных условиях с помощью рядовой Дженкинс.

iii. Если цель намеренно привлекает к себе внимание, обратившись или прикоснувшись к наблюдателю, то эффект сходит на нет. Звуки, которые невозможно определить как исходящие непосредственно от цели являются исключением (тесты включали в себя голосовое опознавание, хлопки и другие подобные звуки).

iv. Чувство обоняния не подвергается воздействию данной способности и если запах достаточно силен, либо легко узнаваем, то эффект может сойти на нет.

v. Наблюдатели, следящие за целью посредством электронных приборов, таких как камера, не подвергаются воздействию этого умения.

vi. Все проверенные на текущий момент устройства безопасности также не подвержены его воздействию. Тесты включали в себя камеры безопасности, датчики движения, лазерные датчики, устройства сканирования радужной оболочки глаза и дактилоскопические сканеры.

1. Нам надо будет провести тестирование еще раз в случае, если бойцам удастся захватить одного из летунов живьем. Поскольку летуны обладают обширными механическими имплантами, которые заменяют им глаза, мы не уверены, сработает ли данная способность против них.

d. Медицинское обследование наблюдателей, проведенное непосредственно во время, либо же сразу после применения способности не показывают никаких отклонений в активности головного мозга. Оказавшиеся под ее воздействием в ходе операции "Сайлент Рейн" бойцы также не докладывали об изменениях в поведении или каких бы то ни было проблемах.

2. Второй способностью субъекта было "Заклинание Вожделения", которое является полной противоположностью "Изгоя" и заставляет цель быть крайне заметной.

a. Для активации необходима прямая видимость, однако никаких усилий по поддержанию заклинания не требуется, поскольку оно создано таким образом, чтобы продолжать функционировать в течение длительного промежутка времени.

b. Подвергнутые его воздействию цели становятся крайне заметны для окружающих. Наблюдатели также оказываются под воздействием навязчивой идеи единолично обладать этим объектом.

i. Наблюдателями в ходе этого тестирования были мыши, поскольку субъект отказался испытывать эту способность с участием людей.

ii. Вне зависимости от того, следил ли наблюдатель за объектом до или во время применения способности, все испытуемые показали одни и те же результаты.

iii. Все другие объекты игнорируются в угоду подвергнутому воздействию рассматриваемого умения.

iv. Наблюдатели, следящие за объектом воздействия посредством электронных приборов, таких как камера, не подвергаются воздействию этой способности.

c. Тестирование данного умения было ограничено в связи с новыми директивами, направленными на обеспечение… комфорта субъекта.

Мы планируем более масштабное изучение "Изгоя", и попытаемся вернуться ко второй способности, как только это станет возможно.

На этой ноте я бы хотела письменно озвучить свои мысли: я же говорила! Это точно является вариантом ментальной манипуляции! Если восприятие может быть искажено подобными способностями, то на что же еще они могут воздействовать? Я пересмотрела записи докторов Нго и Миллса, и Твайлайт сама фактически признает, что эти умения являются контролем разума, пусть и не соглашаясь конкретно с таким термином. Правитель, способный управлять эмоциями? Сущность, которая может вызывать поведенческие изменения? Эта "Твайлайт" либо до нелепости наивна, если она полагает, что эти способности столь невинны, как она заявляет, либо же что-то скрывает. Даже сам субъект может манипулировать восприятием окружающих по своей собственной воле. Недавно открытые способности лишь еще сильнее убеждают меня в том, что этот проект является угрозой для XCOM до тех пор, пока ему позволяют существовать в своем текущем виде.

Однако мои протесты были отклонены, и тестирование будет продолжаться до тех пор, пока мы не достигнем существенного прорыва, либо пока этот монстр и его союзники своими "копытами" не перебьют нас всех или же заставят поубивать друг друга вместо них самих.

К слову о прорывах, тесты также будут включать в себя использование разнообразных материалов с целью попытаться найти земной эквивалент описанного субъектом "арканита". Если это позволит сделать прорыв, то, возможно, нам удастся использовать умения субъекта на благо проекта XCOM. Если же это вещество также окажется способным аккумулировать его способности, возможно, мы сможем добиться лучших результатов в попытках зафиксировать и измерить направляющую их энергию. Получи мы, наконец, хоть какой-то прогресс, субъект перестанет быть необходимым для продолжения исследований.

Джоэл также высказал еще одну идею касательно практического применения описанных выше способностей, если нам удастся повторить их эффект искусственным образом. Его предложение использовать его в качестве стандартной экипировки солдат является практичным, но едва ли реализуемым. Тяжелые Боевые Машины Пехоты (или Т-БМП, как их называет Шэнь) прекрасно показали себя в ходе своей первой операции, однако все три из них были серьезно повреждены к ее концу и, вероятно, не будут доступны для применения в бою в течение следующих двух недель. Если этот "Изгой" сможет быть применен к Т-БМП, то это сможет ликвидировать их самый крупный изъян: громоздкость. Находящаяся под контролем опытного оператора Т-БМП способна на выполнение впечатляющего спектра задач, которые слишком опасны для людей, однако производимый ей шум и сильная заметность делают невозможным их использование в ходе операций, требующих осторожного подхода.

Второй идеей, которая приходит на ум, является использование эффекта этой способности на наших Скайрейнджерах. Пусть мы уже применяем стелс-технологии и маскировку тепловой сигнатуры для того, чтобы избежать наиболее распространенных способов обнаружения, они все равно остаются воздушными судами с двигателями вертикального взлета и посадки, которым зачастую приходится приземляться в густонаселенных районах. Что, к сожалению, ведет к фотографиям и видеозаписям как Скайрейнджеров, так и наших бойцов и привлекает к организации абсолютно ненужное внимание. Если нам удастся применить эту способность к Скайрейнджерам, то мы сможем создать первый в мире самолет, обладающий настоящей скрытностью, что существенно снизит заметность наших операций в целом.

Также мы можем попытаться использовать эту технологию в наших перехватчиках, что существенно увеличит количество сбитых ими пришельцев и выживаемость наших самолетов в бою против значительно превосходящих их в технологическом плане воздушных судов чужих.

Разумеется, все эти планы базируются на том, что мы сможем раскрыть секреты, которые скрывает субъект. Мы близки. Я чувствую это.

И раз уж субъект решил быть столь полезным, я сделала необходимые приготовления, которые позволят ему помочь нам с изучением полученных в ходе операции "Сайлент Рейн" ресурсов. Демонстрируемые им способности могут заставить нас пересмотреть те направления исследований, которые прежде считались тупиковыми.

Если нежелание субъекта демонстрировать новые способности не даст нам совершить прорыв в этой области, то мы используем те, что он уже показал, и добьёмся успеха в других.

КОНЕЦ ЗАПИСИ


Clover – в переводе с английского, "Клевер". И да, в каноне "Стардаста" это жеребец.

В оригинале – "Wallflower", что примерно означает "девушка без парня, на которую никто не обращает внимания".

Монстры

БРАЗИЛЬСКАЯ ПОЛИЦИЯ НЕ ИСКЛЮЧАЕТ ВАРИАНТ ПОХИЩЕНИЙ ПРИШЕЛЬЦАМИ, РАССЛЕДУЯ ИСЧЕЗНОВЕНИЯ НЕСКОЛЬКИХ ПРАВИТЕЛЬСТВЕННЫХ ЧИНОВНИКОВ, В ДОМАХ КОТОРЫХ БЫЛИ ОБНАРУЖЕНЫ СЛЕДЫ БОРЬБЫ. ОТСУТСТВИЕ ОФИЦИАЛЬНЫХ ЗАЯВЛЕНИЙ ПРИВЕЛО К УВЕЛИЧЕНИЮ НАПРЯЖЕНИЯ СРЕДИ НАСЕЛЕНИЯ.

ВО ВРЕМЯ ОДНОГО ИЗ СВОИХ РЕДКИХ ПОЯВЛЕНИЙ НА ПУБЛИКЕ, ЯПОНСКИЙ ИМПЕРАТОР ПРИЗВАЛ К МИРУ И ПОРЯДКУ НА ФОНЕ НАПРЯЖЕНИЯ В ОБЩЕСТВЕ, ВОЗНИКШЕГО В ХОДЕ НЕДАВНО РАЗРЕШЕННОГО КИТАЙСКО-АМЕРИКАНСКОГО ДИПЛОМАТИЧЕСКОГО ИНЦИДЕНТА. ОПРОСЫ ПО-ПРЕЖНЕМУ ПОКАЗЫВАЮТ ВЫСОКИЙ УРОВЕНЬ ОБЕСПОКОЕННОСТИ ГРАЖДАН В СВЯЗИ С НЕДАВНИМИ АТАКАМИ В КИТАЕ И ПО ВСЕМУ МИРУ.

------

09:30, 29.04.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

– И что же именно вы подразумеваете под "более обширным тестированием"? – спросил Шэнь остальных, приподняв бровь. – Ничего опасного, я надеюсь? – Вален, выглядящая несколько отстраненно, сидела за своим столом, проглядывая горы полученных в ходе более ранних тестов данных, в то время как Дженкинс просто пожала плечами. Твайлайт единственная в помещении предпочла сосредоточиться на своем салате, пока излагались дальнейшие планы.

– Ну, здесь в лаборатории мы уже протестировали все, что только можно, верно? Практически каждая возможная комбинация уже была исследована либо на грызунах, либо на нас с Мэттом, – начала объяснять Лана, посмотрев на остальных. – Я всего лишь предлагаю немного увеличить масштаб.

Вален, наконец, оторвалась от планшета и обратила внимание на излагавшую свою мысль Дженкинс:

– Верно. Нам еще предстоит провести стресс-тест на этой способности "Изгой", чтобы определить, уменьшается ли ее эффективность в случае увеличения числа наблюдателей, и имеются ли у нее негативные побочные эффекты… – задумчиво посмотрела она на Твайлайт.

Шэнь перевел ее слова, и единорожка сразу же с готовностью закивала:

– Буду рада помочь! Как именно пройдет сегодняшнее тестирование? – не прерывая речи, она пролевитировала кусок пищевой пленки со своего стола, плотно обернула его вокруг тарелки, и затем уже сама тарелка полетела в сторону расположенного в углу холодильника. Его дверца открылась и затем захлопнулась, подобно рту монстра, проглотившего добычу. При этом Твайлайт даже не обернулась в ту сторону.

– Мне никогда не надоест смотреть на то, как ты делаешь это, Твайли. Мне казалось, тебе требуется видеть предмет, чтобы использовать на нем магию, разве нет? – с улыбкой спросила Лана.

Твайлайт улыбнулась ей в ответ и, почесав ухо копытом, ответила:

– Если я знакома с тем, что находится вокруг меня, то могу перемещать предметы по памяти. Дома реорганизация книг занимает у меня приблизительно полминуты, и мне не приходится пристально следить за каждой из них, поскольку я достаточно неплохо знакома с планировкой библиотеки.

– Перемещение предметов по памяти; это впечатляет! Сколько книг в твоей библиотеке? – задала следующий вопрос Лана, демонстративно игнорируя Вален, ставшую похожей на увидевшего добычу ястреба.

– Ох, примерно пять сотен. Так какой именно эксперимент мы будем сегодня проводить? – спросила Твайлайт, и в ее энтузиазме появились нотки беспокойства, когда она увидела выражения лиц Шэня и Дженкинс, а также взгляд Вален, перескакивающий между ними тремя. – … Что? Я что-то сказала не так?

– О, ничего! Ничего! – быстро отмахнулась от подозрений Лана и, прежде чем у Вален успел бы случиться припадок от только что прозвучавших слов, продолжила: – Итак, как я и говорила, у меня есть пара идей на тему сегодняшних тестов. Ты применишь ко мне "Изгоя", и я прогуляюсь по базе. Шэнь займется своим вуду с компьютерами, а Вален сможет отслеживать, куда именно я пойду, и обратит ли кто-нибудь на меня внимание. Шэнь также может составить тебе компанию, так что если у тебя возникнут проблемы с поддержанием заклинания, он сможет зафиксировать их. Мэтт тоже скоро сможет подойти и помочь, – и, закончив, она подмигнула мгновенно покрасневшей единорожке. Я точно попаду за это в ад, подумала Лана, Но она выглядит так мило, когда смущается.

– Я предвижу лишь одну проблему с этим тестом, – произнесла Вален, и все присутствующие обернулись к ней. – Он сгодится для стресс-теста рассматриваемой способности, однако, боюсь, ты одна не сможешь проверить его эффективность в наших условиях, – она откинулась на спинку стула и, подперев пальцем подбородок, продолжила: – Откровенно говоря, блуждающая по базе Лана не является достаточно необычным явлением, чтобы начать привлекать излишнее внимание, вне зависимости от того, была к ней применена эта способность или нет.

– Совершенно верно. И поэтому, к сожалению, мне придется одолжить галстук Шэня и лабораторный халат, – пояснила Лана с очередной улыбкой. Как и в случае с Твайлайт, она получила ту реакцию от Шэня и Вален, какую и ожидала. Первый приподнял бровь, в то время как вторая пригвоздила ее безэмоциональным взглядом. – Поверьте, у меня есть план.

Спустя пять минут, потраченных на одевание халата и галстука, а также на включение гарнитуры, Лана повернулась к остальным и спросила:

– Итак, как я выгляжу?

Ответом Вален было в неверии покачать головой. Шэнь же с трудом сдержал усмешку. А Твайлайт просто заявила:

– Ты выглядишь нелепо, – и затем ее одолел приступ хихиканья.

– Отлично! Именно это мне и требовалось! Техновуду готово? – Шэнь кивнул и поднял большой палец. – Начинаем, Твайли! Ударь по мне хорошей штукой!

– Окей, я начинаю! – заявила Твайлайт, и ее рог на миг окутала вспышка. – Готово. Удачи!

Лана показала ей большой палец и направилась к выходу. Она почти успела дойти к нему, когда дверь открылась, и ей пришлось сделать шаг в сторону, чтобы избежать столкновения с Мэттом. Солдат вошел в помещение, помахал остальным и никак не отреагировал на Лану. Чувствуя, что это ее шанс, она проскользнула через открытую дверь и начала тестирование.

Охранники снаружи даже не взглянули в ее направлении, когда она направилась дальше по коридору. Лана остановилась, помахала им и затем подпрыгнула – с неизменным результатом. А теперь пришло время проверить, насколько далеко я смогу с этим зайти.

------

09:45, 29.04.2015, ЦЕНТР УПРАВЛЕНИЯ

Дэвид Брэдфорд позволил себе потратить краткий миг, просто наслаждаясь успокаивающим зрелищем голографического глобуса, парящего в центре Оперативного Штаба. Никаких контактов пока зафиксировано не было, никаких операций не происходило, как и никаких требующих его внимания чрезвычайных событий. На текущий момент высочайшим приоритетом Брэдфорда было просмотреть и одобрить доклад Совету, который должен быть отправлен меньше чем через сорок восемь часов.

Отчеты о боевых действиях и оперативные сводки были обычным делом, как и ежемесячный список потерь и новых рекрутов. Что до последних, самым примечательным дополнением был Шаоджи Чжан. Как и в случае многих "ресурсов", добываемых XCOM в ходе операций, Чжану было "предложено" проживание и защита на ближайшее будущее. Однако его контрпредложение удивило. Не желая просто сидеть в своей комнате, Чжан предложил им свой опыт в качестве солдата.

Некоторое знакомство с огнестрельным оружием было ожидаемо, однако его уровень владения им… изумляет, обдумывал Брэдфорд, продолжая просматривать результаты тестирования китайца. Прошлые связи все еще остаются причиной для беспокойства, однако если он искренен, то станет весьма ценным полевым оперативником. Его опыт со стрелковым вооружением выше всяких похвал, как и физическая подготовка. Однако чего я не ожидал, так это умения обращаться со взрывчаткой и снайперскими винтовками.

Как только весь объем его навыков стал известен, Чжану было официально предложено место в XCOM в качестве снайпера со специализацией по взрывным работам. Насколько Дэвид слышал от командиров отрядов, остальные солдаты восприняли новичка довольно прохладно, за исключением бойцов Страйк-1, которые быстро приняли его в свои ряды. Чжан также прилагал все свои усилия, пытаясь вызваться добровольцем почти везде, где только мог. Включая самую важную часть отчета Брэдфорда – "Стардаст".

С момента последнего визита Брэдфорда в лаборатории никаких дальнейших проблем не возникало. Вален, как и обещала, регулярно отправляла отчеты и дополняла доклады своих коллег в случае необходимости, в которых сообщала о результатах всех проведенных тестирований, а также вела себя менее враждебно по отношению к объекту исследований. Теперь наиболее часто применяющейся для ее описания фразой была не "едкая и язвительная", а "холодная и вспыльчивая". Не самый лучший результат, но это, тем не менее, прогресс.

Миролюбивый подход сделал гостя XCOM более сговорчивым и желающим идти навстречу требованиям Вален по проведению тестов. Первые же эксперименты подтвердили неспособность "Изгоя" влиять на видеозаписи, и к огромному, пусть и не высказанному облегчению Брэдфорда, никаких следов того, что данная способность использовалась для побегов в прошлом, выявлено не было. Тестирование диаметрально противоположной по свойствам способности так и не было проведено, и, исходя из отчетов, Брэдфорд мог лишь согласиться с этим решением. Если верить рассказам субъекта, единственный случай применения этого "Заклинания Вожделения" обернулся бунтом из-за тряпичной куклы.

Несмотря на невозможность протестировать второе умение в полной мере, Дэвид все равно считал, что они были в чистом выигрыше. С момента того происшествия со "Стардастом", он начал просматривать не только официальные доклады, но и личные записи прикрепленных к проекту ученых. Иметь перед глазами менее формализированные версии отчетов оказалось весьма информативным, поскольку ученые старались писать только о том, что они наблюдали или могли доказать. Попытки найти земной аналог "арканита", являющиеся первым шагом в воссоздании демонстрируемых чужим способностей, несомненно, крайне заинтересуют Совет.

С другой стороны, Брэдфорд также не мог проигнорировать описания существа, забросившего Твайлайт на Землю. Приписываемые этому "Дискорду" умения беспокоили, однако что в первую очередь нервировало Брэдфорда, так это его способность мгновенно перемещать живых созданий на их планету. Если влияющие на телепортацию ограничения были точны, то Дискорд должен обладать ошеломляющим количеством энергии в сочетании с точным знанием местоположения Земли. И если первое являлось заботой завтрашнего дня, то второе игнорировать не стоило. Даже одна наблюдающая за человечеством сила оказалась достаточным основанием для тревоги, появление же на сцене второй делало ситуацию только хуже.

К слову об ухудшении ситуации… подумал Брэдфорд, подавив вздох и желание потереть переносицу. Широкий спектр демонстрируемых Твайлайт умений, несомненно, привлечет внимание Совета, как только его члены получат отчет в свои руки. В не меньшей степени сбивала с толку ее природа. После месяцев сражений с чудовищами, такими как летуны или криссалиды, напоминающий жизнерадостного интерна или студента колледжа пришелец выглядел попросту нелепо.

Так я ни к чему не приду. В этот раз Брэдфорд не смог сдержаться и провел рукой по лбу, переместив, затем, исследовательские отчеты по "Стардасту" в "сделанную" стопку, и потянулся за чем-нибудь, в чем было бы больше логики.

Отчет Вален по добытому в ходе запрошенной Советом операции артефакту был, в полном соответствии с его ожиданиями, тщательным и доскональным. Согласно ее первичным выводам, он являлся чем-то вроде маяка или коммуникационного устройства, которое в настоящий момент, к счастью, было отключено. Также к результатам ее изысканий были прикреплены показания Чжана о том, как его бывший работодатель получил артефакт в свои руки.

Предоставленная Советом информация гласила, что это устройство было выставлено на аукцион на черном рынке, однако отчет Чжана пролил новый свет на произошедшее. Никакого аукциона не происходило; покупатель связался с криминальными элементами напрямую и предложил им огромную сумму денег в обмен на артефакт. Задание было поручено Чжану, который то ли из верности своему миру, то ли из-за инстинкта самосохранения связался с PLA-SOF[1], в свою очередь сообщившими обо всем XCOM.

Хорошо, что он это сделал. В противном случае нам бы пришлось явиться за артефактом с оружием наготове, думал Брэдфорд, и его мысли переключились на планы, разработанные XCOM на случай противостояния с другими людьми.

Моргнув и нахмурившись от того, что позволил себе отвлечься, он перевел взгляд в сторону ведущего к казармам выхода. Что-то приближается, шепнула его интуиция. Чем дольше коммандер пытался игнорировать это ощущение, тем более важным оно начинало казаться. Что-то приближается.

Брэдфорд посмотрел на свой планшет, положил его на стол и затем направился к выходу. Несколько офицеров обернулось к нему, но он не обратил на них внимания. Что бы к нам ни приближалось, оно находится по ту сторону этой двери. Скрестив руки, он подошел к выходу и попросту начал смотреть на дверь, словно она открыла бы ему все свои секреты, сверли он ее взглядом достаточно долго. И, словно по волшебству, дверь отворилась, открывая взору… пустоту. Нет, не пустоту. Тут кто-то есть.

– Что ты, по-твоему, делаешь? – спокойно спросил Брэдфорд и был вознагражден взвизгом этого самого "кого-то". По ту сторону двери в Центр Управления стояла Дженкинс, появившись точно из ниоткуда. На ее спину был накинут лабораторный халат, рукава которого прикрывали шею, словно импровизированная накидка, в то время как вокруг ее лба был, подобно бандане, завязан галстук. Последним, и самым нормальным дополнением к безумному наряду была находящаяся в одном из ее ушей радиогарнитура. Долгие секунды протекали мимо, взгляд Брэдфорда превратился в пронзающий насквозь взор, а Лана побелела, словно мел.

Их затянувшееся молчание было прервано поступившим в гарнитуру Дэвида сообщением.

– Коммандер Брэдфорд, доктор Мойра Вален хочет поговорить с вами.

– Подключайте ее.

– Коммандер, рядовая Дженкинс помогает нам с тестированием в лабораториях "Стардаст". Мы отслеживаем ее перемещения по базе при помощи камер безопасности и записываем эффективность недавних открытий. Ее… внешний вид является частью этого тестирования, – быстро объясняла Мойра, и Брэдфорд приподнял бровь. Прежде чем он мог бы начать отвечать, она продолжила: – На текущий момент вы являетесь единственным, кто каким бы то ни было образом отреагировал на перемещения Дженкинс. Что выдало ее присутствие?

– Ничего конкретного, я действовал интуитивно, – ответил коммандер.

– А, понятно, – поступил ответ, тон которого явно говорил об обратном. – Пожалуйста, не могли бы вы отправить рядовую обратно в лаборатории "Стардаст"? Конкретно по этому тестированию мы получили достаточное количество данных.

– Будет сделано, – Брэдфорд продолжал сверлить Дженкинс взглядом еще пару секунд, и затем обратился непосредственно к ней: – Доктор Вален хочет видеть тебя в лаборатории.

– Есть, сэр! – произнесла Дженкинс и ретировалась почти на неприличной скорости.

------

10:00, 29.04.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

С возвращением! – улыбнулась Твайлайт вновь вошедшей в лабораторию Лане, однако при виде выражения ее лица, улыбка постепенно сошла на нет. – Ты в порядке?

Женщина-солдат моргнула и попыталась улыбнуться в ответ.

– Ох, обо мне не беспокойся. Меня всего лишь едва не хватил инфаркт, когда я увидела поджидающего меня по другую сторону двери Брэдфорда. Клянусь, он может видеть сквозь стены.

– Должен признать, мне понравилось, как ты съежилась под его взглядом, – усмехнулся Мэтт. – Это расплата за все то дерьмо, через которое мне приходится проходить с тобой.

– Звучит так, словно ты его боишься, – тихо произнесла Твайлайт, и Лана с Мэттом одновременно махнули ей рукой показывая, что ее обеспокоенность беспочвенна, однако выражения их лиц говорили об обратном. – Неужели он действительно настолько страшный?

– Ну, дело не столько в том, какой он страшный, сколько в его взгляде, – медленно начал объяснять Мэтт, осторожно подбирая каждое слово. – Черт, я даже не знаю, как это объяснить. Если у него подходящее настроение, и ты удостоился его внимания, то возникает ощущение, что он этим взглядом может убить на месте. Плюс, у него есть пугающее умение предвидеть события. Дженкинс, помнишь, что случилось в прошлый раз, когда мы были на людях?

Были на людях? Подумала Твайлайт про себя, и уже собиралась было уточнить, но остановила себя. Этот взгляд. Они что-то произносят, затем бросают такой взгляд, и никогда не объясняют, о чем именно они говорили…

Ох, я помню. Ходят кривотолки, что он сделал нечто в том же духе со Страйк-3 и Страйк-6 в ходе их последней операции, – проворчала Лана, прежде чем развязать узел, скрепляющий рукава лабораторного халата вокруг ее шеи и вернуть галстук Шэню. – Доходит до того, что народ начинает считать его чем-то вроде предсказателя. Лично я настолько далеко заходить бы не стала, однако у него точно есть чертовски полезный нюх на неприятности.

Из всех вопросов, которые поднимала эта беседа, Твайлайт решила задать самый тривиальный:

– Что такое "кривотолки"?[2]

– О, это просто сплетни. Ну, или слухи. В общем, ты поняла, – ответила Лана с улыбкой. – Знаешь, единственная вещь во Вселенной, перемещающаяся быстрее света – это хорошая сплетня. Не буквально, разумеется, но все же у людей есть привычка распространять слухи в качестве способа убить время. Это можно даже считать подобающим поведением для нас, дам.

– И откуда же тебе знать о подобающем поведении для дам? – спросил Мэтт с плохо сдерживаемой усмешкой. – Кто-то дал тебе список того, чего делать не стоит? – реакцией Ланы был сердитый взгляд и жест, который Твайлайт замечала все чаще и чаще между ними двумя. Однако прежде чем шутливая перебранка успела бы продолжиться, дверь в лабораторию открылась, и из-за угла перегородки появились Чарльз и Вален с большими коробками в руках.

– Вам помочь с этим? – спросила Твайлайт и была вознаграждена несколько напряженным взглядом Шэня и кивком его головы. Еще пара шагов – и   коробки расположились на столе в центре лаборатории. – Что в этих коробках?

– Материалы для тестирования, – ответил Чарльз, доставая несколько коробочек меньшего размера и расставляя их на столе. – Одни я одолжил из Инженерного отдела, в то время как другие пришлось добывать с поверхности. Боюсь, не смогу остаться и помогать вам, поскольку меня ждут в Инженерном. Образцы я пронумеровал в соответствии со списком. Также, признаю, некоторые из них… обладают сомнительным качеством, но в ближайшую пару дней я попытаюсь это исправить, – Чарльз знакомо улыбнулся и передал Вален свой планшет, прежде чем направиться к выходу.

– Посмотрим. Первым у нас идет простое и обыкновенное железо, – поднял Мэтт первую из лежащих перед ним коробочек, открыл ее и затем вывалил содержимое на стол. Маленький металлический стержень клацнул по поверхности, покатился к краю и был подхвачен телекинезом Твайлайт. – Итак? Как именно ты можешь определить, похоже ли оно на "арканит"?

– Честно говоря, я не знаю, – произнесла Твайлайт, поднимая стержень поближе к глазам и рассматривая его. Он был абсолютно прямым, и на нем не было никаких следов от инструментов, однако на одном из его концов было выбито число. – Это было… ну, тысячу лет назад, когда арканит использовался в последний раз. Описания его внешнего вида в прочитанных мной книгах зачастую противоречили друг другу, однако во всех из них указывалось, что, вступив в контакт с заклинанием, он воспроизведет заметную реакцию. 

– У тебя есть какие-нибудь идеи, что именно нам стоит ожидать в качестве реакции? – спросила Лана с ноткой обеспокоенности. Женщина аккуратно взяла парящий в воздухе стержень и положила его обратно в коробку, в то время как Мэтт достал следующий образец. – Будет довольно неприятно, если ей окажется взрыв, или еще что-нибудь в том же духе.

– Я не думаю, что это произойдет, или что он будет опасен для применения, – покачала головой Твайлайт, беря следующий предложенный ей предмет. – Пусть это и не является конкретным свидетельством, Кловер Умный описывал в своих записках построенную им крепость, соединяющуюся с комплексом пещер близлежащей горы, которые были наполнены кристаллами и камнями, начавшими испускать собственный свет после того, как он применил заклинание света. Вскоре после этого произошло первое упоминание Листьев Клевера, которые являются подтвержденными арканитовыми артефактами. Все это подводит меня к мысли, что если мы найдем нужное вещество, оно тоже должно засветиться!

Второй образец также оказался ничем не примечателен, и Твайлайт передала его Лане для упаковки обратно. Третий тоже был металлом, однако в отличие от первого, этот оказался перекореженным шаром.

– А, похоже это Шэню пришлось добывать с поверхности, – предположил Мэтт, протягивая его единорожке.

Быстрое применение телекинеза – и новый объект завис перед Твайлайт. Она уже собралась было отдать его Лане, когда заметила движение внутри. Любопытство оказалось сильнее ее, и она приблизила шар прямо к своему лицу, пытаясь рассмотреть, что именно находилось внутри, как раз вовремя, чтобы заметить клешня щелкнула, и окровавленные конечности метнулись к ней с ужасающей скоростью.

------

Мэтт находился посреди распаковки следующего образца, когда два события произошли в быстрой последовательности. Первым был свист чего-то пронесшегося крайне быстро мимо него, и прозвучавший вслед за этим "БАМ". Вторым был крик Твайлайт:

– НЕ ПОДХОДИ!

Единорожка пятилась назад так быстро, как только могла, пока не уперлась спиной в стену, после чего на ее лице появилось выражение безудержного страха и ужаса. Взгляд Мэтта быстро переместился на пол, где находился, вероятно, самый большой паук, из всех, что он видел за свою жизнь. Внезапно оказавшись посреди ярко освещенного помещения, паук метнулся к ближайшему укрытию: Твайлайт.

Выражение ее лица сменилось со страха на отчаяние, в то время как членистоногое продолжало приближаться к ней. Рог единорожки заискрился от опасного количества магии, и она исчезла во вспышке света. Лана уже спешила на помощь, и при помощи коробки ей удалось поймать неудачливого диверсанта.        

– Маленький ублюдок быстр, и меня уж точно напугал бы до усрачки, прыгни так на меня, – проворчала она, и затем посмотрела на Мэтта. – Ты цел?

– Конечно, с чего бы мне не быть? – спросил тот, приподняв бровь. Лана молчаливо указала на стену позади него, и, обернувшись, он увидел последний образец, вошедший в нее на добрую пару дюймов. Повернувшись обратно к тому месту, где единорожка стояла раньше, он сложил два и два. Боже, она чуть мне голову не снесла этой штукой.

– Быть может, одному из вас стоит проверить Твайлайт? – неожиданно предложила Вален, подойдя к новому настенному украшению и потыкав его стилусом от своего датапада. – Она выглядит… неустойчивой.

– Мэтт, давай пойдешь ты? Мне надо разобраться с этим нарушителем, – произнесла Лана, и Мэтт прищурил глаза. Я знаю этот тон, она что-то затеяла.

Любые дальнейшие подозрения сошли на нет при виде паука, начавшего, вопреки тому факту, что Лана ни на миллиметр не сдвигала коробку, взбираться по стене позади нее.

– Дженкинс, охранник из тебя паршивый, – указал он на стену позади нее и был вознагражден очередным приступом сквернословия, когда женщина обнаружила паука в шести дюймах от своего лица. Несмотря на желание остаться и понаблюдать за Ланой, пытающейся поймать отчаянно уворачивающегося от коробки паука, Мэтт решил сжать зубы и все-таки направиться в сторону жилища Твайлайт.

Освещение в комнате было на минимальных настройках, однако Мэтт без труда смог различить на кровать фигуру Твайлайт, завернувшуюся в одеяло и дрожащую. Услышав тихое всхлипывание, он остановился. Когда она была в таком состоянии в прошлый раз, это было после первых тестов с Вален, и только Шэнь смог привести ее в чувство. Однако его тут нет, а я – здесь, так что…

– Твайлайт? Ты в порядке?

Мэтт наполовину ожидал полное отсутствие ответа, или же требования уйти и оставить ее в покое, однако прозвучавшие слова его удивили:

– Нет. Я не в порядке.

Прошли долгие секунды тишины, пока Мэтт подошел к кровати и сел у ее изножья, в то время как Твайлайт перекатилась к изголовью и обернулась в одеяло, став похожей на гигантскую гусеницу.

– Хочешь поговорить об этом? – мягко спросил он.

– Это... это было прямо как раньше, – колеблясь, ответила единорожка. – Эти ноги, и то как он рванулся ко мне… я… я…

А, теперь понятно, подумал Мэтт, когда кусочки мозаики в его голове сложились вместе. Чертов паук напомнил ей о том криссалиде.

Я понимаю, Твайлайт. Тебе пришлось пережить по-настоящему страшные вещи, и воспоминания о них уходят далеко не сразу. Моим советом было бы поспать и, если ты не будешь против, поговорить об этом ближе к вечеру.

Голова единорожки появилась из-под одеяла и повернулась к Мэтту, переборовшему желание отвести взгляд. Ее глаза были широко распахнуты, наполнены чувством вины и слезами, и она почти прокричала:

– От этого не станет лучше! Когда я оказалась на Земле, я запаниковала и я… я… – следующее слово, казалось застряло в ее горле, но через миг плотину прорвало: – Я его убила, и едва не сделала то же самое с этим маленьким пауком.        Принцессе Селестии никогда не требовалось никого убивать, никогда, но мне пришлось! Я убийца, монстр, и время никак этого не изменит! – и с этими последними словами, Твайлайт замолкла, продолжая сверлить Мэтта взглядом, словно ожидая порицания.

Мэтт не мог больше выдерживать этот взгляд и отвел глаза в сторону. Твайлайт тихо начала всхлипывать, и этот момент растянулся на несколько минут.

– Твайлайт, не думаю, что когда-либо говорил тебе это, но прежде чем прийти работать сюда, я был солдатом моей страны. Я записался из-за семейной традиции. Мой отец служил в армии, его отец тоже и так далее. – Мэтт приостановился, чтобы взглянуть на Твайлайт, – Я поступил на военную службу сразу по окончании старшей школы и прошел через учебку без малейших проблем. Был горд от напыщенных речей, которые нам вещали рекрутеры. Одобрение отца также было не лишним; он был невероятно доволен, когда я рассказал ему о своем решении.

– Однако когда мы окончили учебку, нас отправили в пустыню, помогать одному из союзников разгрести их дерьмо. Там был какой-то переворот, бойцы старого режима не восприняли перемены радушно, и потому решили превратить жизнь всех окружающих в ад из-за этого. У них даже нашелся религиозный лидер, объявивший новое правительство богопротивным и подстрекавший население к мятежу. Армию направили туда, чтобы захватить смутьянов и восстановить мир.

Мэтт наклонился вперед, положил локти на колени и сжал руки перед лицом, вспоминая новые подробности той истории.

– Так что меня и ребят забросили прямо в сердце этого бардака в пустыне, и каждый из нас ожидал стать чертовым героем и спасти тот далекий край. Нам сообщили, что один из главарей мятежников укрылся в маленьком городе посреди территории повстанцев. Так что мы тихо проникли в этот город, пытаясь взять парня прежде, чем тот успел бы поднять тревогу и сбежать. Быстро и чисто.

– Я шел последним, прикрывал тыл и следил, чтобы никто не попытался подкрасться к нам, когда увидел кого-то с оружием, выходящего из здания позади нас, – Мэтт приостановился, сделал глубокий вдох и попытался проглотить появившийся в горле ком. – Это был ребенок. Двенадцать, может тринадцать лет. Не старше моей оставшейся дома сестренки. Очень тощий, с явными признаками недоедания; но у него было оружие, из которого он мог убить меня или кого-то из моих друзей. Я сидел в укрытии и молил небеса, чтобы он просто вернулся в свой дом и смог увидеть новый рассвет.

– Но этот тупой ребенок увидел нас и поднял свое оружие, так что мне пришлось пристрелить его. Три хлопка, чувство отдачи – и он был мертв прежде, чем упал на землю, – Твайлайт ахнула, и Мэтт на секунду замолчал и прикрыл глаза. – Я никогда не хотел убивать того парнишку. Никогда. Но ему сказали, что в город пришел дьявол, и что его долгом было защитить их от него. Когда он увидел нас, кто-то должен был умереть. Это мог быть я, это могли быть мои друзья. Или же я мог сделать выбор за него. Ни дня не проходило, чтобы я не вспоминал страх в глазах того мальчугана, или же то, как близко тот был, чтобы убить кого-то из нас. Я жалею, что мне пришлось застрелить его; ни один ребенок не должен умирать столь молодым, но…

Мэтт сделал еще один глубокий вдох, посмотрел на Твайлайт и попытался успокаивающе улыбнуться.

– Не пристрели его, я был бы мертв. Мои друзья были бы мертвы. И это единственная причина, по которой я пристрелил его. Я сделал это, защищая себя и других. Когда мы впервые нашли тебя, Твайлайт, ты защищала себя от неминуемой смерти, и эта штука, с которой ты покончила, убила бы после тебя еще много людей. Знаю, это трудно, но я хочу, чтобы каждый раз, когда у тебя возникало чувство вины от содеянного, ты вспоминала обо всех тех жизнях, что были спасены благодаря тебе. Начиная с твоей собственной.

Братские инстинкты Мэтта взяли вверх, и он наклонился похлопать Твайлайт по плечу, однако ее реакция оказалась неожиданной. Наполовину выпрыгнув, наполовину выкарабкавшись из своего одеяла, она сжала солдата в объятиях и начала всхлипывать вновь, снова и снова бормоча извинения.

Чтомнеделать? Чтомнеделать? Кричал Мэтту его разум, в то время как он подавил инстинктивный вскрик, а также порывы дать отпор внезапному вторжению. Политика "Стардаста" касательно физических контактов с Твайлайт была строгой: никаких, за исключением тех, что были инициированы самой Твайлайт и только при условии, если они не вызывали у персонала неудобств. Он попытался было выкарабкаться из ее объятий, но она лишь сжала его еще сильнее. Я не могу оттолкнуть ее, поскольку тогда у нее произойдет новый нервный срыв… аргх, чтомнеделать? Поскольку побег больше не был вариантом, он с колебанием похлопал единорожку по плечу.

И ровно в этот момент дверь в помещение распахнулась.

– Я все-таки поймала этого… – начала было Лана, размахивая небольшой стеклянной банкой с пауком внутри, однако застыла на месте, пока до нее в полной мере доходил смысл развернувшейся перед ней сцены. На ее лице медленно появилась улыбка от уха до уха, прежде чем она, наконец, произнесла: – Простите мне мое вторжение. Пожалуйста, продолжайте, – и после этого она развернулась и вышла наружу.

------

10:30, 29.04.2015, КОРИДОР B3F

– Знаешь, это так мило, что вы теперь вместе. Ты оглушил ее, увез в плен на объект секретной военной организации, а затем вы начали узнавать друг друга поближе. Классическая любовная история, – рассуждала Лана, идя по коридору вслед за Мэттом.

Мэтт с трудом подавил желание закрыть лицо рукой.

------

11:07, 29.04.2015, СТОЛОВАЯ

– На самом деле, в этом стоит видеть подтверждение позитивных черт твоего характера, Мэтт, – продолжала Лана, несмотря на отчаянные попытки картофельного пюре сделать ее речь окончательно неразборчивой. – Все мужики говорят, что внешность – не главное, но как часто они на самом деле имеют это в виду? Для большинства все в любом случае упирается в тело, но не для тебя, а?

Мэтт доедал свой завтрак и изо всех своих сил старался игнорировать ее.

------

12:45, 29.04.2015, ЗОНА ОТДЫХА

– А может, ты вовсе не хороший парень? Быть может, ты уже не видишь в нас, простых женщинах, вызова? – улыбка Ланы превратилась в ехидную. – Ты видишь по-настоящему уникальную девчонку, и понимаешь, что просто обязан сбить ее с… ног. Я права?

Мэтт захлопнул книгу, которую он пытался читать до этого, и покинул помещение вместе с идущей прямо за ним Ланой.

------

13:30, 29.04.2015, СТРЕЛЬБИЩЕ

– Знаешь, я более чем уверена, что могу организовать для вас часик наедине. Вален, скорее всего, не одобрит, поскольку она останется в стороне, но остальные наверняка не будут против, стоит тебе лишь сказать, что все это ради науки! Кроме того, у девчонок есть определенные потребности, которые должны быть удовлетворены, – улыбка Ланы стала напоминать таковую у Чеширского кота, пока она заряжала патроны в пистолетную обойму. – Как думаешь, как она предпочитает? Мне кажется… – дальнейшие слова услышаны не были, поскольку Мэтт поднял свой пистолет с почти неприличной поспешностью и открыл стрельбу.

БАМ

БАМ

– …понравится, когда ты…

БАМ

БАМ

– …при этом твои руки будут…

БАМ

БАМ

БАМ

БАМ

– …хотя вам может потребоваться повесить что-нибудь на дверь. Ручек нет – значит, носки отпадают.

------

13:50, 29.04.2015, РАЗДЕВАЛКИ

Мэтт остановился перед мужской раздевалкой и со свирепым взором обернулся к Лане, которая все еще преследовала его с улыбкой Чеширского кота на лице.

– Меня ждет физиотерапия и осмотр у докторов, который покажет, годен ли я на все сто. Если ты последуешь за мной, то, клянусь богом, пожалеешь об этом.

Лана театрально вздохнула и затем пожала плечами.

– Лаааадно, наслаждайся своей краткой передышкой, – и после этих прощальных слов она направилась дальше по коридору.

Как только дверь за ним закрылась, Мэтт испустил вздох облегчения. Тишина раздевалки уже оказывала положительный эффект на его душевное равновесие, и он направился к своему шкафчику. Он открыл его одной рукой, начав было другой снимать с себя футболку, но остановился, обнаружив то, что было прикреплено к внутренней стороне дверцы.

Изображение Твайлайт, лежащей на своей кровати и оборачивающейся к фотографу в стиле кинозвезды, в сочетании с призывным взглядом глаз, пойманных, судя по всему, высокоскоростной камерой посреди моргания. Ниже черными чернилами было приписано: "Моему горячему жеребцу! – Твайлайт Спаркл".

– ДЖЕНКИНС! – завопил Мэтт, захлопывая шкафчик и пулей выметаясь из раздевалки.

------

13:52, 29.04.2015, ЗОНА ОТДЫХА

– О, хей, это было быстро! – улыбнулась Лана Мэтту, увидев, как он вошел в зону отдыха. – Они не дали тебе зеленый свет? – драматично ахнула она. – Только не говори, что из-за этих ран ты стал импотентом! Этот же просто разобьет ей…

– Дженкинс, какого черта ты творишь? – выдавил из себя Мэтт настолько тихо, насколько смог. Однако, несмотря на его попытки оставить содержание беседы между ними двумя, остальные свободные солдаты после слов Ланы начали уделять им достаточно немалое внимание. – Следуй за мной, немедленно.

Дальнейший поток шуток Ланы прервался, как только они вышли в относительно пустой коридор.

– Боже, старик, в чем дело? Неужели они действительно сказали, что ты стал импо…

– Тебе прекрасно известно, в чем дело. Я-то могу перетерпеть твои маленькие розыгрыши, но помещать изображения строго засекреченного объекта в раздевалку – это уже перебор. Что, если бы в помещении были посторонние, когда я открыл шкафчик? – Лана открыла рот, чтобы что-то сказать, но быстро захлопнула его, передумав озвучивать то, что было у нее на уме. – И знаешь, почему Твайлайт среагировала подобным образом? Ты хотя бы пыталась понять это?

– …потому что пауки до жути страшные, особенно когда прыгают тебе в лицо?

– Тот паук вызвал у нее воспоминания о криссалиде, который едва не убил ее в первые же минуты на Земле, и у нее был нервный срыв из-за того, что она едва не убила паука из-за этого, – быстро прошипел Мэтт. – Подумай об этом, безмозглая! Там, откуда она родом, все говорит и имеет семью, и, убив криссалида, она думала, что отняла жизнь у чьего-то отца, брата или сына. Для тебя и меня это нелепо, но она свято верит, что совершила нечто непростительное. Ты помнишь это чувство? Твое первое убийство? Или же ты на самом деле социопат? Честно говоря, твое поведение заставляет меня задуматься.

Выражение лица Ланы становилось все более нейтральным, пока Мэтт продолжал свою тихую отповедь, и она, отведя взгляд в сторону, тихо произнесла:

– Я бы предпочла не говорить об этом.

– Ну уж нет, тебе не удастся провернуть это дерьмо.

– …мне было двенадцать, и я сделала это из дробовика. Он пытался убить мою маму.

Ох… черт. Не менее тихий ответ Ланы мгновенно остудил злость Мэтта. Я знаю, что пожалею об этом вопросе, но…

Где был твой отец?

Лана улыбнулась вновь, но в этот раз в ее улыбке не было привычной ехидности или радости, и ответила:

– Как ты думаешь, в кого я стреляла?

Долгие секунды протекали в тишине, когда их беседа сошла на нет, но Лана прервала ее первая:

– Хорошо, ты победил. Я пока перестану тебе досаждать из-за той ситуации. Идет?

– Идет, – согласился Мэтт и направился обратно к раздевалкам. Он почти успел свернуть за угол, когда Дженкинс оставила за собой последнее слово:

– Однако наш мирный договор не означает, что я не могу досаждать ей!

------

20:32, 29.04.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

Твайлайт вняла совету Мэтта и немного поспала после того, как он ушел. Признание в том, что она совершила, в сочетании со словами Мэтта, оставило ее совершенно опустошенной, и сон пришел быстро. Несмотря на тему их разговора, сон Твайлайт был спокоен, и никакие кошмары не преследовали ее.

И, как Мэтт и предсказывал, проснувшись, она почувствовала себя гораздо лучше. Чувство вины все еще присутствовало, но она заставила себя вспомнить те события еще раз и проанализировала, что именно произошло. То существо убило трех людей, один из которых был ребенком. Затем оно пыталось убить меня! Я защищала себя… но я убила его! Наказания по принципу "око за око" ушли в прошлое вместе с окончанием правления Соларии, и то, что оно убивало, не означает, что оно заслуживало быть убитым. Но… не будучи остановленным, оно бы продолжало убивать. Множество жизней было спасено…

НЕТ! – Яростно потрясла головой Твайлайт и запретила себе думать в таком ключе. Придумывание хороших причин для того, чтобы убивать, неизбежно ведет к появлению плохих причин. Убийство ничто не может оправдать. Я лишь надеюсь, что оно может быть прощено. На ум пришли мысли о реакции Селестии, или даже Флаттершай, и он немедленно уцепился за них.

Не произнеся ни слова, она встала со своей кровати, подошла к рабочему столу и достала лист бумаги и ручку. Быть может, каким-нибудь образом Селестии удастся получить это письмо, и она сможет простить меня.

Однако прежде, чем ручка успела бы прикоснуться к бумаге, дверь в ее обитель отворилась, впуская Чарльза и Джоэла.

– Добрый вечер, Твайлайт. Надеюсь, мы ничему не мешаем?

– О, абсолютно ничему! Что случилось? Мне кажется, сейчас немного поздно для ваших обычных визитов, – спросила Твайлайт, положив ручку на стол и оборачиваясь к двум вошедшим мужчинам.

– Знаю, немного поздновато, но нам предстоит один эксперимент, в котором пригодилась бы твоя помощь, – объяснил Джоэл. – Честно говоря, в этой сфере мы некоторое время назад зашли в тупик, но я уверен, что с ней нам удастся сделать прорыв. Итак, ты не против?

– Я сделаю все, что смогу! – кивнула Твайлайт, спрыгнула со стула и вслед за мужчинами направилась наружу. – Так с чем именно я буду вам помогать? – спросила она после краткого мига колебаний, когда люди вышли из лаборатории и сделали ей жест следовать за ними. К ее удивлению, снаружи их дожидались Мэтт и Лана, и на обоих из них были тяжелые бронежилеты в сочетании с поясом со множеством мелких устройств. Мэтт направился в голову их маленькой колонны, в то время как Лана прикрывала сзади. Все это очень напоминало единорожке тот визит в пещеру, произошедший несколько дней назад.

– Это кое-что, с чем только ты можешь нам помочь, Твайлайт. Боюсь, я не могу объяснить тебе подробней, пока мы не доберемся до пункта назначения. Прости, – извинился Джоэл. – Я могу лишь сказать, что ты уже неоднократно демонстрировала в прошлом ту способность, которая нам требуется, и если это сработает, то у нас может получиться сохранить множество жизней в долгосрочной перспективе.

Вероятность спасения жизней немедленно завладела ее вниманием.

– О, хорошо. Если это поможет, то я более чем рада сделать все от меня зависящее, – ответила она, и подумала уже про себя: Я лишь хотела бы знать, что именно мне потребуется сделать.

Дальнейшие ее мысли были прерваны, когда Чарльз наклонился вперед и прошептал:

– Твайлайт, я также хотел бы извиниться за то, что сегодня случилось в лаборатории. Инженеры были немного небрежны, когда проверяли то, что подобрали снаружи. Поверь, это не повторится.

– Спасибо, Чарльз, но тебе нет нужды извиняться. Я просто… немного переборщила, – смущенно улыбнулась единорожка инженеру. – Хотя я была бы очень рада, если бы мне больше не выпадало подобных сюрпризов. Не думаю, что мое сердце сможет пережить их.

– К слову, прости, что меня тогда не было рядом, и я не смог помочь тебе справиться с этим инцидентом. Я так понимаю, Мэтт сумел помочь сгладить обстановку?

– Сумел. Мы немного поговорили о том, что меня беспокоило, и затем… – Я обняла его, – Ничего не произошло! Не-а! Совсем ничего! – стоило Твайлайт только начать расслабляться и восстанавливаться после дневных событий, как она поняла, что именно она сделала. С Мэттом. С человеком, который считает ее милой.

– Еще раз, что, Твайли? Я не расслышала последней фразы. Можешь повторить ее? – донесся голос Ланы сзади, и Твайлайт резко развернулась, сияя рогом. Что бы женщина-солдат ни собиралась дальше произнести, никто этого не услышал. Ее губы шевелились, но ни единого звука возникало; факт, который она очень быстро заметила. Лана начала топать ногой и хлопать руками, но ничего из этого не было слышно.

– Ты только что заглушила Лану? – спросил Мэтт из головы формации, обернувшись через плечо.

– Ну, похоже, да. Это заклинание подавления звуков, ничто происходящее внутри радиуса его действия не может быть услышано снаружи, – быстро объяснила Твайлайт.

– А нас она слышит?

– Должна…

– Слышала, Лана? Наконец-то я нашел способ тебя заткнуть! – ее ответом, естественно, был тот самый жест, ставший уже очень знакомым. – Твайлайт, ты потрясающа! Тебе никто этого не говорил?

– Эм… нет, – признала единорожка, отведя взор и пытаясь заставить свое лицо не краснеть. Поняв, что это ей не очень-то удается, она решила отвлечь внимание от себя, сменив тему: – А что означает этот жест? Тот, который использовала Лана.

В этот раз был черед Мэтта выглядеть смущенным.

– Он, эм, означает "Я очень недоволен тобой или твоим поведением", – он подал группе знак переходить следующее пересечение коридоров и пожал плечами. – Это достаточно сложно объяснить.

Твайлайт собиралась было попытаться выдавить из него более подробное объяснение, когда они приблизились к следующей двери. Она выглядит знакомо… с другой стороны, тут все двери выглядят знакомо.

Группа остановилась перед входом, и Чарльз повернулся к Твайлайт с ободряющей улыбкой.

– Эксперимент будет происходить в следующем помещении. Мы там все будем поддерживать тебя, но если ты почувствуешь тревогу или захочешь уйти – то дай одному из нас знать, и мы немедленно отправимся обратно в твою комнату.

– Хорошо… – согласилась Твайлайт, и ее беспокойство немного увеличилось, когда Джоэл обернулся и нажал кнопку на двери, открывая ее. В комнате позади нее было несколько рядов рабочих столов, но ее центральным элементом был огромный ярко освещенный участок в противоположном конце, отделенном толстым слоем стекла от остального помещения. Твайлайт глубоко вдохнула, вспомнив эту комнату. Комнату, в которой все это началось.

Чарльз был совсем рядом с Твайлайт и заметил ее реакцию:

– Никто тебя не отправит обратно в этот отсек, Твайлайт, я обещаю. Однако нам требуется твоя помощь внутри этого помещения, и мы будем все время сопровождать тебя. Ты все еще не против?

Твайлайт сглотнула и начала было обдумывать вариант отказаться, однако выжидающие взгляды Шэня и Джоэла остановили ее. Она еще раз оглядела комнату, и в этот раз также заметила Ким и Вален. Ким помахала замешкавшейся возле входа группе, в то время как выражение лица Вален было более нейтральным.

– Я в порядке. Я смогу это сделать.

– Очень рад это слышать. В таком случае, не будем задерживаться, – кивнул Чарльз и направил всех внутрь. Дверь позади них закрылась, и Твайлайт вновь оглядела залитый светом отсек, в котором она тогда пришла в себя, и ахнула. Не замечая его раньше, сейчас она смогла увидеть стоящего в его центре человеческого мужчину. Он был высок, или, по крайней мере, он выглядел высоким с расстояния, и невероятно худ. На нем был голубой деловой костюм и красный галстук, а его глаза закрывали круглые солнцезащитные очки в золотой оправе.

В то время как группа подходила ближе, Твайлайт не смогла не пересмотреть свое мнение. Если судить по виденным ей прежде людям, то этот был слишком тощ для того, чтобы быть здоровым или даже анатомически возможным, а его конечности также обладали неправильными пропорциями. И, наконец, вдоль воротника его рубашки виднелось что-то, напоминающее чешую.

– Что он там делает? – робко спросила Твайлайт.

– Твайлайт, это один из агрессоров, угрожающих нашему миру. Он был создан специально таким образом, чтобы сливаться с толпой и сеять страх на своем пути, – начал было отвечать Джоэл, но прервался, услышав следующие слова единорожки.

– Чейнджлинг, – ахнула она и сделала шаг назад. – Это чейнджлинг?

– Не совсем, по крайней мере, он не из тех, кого ты описывала. Он выглядит как мы, но не может менять свою форму по собственной воле. Что делает его уникальным, так это возможность к голосовой коммуникации, в то время как остальные пришельцы используют телепатию или иные методы, – объяснил Джоэл и затем сделал вдох: – Твайлайт, ты можешь применить к нему заклинание перевода, чтобы мы смогли поговорить с ним?

Единорожка не могла не сглотнуть от недоброго предчувствия, с опасением поглядывая на стоящего в изолированном отсеке псевдочеловека. Пока что тот никоим образом не изменил свою нарочито прямую позу и не взглянул в направлении, отличном от "строго прямо". Это – то, с чем сражаются люди? – спросила она себя. Если я смогу поговорить с ним, то это может положить конец их вражде!

– Да, я могу это сделать! – произнесла Твайлайт, уверенная сильнее, чем когда бы то ни было прежде, что это было правильным поступком. Окружающие ее люди сделали шаг в сторону, и она наложила на стоящее в отсеке существо свое заклинание.

Несколько секунд спустя Джоэл сделал несколько шагов вперед, встал точно напротив лже-человека и громко спросил:

– Вы меня слышите? Теперь вы можете меня понять?

Существо медленно подняло руку и сняло очки, открывая глаза рептилии и вертикальные зрачки. Эти глаза даже не посмотрели в сторону Джоэла, или Чарльза, или остальных людей. Эти глаза были полностью сфокусированы на Твайлайт. Джоэл опять задал свой вопрос и вновь был проигнорирован. Поскольку его попытки наладить контакт, очевидно, были неуспешны, единорожка спросила сама:

– Эм… привет?

– УМРИ!

В тот же миг, когда первый слог покинул ее уста, псевдочеловек завопил, метнулся вперед и обрушил свои кулаки на перегородку. Его лицо исказил оскал, и он закричал вновь: "УМРИ!", продолжая бить по стеклу, и кости его рук тошнотворно хрустнули.

Он не переставал продолжить выкрикивать угрозы и разбивать свои кулаки о стекло, пока Чарльз не крикнул:

– Закрыть затворы, немедленно!

Джоэл поспешно выполнил его приказ, и сегментированные пластины железа сомкнулись вокруг перегородки, скрывая лже-человека. Последним, что увидела Твайлайт, были эти глаза рептилии, с яростью смотрящие на нее, пока и они не пропали из виду.

– П-почему он это сказал? З-зачем он это делал? – Твайлайт посмотрела сначала на Чарльза, потом на Джоэла, а затем на всех остальных. – Почему? Зачем вообще кому-то говорить подобные вещи? – Почему? Как вообще кто-то может желать такого вреда другим? – спросила себя Твайлайт, не получив ни от кого ответов. Сама мысль о том, что кто-то может воспылать столь яростной ненавистью к другим, просто увидев их, была вне ее понимания.

– Я не знаю, Твайлайт. Хотел бы знать, но не знаю.


PLA-SOF — People's Liberation Army Special Operations Forces, спецназ НОАК.

В оригинале использовалось жаргонное слово "Scuttlebutt", которое было знакомо далеко не каждому читателю. Я, например, поначалу вообще считал, что это имя. Серьезно.

Выбор

ОБНАРУЖЕННОЕ В РАЙОНЕ СУЭЦКОГО КАНАЛА НЛО БЫЛО ВСТРЕЧЕНО ЗНАЧИТЕЛЬНО ПРЕВОСХОДЯЩИМИ СИЛАМИ АРМИИ ЕГИПТА; ОЧЕВИДЦЫ РАССКАЗЫВАЮТ О ДЕСЯТКАХ САМОЛЕТОВ, ВЗЛЕТАЮЩИХ С АЭРОДРОМОВ И СТЯГИВАЮЩИХСЯ К ЗОНЕ ОПЕРАЦИИ НАЗЕМНЫХ ВОЙСКАХ.

ТРАГЕДИЯ РАЗРАЗИЛАСЬ НА СРЕДНЕМ ЗАПАДЕ; ВЫШЕДШАЯ В ПОХОД ГРУППА БОЙСКАУТОВ НЕ ВЕРНУЛАСЬ НАЗАД. В ХОДЕ ПРОВЕДЕННЫХ В ПРИЛЕГАЮЩЕЙ ДИКОЙ МЕСТНОСТИ ПОИСКОВ БЫЛО ОБНАРУЖЕНО МЕСТО ИХ СТОЯНКИ, ОДНАКО НИКАКИХ ПРИЗНАКОВ БОЙСКАУТОВ ИЛИ ИХ ВОЖАТЫХ. СЛЕДЫ БОРЬБЫ ОТСУТСТВОВАЛИ. ПОИСКИ ПРОДОЛЖАЮТСЯ.

------

08:00, 30.04.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

НОВАЯ ЗАПИСЬ

Эксперимент с захваченной особью "Тощего" не прошел в соответствии с нашими ожиданиями, но в его ходе все равно была добыта ценная информация. Способность Твайлайт предоставить надежную возможность перевода без использования нашего оборудования для допросов достаточно однозначно выявила, что мирное урегулирование конфликта с агрессорами невозможно. Некоторые тщетно надеялись, что эта конфронтация могла быть разрешена с появлением способа общения, однако реакция тощего на наши попытки была на удивление бурной.

Говоря точнее, обычным состоянием захваченных и допрашиваемых ранее тощих была апатия. Они стояли ровно и прямо и не реагировали на внешние раздражители вплоть до начала инвазивной фазы. Борьба в этот момент является естественной реакцией, но как только мозг успешно отсоединяется от отделов, отвечающих за двигательные функции, она перестает быть проблемой.

В ходе проведенного эксперимента мы ожидали схожего поведения. В худшем случае его спокойное безразличие к окружающему миру заставило бы пришельца попросту игнорировать все наши попытки коммуникации. В лучшем же мы надеялись начать с ним диалог с целью узнать, что именно нужно агрессорам на нашей планете, возможно, с применением более "традиционных" методов допроса.

Однако того, что произошло далее, ожидать было невозможно. После предпринятой попытки наладить диалог, тощий начал бросаться на стены своего отсека, выкрикивая при этом угрозы. Разбив собственные руки о стекло, он перешел к другим враждебным действиям. По прошествии двух часов субъект скончался от тяжелой черепно-мозговой травмы. Твайлайт была уведена из Изолятора, поскольку при виде подобного поведения явно начала выказывать признаки стресса.

Пусть это и является всего лишь умозрительным заключением и не имеет твердых доказательств, доктор Миллс сообщил, что рассматриваемая особь полностью проигнорировала его попытки начать общение и начала вести себя агрессивно только после того, как Твайлайт заговорила. Он также утверждает, что начиная с момента применения ее способности, большая часть внимания субъекта была сосредоточена на ней. Причины подобной реакции могут быть достаточно любопытны.

Также я должна признать, что произошедшее свидетельствует в пользу теории, согласно которой Твайлайт никак не связана с агрессорами. Согласно проведенному непосредственно после захвата медосмотру, ее физиологические признаки абсолютно не соответствуют таковым у плененных особей пришельцев. Ее поведение же, по меньшей мере, шокирует. Она с радостью идет навстречу, легко смущается и оказалась настоящим кладезем информации о своих способностях и народе. Если бы не внешний вид, я бы с легкостью приняла ее за человека.

КОНЕЦ ЗАПИСИ

Мойра Вален поймала себя на словах, которые напечатала и, проглядев отчет с самого начала, с трудом подавила желание фыркнуть. Она не человек, мысленно повторяла Вален в голове, словно читала мантру, проглядывая свои записи и убирая любые упоминания имени Твайлайт, а также заменяя любые ее упоминания либо на "оно", либо на "он". Я должна оставаться объективной.

Она сделала небольшой перерыв, чтобы взглянуть на текущий прогресс тестирования. Доктора Нго и Миллс продолжали работать с оставленными Шэнем материалами, которые пока ни к каким открытиям, помимо продемонстрированной Твайлайт новой способности, не привели.

– Метть! – весело провозгласила единорожка, беря из рук Нго кусок лишенного изоляции провода.

– Не совсем, но очень близко, – улыбнулся Мэтт, забирая, очевидно, не вступивший ни в какое взаимодействие провод и затем поворачиваясь к Нго. – Попробуйте еще раз.

– Медь. Мее-дь, – медленно и четко проговорила женщина-ученый.

– Медь… Медь! – произнесла Твайлайт и затем радостно повторила еще раз, увидев одобрение на лицах докторов. Затем, когда она обнаружила, что Вален обратила на них свое внимание, на ее лице появилось выражение любопытства, и единорожка спросила что-то у Миллса на своем языке.

– Я спрошу, – ответил тот, после чего повернулся к ученой: – Доктор Вален, Твайлайт хотела бы знать, будете ли вы принимать участие в сегодняшних тестах?

Мойра мысленно отчитала себя за то, что едва не улыбнулась Твайлайт в ответ и произнесла:

– Нет, я не буду. Мне надо упорядочить записи о недавних событиях для ежемесячного отчета. Будьте добры, когда тестирование подойдет к концу, сообщите мне о результатах, – Твайлайт явно узнала слово "нет", и радость на ее лице слегка поугасла, пока ей не предложили следующий образец.

– Титан. Тии-таа-н, – озвучила Нго, протягивая тонкую металлическую пластинку.

Твайлайт успешно сумела повторить вслед за ней и широко улыбнулась, Мойра же вернулась к своей работе. Она закрыла отчет по событиям предыдущей ночи и открыла файл с описанием способностей единорожки.

НОВАЯ ЗАПИСЬ

Твайлайт также начала демонстрировать невероятную способность к обучению в ходе проживания в лабораториях "Стардаст". В дополнение к решению в течение всего нескольких дней ряда математических уравнений, варьирующихся от простых арифметических задач и до комплексной тригонометрии, она также научилась читать на английском. Меньше чем через месяц она уже читает и пишет на уровне ученика средней школы, и я подозреваю, что к концу недели она будет владеть языком лучше большинства американских старшеклассников. Ее мотивацией в его изучении является наша обеспокоенность касательно магии.

В ходе первых дней проекта "Стардаст" Твайлайт объяснили, что без тщательного тестирования ее магия может быть опасна для людей, что в целом являлось правдой. Однако настоящей причиной подобной осторожности была нужда удостовериться, что ее метод перевода не являлся какой-то формой контроля сознания или вмешательства в рассудок. Вне зависимости от истинной подоплеки ограничений, Твайлайт согласилась с нашими требованиями и, как мне сообщили, немедленно извинилась за то, что не брала в расчет наши чувства.

КОНЕЦ ЗАПИСИ

И вновь Мойра остановилась и перечитала только что написанный текст. Не человек, начала она опять повторять свою мантру, обезличивая, как и в предыдущем отчете, одно предложение за другим. Я должна оставаться беспристрастной. Я не могу позволить моему суждению быть искаженным.

Находящаяся возле стола троица как раз перешла к следующему образцу, вновь успешно прочитав его название (Наа-трий!), когда Вален вытащила из кармана личный диктофон. Рассеяно надев наушники, она нажала на кнопку проигрывания. На этом диктофоне существовала лишь одна аудиозапись, всегда задающая ей правильный настрой и помогающая закончить отчеты с холодной беспристрастностью, которая раньше давалась ей с такой легкостью.

"– Hallo, bei Vahlen zuhause. Wer is da?

– Ich bins, Tante Moira... ist das die kleine Erika, die ich da höre?

– Tante M! Es ist ewig her seitdem ich das letzte Mal von dir gehört habe! Papa sagt, dass du ganz wichtiges Zeug machst um die Welt zu retten! Ist das echt wahr?

– Ja, ich denke das ist wahr, mein Liebes. Ist dein Vater zuhause? Ich würde gerne mit ihm sprechen.

– Sicher, dauert nur 'ne Sekunde. Papa! Da ist Tante Moira am Telefon!" [1]

------

08:00, 30.04.2015, СТОЛОВАЯ

Тишина царила над столом Ланы и Мэтта, в то время как они без аппетита разбирались со своим завтраком. Лана лениво потыкала блины вилкой и, наконец, спросила:

– Хей, как думаешь, как дела у нашей низкорослой подруги?

– Лучше, насколько я слышал. Шэнь поговорил с ней вскоре после нашего ухода и сумел ее успокоить, – ответил Мэтт, нанизал кусок блина на вилку и, едва прожевав, проглотил его. – Должен признать, я точно не ожидал подобной реакции от нашего другого гостя. Серьезно, ну кто так выходит из себя от простого "привет"?

– Тот, в кого ты обычно делаешь три выстрела и затем отвешиваешь пинок в голову для ровного счета, – поступил безэмоциональный ответ Ланы.

– Не стану спорить, – усмехнулся солдат и кивнул, проглатывая очередной кусок. – Полагаю, в долгосрочной перспективе неплохо знать, что наш другой гость никогда не рассматривал мир в качестве варианта. И клянусь, если ты сейчас пошутишь про сохранение нами рабочих мест, то я тебе врежу.

Рот Ланы в этот момент был забит блинами и она, начав было отвечать, решила сделать небольшую паузу и сперва все-таки проглотить их.

– К слову о сохранении рабочих мест: думаю, с меня поздравления, сержант. Вален выдала нам разрешение вернуться к ведению действенной службы, и, насколько я слышала, доктора также дали тебе "зеленый свет". Чего я, однако, не понимаю – так это того, где мое повышение? В конце концов, именно мне пришлось тогда гоняться за криссалидами, словно чертовой полиции.

– Быть может, это имеет некую связь с твоим неумеренным использованием активов XCOM для своих пранков?

– Ох, а я-то думала, что мы уже покончили с этим, Казанова, – усмешка Ланы на миг превратилась в пронзающий душу взор, но затем, когда она взглянула за спину Мэтта, вновь вернулась на ее лицо. – А, Чжан! Присоединишься к нам?

– Да, именно так я и планировал поступить, – вежливо ответил китаец, отодвигая стул и присаживаясь возле Мэтта. Его завтраком была простая булка хлеба и стакан воды, что заставило двух других сидящих за столом бойцов вопросительно приподнять брови. Он оторвал от булки небольшой кусочек, отправил его в рот и лишь после этого заметил повышенное внимание со стороны своих соседей. – Старые привычки умирают долго.

– Этот твой спартанский завтрак одна из них? – спросила Лана с пытливым выражением лица.

Чжан оторвал еще один кусок и проглотил его, прежде чем ответить:

– Полагаю, да.

– Кстати о привычках, думаю, я не единственный, кому интересна твоя история, – спросил Мэтт, как только почувствовал возможность. – Я не имею в виду, на кого ты работал до нас, мне интересно, где ты проходил обучение. Гражданские не тащат раненных солдат на своих плечах. И гражданские не сидят в укрытии, дожидаясь дружественного подавляющего огня.

Пока Мэтт продолжал объяснять, Чжан сузил глаза и затем просто пожал плечами:

– Вы очень наблюдательны, сержант. Что бы вы хотели узнать?

Однако в тот миг, когда Чжан произнес его ранг, Мэтт уже махал рукой:

– Звания обычно остаются позади, когда мы не в бою. Просто зови меня Мэтт или Харрис. Итак…

– Или Казанова, – вставила Лана, чем заслужила краткий, но суровый взгляд от Мэтта, прежде чем тот вернулся к теме беседы.

– Итак, – повторил он, возвращая инициативу в свои руки. – Где ты проходил обучение? Если не хочешь делиться этой информацией – то ничего страшного. Я, например, был в армии США до того, как присоединился к XCOM, – он выжидающе посмотрел на Лану, которая пыталась засунуть целую вилку блинов себе в рот.

– Ммм… Пчч… – попыталась было она ответить, но блины успешно предотвратили использование ей членораздельной речи. Она быстро проглотила и сделала еще одну попытку: – Морские пчелы [2]. ВМФ США, Управление Общественных Сооружений.

Чжан кивнул, однако Мэтт его примеру не последовал:

– Морские пчелы? Как, черт побери, военный инженер оказался в рядах организации, противостоящей инопланетному вторжению? – спросил он, даже не пытаясь скрыть своего недоверия.

– Такое случается, если этот военный инженер был прикреплен к военной базе, оказавшейся под ударом чужих и защищал свою жизнь с невероятной эффективностью. Полагаю, это привлекло внимание XCOM – и вот я здесь, – завершив свое объяснение, Лана перевела взгляд на Чжана.

Чжан медленно пережевывал очередной кусок булки, пытаясь подобрать слова.

– Я был частью сил специального назначения моей страны, занимающегося контртеррористическими и антипиратскими операциями. Мое время в их рядах подошло к концу, когда я получил ранение, от которого, как они считали, я не мог оправиться. Я смог, но к тому моменту мое место оказалось занято, и мне пришлось искать… других работодателей.

– Ага, ни слова больше, – заявила Лана и тут же, противореча себе, продолжила: – И как, были какие-нибудь интересные миссии?

Ее вопрос сперва был встречен скептичным взглядом, однако Чжан в конце концов ответил:

– Я принимал участие в антипиратской операции, проводимой ООН в 2008.

– О, я это помню! И как все было?

– Скучно, – его немедленный ответ заставил Лану фыркнуть. – Удача сопутствовала нам в гораздо большей степени, когда мы совершали точечные удары по пиратам, а не сидели на боевом корабле. Ты бы стала атаковать конвой кораблей на своем крохотном катере, зная, что неподалеку находится военный крейсер?

– Справедливо, полагаю, но глупость никогда нельзя списывать со счетов. Как-то раз в пустыне мы сопровождали колонну снабжения, когда внезапно на нас выпрыгнул парень с топором, размахивающий им так, словно сейчас всех нас положит, – начал рассказывать Мэтт. – Однако мы были на грузовиках, он же – на своих двоих, так ему оставалось лишь глотать пыль, выкрикивать проклятия в наш адрес и продолжать размахивать своим топором.

– И что же вы сделали? – спросил Чжан, отрывая от булки новый кусочек.

Мэтт же усмехнулся:

– Ничего. Он запнулся и упал лицом на дорогу, эффективно отправив самого себя в нокаут. Больше я этого придурка никогда не видел, – последняя фраза заставила Лану усмехнуться, и даже на лице Чжана появился призрак улыбки. – Тем не менее, если серьезно – то мне кажется, что было бы гораздо логичнее сделать несколько кораблей-ловушек и отправить их в наиболее опасные воды, чем сосредотачивать все свои силы в одной точке, которую пираты явно будут избегать.

– Похоже, ты ошибочно предполагаешь, что командование знает, что делает, – произнес Чжан, проглотив еще один кусок булки. – В конце концов, наше присутствие там оказалось всего лишь политической уловкой. Мы показали всему миру, что нам не все равно, вместо того, чтобы дать бойцам возможность делать настоящую работу.

– Фу, политика, – нахмурилась Лана, но дальнейшую тираду оборвали ее запищавшие часы. Их примеру также последовали часы Мэтта и, на удивление, Чжана. – Ох, черт, нам с Мэттом надо бежать на его горячее свидание…

– Дженкинс…

– И, судя по всему, тебе тоже есть, чем заняться? Скажи, мы сможем пересечься на стрельбище или во время обеда?

– Вообще-то… – задумчиво ответил Чжан, доедая свою булку, – я присоединяюсь к вам. Я уже говорил, что хочу послужить этой организации в настолько полной мере, насколько это возможно, и потому вызвался добровольцем в проект "Стардаст". Коммандер Брэдфорд как раз этим утром связался со мной и дал добро… что?

Гордость Чжана от нового назначения несколько поубавилась, когда он заметил выражения лиц Ланы и Мэтта.

– Что?

------

8:30, 30.04.2015, КОРИДОР B3F

Шаоджи Чжан никогда не был из тех, кто сомневался в себе. Ближе всего к этому состоянию он подходил в ходе своего разговора с коммандером Брэдфордом касательно причин, по которым он решил вызваться добровольцем. Назвать ту беседу комфортной было бы… неверно.

Однако тот разговор, который происходил сейчас, заставлял его… задуматься.

– Ты точно уверен, что хочешь подписаться на это, старик? Я гарантирую, это совершенно не та работа, о которой ты думаешь, – быстро объяснял Мэтт, и Лана не замедлила кивнуть, соглашаясь. – Серьезно, никто не станет хуже думать о тебе, если ты решишь занять свое время чем-нибудь другим.

– Я придерживаюсь столь высоких стандартов не просто так. Ты не прерывал своей волонтерской работы даже несмотря на ранение, Мэтт. Кем же я буду, если не вызовусь добровольцем, будучи абсолютно здоровым? – риторически спросил Чжан.

– Здравомыслящим? – тихо ответила Лана, но была прервана толчком в бок от Мэтта. Она обернулась к нему, сурово посмотрела и затем продолжила: – Честно говоря, у него не такие уж и благородные цели. Он продолжает свою волонтерскую деятельность лишь потому, что гоняется за горячей девчонкой в лаборатории.

– Дженкинс…

Чжан никак не отреагировал на эту новость, помимо едва заметного сужения глаз. Американцы, вечно смешивают обязательства и… личные увлечения, подумал он и почувствовал, как его уважение к солдату слегка уменьшилось.

– Я полагал, что подобные связи не одобряются, – произнес китаец, осторожно подбирая слова.

– Я не вызвался добровольцем, чтобы "гоняться за горячей девчонкой" и, насколько мне известно, не существует никаких правил, ограничивающих общение с гражданским персоналом, до тех пор, пока оно не идет в ущерб безопасности или работоспособности базы, – фыркнул Мэтт, сверля Лану взглядом.

Улыбка Ланы стала хищнической, когда она уцепилась за последнюю фразу Мэтта:

– Неужели леди столь сильно протестует? И ты решил свериться с должностной инструкцией? Мне кажется, она на тебя плохо влияеееееет…

– Я прочитал ее, когда вступал в ряды XCOM, и между нами ничего не происходит!

Эта беседа нелепа, было единственным выводом, к которому смог прийти Чжан, и, должно быть, его недовольство было отчетливо видно на лице, поскольку Лана быстро отреагировала:

– Девчонкам нравятся парни со шрамами, но они ненавидят, когда те постоянно хмурятся, Чжан, – заявила она, и прекратить хмуриться внезапно стало гораздо сложнее. – Думаю, Мэтт должен быть рад. Поскольку она едва ли окажется твоим типажом, волноваться о новом сопернике ему не придется.

– То есть, тебе известны мои предпочтения? – прохладно спросил Чжан, пытаясь скрыть свое раздражение. Во время их знакомства легкомыслие Ланы было достаточно ново и оригинально, однако со временем оно начинало приедаться.

– Ну, как по мне, ты не из тех, кто любит низких, волосатых и ло…

– ДЖЕНКИНС! – рявкнул Мэтт. – Серьезно, ты забыла наш вчерашний разговор? Тот, в ходе которого ты согласилась завязать с этим дерьмом?

– Его действие подошло к концу сегодня утром, когда ты поднял тему моих пранков. Если честно, то ты должен быть благодарен. Своим братьям я не давала даже пяти минут передышки, ты же получил почти целый день, – дьявольски улыбнулась Лана. – Кроме того, единственный способ заставить меня прекратить – это принять неизбежное и признаться ей в своих чувствах.

Ответом Мэтта было закрыть лицо рукой, и они, обогнув угол, вышли к лабораториям "Стардаст". Оба охранника, стоящие по обе стороны от двери, настороженно посмотрели на Чжана, едва взглянув в сторону Мэтта и Ланы. Двое других солдат остановились и обернулись к Чжану с выражением, которое достаточно сильно контрастировало с их недавними шутками.

– Вот и все. Последний шанс уйти. То, что находится по ту сторону этой двери, забыть невозможно, и ты не сможешь обсуждать это ни с кем, кто не является частью этого проекта. Все еще уверен, что хочешь остаться? – серьезно спросил Мэтт, и Чжан, взглянув на Лану, увидел на ее лице точно такое же выражение.

– Да, я уверен, – кивнул Чжан, упиваясь гораздо более профессиональной атмосферой, в которой оказался.

– …хорошо. Теперь я должен тебя предупредить. Там находится кое-кто непохожий на нас. Относись к ней как к младшей сестре, – начал Мэтт, однако был прерван Ланой:

– Или девушке, если она все-таки окажется в твоем вкусе. Мэтту нужен соперник, чтобы раскрутиться, – и профессиональная атмосфера бесследно испарилась.

– …и никаких проблем не возникнет, – закончил мужчина, бросив на Лану раздраженный взгляд, который та попросту проигнорировала. – Итак, ты готов?

Чжан кивнул, и троица продолжила свой путь к двери. Бейджи Ланы и Мэтта были без особой помпы проведены по сканеру, однако Чжана охранники проверили по полной программе, удостоверяясь, что тому разрешено пройти внутрь. Мне уже стоит привыкнуть к подозрениям, подумал он, хотя решил не зацикливаться на этой мысли, когда дверь открылась, и они вошли внутрь.

За дверью оказалась небольшая прихожая, отгороженная от остальной части лаборатории пластиковой занавесью, не позволяющей никому из коридора увидеть происходящее за ней. Были слышны приглушенные голоса, но разобрать, что именно они говорили, было невозможно, пока Мэтт не отодвинул занавесь в сторону и прошел вперед.

– Ааа-лью-мии-ний! – прозвучал молодой женский голос с сильным акцентом изнутри лаборатории, и Чжан приподнял бровь.

Этот голос слишком молод, чтобы принадлежать ученой или инженеру. Гражданский? Он сжал зубы, когда другая мысль пришла ему на ум. Или же это может быть ребенок, который взаимодействовал с агрессорами в такой степени, что теперь его изучают. Если так, то это… прискорбно.

– Доброе утро, Твайлайт! – одновременно произнесли Лана и Мэтт, оказавшись по ту сторону пластиковой занавеси. Им ответил поток речи на языке, никогда не слышанном им прежде, что лишь усилило его любопытство. Он прошел вслед за двумя другими солдатами… и замер.

Лаборатория, в которой он оказался, была занята большим столом с множеством коробок и странных металлических кусков и проводов. Двое ученых сидели по разные стороны, открывали коробки и протягивали их содержимое… чему-то. Оно сидело во главе стола и было разнообразных оттенков пурпурного. Его тело было более светлых тонов, в то время как волосы на голове обладали гораздо более темным окрасом с розовой прядью посередине. Также посреди его лба был расположен выглядывающий из-под волос рог, цвет которого совпадал с таковым у остального тела.

– Превет! – произнесло оно с сильным акцентом и помахало ему рукой… ногой… конечностью. Его лиловые глаза смотрели на Чжана с неприкрытым любопытством. Находящаяся справа от него ученая, низкорослая корейская женщина, протянула ему брусок какого-то материала.

– Палладий, Паал-лаа-дии-й, – повторила доктор, и существо мгновенно повторило вслед за ним. Затем палладиевый брусок взлетел из ее рук и перелетел к другому ученому, который сверился с бумагой на своей папке-планшете, и затем положил брусок обратно в коробку.

– Твайлайт, с нами новый друг, который тоже будет какое-то время заходить. Его зовут Шаоджи Чжан, – представил Мэтт Чжана, который едва обратил внимание на его слова. – Чжан, это Твайлайт Спаркл. Она… представитель третьей стороны, не вовлеченной в текущий конфликт. Нет, она не человек. Да, она единорог, увиденное тобой только что явление было магией, и тебе придется простить ей ее английский. Она очень старается его улучшить.

Другой сидящий за столом ученый оценивающе посмотрел на Чжана. Этому было далеко за сорок, его волосы уже изрядно окрасила седина, а на лице была заметна легкая улыбка.

– Ох, я знаю этот взгляд. У тебя было точно такое же выражение лица, когда ты пришел сюда в первый раз, Мэтт. Он не верит собственным глазам. Я доктор Джоэл Миллс, а моя коллега – Ким Нго. Вы буквально только что разминулись с Мойрой Вален, она глава Исследовательского отдела. Вы ее сразу узнаете, поскольку температура в помещении опустится градусов на десять.

– П-превет… – оно – нет, "Твайлайт Спаркл" несколько менее уверенно произнесла, похоже, обнаружив, сколько внимания она притягивала к себе, и пытаясь теперь избежать его, сжавшись и опустив свои лошадиные уши.

Из всех вещей, что Шаоджи Чжан был готов здесь увидеть… эта не была одной из них.

------

Твайлайт требовалось все больше и больше силы воли, чтобы не спрятаться под столом от пристального взгляда Шаоджи Чжана. Почему он ничего не говорит? На лице новоприбывшего отчетливо было видно нечто среднее между шоком и откровенным ужасом, и чем больше времени проходило – тем более неловко она себя чувствовала.

– Как насчет небольшого перерыва от проверки этого мусора с новой карточной игрой? – произнесла Лана с победоносной улыбкой, вытаскивая карточную колоду, и Твайлайт была невероятно благодарна своей счастливой звезде за это. – Это игра на троих, которой я иногда уделяла время дома. Поскольку Шаоджи в нее еще не играл, и, судя по внешнему виду, ему надо прийти в себя после знакомства, я предлагаю провести первый раунд между мной, Твайли и Мэттом, а затем он сам решит, хочет ли присоединиться.

– Хорошо! Да! – выпалила Твайлайт на английском, которая была рада любой отговорке, лишь бы снять с себя повышенное внимание. Она активировала свой телекинез, и стол скрылся за маленьким торнадо из коробок и кусков металла, и затем спрыгнула со стула.

– Эм, Твайлайт, что… – начал было спрашивать Джоэл, но Твайлайт его перебила:

– О, не беспокойся! Я упаковала все образцы обратно в соответствующие коробки и сложила возле двери уже протестированные, а у стола – те, что мы еще не проверили! Я пойду и все приготовлю! – и с еще одним всплеском магической энергии единорожка телепортировалась обратно в свое жилище, где она быстро оглядела всю комнату, убеждаясь, что все чисто и в порядке, прежде чем догадалась о своем недочете. – Стоп… я говорила с Джоэлом не по-английски! Плохая Твайлайт! Ты торопишься и начинаешь допускать ошибки!

Однако прежде, чем она успела бы продолжить отчитывать себя, дверь открылась, и ее друзья вошли внутрь вместе с идущим следом за ними и выглядящим крайне ошеломленным Чжаном.

Вместо того, чтобы продолжать накручивать себя из-за действий новоприбывшего, Твайлайт телепортировалась на свой любимый стул и, посмотрев на Лану, попыталась вспомнить нужные английские слова.

– Что за игра? – сумела она спросить.

– Она называется "Ловушки", – улыбнулась Лана, намеренно сев напротив единорожки.

А это означает, что Мэтту придется сесть рядом со мной: незанятыми остались только стулья слева и справа от меня, догадалась Твайлайт, и улыбка Ланы стала откровенно дьявольской, когда та поняла, что единорожка пришла к тому же вводу. Ох, с какой бы радостью я бы сейчас изгнала тебя на луну. НА ЛУНУ.

В отличие от предыдущих игр, эта ориентирована на скорость и быстроту реакции, и правила достаточно просты. Мы распределяем колоду между троими игроками, которые затем против часовой стрелки начинают подкидывать карты. Цвета, черный и красный, должны чередоваться. Достоинство же карт значения не имеет, – объясняла Лана, перетасовывая колоду.

Мэтт сел слева от Твайлайт и затем спросил:

– То есть, ты, например, начинаешь с красной, и я должен подкинуть черную? После этого Твайлайт подкидывает красную, затем ты – черную, я – красную и так далее? Вроде, достаточно просто.

– Но есть небольшой подвох, – поправила его Лана. – Если у тебя нет карты требуемого цвета, то ты забираешь всю стопку. Если кладешь неправильную карту – то ты забираешь всю стопку. Если слишком долго раздумываешь – то забираешь всю стопку. И вот самая хитрая часть: если кладутся две карты одинакового достоинства в подряд, то очередность ходов меняется на противоположную. Если ты, скажем, кладешь шестерку, затем Твайли кидает еще одну шестерку, после чего я подкидываю тройку, то мне придется забрать всю стопку, поскольку это был не мой ход. А если ты не заметил двух шестерок и не положил никакой карты – то стопка отправляется к тебе. Звучит неплохо?

– Звучит неплохо! – согласилась Твайлайт, вновь заставив себя говорить по-английски. Ее глаза следили за картами, покидающими руки Ланы, распределяясь между ними тремя.

– Итак… поехали!

------

11:30, 30.04.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

Тап.

Тап.

Тап.

Тап.

Тап.

Тап.

Тап.

Сукин сын, – бранилась Лана, поторопившись и кинув карту после пары двоек. Она забрала свои новые карты, и игра продолжилась.

Тап.

Тап.

Тап.

Тап.

Тап.

Тап.

Тап.

Тап.

Тап.

Дерьмо, – в этот раз ворчал уже Мэтт, при абсолютно таких же обстоятельствах.

Тап.

Тап.

Тап.

Тап.

Тап.

Тап.

Тап.

Я выиграла! – радостно выкрикнула Твайлайт, положив свою последнюю карту и оставив Лану с Мэттом недоуменно взирать на остальную колоду в их руках.

– Ну черт, – произнесла Лана, фыркнув. – Я надеялась выиграть хотя бы раз, но, похоже, этому сбыться не суждено, – она взглянула на Чжана, который стоял неподалёку от двери, наблюдая за игрой. – Эй, Чжан! Не хочешь партейку в лживые карты? Это очень веееесело.

Чжан ответил не сразу. Пока игра продолжалась, он медленно обошел комнату Твайлайт и изучил каждый из ее рисунков, прежде чем встать возле двери и наблюдать за неминуемой развязкой. Однако под действием выжидающих взглядов Мэтта, Ланы и Твайлайт, он, наконец, сдался и сделал шаг вперед. Как только он начал идти, Лана пересела на стул возле Твайлайт, оставляя лишь одно свободное место, на котором она сидела до этого. Чжан приподнял бровь от столь внезапной смены сидения, но не стал задавать вопросов.

– Эти "лживые карты" – та игра, в которую мы играли пару дней назад, верно?

– Именно, добрый господин, так что все знают правила. Однако я тебе скажу один секрет, – Лана наклонилась вперед и широко улыбнулась: – Твайли жульничает.

– Что?! Нет! Нет жульничает! – запротестовала Твайлайт на ломаном английском. Похоже, когда она пыталась сознательно говорить на человеческом языке, заклинание перевода не активировалось, что приводило к довольно забавным беседам, пока единорожке это не надоедало, и она не начинала опять говорить на своем языке, тем самым вновь позволяя заклинанию делать свою работу.

– Соглашусь, она считает карты, – произнес с улыбкой Мэтт, и Твайлайт обернулась к нему и надула губы. – Так что секрет победы – жульничать еще сильнее.

– У меня было впечатление, что это игра о том, чтобы жульничать и не быть пойманным, – неуверенно сказал Чжан, в то время как его глаза ни на миг не отрывались от Твайлайт, точно она была монстром, который мог в любую секунду перепрыгнуть через стол и попытаться сожрать его.

– Абсолютно верно! – и, улыбнувшись вновь, Лана показала Чжану большой палец. – Если не поймали – то это не жульничество, – ее руки размылись в движении, пока она раздавала карты четверым игрокам. – Поскольку это разговорная игра, почему бы нам не взять какую-нибудь легкую тему? Например, как у вас проходили школьные года? К слову, один туз, – она подкинула карту и перевела взгляд на Чжана.

– Школа была… типичной. Ничего необычного. Две двойки, – медленно произнес Чжан, бросив на стол две карты.

– Одна тройка, – начал Мэтт, но его дальнейшая фраза прозвучала после мига колебаний от Чжанового ухода от ответа. – Я имел удовольствие вырасти на Среднем Западе, где было абсолютно нечего делать, кроме как напиваться, ловить кайф и попадать в неприятности. Когда мимо проезжал военный рекрутер, он мне улыбнулся и похлопал по плечу, услышав, что у меня нет уголовного прошлого, связанного с алкоголем, наркотиками и хищениями в крупных размерах.

– Хищениями в крупных размерах? Что вообще можно украсть на Среднем Западе? – спросила Лана, приподняв бровь.

– Ну, фермеры постоянно оставляют свои трактора на поле, и смутьяны, в среде которых я вырос, обожали угонять их, – пояснил Мэтт и, увидев выражение лица Ланы, продолжил: – Эй, не спрашивай у меня, о чем придурки думали. Это было на Среднем Западе, там было абсолютно нечего делать.

– Одна четверка! – провозгласила Твайлайт по-английски, как только Мэтт закончил. – В школе весело! Я хорошая в школе.

– А что насчет школьных друзей? – спросил Мэтт, обнаружив, что беседа понемногу начала идти в другом направлении.

Единорожка на миг слегка напряглась, прежде чем ответить:

– Не было школьных друзей. Слишком много надо было изучить. У меня была семья и Кейденс. Этого было достаточно.

– Две пятерки, – подкинула Лана карты, спасая Твайлайт от дальнейших расспросов. – Я постоянно попадала в неприятности в школе, но только ради братьев. Приходилось держать их в строю и выпутывать из настоящих передряг. Плюс, никто не смел слишком сильно мне надоедать, поскольку моя яростная толпа была готова разорвать любого на клочки, услышав, что кто-то досаждает "Большой сестре".

– Одна шестерка, и я не знал о твоей семейной ситуации, – добавил Чжан, начиная понемногу раскрываться. – Я был единственным ребенком, так что дома было достаточно тихо.

– Одна семерка. Мне приходилось иметь дело с сестрой, и она причиняла немало неприятностей. Конечно, начав взрослеть, она поняла, что ей нужен старший брат для того, чтобы избавляться от излишне назойливого внимания. Никогда так не веселился, как когда, вернувшись домой, отправлялся выслеживать и отчитывать мальчишек, которые не воспринимали "нет" в качестве ответа, – улыбка Мэтта приобрела несколько кровожадный оттенок. – Я могу быть очень пугающим, если захочу.

Твайлайт как раз подкидывала очередную карту, когда Лана перехватила инициативу в свои руки:

– Ты говорила, что у тебя есть старший брат, Твайли? – когда единорожка кивнула, женщина осклабилась: – Итак, тебе приходилось просить его отвадить невоспитанных жеребцов, решивших преследовать тебя вне рамок общественного приличия?

– Нет, – поступил безэмоциональный ответ, с последовавшим вслед за ним не менее безэмоциональным взглядом слегка покрасневшей Твайлайт. Я не знаю, к чему ты ведешь, но мне это не нравится, говорило выражение ее лица.

 Какая жалость! – ответила улыбка Ланы.

– А, то есть ему приходилось отваживать невоспитанных кобыл вместо эт… – и, словно кто-то повернул переключатель, голос Ланы сошел на нет. Она продолжала говорить, однако слов услышать никто не мог.

– Спасибо, Твайли, – произнес Мэтт с театральным вздохом, непреднамеренно используя ее прозвище. – Жаль, что ты не можешь быть всегда неподалеку, чтобы делать это каждый раз, когда она открывает рот.

Ответом Твайлайт было спрятать лицо за картами и дождаться хода Чжана.

------

13:00, 30.04.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

Твайлайт с облегчением вздохнула, когда Мэтт, Чжан и, самое главное, Лана покинули ее жилище.

Когда-нибудь… прямиком на луну, Лана! – подумала единорожка, и ее вздох сменился фырканьем. Тем не менее…

Лана дала Твайлайт много пищи для размышлений и между тестированиями у нее, соответственно, было время подумать. Каждый раз, когда Лана упоминала об этих вещах, это заставляло ее думать еще больше. Это было до жути неловко, но каждый раз после этого она чувствовала себя немного лучше.

Хорошее настроение Твайлайт было оборвано, когда дверь открылась, явив взору Джоэла, вошедшего с зажатым под рукой ее планшетом для изучения английского и улыбкой на лице.

– У меня тут есть кое-что особое для тебя, Твайлайт. Мы ждали, пока твои навыки в английском станут достаточно высоки, и теперь пришли к выводу, что время пришло.

– О? Что это? Книга? Боюсь, мне сперва надо дочитать ту, что дал Чарльз.

– Это похоже на книгу, – улыбнулся Джоэл, вытащив планшет из-под подмышки и включив его. Появилось знакомое изображение "рабочего стола", а также нескольких новых иконок, никогда не виденных ей прежде. – Мы предоставили планшету ограниченное подключение к тому, что мы называем "интернет". Интернет – это место, где можно найти практически любую информацию.

Должно быть, возбуждение проявилось на лице Твайлайт, поскольку Джоэл улыбнулся вновь и продолжил:

– На слишком многое, впрочем, не надейся, поскольку имеются существенные ограничения. Интернет наполнен информацией, однако далеко не каждая информация предназначена для всех. Если ты наткнешься на что-то говорящее тебе, что доступ запрещен, то я советую спросить об этом одного из нас, либо же перейти к другой теме. Хорошо?

– Полагаю, это разумно, – согласилась Твайлайт после нескольких долгих секунд. – Итак, как им пользоваться?

------

ВНИМАНИЕ: Доступ к данному файлу предоставляется только персоналу с уровнем допуска "СОВЕРШЕННО СЕКРЕТНО" или выше. Попытка несанкционированного доступа будет являться основанием для ЛИШЕНИЯ ПОЛНОМОЧИЙ И/ИЛИ ОБВИНЕНИЯ В ИЗМЕНЕ. Распространение данного файла может быть авторизовано только коммандером Дэвидом Брэдфордом, невозможность подтвердить авторизацию повлечет за собой ЛИШЕНИЕ ПОЛНОМОЧИЙ И/ИЛИ ОБВИНЕНИЕ В ИЗМЕНЕ.

Личные записи: (доктор Ким Нго)

Ресурсы, предназначенные для программы по изучению английского языка, были предоставлены Твайлайт по приказу доктора Шэня с целью умиротворить ее, хотя, должна признать, мне любопытна эта способность столь быстро изучить язык абсолютно другого мира. Когда стало очевидным, что заинтересованность Твайлайт в нашем языке является не просто жестом вежливости, а серьезным намерением, были предприняты дальнейшие шаги, чтобы удовлетворить ее жажду знаний. Я высказала свою мысль об ограниченном подключении к интернету доктору Миллсу, и он нерешительно согласился, при условии, что Мойра одобрит ее. Мне удалось удачно предложить доктору Вален эту идею, мотивируя тем, что мы сможем многое узнать о Твайлайт, опираясь на историю ее запросов, в то время как она считает, что за ней никто не наблюдает. Опираясь на эту логику, Вален дала добро, и Твайлайт был предоставлен ограниченный доступ к интернету. Ниже приведена история запросов за 30 апреля.

После консультации с доктором Хаганом нижеперечисленные критерии были помечены как запрещенные:

* Причинение вреда и убийство четвероногих животных.

* Изображения боевых действий и страданий.

* Социальные и политические проблемы.

* Детальные объяснения технологий.

* Обзор военных процедур.

* Религиозные материалы.

* Исторические материалы, подпадающие под один из перечисленных выше пунктов.

* Секс.

Нижеприведенные критерии были помечены как запрещенные по запросу доктора Вален:

* Детализированные карты и география Земли.

* Попытки обнаружить Солнечную систему или другие локации на карте Млечного Пути.

ПРАВКА:

Только что просмотрела записи видеонаблюдения за время ее работы с интернетом. Последняя запись, указывает, что она, очевидно, упала лицом на планшет. Не могу сказать, что обвиняю бедняжку.

Конец записей

ИСТОРИЯ ИНТЕРНЕТ-ЗАПРОСОВ ТВАЙЛАЙТ СПАРКЛ (30.04.2015)

Новый поиск:

>> Земная Луна

>> Земная Луна фото

>> Посадка на Земную Луну

>> Youtube видеозапись посадки на Луну

>> Сохранение результата предыдущего запроса в закладки

>> Космическая Гонка

>> Спутник

>> Холодная Война (ЗАПРЕЩЕННАЯ ТЕМА)

Поиск закрыт

Новый поиск:

>> Земная звездная система

>> Солнечная система

>> Солнце

>> Солнечная система планеты

>> Youtube документальный фильм о создании Солнечной системы

>> Млечный Путь

>> Местоположение Солнечной системы в Млечном Пути.

(ПОИСК ПРЕРВАН, ПОДОЗРИТЕЛЬНАЯ АКТИВНОСТЬ)

Поиск закрыт

Новый поиск:

>> Религии

>> Христианство (ЗАПРЕЩЕННАЯ ТЕМА)

>> Христианский Дьявол (ЗАПРЕЩЕННАЯ ТЕМА)

>> Христианский Бог (ЗАПРЕЩЕННАЯ ТЕМА)

>> Популярные изображения Дьявола

>> Youtube аудиозапись "Devil Went Down to Georgia" Чарли Дэниелса

>> Сделки с Дьяволом

>> Фауст

>> Сохранение результата предыдущего запроса в закладки

>> Библия (ЗАПРЕЩЕННАЯ ТЕМА)

Поиск закрыт

Новый поиск:

>> Пришельцы (ЗАПРЕЩЕННАЯ ТЕМА)

>> Вторжение пришельцев ( ЗАПРЕЩЕННАЯ ТЕМА)

Новый поиск:

>> Музыка

>> Хорошая музыка

>> Youtube аудиозапись Канон Пахельбеля в ре мажоре

>> Сохранения результата предыдущего запроса в закладки

>> Youtube аудиозапись Лунная Соната Бетховена

>> Сохранение результата предыдущего запроса в закладки

>> Youtube аудиозапись Полет Валькирий Вагнера

>> Сохранение результата предыдущего запроса в закладки

>> Веселая музыка

>> Youtube аудиозапись Super Affection

>> Сохранение результата предыдущего поиска в закладки

>> Музыкальные жанры

>> Музыкальный театр

>> Сохранение результата предыдущего поиска в закладки

Поиск закрыт

Новый поиск:

>> Магия

>> Популярные изображения магии

>> Гарри Поттер (Отмененный запрос)

>> Магические создания

>> Единорог

>> Пегас

>> Аликорн

>> Дракон

>> Земной пони

>> Пони

>> Лошадь

>> Лошадиные породы

>> Знаменитые лошади

Поиск закрыт

Новый поиск:

(ЗАПРОСА СДЕЛАНО НЕ БЫЛО, ДОСТУПНА ЗАПИСЬ НАПЕЧАТАННЫХ СЛОВ)

>> Человеческие отношения (УДАЛЕНО)

(Задержка, 5,6 секунд)

>> Человеческая привлек (УДАЛЕНО)

(Задержка, 7,2 секунды)

>> Как (УДАЛЕНО)

(Задержка, 2 секунды)

>> pjIOSDJFodijpVIOSJDPivjpIOSDjvpoisjvpIdjvois (УДАЛЕНО)

Поиск закрыт

------

23:55, 30.04.2015, ОПЕРАТИВНЫЙ ШТАБ

Дэвид Брэдфорд ходил взад-вперед перед монитором, ожидая начала передачи от Совета. Он был не из тех, кто подвержен нервозности, однако события прошлого месяца накладывали свой отпечаток. Захват неповрежденного инопланетного устройства, захват невраждебного пришельца, не связанного с агрессорами, сравнительно короткие сводки потерь… и содержание на базе инопланетянина, повлекшее за собой нарушение множества протоколов безопасности без какого-либо значительного прорыва взамен.

Брэдфорд позволил себе этот миг слабости в уединении Оперативного штаба, проворчав и потерев переносицу. В конце концов, что самое худшее может произойти? Меня уволят? – с сарказмом подумал он. Скорее, поместят в клетку до конца войны, либо просто пустят пулю в затылок.

Он прекратил ходить и обернулся к монитору, который активировался с низким гулом. Освещенная сзади фигура Представителя Совета постепенно оказалась в фокусе, ровно в той же позе и положении, что и всегда: сидя нарочито прямо за столом со сложенными перед ним руками. Брэдфорд знал, что тот скажет, еще до того, как слова покинули его рот.

Добрый вечер, коммандер, – начал Представитель со своим мгновенно узнаваемым скрипучим голосом. – Совет ознакомился с вашими действиями и на текущий момент был очень впечатлен результатами. Это не та оценка, которую Совет ставит с легкостью. Таким образом, вам теперь доступны дополнительные ресурсы и финансирование. Используйте их мудро.

Спасибо, сэр, – поблагодарил Брэдфорд, ожидая, когда слон войдет в комнату.

Совет также был крайне заинтересован в проекте "Стардаст". Эти отчеты… верны?

Да, сэр, они верны, – кивнул Брэдфорд, прежде чем продолжить: – Субъект проекта "Стардаст" был захвачен в ходе операции "Хаммерхед", и с готовностью принимает участие в тестированиях.

Долгие секунды тишины проходили в то время, как Представитель Совета читал что-то на своем столе.

– Я также вижу, что, несмотря на его готовность к сотрудничеству, никаких прорывов в понимании механизмов этих способностей совершено не было. Кроме того, он продолжает демонстрировать новые способности, невзирая на попытки исследовательской команды каталогизировать все из них с "мягким" подходом.

Лишь невероятным волевым усилием Брэдфорду удалось не поморщиться. Даже глухой и слепой бы понял, к чему идет этот разговор.

Верно, сэр. С учетом необычной природы этого существа, мы пришли к выводу, что, вопреки традиционным методам, стоит добиться его сотрудничества более мягким подходом. В настоящий момент продолжается тестирование, которое может привести к прорыву в понимании природы его умений.

Представитель Совета вежливо молчал, дожидаясь окончания фразы Брэдфорда, прежде чем отдать приказы:

– Совет понимает и одобряет действия, предпринятые вами до сей поры в отношении субъекта, однако также считает, что должны быть приняты более жесткие меры. Мы также согласны, что субъект слишком ценен для проведения допроса под руководством доктора Вален. В Аргентине был подготовлен комплекс, способный выдержать количество силы, которое может применить субъект, и были собраны эксперты для... добычи информации более жесткими методами, не нанося при этом физических увечий.

– Как и всегда, выбор лежит за вами. Если вы считаете, что текущий подход и предпринятые меры достаточны, то мы поддержим ваше решение. Если же вы чувствуете, что открытий достичь не удастся, либо же что эти открытия будут незначительны – то мы настоятельно рекомендуем рассмотреть этот вариант.

Я понимаю. Мне надо проконсультироваться с исследовательской группой и узнать их мнения, – ответил Брэдфорд, осторожно подбирая слова, чтобы не дать загнать себя в угол.

Удачи, коммандер. И помните: мы будем наблюдать.


(нем.) : – Алло, вы позвонили в дом Валенов. Вы кто?

– Это тетя Мойра… неужели я слышу маленькую Эрику?

– Тетя М! Мы так давно не виделись! Папа говорит, что ты занимаешься очень важными делами и спасаешь мир, это правда?

– Да, полагаю, это правда, моя дорогая. Скажи, твой папа дома? Я бы хотела поговорить с ним.

– Конечно, одну секунду. Папа! Это тетя Мойра по телефону!

Морские пчелы (англ. Seabees) – Инженерно-строительные части ВМС США.

Консенсус

23:28, 30.04.2015, МЕСТОНАХОЖДЕНИЕ НЕИЗВЕСТНО

Помещение было темным и почти полностью пустым, не считая совершенно безликого стола со стулом. Эту комнату можно было принять за давно забытый офис или склад, если бы не отсутствие пыли и хорошо одетый мужчина, вошедший внутрь. Следуя давней привычке, он поправил галстук, после чего сел за стол. Его поза была нарочито прямой, и он нажал на, казалось бы, случайную точку, после чего набрал что-то на столешнице перед собой, словно это была клавиатура.

Находящаяся по ту сторону от стола стена засияла, когда замерцал скрытый во мраке монитор. Системы начали оживать, и на нем появился текст.

>> АКТИВАЦИЯ СИСТЕМЫ

>> ТРЕБУЕТСЯ ВВОД ЛОГИНА И ПАРОЛЯ

>> 0

>> ********************

>> АВТОРИЗАЦИЯ УСПЕШНА

>> УСТАНОВКА БЕЗОПАСНОГО СОЕДИНЕНИЯ

>> БЕЗОПАСНОЕ СОЕДИНЕНИЕ УСТАНОВЛЕНО

>> 0 ОНЛАЙН

>> НА ТЕКУЩИЙ МОМЕНТ ОНЛАЙН: 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7, 8, 9, 10, 11, 12, 13, 14, 15, 16

>> ВСЕ УЧАСТНИКИ ОНЛАЙН

– Добрый вечер, джентльмены, – произнес мужчина известный как Ноль в пустую комнату, и его речь появилась на мониторе. – У вас у всех было время ознакомиться с докладами, предоставленными коммандером Дэвидом Брэдфордом. Теперь нам предстоит обсу…

Прежде, чем он успел завершить свое вступление, появилась строка текста, которую тут же озвучил синтетический голос. Новые строки появлялись, и новые фразы озвучивались, в то время как беседа начала выходить из-под контроля.

2: Эти доклады что, шутка? Проект "Стардаст" предоставил пришельцу убежище? Более того, пришельцу, готовому идти на сотрудничество?

5: Да, судя по всему.

3: Не могу поверить, что Брэдфорд допустил подобное. Он подвергает риску безопасность объекта XCOM в Северной Америке. В такие времена мы не можем допустить, чтобы нашим усилиям угрожали изнутри.

10: Доклады Вален освещают подозрительное поведение людей, вошедших в контакт с этой особью. Значительная часть персонала может быть скомпрометирована.

>> 16 начал голосование: "ИНИЦИИРОВАТЬ ПРОТОКОЛ "ЧИСТЫЙ ЛИСТ", СЕВЕРОАМЕРИКАНСКИЙ ОБЪЕКТ"

>> Голосов "За": 5, Голосов "Против": 8, Воздержались: 4.

>> Предложение отклонено

11: Мы не можем позволить себе быть столь недальновидными. Впервые за всю историю проекта в наших руках оказалась живая особь, готовая сотрудничать без физического принуждения. Выгоды от подобного актива непостижимы.

1: Равно как и его мотивация. Какие у нас есть доказательства, что это не диверсант, созданный пришельцами специально таким образом, чтобы заручиться нашим доверием? Они уже показали, что способны и готовы идти на генетическое видоизменение своих бойцов для лучшей адаптации к окружающим условиям.

9: Вы забываете, что виденные нами до сих пор диверсанты были гораздо менее убедительны. Эта "Твайлайт" не несет на себе никаких признаков преднамеренной инженерии, которые можно наблюдать у Тощих. Взгляните на данные медицинской интроскопии. Никаких хирургических шрамов, никаких рудиментарных или резервных органов и никаких имплантов. Гораздо вероятнее, что это существо является результатом естественной эволюции, откуда бы оно ни было.

16: Вы серьезно хотите сказать, что где-то во Вселенной существует мир, населенный разноцветными единорогами?

15: Взгляните на предоставленные проектом изображения. Очевидно, единороги являются лишь верхушкой айсберга. Грифоны? Драконы? Гидры?

13: Все это является свидетельством в пользу того, что этот чужой был создан таким образом, чтобы потакать нашим предрассудкам. Есть неопровержимые доказательства того, что пришельцы уже достаточно давно изучают нас. Откуда еще оно могло узнать об этих мифических существах из нашей культуры?

5: Судя по всему, вы исключаете вероятность того, что Твайлайт не является первым представителем своего мира на Земле.

3: То есть, объяснением всем мифам являются пришельцы?

5: Вы поняли, что я имел в виду. Не будьте щепетильны.

7: Возможно, нам стоит вернуться к предмету разговора, поскольку так мы никуда не уйдем. Что нам стоит обсуждать, так это умения, продемонстрированные этим существом. Его объяснениям про "магию" я не верю ни на секунду, однако то, что оно делает по собственной прихоти, сбивает с толку.

3: Я читал доклады. И я не в восторге от того, что единственным сдерживающим его фактором является нечто столь непостоянное как хорошее настроение.

10: Соглашусь. Его телекинетические способности делают все наше стрелковое вооружение бесполезным. На каком этапе мы сейчас находимся в воспроизведении плазменного оружия пришельцев?

11: Даже не близки к завершению. На текущий момент приблизительный срок создания первых прототипов – два месяца. Дуговые излучатели являются наиболее оптимальным вариантом, однако у них имеется проблема с дальнобойностью.

13: Дальнобойность является последней из наших забот, учитывая умение Твайлайт телепортироваться и делать себя невидимой для невооруженного глаза. Я не могу понять, почему она все еще попросту не ушла из объекта.

2: Или же не прорвалось наружу с боем. Нашлемные камеры достаточно детально показали, как оно разобралось с криссалидом. Что может помешать ему банально пробить себе тоннель к поверхности?

11: Я не могу поверить, до чего вы все невежественны. Просмотрите отчеты, прослушайте аудиозаписи и потратьте пять минут перед видео. Это существо отчаянно нуждается в одобрении и товариществе. Я полагаю, что до тех пор, пока они предоставляются, Твайлайт будет подчиняться приказам.

1: Поддерживаю.

15: Доклады также упоминают добродетели ее народа. Доброта, щедрость, верность, смех и честность; что-нибудь из этого списка выглядит похожим на моральные принципы агрессоров?

1: Это слишком хорошо звучит, чтобы быть правдой.

3: Соглашусь. Пришелец из мира радуг и бабочек появляется из ниоткуда в то время, как мы стоим перед лицом вполне вероятного вымирания от рук других пришельцев. Таких совпадений не бывает.

5: Она попала на нашу планету не из-за слепого случая. Создание, называемое "Дискорд", отправило Твайлайт к нам вопреки ее воле.

6: Я тоже обратил на это внимание, и данное обстоятельство сильно меня беспокоит. Если доклады о связанных с телепортацией ограничениях верны, то Дискорд знает о Земле. Чего я не могу понять, так это зачем отправлять сюда Твайлайт?

4: Самосохранение. Согласно отчетам самой Твайлайт, если им можно верить, Дискорду был предъявлен ультиматум, согласно которому он должен был либо сдаться, либо быть уничтоженным "Элементами Гармонии", чем бы они ни являлись. Эти Элементы не могут быть активированы без участия Твайлайт, так что, устранив ее из уравнения, он обеспечил себе безопасность на обозримое будущее.

3: То есть, вы хотите сказать, что важен не пункт назначения, а место отправки? Что она здесь оказалась всего лишь вследствие очередного совпадения? Почему бы попросту не телепортировать ее внутрь звезды или в глубокий космос?

15: Отчеты Твайлайт описывают Дискорда как… нестабильную личность. Возможно, все это запутано словно клубок ниток, но мне кажется, что у него есть какая-то логическая причина для отправки единорога сюда. Быть может, ему не было известно, что мы находимся в состоянии войны?

5: Или, наоборот, ему было известно.

11: Я не могу не заметить, что все демонстративно избегают темы суперсилы, с которой Твайлайт, по ее словам, контактировала лично. Эта "Селестия", о которой она говорила…

13: Вы серьезно собираетесь учитывать объект религиозного поклонения? В наши дни по улице нельзя пройти и двух шагов, не встретив человека, утверждающего, что с ним заговорил его бог. Не говоря уже о бесчисленном множестве детей, пишущих письма Санта Клаусу, искренне веря, что обитающий на Северном Полюсе тучный игрушечный мастер прочитает их?

7: Ваш сарказм в данной ситуации неконструктивен.

16: Довольно. Эти домыслы бессмысленны, поскольку единственным источником информации является пришелец. Не имея независимого подтверждения, мы не можем предпринимать каких-либо действий по этому поводу. Согласны?

1: Согласен.

3: Согласен.

5: Согласен.

4: Согласен.

10: Да.

11: Согласен.

16: Данное существо предоставило настоящий поток информации, которую мы не можем подтвердить, и я подозреваю, что говорит оно далеко не все. Также было несколько случаев, когда оно отказывалось следовать указаниям Вален в ходе тестирований. Мягкий подход не предоставил никаких результатов, которые XCOM может использовать в ходе полевых операций, так что, возможно, стоит перейти к более жестким методам.

5: Вы ошибаетесь. Успешный захват активов пришельцев в ходе операции "Сайлент Рейн" стал возможен далеко не в последнюю очередь благодаря добровольному использованию существом своих способностей на двух волонтерах, с которыми оно взаимодействует.

13: Способностей, которые она не продемонстрировала, когда ее попросили показать все свои умения? Способностей, которые воздействуют на восприятие всех находящихся в непосредственной близости людей? Это звучит слишком похоже на контроль сознания. Более того, она использовала это умение, не спросив сперва разрешения. Что еще она могла делать в то время, когда научный персонал не следил за ней?

15: Можете считать это оружием, которое можно использовать против Твайлайт, однако это палка о двух концах. Она не человек, мыслит не так как мы, и никто из вас не может отрицать, что она проявляет отчаянную потребность в одобрении, когда находится рядом с добровольцами. Там, откуда она родом, возможно, никому бы и в голову не пришло просить о подобной помощи, поскольку ее с готовностью предоставят в любом случае.

13: Опять-таки, какие еще способности она уже использовала без ведома научной команды, желая "помочь"?

1: Мы отклоняемся от темы. Кто-то уже упоминал, что имеет смысл рассмотреть альтернативные методы допроса?

13: Почему мы вообще рассматриваем альтернативы? Просто передайте эту штуку Вален и позвольте ей провести стандартную процедуру.

16: Я вынужден не согласиться с этой рекомендацией. Данное существо является единственным в своем роде, а у Вален есть тенденция избавляться от подопытных после проведения операций. Сколь бы познавательными ни были подобный допрос и последовавшая вслед за ним аутопсия, в нашей ситуации это растрата потенциала.

13: Что именно вы предлагаете? Хватит ходить вокруг да около.

16: Строительство сдерживающего объекта "Хранилище" в Аргентине практически завершено. Его камеры содержания были созданы с расчетом на возможный захват в плен командования пришельцев. Многие из них представляют собой нечто вроде лифта. Малейшие признаки прорыва – и вся камера сбрасывается в лавовый поток вулкана Копауэ, а лифтовая шахта уничтожается одновременным подрывом заранее размещенных зарядов. Стоит существу попытаться вскрыть двери – и оно сгорит в лаве. Что касается телепортации, мы можем использовать ее ограничения, требующие прямую видимость и знание расстояния до пункта назначения. Если субъекта усыпить и лишить возможности наблюдать за окружением во время перемещения, то я уверен, что мы сможем предотвратить использование этого умения.

1: Эти контрмеры выглядят достаточно разумными.

16: В дополнение, мы можем обеспечить объект персоналом, способным добывать нужную информацию без причинения физических увечий.

13: Добывать информацию? Просто скажите уже наконец, что вы собираетесь пытать ее. Я слышал, что в Южной Америке есть специалисты, способные не оставлять ни малейших следов на теле жертвы.

16: Разве то время, когда мы могли позволить себе быть этически привередливыми не прошло? Нам доводилось делать гораздо худшие вещи с агрессорами, и тогда возражений было значительно меньше.

5: Что неправильно в данной ситуации, так это то, что рассматриваемое существо с готовностью идет нам навстречу и будет продолжать, если мы не попытаемся сделать какую-нибудь глупость.

10: До тех пор, пока оно не решит, что ему надоело сотрудничать с нами. Я бы предпочел иметь возможность отправить его в недра вулкана, когда это произойдет, чем сидеть и надеяться, что подобного не случится.

11: Не могу поверить, что мы обдумываем это. Мы впервые встретили дружелюбного пришельца, и теперь сидим и обсуждаем, каким образом его лучше пытать.

1: Перед нами стоит задача любыми средствами обеспечить выживание человечества. Если вы не можете поставить потребности человечества выше нужд одного пришельца, то, возможно, нам стоит связаться с вашим преемником.

– Довольно.

Спор мгновенно сошел на нет, когда Ноль заговорил.

– Я первым признаю, что это существо представляет проблему. Это может быть не та проблема, с которой XCOM ожидал столкнуться, но она, тем не менее, требует решения. Работы над Хранилищем будут продолжаться. С его будущим персоналом свяжутся, однако это будет оставаться крайней мерой на случай наихудшего развития событий.

Несколько долгих секунд тишины прошло, прежде чем появился ответ.

16: Я слышу "но" в вашем голосе.

– До сей поры суждение коммандера Дэвида Брэдфорда было образцовым как в тактической проницательности, так и в распределении приоритетов. Это было его решением предоставить убежище рассматриваемому существу и обеспечить его теми условиями, в которых оно сейчас находится, что позволило нам получить ту информацию, которую мы имеем в данный момент. Я предлагаю предоставить выбор ему. В такой ситуации вопросом становится "Продолжает ли этот Совет доверять суждению коммандера?"

>> 0 начал голосование

>> Голосов "За": 17, Голосов "Против": 0, Воздержались: 0.

>> Предложение принято

– Превосходно. Если больше ни у кого никаких предложений нет, то я объявляю это заседание закрытым, – один за другим, члены Совета начали отключаться.

Ноль ткнул по столу, также выходя из конференции. Затем он нажал на новое место на столешнице и сложил руки перед собой.

– Добрый вечер, коммандер.

Причина

ПЕРВОМАЙСКИЕ ПРАЗДНОВАНИЯ БЫЛИ ОМРАЧЕНЫ АТАКОЙ ПРИШЕЛЬЦЕВ, ПРОИЗОШЕДШЕЙ НЕПОДАЛЕКУ ОТ ЛОНДОНА; КОРОЛЕВА ЕЛИЗАВЕТА ПОЯВИЛАСЬ НА ПУБЛИКЕ, ЧТОБЫ ПОБЛАГОДАРИТЬ НАРОД БРИТАНИИ ЗА ЕГО СИЛУ: "КАКИЕ БЫ ИСПЫТАНИЯ ЖИЗНЬ НАМ НЕ ПРЕПОДНЕСЛА, МЫ СМОЖЕМ ИХ ПРЕОДОЛЕТЬ, РАБОТАЯ ВМЕСТЕ И РАЗДЕЛЯЯ ЭТО БРЕМЯ"

СТОРОННИК ТЕОРИИ ЗАГОВОРА, КОТОРЫЙ ОБРЕЛ ИЗВЕСТНОСТЬ, ПРЕДСКАЗАВ ВТОРЖЕНИЕ ПРИШЕЛЬЦЕВ, БЫЛ НАЙДЕН МЕРТВЫМ В СЕЛЬСКОЙ МЕСТНОСТИ ВО ФРАНЦИИ ЧЕРЕЗ ДВА ДНЯ ПОСЛЕ ТОГО, КАК ПРОПАЛ ИЗ СОБСТВЕННОГО ДОМА В ОРЕГОНЕ. НИКАКИХ ОФИЦИАЛЬНЫХ СООБЩЕНИЙ КАСАТЕЛЬНО ПРИЧИН ЕГО СМЕРТИ СДЕЛАНО НЕ БЫЛО, ОДНАКО ИСТОЧНИКИ В МОРГЕ СООБЩАЮТ О СЛЕДАХ ЗНАЧИТЕЛЬНЫХ ХИРУРГИЧЕСКИХ ОПЕРАЦИЙ, ПРОВЕДЕННЫХ НАД МОЗГОМ ПОКОЙНОГО В ТЕЧЕНИЕ ПОСЛЕДНИХ 24 ЧАСОВ.

------

07:45, 01.05.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

Стилус порхал над планшетом Твайлайт в то время, как она бегло просматривала становящийся все более и более внушительным список вещей, о которых надо было прочитать. Каждый ответ, получаемый ею, вызывал дюжину новых вопросов. Тем не менее, надо будет поспрашивать Чарльза, когда снова зайдет… есть множество тем, просматривать которые планшет мне не дает, подумала она про себя. Она быстро усмирила подозрение, возникшее у нее при мысли о причинах подобных ограничений. Мне не стоит теряться в догадках, почему это так. Я просто спрошу Чарльза, когда увижу его в следующий раз.

Плейлист перешел к следующему произведению, из планшета донеслись успокаивающие аккорды фортепиано, и Твайлайт не смогла сопротивляться желанию просто закрыть глаза и слушать. Оно прекрасно. Зачем какому-нибудь по… кому-то хотеть причинить вред народу, способному на создание подобных вещей? Мысли единорожки перетекли к Тощему и к тому, как тот отреагировал на простое приветствие. Почему он это сделал? С какой бы точки зрения Твайлайт не пыталась взглянуть на его поведение, она попросту не могла принять и оправдать подобную враждебность.

Словно почувствовав ее настроение, предыдущее произведение подошло к концу, и началось новое. Твайлайт любила эту композицию не меньше предыдущей, однако ее мотив навевал мрачные мысли. Она быстро открыла плейлист, включила следующий трек, и на душе у нее тут же стало светлее. Рейнбоу Дэш бы эта песня понравилась, покачивала головой Твайлайт в такт ритму. Говорят, главным инструментом в ней является гитара, но я никогда не слышала, чтобы она так звучала.

Дальнейшее прослушивание музыки было прервано, когда дверь в жилище единорожки открылась, и внутрь вошел Чарльз со своей обычной улыбкой и приветствием:

– Доброе утро, Твайлайт. Как у тебя дела?

– У меня все превосходно! Джоэл заходил вчера и сделал что-то с моим планшетом, чтобы я смогла получить доступ к штуке под названием "Интернет". Здесь есть ответ на любой вопрос, какой может прийти мне на ум! – восторгалась Твайлайт, и ее хорошее настроение явно было заразным, поскольку улыбка Чарльза заметно увеличилась.

– Очень рад слышать это, Твайлайт. Тем не менее, я должен предупредить тебя: не верь всему, что ты там увидишь. На любое явление ты всегда найдешь великое множество разнообразных мнений, так что не забывай проверять результаты своих исследований, прежде чем загораться идеей, – предостерег он ее, садясь на стул рядом с единорожкой.

– Тебе не придется напоминать мне об этом! Это стандартная исследовательская процедура – не воспринимать любое заявление как факт без предварительной проверки, – согласилась Твайлайт, и, поколебавшись, продолжила: – Эм… Джоэл также упоминал, что некоторые темы запрещены, и если я захочу побольше узнать о них – то мне придется спросить окружающих. Могу я задать тебе несколько вопросов?

Чарльз кивнул:

– Я сделаю что смогу, хотя на некоторые из них у меня, возможно, ответить не получится, а на другие я попросту могу не знать ответа. Просто учитывай это.

– Великолепно! – обрадовалась Твайлайт, и телекинезом притянула к себе стопку бумаг с рабочего стола вместе с ручкой. – Я составила список! Также мне, боюсь, придется какое-то время продолжать пользоваться заклинанием перевода. Не думаю, что мой английский достаточно хорош для некоторых из этих вопросов.

Человек с подозрением посмотрел на стопку, и затем спросил:

– И все эти вопросы у тебя возникли во время поисков в интернете? Как долго этим занималась?

– Ох… Где-то около восьми часов. Не все вопросы относятся непосредственно к ним: многие из них являются дальнейшими вопросами, построенными на гипотетических ответах на предыдущие, следом за которыми шел еще один набор вопросов, плюс место для того, что может прийти мне на ум по ходу нашей беседы… что? Что-то не так?

– Прости, Твайлайт, я просто забыл, какой усердной ты можешь быть, – почесал Чарльз подбородок, после чего пожал плечами: – Итак, каков твой первый вопрос?

– Ну, мой первый вопрос возник, когда я искала информацию о полете представителей твоего народа на луну. Я даже сумела сама увидеть это в месте под названием "Youtube"! – быстро начала объяснять единорожка, и вновь была вознаграждена одной из улыбок Чарльза, которая, тем не менее, увяла на глазах, когда она подошла к сути вопроса. – Я хотела сделать небольшое исследование об этом периоде вашей истории, и наткнулась на упоминание события под названием "Холодная война". Чем являлась эта Холодная война? Я думаю, у моего народа было нечто в этом роде, однако то немногое, что мне удалось узнать, совершенно не похоже на те события…

Лицо Чарльза замерло маской, и Твайлайт на мгновение пожалела об этом вопросе, однако затем человек откашлялся и собрался с мыслями.

– Полагаю, сперва мне стоит сделать небольшой экскурс в историю. Примерно шестьдесят лет назад в мире существовало две великие нации, которые противостояли друг другу. Обе стороны были столь могущественны, что начали беспокоиться о судьбе всего мира, если между ними когда-нибудь будет развязана война. Так что они решили перейти… к другим методам одолеть соперника. Экономика, союзники и так далее, – человек замялся под конец своего объяснения, после чего задал уже свой вопрос: – Я удивлен, что твой народ находился в состоянии холодной войны. Учитывая все рассказанное тобой, это довольно сильно выбивается из картины.

– О, это было тысячи лет назад, еще до начала правления аликорнов, – обыденно произнесла Твайлайт. – Три племени воевали между собой, что привлекло виндиго, которые заморозили их земли. До тех пор, пока эта вражда продолжалась, виндиго преследовали их и приносили зиму вслед за собой. Они были побеждены только после того, как три племени прекратили биться друг с другом и начали работать сообща.

– Объединение перед лицом общего врага? Думаю, я могу это понять, – отстраненно прокомментировал Чарльз, прежде чем вновь собраться. – Прости, я не хотел отвлечь тебя от твоих вопросов. Полагаю, у тебя есть и другие?

– Не стоит извинений, Чарльз, ты можешь спрашивать у меня, о чем захочешь. В конце концов, будет нечестно, если задавать вопросы буду только я, – Твайлайт быстро сверилась с несколькими записями на первом листе, после чего переместила его в конец стопки. – Во время первой карточной игры, у нас была беседа о "дьяволе", и ты упомянул, что это персонаж христианской религии. Мне удалось найти описания дюжин других религий, помимо христианства, а также несколько его различных форм. Почему?

– Эм… ну… – замешкался Чарльз и отвел взгляд в сторону. – Не уверен, что я самый лучший кандидат для разговоров на эту тему. Каждый по-разному относится к религии. Спроси десять человек – и ты, вероятно, получишь десять различных ответов. Скорее всего, поэтому их и столь много. Боюсь, я недостаточно квалифицирован для того, чтобы дать более подробное объяснение. Прости, Твайлайт.

Единорожка слегка кивнула, ни разу не разочарованная ответом.

– Я понимаю. Исходя из того, что мне удалось узнать, это довольно личный…

Ее вопрос был прерван, когда дверь отворилась вновь, явив взору доктора Вален с каменным выражением лица. В каждом ее движении было видно напряжение, подобное тому, что Твайлайт видела у Флаттершай в день их знакомства, но в глазах ученой не было и толики скромного стеснения пегаски. Вместо него в них было что-то… ледяное.

– Доктор Шэнь, – начала Вален, войдя внутрь помещения и встав напротив Чарльза. – Я благодарю вас за оказанные этому проекту услуги, однако они больше не требуются.

– Что? Почему? – Удивление в голосе инженера тревожно прозвучало в комнате, и он встал прямо перед Вален. Исчезло отеческое одобрение, которое Твайлайт обычно видела в нем, равно как и неловкость, продемонстрированная им всего несколько секунд назад. Он не смотрел в сторону единорожки, однако она могла с уверенностью сказать, что что-то выбило его из колеи.

– Отсутствие значительных прорывов вызвало недовольство Совета. Это отсутствие в сочетании с нарушениями протокола безопасности в прошлом и большой вероятностью этих нарушений в будущем, вынуждает меня рекомендовать ликвидацию проекта "Стардаст". Все исследовательские материалы и образцы должны быть подготовлены к транспортировке на безопасный сдерживающий объект. Повторюсь, ваши услуги больше не требуются.

К этому моменту все следы улыбки исчезли с лица Чарльза.

– Вы шутите? Мы едва прикоснулись к тому, что можем узнать от Твайлайт. Я не могу поверить, что вы готовы пожертвовать такой возможностью.

– А я не могу поверить, что вы позволили себе столь сильно привязаться к подопытному инопланетянину. Вы позволяете личным утратам затмевать свое суждение. Я знаю, почему вы это делаете; я знала с того мига, когда вы дали ей книгу, – ответ Вален был холоднее любой фразы, что Твайлайт слышала от нее прежде, и, пусть эти слова и не были обращены к ней, она почувствовала пробежавший по спине озноб.

Чарльз сжал зубы, и в его взгляде появился огонь.

– Не стоит, Мойра. Не стоит.

– Это существо – не твоя дочь и не Элли, и я понимаю, что тебе может быть легче, если ты считаешь иначе. Но это факт, и если мои слова тебя задевают, то винить ты можешь лишь себя, Рэймонд, – выплюнула Вален в ответ, и ее холодное безразличие также начало сменяться раздражением.

– Кто бы говорил! – почти прокричал Чарльз, когда его терпение, наконец, лопнуло. Резкие слова, их громкость и интонация заставили Твайлайт отпрянуть назад. – Ты обвиняешь меня в том, что я позволяю своим чувствам вставать у себя на пути, в то время как мне прекрасно известно, что ты делаешь каждое утро с целью разозлиться в достаточной мере, чтобы проводить свои ежедневные зверства. Даже не думай, что я не знаю. Именно меня ты тогда попросила достать те записи, помнишь?

– Брэдфорд поддержит меня в этом решении, – Вален процеживала каждое слово, словно подавляя желание проорать их. Ее держащая планшет рука побелела, в то время как другая начала мелко трястись.

– Черта с два! И я очень сомневаюсь, что Эрика или Кляйн бы…

ХЛОП!

Свободная рука Вален рассекла воздух и ударила Чарльза по лицу, одновременно с резким ответом. Холодная беспристрастность Вален разлетелась вдребезги, когда она прокричала:

– НЕ СМЕЙ ВМЕШИВАТЬ ИХ В ЭТО!

– Хватит! – произнесла Твайлайт по-английски настолько громко, насколько смогла. Понятия не имею, из-за чего все стряслось, но я должна остановить это! Я обязана! – Пожалуйста, прекратите ругаться! Друзья не должны ругаться! Вы не должны!– она почувствовала, что у нее задрожали губы и ее зрение затуманилось. – Пожалуйста, прекратите ругаться… – следом за последними словами прозвучал тихий всхлип, однако единорожка преодолела себя и посмотрела на двоих людей.

Чарльз отшатнулся, прикрывая рукой то место, куда его ударила Вален. В его глазах читалась смесь гнева и стыда, в то время как он восстанавливал равновесие и посмотрел на ученую. Твайлайт поступила так же, и увиденное не принесло ей облегчения.

Наполненный гневом миг прошел, вместе с хладнокровным беспристрастием, которое исследователь демонстрировала всегда, когда Твайлайт ее видела. Ее глаза были широко раскрыты и пристально следили за Твайлайт, а лицо было белым как снег. Обе руки ученой были скрещены перед ней и сжимали планшет, словно какой-то щит. Ее голова начала трястись, и она сделала шаг назад. Затем она сделала еще один шаг, обернулась и быстро вышла из помещения.

– Мне… жаль, что тебе пришлось увидеть это, Твайлайт, – произнес Чарльз с ноткой искреннего извинения в голосе. – Прости, Твайлайт, но, боюсь, я не смогу ответить на твои дальнейшие вопросы.

– Меня не волнуют вопросы, меня волнуешь ты! – Твайлайт покинула свой стул и уселась напротив Чарльза. – Тебе больно? Почему она ударила тебя? И из-за чего был весь спор?

– Я в порядке, Твайлайт. Правда, – выдавил из себя улыбку инженер, пытаясь обойти единорожку, но она сделала шаг в сторону, снова преграждая путь.

– Почему она назвала тебя "Рэймонд"? И кто такая Элли? Я видела оба эти имена в той книге, что ты мне дал. Поговори со мной, Чарльз! Пожалуйста!

Улыбка человека увяла и затем исчезла полностью, когда он вновь услышал эти два имени, и инженер тяжело опустился на стул. Он закрыл лицо руками на минуту, прежде чем, наконец, ответить:

– Твайлайт… Я… Мне жаль. Если я скажу тебе, то ты должна пообещать, что никому не расскажешь об этом, хорошо?

Твайлайт лишь кивнула в ответ и вернулась на свой стул.

– Я не хочу настаивать, но мне удалось заметить, что сказанное ей задело тебя. Если ты не хочешь говорить об этом – то тебя никто не заставляет. Я просто хочу помочь.

– Я знаю, что ты хочешь помочь, Твайлайт. Это единственная причина, по которой я вообще рассматриваю вариант рассказать тебе. Мне… тяжело поделиться этой историей, – Чарльз убрал руки от лица, и Твайлайт уколол приступ сочувствия при виде того количества отчаяния, что было отражено на нем. – У меня была дочь по имени Меган. В детстве она звала меня Папа Рэй или Рэйман, поскольку ей казалось, что это веселее, чем Рэймонд. Вы с ней бы очень хорошо поладили. Она была гением в математике и языках. Она всегда заявляла, что математика – важнейший из языков, поскольку один плюс один всегда равняется двум, вне зависимости от того, на каком языке ты говоришь.

Чарльз снял очки и положил на стол, прежде чем продолжить:

– Она выросла, встретила прекрасного молодого человека и вышла за него замуж. Как отец я не мог быть более горд. Моя маленькая девочка совсем выросла. Когда она сказала, что у нее у самой скоро будет ребенок, я чуть не взорвался от счастья. Они назвали ее Элли, и я ожидал, что она станет столь же умной и прекрасной, как и моя дочь.

– Они больше не со мной. Я имею в виду… они погибли, – Чарльз закрыл глаза и сделал глубокий вдох. – Мне так никогда и не удалось узнать Элли, и это сожаление будет преследовать меня до самой смерти. Однако мне кажется, что она была бы очень похожа на тебя, и что ты бы ей понравилась. Думаю, Вален в итоге права.

Глаза Твайлайт были широко распахнуты, когда он завершил свой рассказ.

– Мне жаль, Чарльз. Мне так жаль.

– Все… в порядке, Твайлайт, – произнес инженер, медленно вставая и надевая очки. Единорожка также начала было вставать, но остановилась, когда человек замахал рукой. – Я лишь прошу, чтобы ты никому не говорила об этом и не использовала это имя. Боюсь, сейчас мне придется уйти и напомнить об одной услуге, а также самому оказать одну-две.

И не сказав больше ни слова, Чарльз покинул ее жилище, оставив Твайлайт в одиночестве волноваться о своем самом первом человеческом друге.

------

08:45, 01.05.2015, ОФИС КОММАНДЕРА БРЭДФОРДА

Дэвид Брэдфорд приступил к пятой кружке кофе за этот день, продолжая просматривать поток электронных писем, которые ему отправляли исследовательские группы. Сразу после разговора с Советом он послал сообщение работающим в "Стардаст" исследователем, спрашивая их рекомендации касательно будущего проекта. Один из людей Нго ответил почти с неприличной поспешностью, и с тех пор стабильный поток новых писем надежно удерживал Брэдфорда от сна.

Примерно час назад он уходил позавтракать и, вернувшись, обнаружил два новых письма. Содержимое первого было вполне ожидаемым, однако второго – абсолютно нет.

– Входите, – отстраненно произнес Дэвид еще до того, как услышал стук. Он поднял взгляд и увидел несколько робко выглядевшего Шэня, прошедшего внутрь и закрывшего дверь за собой. Его осмотрительность не была чем-то необычным, однако пакет со льдом, который он держал у лица, явно был. – Чарльз, ты в порядке?

– Ох, я видывал лучшие дни, – ответил Шэнь с самокритичным смешком, садясь напротив Брэдфорда. – Я работал над одной из Т-БМП, когда привод турели устроил небольшое происшествие. В итоге она развернулась вокруг и ударила по мне. Синяк останется, но мне доводилось проходить и через худшее.

– Ясно… – произнес Брэдфорд через несколько долгих секунд и решил сменить тему: – Ты чего-то хотел?

– У меня был небольшой разговор с Мойрой, и, судя по всему, дальнейшая судьба проекта "Стардаст" находится под сомнением. Я знаю, что не обладаю правом голоса в отношении исследовательских проектов, однако я не могу не отметить, что его закрытие будет чудовищной ошибкой, – ровным тоном произнес Чарльз и пригвоздил Брэдфорда взглядом. – Как ведущий инженер, я считаю, что сотрудничество Твайлайт со временем позволит нам обуздать силы, превосходящие все, что мы или даже пришельцы смогли достичь до сих пор. И… если безопасность Твайлайт вне рамок проекта "Стардаст" не может быть гарантирована, то я, боюсь, больше не могу работать в этой организации.

Последнее заявление привлекло внимание Брэдфорда, равно как и уверенность, с которой оно было произнесено.

– Я понимаю, Чарльз, и благодарю тебя за рекомендацию. Похоже, пересмотренное предложение доктора Вален устроит все стороны.

Шэнь начал было высказывать то, что, вероятней всего, было бы пылким призывом, однако подавился словами, осознав, что именно Брэдфорд только что произнес.

– Не думаю, что я понимаю. Что именно предложила Мойра?

– Что проект "Стардаст" продолжит существовать в текущем состоянии, – из всего, что Брэдфорд мог бы сказать, это, как он подозревал, было последним, что Шэнь ожидал услышать.

– А, эм… Похоже, мой визит был немного преждевременным. Должно быть, я неправильно понял Мойру во время нашего разговора, – произнес Чарльз с ошеломленным выражением лица. – Ну, мне стоит вернуться к работе. Дай мне знать, если тебе что-нибудь потребуется, Дэвид, – престарелый инженер развернулся и покинул офис, оставив Брэдфорда наедине с, вероятно, двумя самыми противоречивыми письмами, что он когда-либо видел.

От: Коммандер Брэдфорд
Кому: Персонал проекта "Стардаст"
Дата: 01.05.2015, 00:15
Тема: Рекомендации

Совет выразил озабоченность касательно текущего прогресса проекта и предложил более жесткие методы работы с его субъектом на безопасном объекте. Прежде чем я приму решение, мне бы хотелось услышать мнение всех вовлеченных в проект исследователей.

Коммандер Дэвид Брэдфорд

От: Доктор Мойра Вален
Кому: Коммандер Дэвид Брэдфорд
Дата: 01.05.2015, 07:50
Тема: RE: Рекомендации

На текущий момент нет никаких предпосылок для значительного прорыва в рамках проекта "Стардаст", поскольку способности субъекта не регистрируются ни одним из наших приборов, а сам субъект отказывается следовать всем нашим требованиям по их демонстрации. Субъект также практически ежедневно демонстрирует новые умения, не заботясь о предметах их воздействия, несмотря на неоднократные требования прекратить.

Кроме того, субъект существенно отвлекает весь вовлеченный персонал от работы. Значительный объем времени уходит на беседы с ним, что не многим лучше, чем сплетни, в то время как его можно было бы затратить на более плодотворную деятельность, такую как расшифровка бортовых компьютеров пришельцев или допрос новых особей, добытых в ходе полевых операций.

Подводя итог, в настоящий момент я рекомендую ликвидировать проект "Стардаст" и переместить субъект его исследования на более безопасный объект для дальнейшего изучения, поскольку сейчас он не предоставляет выгоды XCOM в целом.

Доктор Мойра Вален

От: Доктор Мойра Вален
Кому: Коммандер Дэвид Брэдфорд
Дата: 01.05.2015, 08:42
Тема: RE: Рекомендации

Я проглядела свой предыдущие исследовательские материалы и пересмотрела свою предыдущую позицию. Поскольку я уверена, что остальные исследователи пришли к своим рекомендациям, опираясь на эмоции и личные мнения, я считаю своим долгом высказать точку зрения, основанную на логике, а именно – оценке угрозы.

1.) Субъект, Твайлайт Спаркл, является существом, обладающим способностями, которые мы не можем воспроизвести искусственным образом. В то время как я не сомневаюсь, что объект, на который ее предлагают переправить, будет крайне защищенным по нашим стандартам, мне не кажется, что он сможет долго сдерживать ее. Перемещение из привычной обстановки, несомненно, обеспокоит ее, и если она почувствует угрозу в достаточной степени, чтобы начать защищать себя, то, крайне вероятно, последует значительная трата жизней и ресурсов.

2.) Метод прибытия Твайлайт Спаркл на Землю создает несколько поводов для беспокойства, особенно с учетом ее семейных и дружеских связей в верхних кругах правительства ее мира. Учитывая, что ее брат занимает высокий пост в военной иерархии и женат на представительнице аристократии, ее подруга детства входит в высшие слои общества, а также ее позицию как личной ученицы текущей правительницы и статус национальной героини, прибытие ее народа за ней является лишь вопросом времени.

3.) В случае претворения в жизнь предыдущего пункта, если Твайлайт будет ранена или мертва, мы в лучшем случае получим второй фронт, в котором стандартные бойцы противника быстрее и сильнее чем криссалиды, проворней в воздухе чем летуны и обладают гораздо более ужасающими ментальными способностями чем сектоиды. Продолжительность времени, в течение которого человечество сможет продолжать борьбу в подобном конфликте, будет существенно уменьшена.

4.) Наихудшим же сценарием будет, если слова Твайлайт о ее учителе окажутся правдивы. Принцесса Селестия описывается как многотысячелетняя правительница, способная усилием воли перемещать солнце их звездной системы. Если эта правительница появится на Земле и обнаружит, что ее протеже был причинен значительный вред, либо же что та мертва – то XCOM никак не сможет помешать Селестии отправить нашу планету прямиком в Солнце, возникни у нее такое желание.

5.) Если же представители мира Твайлайт обнаружат, что она находится в добром здравии и что о ней хорошо заботились, то мы можем обрести могущественного союзника.

В настоящий момент я рекомендую не прерывать проект "Стардаст" в обозримом будущем. В случае изменения текущего курса, риски значительно превышают выгоды, которых можно было бы достичь при помощи более жестких методов допроса.

Доктор Мойра Вален.

------

17:56, 01.05.2015, АПАРТАМЕНТЫ СТАРШЕГО ПЕРСОНАЛА

>> БЕЗОПАСНЫЙ ТЕРМИНАЛ

>> ТРЕБУЕТСЯ ВВОД ЛОГИНА И ПАРОЛЯ

>> m.vahlen65345

>> ************************

>> ПОЛЬЗОВАТЕЛЬ АВТОРИЗОВАН

>> ДОБРЫЙ ВЕЧЕР, ДОКТОР ВАЛЕН

>> C:/USERS/M.VAHLEN/АУДИО/ЗВОНКИ

>> НАЧАТЬ ПРОИГРЫВАНИЕ: LASTCALL.MP3

>> ИНФОРМАЦИЯ О ФАЙЛЕ: ЗАПИСЬ ТЕЛЕФОННОГО РАЗГОВОРА

>> ПРИВЕСТИ СТЕНОГРАММУ РАЗГОВОРА?

>> ДА

>> ДИАЛОГ БЫЛ ПЕРЕВЕДЕН С НЕМЕЦКОГО НА АНГЛИЙСКИЙ

>> ТРИ (3) ИДЕНТИФИЦИРОВАННЫХ ГОЛОСА: Доктор Мойра Вален (МВ), Кляйн Вален (КВ), Эрика Вален (ЭВ)

(ЭВ)–"Алло, вы позвонили в дом Валенов. Вы кто?"

(МВ)–"Это тетя Мойра… неужели я слышу маленькую Эрику?"

(ЭВ)–"Тетя М! Мы так давно не виделись! Папа говорит, что ты занимаешься очень важными делами и спасаешь мир, это правда?"

(МВ)–"Да, полагаю, это правда, моя дорогая. Скажи, твой папа дома? Я бы хотела поговорить с ним."

(ЭВ)–"Конечно, одну секунду. Папа! Это тетя Мойра по телефону!"

(КВ)–(на фоне) "Не кричи в доме, милая. Телефон же беспроводной, просто принеси мне его… Да? Это ты, Мойра?"

(МВ)–"Да, это я. Надеюсь, я не позвонила не вовремя?"

(КВ)–"О, никаких проблем. Мне известно, что на твоей работе довольно жесткие правила о внешних контактах, и я понимаю, что тебе приходится звонить тогда, когда есть возможность."

(МВ)–"Ты это говоришь так, что я начинаю чувствовать себя злодеем."

(КВ)–"Ты знаешь, что я не это имел в виду. Не будь тупоголовой (смех)"

[Зафиксирован фоновый голос (ФГ) синтетической природы]–"Натрий."

(МВ)–"Ох, "тупоголовой" – это такое большое слово. Продолжай работать над своим вокабуляром, и я признаю, что мы родственники."

(КВ)–"Оно было в моем календаре слов дня, дорогая сестра. Мы оба знаем, что ты забрала себе все умные гены из семейного генетического фонда."

(МВ)–"О, в этом я не уверена. Результаты последних тестов Эрики по математике на два пункта выше, чем у ее сверстников. Подозреваю, что с небольшой помощью, она овладеет алгеброй прежде, чем достигнет средней школы. Все, что ей сейчас требуется – это хороший учитель в точных науках."

(ФГ)–"Алюминий."

(КВ)–"Признаю, она заставляет меня гордиться ей… стоп, откуда тебе известны ее школьные оценки? Результаты не должны быть вывешены раньше следующей недели."

(МВ)–"Ну… ты же знаешь, несколько моих университетских друзей работают в Германии. Я связалась с ними, и они вежливо попросили взглянуть на результаты."

(КВ)–"Мойра…"

(МВ)–"Неужели это так плохо для тети – интересоваться обучением ее дорогой племянницы?"

(ФГ)–"Титан."

(КВ)–"Я считаю, что это плохо, если для этого ты идешь на нарушение законов. Подкуп или шантаж?"

(МВ)–"Шантаж – это такое некрасивое слово."

(КВ)–"Мойра, это моя работа. Я – ее отец. Ты – ее тетя. Ты должна ужасно баловать ее во время своих визитов – и ничего кроме этого."

(ФГ)–"Палладий."

(МВ)–"Ба, это вздор. Я хочу быть вовлечена настолько, насколько могу."

(КВ)–"Так почему бы тебе не завести своих детей? Ты же знаешь, мама всегда хотела, чтобы ты остепенилась и обрела свою семью."

(МВ)–"Тебе известен мой ответ. Моя карьера сейчас слишком важна, кроме того…"

(КВ)–"…не существует такого мужчины, интеллект которого был бы сравним с твоим?"

(МВ)–"Именно."

(КВ)–"Почему бы тогда просто не усыновить? Или, черт, завести питомца или что-нибудь в этом духе. Серьезно, до того, как ты получила эту работу, соседи пускали слухи, что я изменяю жене, поскольку ко мне продолжает приходить какая-то странная женщина."

(МВ)–"Ну, таков уж твой типаж."

(ФГ)– "Водород."

(КВ)–"Сестра, дорогая, не будь опять тупоголовой. Каждый раз, когда ты приезжаешь повидаться с Эрикой – соседи начинают сплетничать. И ты знаешь, что я ненавижу сплетни. Тем не менее, ты хотя бы обдумывала вариант с приемными детьми?"

(МВ)–"Мы оба понимаем, что это плохая идея в долгосрочной перспективе. С моей карьерой у меня не остается времени на нормальное воспитание ребенка. Однако я сделаю все от меня зависящее, чтобы помочь Эрике стать тем, кем она захочет.

(КВ)–"К слову, большое спасибо, что купила ей этот синтезатор. Она всегда любила музыку, а этот особый режим, в котором клавиши заменяются названиями химических элементов, привлек ее интерес к науке. Вот только…"

(ФГ)–"Гелий."

(МВ)–"Да?"

(КВ)–"Ты знаешь, что я сейчас скажу. Когда у тебя появятся дети – я куплю им самый большой барабан, какой только найду."

(МВ)–"Кстати, ты не передумал насчет моего предложения?"

(КВ)–"Нет, Мойра. Я – ее отец, и я смогу защитить ее."

(МВ)– "Но…"

(КВ)– "Никаких "но", Мойра. Признаю, мне не кажется, что я когда-либо смогу достичь того же, что и ты, но это моя семья, и я защищу ее. Спасибо тебе за предложение, и я также буду благодарен, если ты больше никогда не будешь поднимать эту тему."

(ЭВ)–(на фоне)"Пап? Вы ругаетесь?"

(КВ)–"Нет, милая. Возвращайся к своему синтезатору."

(ЭВ)–(на фоне)"Вам надо прекратить ругаться! Вы же семья! Родственники не должны ругаться!"

(КВ)–"Милая, мы не ругаемся. Честно, малышка. А теперь возвращайся к синтезатору."

(ЭВ)–(на фоне)"Только после того, как вы попросите друг у друга прощения."

(КВ)–"Что ж, с этим я спорить не стану. Мойра, прости, что я разозлился."

(МВ)–"И я извиняюсь за свою настойчивость."

(ЭВ)–(на фоне)"Вот, так гораздо лучше!"

(КВ)–"Без обид, Мойра?"

(МВ)–"Полагаю, да. Я не стану опять поднимать эту тему, но если тебе что-то потребуется – позвони, и я сделаю все, что смогу."

(КВ)–"Ты будешь первой… Что во имя Господа это было?"

(МВ)–"Хм? Что случилось?"

(КВ)–"Это падающие звезды, но они огромные…"

[звонок прерывается на 1.7 секунды из-за перегрузки аудиоряда]

(МВ)–"Кляйн! Кляйн! Ты меня слышишь?"

(КВ)–"Я здесь, Мойра. Что-то грохнулось на улицу. Эта штука выглядит металлической." [Дверь открывается и закрывается]

(МВ)–"Кляйн, что ты творишь? Возвращайся в дом, немедленно!"

(КВ)–"Не волнуйся, я все еще на веранде. Эта штука начала испускать зеленый дым. Этот… этот дым движется против ветра. Какого…"

(МВ)–"Кляйн! КЛЯЙН!"

[Проходит 9.4 секунды]

(ЭВ)–"Тетя Мойра?"

(МВ)–"Эрика? Слава Богу. Где ты сейчас находишься?"

(ЭВ)–"У двери на улицу. Папа вышел наружу, но теперь там повсюду зеленый дым, и он так и не вернулся. Мне пойти искать его?"

(МВ)–"НЕТ! Эрика, папа в порядке. Теперь слушай меня внимательно, хорошо? Ты должна запереть все двери и окна в доме, после чего спрятаться в чулане под лестницей."

(ЭВ)–"Что? Зачем? И где папа? Если я закрою все двери, то он не сможет вернуться."

(МВ)–"Эрика, слушай меня! Твой папа в порядке, но тебе надо сейчас же запереть все двери и убедиться, что все окна закрыты. Ты должна это сделать немедленно!"

(ЭВ)–"Х-хорошо."

[Проходит 10.7 секунды]

(ЭВ)–"Все двери заперты, окна тоже. Что происходит? Это начинает меня пугать…"

(МВ)–"Не бойся, Эрика. Ты большая девочка, и пока отлично справляешься. Ты можешь попасть в чулан?"

(ЭВ)"Да, я могу. Мойра, что происходит?"

(МВ)–"Я объясню позже, просто иди в чулан."

(ЭВ)–"Почти там… О, кто-то постучал в дверь. Может быть, это папа!"

(МВ)–"ЭРИКА, ЭТО НЕ ТВОЙ ОТЕЦ! БЕГИ, СЕЙЧАС ЖЕ!"

(ЭВ)– "Что… оно ломает дверь! Это монстр! Нетнетнетнетнет, помогите!

[Звуки ломающегося дерева]

[Неизвестный звук]

[Опознавание звука с учетом известной информации… Звук опознан: криссалид]

(ЭВ)–"Помогите! ПАПА, ПОМО…"

(МВ)–"Эрика! … Эрика?"

>>КОНЕЦ АУДИОЗАПИСИ.

Мойра Вален уронила голову на руки и зарыдала.

------

02:35, 02.05.2015, ЛАБОРАТОРИИ "СТАРДАСТ"

Твайлайт резко проснулась.

Ей снилось… что-то. Это не был кошмар, по крайней мере, не один из тех, к которым она уже привыкла. Аргх, если бы только я могла нормально поспать. Единорожка потянулась, встала с кровати и подошла к раковине. Она начала наливать воду в стакан, лениво бродя взглядом по комнате. Ее глаза проглядели виднеющиеся во мраке рисунки ее друзей, принцесс, и затем изображения диких эквестрийских зверей. Я очень скучаю по дому.

Я сочувствую Чарльзу. И Мэтту. Они хорошие люди… но я очень хочу домой, – Твайлайт рассеянно потерла глаза, пытаясь не зацикливаться на том, что оба человека рассказали ей за прошедшие несколько дней. Завтра я попрошу разрешения начать искать способ попасть домой.

С теперь уже полным стаканом единорожка направилась к столу, собираясь немного посидеть в интернете, однако остановилась и посмотрела вбок. За гостевым столом сидела скрытая мраком фигура, молчаливая и неподвижная. Реакция Твайлайт была вполне естественной.

–ААА! – взвизгнула она, и стакан с водой упал на пол. В то же время телекинетический тычок ударил по переключателю освещения с достаточной силой, чтобы вбить его вместе с креплением на четверть дюйма в стену. Свет залил помещение, и когда глаза Твайлайт привыкли к нему, она сумела рассмотреть загадочную персону получше.

Это была женщина, одетая в мешковатую зеленую одежду, схожую с таковой у Мэтта и Ланы, но без огромного количества карманов как у них. Ее коричневые волосы свободно спадали почти до плеч. Лицо же у нее было в жутком беспорядке: красные, опухшие глаза и покрасневший нос достаточно очевидно выдавали, что она недавно много рыдала, а перед грудью она в скрещенных руках держала планшет, словно щит или пластину брони.

Последнее позволило Твайлайт, наконец, узнать своего позднего посетителя.

– Д-доктор Вален? Эм… Чем я м-могу вам помочь? – уставшие глаза Вален посмотрели на единорожку, и та не могла не почувствовать сочувствия, что бы у исследователя не случилось. В этих глазах была боль. Еще подозрение. И отчаяние.

– Или вы хотели поговорить о чем-то? – неловко произнесла Твайлайт, собирая воду с пола телекинезом и отправляя ее в раковину, после чего медленно направилась к столу.

– Ты настоящая? – спросила Вален через несколько долгих секунд, в течение которых она просто смотрела на единорожку. – Я имею в виду, это – то, кем ты действительно являешься? Просто потерявшаяся маленькая девочка? Ничего больше?

– Н-ну, не думаю, что меня можно назвать маленькой. Я не жеребенок. Но я потерялась, так что это, в целом, верно. Почему? – ответила Твайлайт, не отрывая взгляда от человека. С каждым словом ученая, казалось, все сильнее и сильнее цеплялась за свой планшет.

– Я… – Вален сглотнула, и дальнейшие слова полились потоком. – Я хотела тебя ненавидеть. Я так хочу тебя ненавидеть! Ты – не человек, тебя никто сюда не звал, люди каждый день погибают из-за пришельцев, и мы все еще не знаем, почему! Каждый день умирает все больше людей. Я не могу стрелять или управлять перехватчиком, но я могу разрезать их тела на куски, пытаясь понять, как они живут и думают. Это – то, что я делаю. Это – все, что я умею делать.

Твайлайт широко распахнула глаза, но не произносила ни слова, в то время как Вален продолжала свою тираду.

– Это было так легко оправдать. Они убили столь многих, они убили мою маленькую Эри… и потому ненавидеть их было просто. Делать с ними непроизносимые вещи. Я могла продолжать спасать человечество, силой вырывая секреты пришельцев из их собственных тел и умов. Но затем появилась ты! Ты… ты…

– Прости, – извинилась Твайлайт, пусть и не понимая за что. Это просто казалось правильным. – Я не знаю, что сделала не так, но если ты мне скажешь – то я смогу исправиться! Или же тебе надо, чтобы я делала больше? Чего ты хо…

– ПРЕКРАТИ, – вскрикнула Вален, опустила голову и начала всхлипывать. – Как ты можешь быть такой? Такой готовой простить меня? Я – монстр, я делала ужасные вещи с пришельцами. С тобой. Как ты можешь быть такой… доброй? Ко всем? Ко мне? Как?

– Все заслуживают второй шанс, – мрачно произнесла единорожка. Долгие секунды тишины протекали, пока Твайлайт просто сидела, а плечи Вален медленно прекращали дрожать. – Ты в порядке?

Исследователь медленно встала на ноги и отвернулась от Твайлайт. Положив планшет на стол, она отработанным движением собрала волосы и закрепила их как обычно, после чего повернулась обратно.

– Спасибо за беседу, Твайлайт. Она была крайне познавательной для меня. Я также прошу тебя оставить ее содержимое между нами двумя.

Твайлайт кивнула еще до того, как просьба была сформулирована.

– Я понимаю… – Чарльз попросил меня о том же. – Не хочу звучать настойчивой, но когда ты в следующий раз увидишь Чарльза, можешь перед ним извиниться? Друзья не должны так ругаться.

Лицо Вален было воплощением шока от этих слов, однако она быстро взяла себя в руки и кивнула:

– При первой же возможности. Теперь, боюсь, мне надо… стоп, что это такое?

Твайлайт моргнула и взглянула в направлении маленького черного облака размером не больше ее копыта, появившегося над столом, за которым они сидели. Прежде чем кто-то успел произнести хоть слово или что-нибудь сделать, облако вспыхнуло зеленым пламенем и выплюнуло целую кучу пергаментных свитков. Каждый был обернут красной лентой и скреплен маленькой бронзовой защелкой с до боли знакомым дизайном.

– Что?! – крикнула Вален, и удивление смыло ее предыдущее настроение. – Как они сюда попали? Это ты сделала?

– Нет, не я, – ответила Твайлайт, поднимая телекинезом первый из свитков и открывая его. Письмо начало трястись в воздухе, и единорожка продолжила: – Это письма моих друзей.

Тем временем... (Часть 2)

Тем временем…

– Честное слово, вы трое приходите сюда только для того, чтобы подкинуть мне работы, – произнес Спайк, пытаясь принять настолько важный и ответственный вид, насколько мог. Что, говря откровенно, ему не очень-то удавалось, учитывая, что три кобылки, которых он пытался отчитывать, были одного с ним возраста.

– Прости, Спайк! – одновременно извинились Скуталу, Эпплблум и Свити Белль. Однако совести выглядеть виноватой из-за царившего в библиотеке беспорядка хватало только Эпплблум. Она также была единственной, кто предложил свою помощь с уборкой: – Я могу тебе помочь?

– Нет, девочки, думаю, я смогу сам справиться с этим. Уже поздно, так что вам стоит расходиться по домам, – со вздохом ответил Спайк, не желая повторения инцидента с "Меткоискатели-Библиотекарями". – Спасибо, что зашли!

Три кобылки попрощались и вылетели из библиотеки, оставив Спайка разбирать валяющиеся повсюду книги. "История Картографии и Составления Карт в Эквестрии" – прочитал он название первой попавшейся из них, и быстро понял, что все остальные книги были той же тематики. Интересно, что на этот раз взбрело им в головы? Картография? Возможно, что-то в духе Дэринг Ду.

На прошлой неделе Меткоискатели провели весь вечер в библиотеке, пытаясь получить кьютимарки "искателей приключений", хотят Свити Белль настаивала, что это была "археология". Сделать это они планировали путем прочтения каждой доступной книги о Дэринг Ду и разбрасывания их в самых неожиданных местах, словно желая устроить Спайку охоту за бумажными сокровищами. Еще неделей раньше они решили, что хотя стать писателями, и потому были намерены прочитать каждую книгу в библиотеке, чтобы найти наилучшие методы письма… до тех пор, пока не сдались и не начали увлекаться книгами про Дэринг Ду.

Они понимают, что с Твайлайт что-то случилось. Вряд ли они знают что именно, но что-то им точно известно. Спайк вздохнул еще раз и начал собирать книги, сортируя их и возвращая обратно на полки, однако в этот раз это был вздох удовлетворения. Они все пытаются по-своему поддержать меня.

После того хаотичного дня, когда пропала Твайлайт, и пары насыщенных суток после этого жизнь Спайка поглотила рутина. С исчезновением единорожки обязанности по сохранению библиотеки в том виде, в каком ее оставила единорожка, легла на его плечи. Один день превратился в два. Два – в три. Три дня сменились неделей без каких-либо следов Твайлайт, но Спайк пытался содержать все в настолько хорошем состоянии, насколько мог.

По прошествии первой недели, остальные Элементы начали регулярно посещать библиотеку. Рейнбоу Дэш порой проводила весь вечер, развалившись где-нибудь и комментируя приключения Дэринг Ду, и он часто садился и слушал, если работа позволяла сделать перерыв. Флаттершай заходила почти ежедневно, проведывая Совелия и разделяя чашечку чая со Спайком. Эпплджек и Пинки Пай также забегали, принося ему выпечку и закуски, а также обсуждая свой бизнес.

И Рэрити, его милая Рэрити, настояла на визите к ней на выходных, чтобы он смог примерить новую коллекцию одежды. Спайк чувствовал себя виноватым из-за того, что не уделял столько внимания, сколько стоило дизайнерским терминам и тенденциям моды, о которых она говорила, но в присутствии единорожки тяжело было сосредоточиться на чем-то кроме нее. Когда он спросил, почему та использует его в качестве модели (после ЭНЕРГИЧНОГО заверения, что это не было проблемой), Рэрити просто ответила: "Пинки Пай заявила, что одежда под твой типаж тела скоро будет обладать высоким спросом, а мы оба знаем, что означают ее предчувствия!"

Они считают, что мне одиноко без Твайлайт, рассеянно подумал Спайк, сложив книги стопкой и понеся их к полке. Они правы. Не думаю, что хоть я когда-либо столь долго жил без нее. Девочки потрясны, поскольку тратят свое время и посещают меня… Но у Твайлайт там, где она находится, никого нет. Я очень надеюсь, что она в порядке.

Одна за другой, книги поднимались наверх и занимали свои места. Каждое движение было осторожным и точным. Все должно быть идеально, если Твайлайт вернется. КОГДА Твайлайт вернется, поправил Спайк себя и почувствовал небольшой страх от того, что вообще рассматривал возможность никогда не увидеть ее вновь. От дальнейших мрачных мыслей маленький библиотекарь был спасен внезапным стуком в дверь.

– Простите, но мы закрыты на ночь! – прокричал он, надеясь, что стучавший услышит. Очевидно, этого не случилось, так как стук продолжался. – Небеса, что такого важного могло произойти столь поздно? – Спайк спустился с лестницы и потянулся к дверной ручке.

К несчастью для Спайка, момент он выбрал самый неудачный, поскольку дверь распахнулась и впечатала бедного дракончика прямиком в стену.

– СПАЙК! СПАЙК! У меня возникла гениальная идея! – прокричала гостья, и он мгновенно узнал ее голос.

– Пинки Пай… – попытался не прорычать Спайк, закрывая дверь и с каменным выражением лица посмотрев на розовую пони. – Ты ведь знаешь, что рабочие часы уже окончены, верно? Твоя гениальная идея не может подождать до утра?

– Нет, не может! – немедленно прозвучал ответ.

– Серьезно, Пинки. Возвра… – начал было говорить Спайк, но был прерван кексиком с красной глазировкой, засунутым ему прямо в рот. Во имя Селестии… Она использовала измельченные инфернальные рубины в глазури? Еще и со своим особым соусом?! Да у меня во рту развернулась вечеринка, и все на ней — в огне.

– Тихо, Спайки! Пинки Пай надо поделиться своей гениальной идеей! – широко улыбнулась она, после чего начала рассказывать: – Итак, я сидела и думала о Твайлайт и о том, как ей должно быть одиноко! В конце концов, мы – ее друзья, и мы не с ней! Я не имею в виду, что Твайлайт не может завести друзей там, где она сейчас находится. Это было бы глупо! Возможно, "одиноко" – не самое подходящее слово… Скучает по дому? Да, так гораздо лучше. Так что я подумала, что было бы неплохо дать Твайлайт знать, что мы не забыли о ней!

Спайк пытался не отставать от несущейся галопом логической цепочки Пинки, однако он был весьма уверен, что в любую секунду может буквально начать извергать пламя от того кексика, что та ему дала. Являясь драконом, он обладал природным сопротивлением к жару и острой еде, но то, что он проглотил, ощущалось так, словно у него во рту оказался кусочек солнца.

– Поэтому я задумалась! Как мы можем сообщить Твайлайт, что все еще думаем о ней? И тогда у меня возникла идея! Посылка! Как раз в этот момент надо мной пролетела Дитзи. Тогда я поняла, что нам стоит отправить ей письма! Но мы не можем использовать обычную почту. Дитзи хороша, но я не думаю, что она настолько хороша. После чего я вспомнила, что у нас есть супер-особенный волшебный дракон, способный отправлять письма пони напрямую!

– Ты хочешь, чтобы я попробовал отправить ей письма при помощи драконьего огня? – произнес Спайк, как только пришел в себя в достаточной степени, чтобы вновь обрести дар речи. – Ну… теперь я чувствую себя тупым от того, что не подумал об этом раньше. Но ты же сама слышала от Принцессы Луны, что она не находится в Эквестрии, и я не уверен, получится ли у меня отправить письма дальше ее границ.

– Поэтому я написала письмо Принцессе Луне с просьбой помочь! Ответ должен прийти прямо…

*ОТРЫЖКА*

– …сейчас.

Из потока драконьего огня появилось письмо и упало на пол прямо перед ним. Он осторожно поднял его, однако остановился, увидев надпись на печати.

– "Не открывать до тех пор, пока все Элементы не будут присутствовать", – и как раз в тот момент, когда он это прочитал, раздался стук в дверь.

– Девочки! Я так рада, что вы сумели прийти! – взвизгнула Пинки, открыв дверь. Эпплджек, Рэрити, Флаттершай и Рейнбоу Дэш – все вошли внутрь, принеся с собой уже написанные письма.

– Хех… Удачно ты все распланировала, Пинки, – медленно произнес Спайк и, сломав печать на письме Луны, начал зачитывать его собравшимся пони:

"Моему верному другу Спайку,

Пинки Пай связалась со мной касательно возможности использования твоего драконьего огня для отправки писем Твайлайт, где бы она сейчас не находилась. Как ты, весьма вероятно, осведомлен лучше любого из нас, твои способности не имеют тех же ограничений, что и наша магия. Огонь дракона переносит послания не посредством обычной магии, которая ограничена личными способностями заклинателя и его умением манипулировать Полем, а лишь благодаря твоему знакомству с получателем.

Именно поэтому я считаю, что идея Пинки Пай имеет значительные шансы на успех. В то время как мы с Элементами приходимся Твайлайт близкими друзьями, для тебя же она почти как сестра, и если кто из драконов и сможет отправить ей письмо, то это будешь только ты. Я сделала необходимые приготовления, которые, совместно с Элементами, смогут помочь тебе в этом деле. Я также наложила на это письмо чары телепортации, так что когда ты дочитаешь это письмо, вы все окажетесь в моей Обсерватории в Кантерлоте."

На этом месте Спайк прекратил читать, посмотрел наверх и увидел, что Понивилль исчез. Маленький библиотекарь и Элементы оказались на большом балконе, возвышающемся над Кантерлотом под ясным ночным небом. На этом балконе также присутствовала Принцесса Луна, вместе с Шайнинг Армором и Кейденс. Последние двое улыбнулись и помахали им, однако Луна не отрывала своих изумрудных глаз от неба.

– Я рада, что вы сумели столь быстро собраться, – тепло произнесла она, хотя то, что она так и не посмотрела в их сторону, приводило в замешательство. – Я чувствую, что план Пинки Пай имеет рациональное зерно и что он может ускорить наш процесс в поиске Твайлайт, если мне удастся отследить путь писем, – несколько радостных возгласов раздалось со стороны Элементов, и Луна переждала, пока они не закончатся, прежде чем продолжить: – Я не могу гарантировать, что эта идея увенчается успехом, однако попытаться стоит. Мне известно, что изначально план Пинки Пай включал в себя только ваши письма, однако мне показалось разумным проинформировать об этой попытке Шайнинг Армора. Они с Кейденс подготовили письмо, как и мы с Селестией.

– Стойте! – крикнул Спайк, и его взгляд начал перескакивать с одного пони на другого. – Я… я не подготовил письма. И у меня нет ни пера, ни чернил. Можно мне… – прежде, чем он успел договорить, Пинки каким-то образом произвела все требуемые письменные принадлежности из своей кудрявой гривы, включая чернила, которые как-то сумели не окрасить ее волос в черный цвет. Спайк с благодарностью кивнул и начал писать. Спустя несколько минут он завершил свое письмо и, свернув его, добавил в стопку к остальным.      

– Приготовьтесь, – кратко произнесла Луна и с силой опустила заднее копыто на балкон. Тут же сквозь камень начали прорезаться светящиеся линии. Эти линии сложились в массивный круг с несколькими кругами меньшего размера по периметру и одним в центре. Внутри кругов возникли символы, и довольно скоро стало очевидным, что каждый из них соответствовал одному из собравшихся пони. Камень под копытами Луны принял вид полумесяца, в остальных пяти кругах были видны очертания воздушных шаров, бабочек, алмазов, яблок и радужной молнии Рейнбоу Дэш. Два других также были украшены щитом Шайнинг Армора и кристальным сердцем Кейденс. Круг в центре изображал стилизованное пламя. Каждый пони занял свое место по периметру, в то время как Спайк отнес письма в центр.

– Этот массив сфокусирует воспоминания каждого из вас с целью помочь Спайку. Мне надо, чтобы вы все закрыли глаза и подумали о Твайлайт. Вспомните свое самое сокровенное воспоминание, связанное с ней. И держитесь за это воспоминание так крепко, как только сможете! – проинструктировала Луна, и все кроме принцесс закрыли глаза.

Спайк не был исключением и, зажмурившись, изо всех сил попытался сосредоточиться на самом любимом воспоминании. Тысячи моментов захлестнули его: маленькие пустяки, большие победы и все дни кропотливой работы в библиотеке. Я не могу выбрать среди них лишь одно воспоминание, они все — мои любимые… Так что он решил сконцентрироваться на каждом из них, сделал глубокий вдох… и выдохнул пламя.

Дополнительные материалы проекта "Стардаст" (Ч. 5)

ФОТОГРАФИИ ПРОЛЕТЕВШЕГО НАД ДЕНВЕРОМ ПЕРЕХВАТЧИКА БЕЗ ОПОЗНАВАТЕЛЬНЫХ ЗНАКОВ ВЫЗВАЛИ МНОЖЕСТВО ДИСКУССИЙ О ВНУТРЕННЕЙ БЕЗОПАСНОСТИ В США. СЕНАТОР ГОЛЬМАН ЗАЯВИЛ: "ПЕРЕД НАМИ РАЗВОРАЧИВАЕТСЯ ДЕЙСТВИЕ ОБШИРНОГО ЗАГОВОРА, И Я КЛЯНУСЬ, ЧТО ПОЛОЖУ ЭТОМУ КОНЕЦ. НЕИЗВЕСТНЫЕ ВОЕННЫЕ ОРГАНИЗАЦИИ ЯВЛЯЮТСЯ ОЧЕРЕДНЫМ ПРИЗНАКОМ ТОГО, ЧТО ЭТА СТРАНА НАХОДИТСЯ ВСЕГО В НЕСКОЛЬКИХ ШАГАХ ОТ ТИРАНИИ".

УЛИЧНЫЕ БУНТЫ РАЗВЕРНУЛИСЬ НА УЛИЦАХ ГОРОДОВ АРГЕНТИНЫ, КОГДА ДЮЖИНЫ СЕМЕЙ ПО ВСЕЙ СТРАНЕ СООБЩИЛИ О ПРОПАЖЕ РОДСТВЕННИКОВ. НИКАКИХ СЛЕДОВ БОРЬБЫ ИЛИ ПОХИЩЕНИЙ ПРИШЕЛЬЦАМИ ОБНАРУЖЕНО НЕ БЫЛО, И ЕДИНСТВЕННОЙ СВЯЗЬЮ МЕЖДУ ПРОПАВШИМИ ЯВЛЯЕТСЯ КВАЛИФИКАЦИЯ В МАШИНОСТРОЕНИИ И ИНЖЕНЕРНОМ ДЕЛЕ.

-------

ВНИМАНИЕ: Доступ к данному файлу предоставляется только персоналу с уровнем допуска "СОВЕРШЕННО СЕКРЕТНО" или выше. Попытка несанкционированного доступа будет являться основанием для ЛИШЕНИЯ ПОЛНОМОЧИЙ И/ИЛИ ОБВИНЕНИЯ В ИЗМЕНЕ. Распространение данного файла может быть авторизовано только коммандером Дэвидом Брэдфордом, невозможность подтвердить авторизацию повлечет за собой ЛИШЕНИЕ ПОЛНОМОЧИЙ И/ИЛИ ОБВИНЕНИЕ В ИЗМЕНЕ.

ПРОЕКТ: Стардаст

ПОДРАЗДЕЛЕНИЕ: Все

НАЧАЛЬНИК ПОДРАЗДЕЛЕНИЯ: Доктор Мойра Вален, доктор Джоэл Миллс, доктор Ким Нго, доктор Фрэнк МакКе