Автор рисунка: aJVL
Глава 4. Кузница кадров. Глава 6. Зов из прошлого.

Глава 5. Плата по счетам.

В баре «Принцесса ночи» было, как всегда шумно и накурено. Заведение начиналось как кофейня и алкогольных напитков здесь не планировалось, но война внесла свои коррективы. Кофе, произраставший в основном на землях Зебрийского Доминиона, с началом боевых действий стал жутким дефицитом. Большинство жителей Эквестрии стали заядлыми патриотами и перестали пить бодрящий напиток. Хозяйке кофейни пришлось очень быстро менять профиль заведения, чтобы не разориться. Вот так от кофейни осталась лишь вывеска с тёмно-синей мордочкой Принцессы Луны отхлебывающей из изящной чашечки черный напиток. Городок находился в прифронтовой зоне и поэтому большинство посетителей составляли солдаты и офицеры, топившие в алкоголе стресс и боль утрат. Сегодня практически все столики были заняты шумными нетрезвыми пони, официантки весьма потрепанного вида таскали кружки с крепленым сидром и элем, ловко скользя между военными. Лишь один столик в самой глубине зала пустовал, за ним сидела единорожка пепельного цвета с синей гривой в форме капитана стрелков. Перед ней стола фарфоровая кружка с пенным напитком, и кобыла временами делала маленькие глотки. Тяжелый взгляд отпугивал всех желающих скрасить одиночество офицера.

Спринг Грасс сделала ещё один глоток и осмотрела зал, но тот, кого она ждала пока не появился, и единорожка погрузилась в воспоминания. Три года назад в канун начала войны именно ей и её отряду доверили спасать пассажиров захваченного поезда. Из двадцати бойцов её отряда, ушедших, в рейд спустя месяц в расположение части вернулось лишь двое. Она сама тяжелораненная и сержант протащившая волоком тушку своего командира сквозь боевой ад почти десять километров. Первых троих бойцов отряд потерял в схватке с центурией зебр, на которых напоролся в результате провокации. Затем была изматывающая ночная гонка до маленького оазиса, где поредевший отряд слегка перевел дух. Утром, отсылая с рапортом о ночном инциденте оставшихся пегасов Спринг Грасс впервые столкнулась с необъяснимым. Загадочный воздушный преследователь, погнавшийся за гонцами, был существом похожим на чейжлинга. Но тогдашний лейтенант не верила в подобное, слишком уж необычным было тело воздушного убийцы. О судьбе пегасов с тех пор ничего не было известно. Лишь спустя пару лет, уже став капитаном единорожка узнала, что её рапорт был доставлен в штаб, но кто это сделал, кобыле выяснить не удалось. Вспыхнувшая война уничтожала не только пони, множество документов было утерянного в хаосе военных действий. Тогда же, после неудачной попытки сбить небесного монстра их отряд покинул приютивший их оазис и отправился дальше. Пару часов они двигались относительно спокойно, приходилось трудно без воздушных разведчиков, но все бойцы в отряде были опытными, прослужившими не один год на границе и такие переходы не были им в новинку. Вдруг впереди за холмами вспыхнула заполошная ружейная стрельба. Отряд рассредоточился и ползком двинулся к по склону. Достигнув вершины, лейтенант достала бинокль и стала осматривать картину развернувшегося побоища. Внизу раскинулось поселение местных жителей, среди дымящих хижин метались фигурки пони и зебр, стрелявших в хаотически двигавшихся чейжлингов. В небе также было не спокойно, там кипела смертельная свалка между пегасами и перевертышами.

— Очередная бандитская разборка — решила единорожка и дала своим бойцам знак уходить. Отряд незамеченным обошел поле боя и двинулся дальше. Спустя полчаса они снова услыхали стрельбу. И вновь были вынуждены сменить курс, обходя опасных соседей.

— Чего-то здесь не так, сбесились они что ли? — думала лейтенатша, ведя свой отряд сквозь степь. Перестрелки звучали уже по всюду, целые отряды рейдеров носились, паля в друг друга. Зебры-преследователи уже не волновали волшебницу, орды бандитов во круг стали гораздо большей проблемой. Пару раз им удалось избежать нежелательной встречи отсидевшись в густой траве, но так не могло долго продолжаться, и они все-таки вляпались. Поднявшись на очередной холм, Спринг Грасс увидала внизу разорённый караван. Бой здесь был окончен, и чейжлинги победили, теперь они сновали между повозками в поисках, выживших и найдя такого, накидывались, чтобы пожрать любовь. Единорожка ясно видела, как золотые ручейки вытягивались из сердец, обреченных пони и жадно всасывались перевертышами. Когда поток иссякал, жертву убивали.

— Вернулись за старое. Я всегда знала, что им нельзя верить — подумала кобыла копытом подавая команду «залечь и отступать» своим бойцам. Они уже почти скрылись за гребнем, когда ближайший чейжлинг развернулся в их сторону и зашипел, затем поднял голову и завыл. Пуля, выпущенная сержантом, разнесла его голову, но было уже поздно, один за другим вся стая взмыла в воздух и устремилась к холму.

— Занять, круговую оборону, шевелитесь! Лейтенант давай щит! — орала коричневая кобыла, посылая короткие очереди из своего боевого седла.

Над отрядом вспыхнуло розоватое сияние развернутого магического щита. По нему тут же расползлись зеленые сполохи от попаданий боевых заклятий выпущенных атакующими чейжлингами. Единорожка была сильным магом, но даже её сил не хватило надолго против такого количества противников. Через несколько минут, она без сил рухнула на землю и сияние пропало. Разряды боевой магии стали рваться среди бойцов её отряда. В ответ неслись длинные очереди автоматических винтовок, выкашивающие наподдавших. Но боекомплекты были не бесконечными и быстро подошли к концу. К счастью Эквестрицов чейжлинги также быстро израсходовали весь запас накопленной магии, и прекратили магический обстрел. Обе стороны сошлись в копытопашную.

— Как вы, мэм? — спросила кобыла — сержант, вытирая окровавленный штык пучком сухой травы, единорожку, когда та открыла глаза.

— Мы победили? — хрипло спросила лейтенант, пытаясь встать на ноги. Запредельные магические нагрузки, не прошли даром. Ноги подгибались, все тело била крупная дрожь.

— Мы уделали их, но для многих это была последняя схватка — грустно ответила сержант и шмыгнула носом, в её глазах стояли слезы.

— Сколько? — выдохнула единорожка, оглядывая поле боя, покрытое окровавленными телами.

— Нас осталось семеро, двое ранено. Слип Хеаду погрызли шею, но идти он может, а вот Данделион совсем плохо. В неё попал магический заряд и сжег все плечо. Мы израсходовали все лечебные зелья, пока она жива, но её нужна операция. Вы же знаете, что плоть после поражения магией не восстанавливается — мрачно отрапортовала коричневая кобыла и закинула штык в ножны.

— Соберите все боеприпасы, какие сможете найти и надо двигаться дальше, зебры всё ещё идут по нашему следу, поэтому следует поторопиться — скомандовала лейтенант и выжившие бойцы мрачно стали проверять павших. Затем погибших стащили, к фургону поселенцев и в небо рвануло пламя погребального костра. Похоронить по-другому павших товарищей у выживших не было не сил не времени.

— Я на границе уже пять лет, повидала многое, не раз сталкивалась с чейжлингами в схватках, но такого безумия не встречала. Вы видели их глаза, мэм? Там не было ни капли разума, лишь голод и злость. Они были как дикие звери, голодные тупые звери, но даже звери убегают, если им дать серьезный отпор, эти же дрались до конца, даже смертельно раненые они продолжали сражаться и нам пришлось убить их всех — тихим голосом проговорила сержант, когда они остановились на короткий привал, чтобы передохнуть и осмотреть раненых.

— Однажды я слышала, зебрийскую легенду о магических существах, называемых «зомби». Могучие шаманы используя черную магию, поднимали мертвых воинов из могил, чтобы сражаться. Эти существа, движимые лишь голодом и злобой, тоже не отступали на поле боя. Сегодняшние чейжлинги были очень похожи на зомби, единственное отличие — они были живые. — ответила единорожка, глядя перед собой.

— Клянусь я напинаю, пару крупов в армейской разведке, когда мы выберемся. Здесь твориться, Дискорд знает, что, а они нихера нам не сказали — зло проворчала коричневая кобыла и сплюнула на землю.

— Боюсь, то, что здесь происходит, гораздо масштабнее дел армейской разведки. Вся эта зона отчуждения, как бочка, полная нефти рядом с зажжённой свечой, и боюсь мы уже в эпицентре пожара. Поэтому, мы обязаны дойти до своих и всё рассказать. Привал окончен, выдвигаемся — закончила беседу волшебница, и отряд двинулся в путь.

Они не дошли до границы, всего пять километров, когда зебры всё-таки догнали их. Отряд залег в зарослях какого-то кустарника в небольшой низинке на очередной привал, а сержант отправилась на разведку. Уставшая лейтенант ещё несколько минут смотрела ей вслед и не заметила, как на противоположном склоне поднялись полосатые фигуры. Одна из них села на круп и подняла трубу, гранатомета. Оставляя дымный шлейф, с шипением ракета устремилась вниз. Взрыв полыхнул посреди эквестрийских бойцов. В последний момент единорожка, почувствовала опасность и попыталась поставить магический щит, но не успела. Её тушку зашвырнуло в кусты и присыпало землей, сознание покинуло контуженную кобылу. Возможно, это и спасло её жизнь.

Когда волшебница пришла в себя от дикой боли, на небе уже светила луна. Сержант, тащившая волоком зубами плащ со своей командиршей, увидев, что та открыла глаза, выплюнула угол плаща и достала из сумки фляжку.

— Где мы? И где остальной отряд? — морщась от головной боли, спросила лейтенант, сделав несколько глотков, потрескавшимися губами.

— Мы с тобой, это и есть весь наш отряд, остальных добили зебры. Хвала принцессам, что они не заметили тебя, под кучей земли и веток. Услышав взрыв, я вернулась, но к тому времени все было кончено. На моих глазах легионеры зарезали Данделион и ушли, оставив тела на съедение хищникам. Я могла вступить в бой и забрать с собой несколько полосатых, и уже сняла предохранитель, но в последний момент вспомнила, твой приказ любой ценой вернуться к нашим и рассказать о том, что здесь происходит. Я отпустила их — кобыла всхлипнула и помолчав несколько секунд, продолжила — Когда зебры ушли, я спустилась и стала осматривать наших, чтобы забрать их медальоны и остатки боеприпасов, тогда я услышала твой стон и откопала тебя. Теперь мы здесь, уже на нашей земле, но поверь от этого не легче. Война началась, и вокруг царит тартар. Час назад я видела заставу, с которой мы отправлялись, там одни трупы и развалины. Отдохнула, надо двигать дальше, пока темно, к утру я думаю, доберемся до гарнизона.

Сержант ухватила зубами плащ и продолжила свой тяжкий путь. Воспоминания капитана были прерваны появлением возле её столика коричневой фигуры в военной форме.

— Салют Кеп — рявкнула кряжистая кобыла с нашивками старшего сержанта, плюхаясь на скамейку напротив единорожки и одним глотком опрокинула себе в рот пол кружки эля.

— Привет, ну как ты нашла её? — спросила волшебница, ничуть не обиженная неуставным обращением. Для двух боевых подруг, прошедших вместе сквозь пламя войны, такие мелочи в свободной обстановке были не важны.

— И, да и нет — ответила земнопони, допивая кружку, и знаком показывая официантке, повторить заказ — благодаря твоим источникам в штабе, я выяснила про пегаску, которая доставила рапорт. Подмазав пару рыл в интендантской службе мне удалось выяснить где её найти. Пройдя по указанному этими жлобами адресу, я в дверях буквально столкнулась с этой кобылой, но она меня не узнала. По внешнему виду это была Сан Винди, а не Скай Флешь.

— Не может быть, я сама видела, как её скосила очередь зебр, в ту ночь — взволновано произнесла единорожка, округляя глаза.

— Дальше больше. Кэп, не буду скрывать, что я неровно дышу к кобылкам в летной форме, и мы даже пару раз целовались по пьяному делу с Сан Винди. Поэтому я досконально знаю не только, как она выглядит, но и как пахнет её тело. Так вот, та пегаска, была, вылетая Сан Винди, но запах был совсем иной. У нашей летуньи был яркий теплый запах луговых цветов, а у этой — слегка заметный холодный и непонятный, такое невозможно сделать ни одним парфюмом. И ещё одна деталь. На шее этой пегаски не было маленького шрама, который Сан Винди заработала, учась летать в детстве. Да и голос, которым она извинилась, был другой, низкий и какой-то не живой. В общем, сдаётся мне, что это совсем не она, а чейжлинг в её облике — сержант закончила речь и отхлебнула из принесённой кружки.

— Думаю надо с ней пообщаться в приватной обстановке прежде чем идти к пони из министерства морали. Не желаешь прогуляться? — спросила капитан и злобно улыбнулась.

Благодаря одному из многочисленных талантов сержанта, кобылы легко проникли в квартиру загадочной пегаски и теперь осматривали обстановку. Вопросов стало больше, чем ответов. Идеальный порядок, отсутствие банных принадлежностей, и продуктов в холодильнике. Лишь на столе в центре зала стоял кувшин с водой и бокал. Складывалось впечатление, что здесь никто не живет. Звук ключа, заскрежетавшего в замке, застал подруг врасплох. Сержант юркнула в спальню и затаилась под кроватью, Капитан съежилась за креслом и на всякий случай взвела курок пистолета. Розовая пегаска в форме лейтенанта ВВС Эквестрии захлопнула дверь и подлетела к столу. Волшебница увидела, как на лбу кобылы возник черный рог и зеленоватое свечение левитационного поля охватило кувшин и стакан. Напившись, летунья проговорила:

— Ну, что пришло время поговорить? Вылезай и убери оружие, оно тебе не поможет.

Капитан поняла, что её раскрыли, и встала во весь рост, но пистолет не опустила. Её напарница, продолжала, молча лежать на своем месте, готовая прийти на помощь, если понадобиться.

— Твоя тайна раскрыта, мерзкий чейжлинг. Я всегда знала, что это вы и ваша дырявая королева виноваты во всем этом. Вы втравили нас в эту войну. Рассказывай, для чего ты здесь, и может, я не пристрелю тебя прямо сейчас — гневно выкрикнула единорожка.

— Ты права, лишь на половину — промурлыкала пегеска, и по её телу пробежала зеленая волна. Кобыла преобразилась в прекрасного черного Аликорна, с розовой гривой и прозрачными крыльями — наша Королева-Мать действительно стоит за всем этим, но мы не чейжлинги мы Борги.

В следующее мгновение комнату наполнил легкий, едва на пределе слышимости гул, исходящий от черной кобылы. Мощный рывок вырвал пистолет у опешившей капитанши, а затем из спальни в голубоватом сиянии выплыла тушка сержанта, та бешено вращала глазами от злости, но не могла ни пошевелиться, ни закричать. Самым необычным и пугающим было то, что волшебница не ощутила ни капли магии, а рог Аликорна не светился.

— Вы так наивны и глупы, маленькие пони. Рой дал вам технологии, а вы так и не научились пользоваться ими, всё ещё цепляетесь за старую магию. Но не расстраивайтесь, скоро вы всё поймёте и узнаете. Мы давно похоронили ваш отряд в зоне отчуждения, но вы двое проявили изрядное упорство и выжили. Это достойно высокой награды. Рою нужны такие талантливые маги как ты, да и твоя подружка не будет лишней. Ваши любимые принцессы слишком долго правили на этой планете, пришло время нашей Королеве-Матери занять их место — черная Аликорн рассмеялась и шагнула к капитанше. Единорожка, напрягая все свои силы, попыталась пошевелиться или закричать, но сияние, окутывающее её тело, держало крепко. Последним, что увидела напуганная кобыла, был алый язычок, облизнувший белоснежные клыки в пасти демонической кобылы, затем была вспышка боли от укуса и темнота.

— Добро пожаловать в Рой, сестры.

...