Автор рисунка: Siansaar
Глава 3

Глава 4

Флаттершай внимательно осмотрела Хлюпа. Чистенький, выглаженный плащ сидит идеально, короткая тёмная грива причёсана, сумка, в которой лежит хаос, отлично подходит к одежде, не хватает только приветливой улыбки — и любой встречный с радостью познакомится с таким красивым незнакомцем. По крайней мере, в теории.

— Я готов к экспедиции! — раздался деловитый голос Дискорда за спиной.

Флаттершай обернулась. В альпинистском снаряжении, обмотанный канатами и тросами, с большим походным рюкзаком дух хаоса напоминал исследователя, собирающегося покорить пик неприступной горы.

— Дискорд, ты... — замялась пегаска, — может быть, тебе не стоит идти?

Перед драконикусом появилось большое зеркало. Присмотревшись, дух хаоса сомнительно хмыкнул и щёлкнул пальцами. Вместо тяжелого снаряжения появилась пляжная рубашка с пальмами и соломенная шляпка с широкими полями.

— Не знаю, что на меня нашло, — в недоумении произнёс Дискорд. — Видимо, Твайлайт куснула, когда залетала к нам... Я ещё думаю, чего это так локоть чешется? Совсем в своём замке одичала, скоро на пони начнёт бросаться.

Пегаска неуверенно хихикнула.

— Ладно, хватит прихорашиваться, нас ждут великие дела! — важно объявил Дискорд и пошёл к двери, однако Флаттершай встала перед ним.

— Послушай, я тут подумала... — начала она нерешительно, — может быть... нам пойти вдвоём?

Драконикус подлетел к ней, украдкой взглянув на Хлюпа, и сомневающимся голосом прошептал:

— Я не против провести с тобой день, но может быть в другой раз?

Кобылка залилась краской.

— Я не в этом смысле... — замялась она, отведя взгляд, — то есть... ну... Пойдём мы с Хлюпом.

Мимолётное удивление на мордочке драконикуса быстро перерастало в недоверие. Дух хаоса сложил лапы на груди, вопросительно смотря на пегаску.

— Нет, ты меня не так понял...

— Опять? — недоверчиво хмыкнул Дискорд. — А мне кажется наоборот, всё я правильно понимаю.

— Ну послушай... ты у нас очень видная фигура, так? Я имею в виду, что ты сразу бросаешься в глаза.

— Допустим.

— И ещё тебя тут каждый знает. Нет, правда, я вот не встречала ни одного пони, которому бы ты...

— Говори-говори.

— Которому бы ты не насолил, — продолжила пегаска неохотно. — Не всегда на тебя обижаются. Вон, вчера на рынке с одним говорила, так он смеялся, когда вспоминал, как ты решил помочь ему с ремонтом крыши. А потом вы вместе пытались убедить её не улетать в Кристальную Империю.

— А вот не надо было её так эксплуатировать. Всем хочется немного внимания и заботы, — заявил Дискорд с нотками обиды.

Флаттершай помешкала.

— К чему это я... У каждого в Понивилле уже сложилось какое-то мнение о тебе. И ты у нас очень видная фигура сам по себе... Поэтому и жители, если ты будешь с нами, начнут... то есть, они могут отнестись к Хлюпу так же, как они относятся к тебе.

— Глупости.

— Глупости не глупости, а вот со мной некоторые общаются лучше или хуже, когда ты рядом, — возразила Флаттершай. — И с Хлюпом будет то же самое. А ведь сегодня его первый день в Понивилле. Настоящий. Когда он прогуляется по городу, познакомиться с жителями... и важно, чтобы они составили о нём правильное мнение.

— То есть я на него влияю, а ты ни капельки? — недоверчиво произнёс Дискорд. — А как насчёт этой Хоуп? Она ведь тоже будет с нами.

— Хоуп обещала приглядывать тайно, — возразила Флаттершай. — Я бы тоже не пошла, но он же ещё плохо понимает наш язык. Да и в городе мало бывал. Раньше-то только от школы до дома, и всё. Вдруг что случится? Так я хоть буду рядом.

— Я тоже могу помочь. И в отличие от тебя, уж не обижайся, мой спектр возможностей намного больше.

Пегаска чувствовала себя меж двух огней. С одной стороны, она не хотела ранить чувства друга, который действительно сделал очень многое и для неё, и для Хлюпа. Но с другой — слова не были уловкой, и как бы она не относилась к поведению остальных, у многих и правда сложилось устойчивое мнение о духе хаоса.

— Давай так, сегодня я иду с Хлюпом. А завтра, если всё пройдёт гладко, мы пойдём втроём? — предложила Флаттершай, стараясь придать голосу дружеский тон. — А ты можешь понаблюдать со стороны. Только так, чтобы тебя не видели. И чуть что, сразу придёшь на выручку. Что скажешь?

Дискорд посмотрел на Хлюпа. За всем разговором он молча наблюдал со стороны и, судя по выражению мордочки, беседа его заинтересовала. Однако из-за ограниченного словарного запаса и примерного представления о том, куда они сегодня собираются, в лучшем случае понимал только суть.

— Хорошо, пусть будет по-твоему, — буркнул драконикус. — Не буду мешать вам развлекаться.

— Дискорд...

Дух хаоса лопнул, как воздушный пузырь, разлетевшийся по комнате множеством снежинок. Плавно опускаясь, белые хлопья моментально таяли, не оставляя после себя даже мокрого места.

Флаттершай тяжело вздохнула. Дружить с Дискордом было сложно во многих смыслах. Пегаска прекрасно понимала, что вечером она обязательно извинится, возможно, они даже посмеются над утренним спором, но сейчас на душе остался лишь горький осадок.

— Флаттершай, идти мы? — спросил Хлюп, указывая на дверь.

— Да, идём, — кивнула пони, выдавив улыбку. — Тебе понравится Понивилль.

***

Хотя пегаска и жила за пределами города, практически у самого леса, дорога не заняла много времени. Сейчас многие жители ещё работали, а ученики были в школе, поэтому улицы пока пустовали. Флаттершай специально решила пойти пораньше, чтобы вначале провести небольшую экскурсию. Хлюп и раньше бывал в Понивилле, но чаще всего его маршрут ограничивался дорогой от дома до школы под чётким надзором. К тому же теперь он пусть и плохо, но всё-таки немного понимал здешний язык.

В последнее время Хлюп редко по-настоящему радовался. Как бы Флаттершай не пыталась превратить скучные занятия в увлекательные уроки, сколько бы Дискорд не дурачился — скорее пытаясь развеселить себя, но всё же! — даже несмотря на доброжелательное отношение мисс Хоуп — Хлюп с каждым днём становился всё мрачнее. Возможно, он скучал по своему миру. Может быть, желал изучать свою магию. Или же просто хотел гулять, где ему вздумается.

Как бы там ни было на самом деле, во время экскурсии Хлюп буквально менялся на глазах. Даже несмотря на безразличие к её редким «интересным фактам», Флаттершай безмерно радовалась, видя его неподдельный интерес. Настроение омрачали только мысли о Дискорде и небольшое волнение из-за отсутствия Хоуп. Конечно, она обещала держаться в тени, однако пока складывалось впечатление, будто единорожка проспала.

Первым делом они прошлись по главной площади, потом увидели кристальный замок, а затем отправились на рынок. Если в других частях города в такое время встречались только редкие прохожие, то здесь жизнь замирала разве что по ночам.

— Мы ненадолго, — сказала Флаттершай, — познакомлю тебя с одной моей знакомой, и пойдём дальше.

Хлюп по привычке кивнул.

На рынке в основном были только местные. Большинство земнопони, поменьше пегасов и только парочка единорогов. В голову Флаттершай закралась мысль — провести для Хлюпа маленький экзамен, — но пони сразу отказалась от глупой затеи.

— Привет, Кэррот, — поздоровалась Флаттершай с жёлтой земнопони с пышной оранжевой гривой, стоящей за прилавком.

Продавщица, прищурившись, посмотрела на Хлюпа. Тот в свою очередь недоверчиво хмыкнул, вознаградив пони таким же подозрительным взглядом.

— Мы тут прогуливались, и я решила заглянуть, там спросить, как дела, — живо произнесла Флаттершай, чувствуя повисшее в воздухе напряжение.

— Всё отлично, — хмуро ответила Кэррот. — Ты ничего не покупаешь?

— Попозже, вечером, может, зайду... Кстати, ты знакома с Хлюпом?

— Наслышана.

— Так давай познакомлю. Кэррот, это...

— Извини, Флаттершай, но у меня сейчас нет времени, — перебила продавщица. — Давай в другой раз.

Пегаска буквально лишилась дара речи. Сколько раз она заходила купить продуктов, знакомая всегда относилась к Хлюпу с безразличием, а теперь такое. Растерянная пони забегала глазами по сторонам. Несколько потенциальных покупателей стояло только через несколько палаток. Они подозрительно резко повернулись к прилавку, однако Флаттершай могло и показаться, и на самом деле они всего лишь захотели что-нибудь купить.

— Ну, хорошо, — неуверенно улыбнулась пегаска. — Хороших продаж... Та морковка очень понравилась Энджелу.

— Я отложу для тебя парочку.

— Спасибо.

Флаттершай чувствовала, что может исправить ситуацию, но не находила нужных слов. С каждой секундой тишины ей становилось всё неприятнее от недоверчивого взгляда знакомой.

— Пойдём, Хлюп, — сказала пегаска слегка растерянно.

Проходя мимо прилавков, они постоянно ловили на себе недоверчивые, а порой и вовсе недружелюбные взгляды окружающих. Флаттершай ожидала много внимания, но оказалась не готова к такому отношению. Последней каплей стала мать с жеребёнком, которая резко свернула к прилавку, когда увидела розовогривую пегаску и её необычного путника.

Впервые за день Флаттершай пожалела, что с ней нет Дискорда или даже Хоуп. Драконикус бы точно перевернул всё в шутку — или бы превратил Кэррот в морковку, — а единорожка быстро бы нашла выход.

Оказавшись возле последних рядов, Флаттершай обернулась и заметила вдалеке знакомую белую фигуру. Пегаска не стала возвращаться, однако на душе сразу стало легче. Пони вспомнила о запасном плане.

— Пойдём-ка перекусим? — предложила она. — Заскочим в Сахарный Уголок? Я тебя кое с кем познакомлю.

— Что? — хмуро спросил Хлюп.

— Еда.

— Я еда.

— Это кондитерская, там другая еда: пирожные, тортики, конфеты. Тебе понравится. Пойдём.

Вскоре необычная компания оказалась возле Сахарного Уголка. Хлюп не без удивления смотрел на необычный дизайн заведения, как и многие, приходящие сюда впервые.

Внутри их встретил аппетитный аромат свежей выпечки, дурманящий даже сытых. По залу разносилась чарующая мелодия — дуэт скрипки и пианино, — доносящаяся из патефона на окне. Других посетителей в кондитерской не оказалось, и Флаттершай вздохнула с облегчением.

— Выбери себе что-нибудь, — предложила пегаска, указав на витрину.

Пока Хлюп с интересом рассматривал аппетитную выпечку за стеклом, Флаттершай нажала на звоночек.

— Я сейчас, — донёсся голос хозяйки из глубины кондитерской.

— Не торопитесь, это я, — крикнула пегаска и, чуть подумав, добавила: — Флаттершай.

Не прошло и минуты, как из кухни прибежала голубая земнопони с пышной двухцветной гривой. Веселье на мордочке хозяйки быстро сменилось настороженностью. Флаттершай почувствовала настоящий укол в сердце, однако всё равно заставила себя улыбнуться.

— Здравствуйте, миссис Кейк, — приветливо произнесла пегаска. — А мы тут слегка проголодались и решили к вам заскочить.

— Да, привет, Флаттершай, — ответила земнопони неуверенно.

— А вы знакомы с Хлюпом?

— Нет, ещё нет.

— Тогда давайте я вас познакомлю, — предложила пегаска. — Хлюп, это миссис Кейк, хозяйка кондитерской и моя хорошая знакомая. Миссис Кейк, это Хлюп, мой друг и временный сожитель.

— Да, приятно познакомиться, Хлюп... — Земнопони натянуто улыбнулась.

Существо из другого мира прищурилось, смотря на кобылку, затем указало на неё пальцем и спросило:

— Кийк?

— Кейк, — поправила Флаттершай.

— Привет, Кейк?

— Да-да, — закивала пегаска. — Вот и познакомились.

Кейк растерянно, если не сказать настороженно, смотрела на Хлюпа, который быстро переключился на выпечку. Если бы не музыка, кондитерская точно бы погрузилась в тишину.

— Пинки ещё не пришла? — поинтересовалась Флаттершай.

— Ещё рано, — ответила миссис Кейк, не отрывая взгляда от необычного посетителя.

Пегаска нашла глазами часы.

— Оу, и правда, что-то мы рановато, — сказала она. — Ну ничего, подождём её тут. Заодно перекусим. Хлюп, ты уже выбрал что-нибудь?

Он посмотрел на неё вопросительно. Пегаска поочередно указала на несколько пирожных.

— Еда.

Он указал на большое запечённое яблоко в корзинке-печенье, покрытой глазурью.

— Дайте два, пожалуйста, — сказала пегаска и добавила с толикой вины: — Запишите.

Уже полгода в кондитерской проходила акция, по которой всем постоянным клиентам разрешалось покупать в «кредит». Пусть сумма была небольшой, многим нововведение пришлось по вкусу — всё-таки не всегда при себе кошелёк, а заглянуть в любимую кондитерскую хочется часто. Флаттершай не любила пользоваться услугой, чувствуя себя должником, и старалась заносить деньги чуть ли не в этот же день.

Хозяйка черкнула в книжке и поставила тарелку с заказом.

— Спасибо, — поблагодарила покупательница. — Хлюп, принеси, пожалуйста.

Слегка помешкав, он взял пирожные, и вместе с подругой пристроился за столиком возле окна. Проходящие мимо заведения пони неприкрыто косились на необычную компанию. Кто-то смотрел настороженно, кто-то просто с интересом, и только одна пегаска, которую Флаттершай даже не знала, улыбнулась.

— Как проходит экскурсия? — неожиданно послышался голос Дискорда.

Пегаска в недоумении закрутила головой. Не заметить драконикуса было сложно, однако дух хаоса любил прятаться необычными способами. Краем глаза она заметила насупившуюся мордочку Хлюпа и проследила за его взглядом.

— Дискорд? — спросила она полушёпотом у яблока.

Фрукт неожиданно развернулся к ней, и пегаска увидела два крохотных глаза и улыбающийся рот.

— Ты... — Флаттершай потупила взгляд, — что ты тут делаешь?

— Слежу за вами, что же ещё? — ответил Дискорд безразлично.

— Но... почему ты яблоко?

— Ты же сама просила не выделяться.

И без того туго работающая голова окончательно застопорилась от потока новых мыслей. У яблока хаоса тем временем выросло две лапы-палочки, которыми оно начало отламывать кусочки глазури и закидывать в рот. Флаттершай вдруг представила, как она, погружённая раздумья, не замечает странное пирожное, музыка бы заглушает писклявые крики, и она съедает друга. Пегаска поёжилась.

— И... долго ты тут нас ждёшь? — спросила она напряжённо. — Ну... вот так вот.

— Да нет, я залетел с вами.

— С нами?

— А ты разве не видела комара?

Флаттершай замешкалась.

— То есть... ты не всегда был яблоком?

— И как бы я тогда следил за вами? — спросил он иронично. — Вначале я и правда сидел на облаке, как ты посоветовала, но потом подумал, что это будет слишком подозрительно и спустился. Надел накладные усы, очки, шляпу и взял газету. Не представляю, как мой гениальный обман раскрыли... Наверное, зря выбрал завтрашний столичный выпуск. Пришлось ретироваться в чайник...

Слушая историю необычных перевоплощений Дискорда, Флаттершай неожиданно подумала, что прохожие могли коситься не столько на Хлюпа, сколько на духа хаоса в разных обличьях. Не ясно только, как они сами не заметили «скрывающегося» драконикуса.

Размышления пегаски нарушил звук открывшейся двери. Флаттершай обернулась. В кондитерскую зашла мисс Хоуп, которую они совсем недавно видели на рынке. Единорожка подошла к столику. Хотя она частенько выглядела серьёзной, сейчас её вид и правда настораживал.

— Добрый день, — поздоровалась она и села на свободный стул. — Нужно поговорить.

— О, Хоуп, рад тебя видеть, — радостно произнесло яблоко голосом духа хаоса и отломило кусочек от корзинки-печенья. — Будешь?

Единорожка растерянно насупилась, смотря на живой фрукт, однако в её голосе не прозвучало ни нотки удивления.

— Не голодна.

— Как знаешь.

Дискорд вернулся к поеданию «самого себя».

— Так о чём ты хотела поговорить? — спросила Флаттершай.

— Думаю, вам лучше вернуться домой, — ответила Хоуп серьёзным тоном, но вполголоса. — В городе ходят слухи о магии Хлюпа.

— Но он же не пользуется магией.

— Я имею в виду его последнее заклинание, когда он напал на тебя и Старлайт.

Флаттершай растерялась.

— Похоже, кто-то проговорился, — добавила единорожка. — И вряд ли это случилось в Кантерлоте, иначе бы её высочество сообщила мне заранее.

— Да-да, кто же ещё, — буркнул Дискорд.

— Тебя ещё никто не обвинял, — возразила Хоуп. — И если уж на то пошло, мне почему-то кажется, здесь ты ни при чём.

— Ещё одна умная мысль? Вот что со столичными пони делает приличное общество.

— Посмеюсь вечером, если ты не против, — ответила Хоуп без тени улыбки. — Сейчас надо выяснить, кто и зачем проговорился. А заодно и решить, как исправить ситуацию. Слухи — опасные оружие, если вовремя не отразить удар. Я обойду всех и попрошу собраться сегодня вечером. Ориентировочно в районе восьми. Позже сообщу точно. А вам двоим лучше вернуться домой... И прихватите этого.

— Я ещё не доел! — возразил дух хаоса.

— Ты сегодня и так навёл шороху, — безапелляционно заявила Хоуп и поднялась.

— Раскомандовалась тут.

Единорожка левитировала разговаривающее пирожное.

— Я могу тебя и съесть.

— Многие хотят узнать, каков я на вкус — придётся встать в очередь, — ответил дух хаоса. — И не думай, что после того вечера ты теперь особенная.

Хоуп немного потупила взгляд и поставила пирожное на место.

— Как разберусь, сразу к вам, — произнесла она. — Возвращайтесь домой.

Единорожка вышла на улицу и направилась в сторону школы Дружбы. Флаттершай растерянно смотрела ей вслед. Только ей удалось более или менее собрать пазл, как детали вновь разбросало по разным углам. И едва ли теперь они сложатся в приятную глазу картину.

— Что? — спросил Хлюп недоверчиво.

— Долгая история, потом как-нибудь расскажу, — отмахнулось яблоко. — Так что, вас подкинуть или своим ходом?

Флаттершай украдкой взглянула на миссис Кейк. Земнопони наблюдала за разговор из-за прилавка. Сложно было сказать, что именно вызывало у неё столько волнения и настороженности — за последние несколько минут произошло слишком много странного. Пегаске хотелось верить, что земнопони удивляется ожившему кулинарному изделию, которое недавно приготовила сама, однако где-то на периферии сознания маячила другая, куда более печальная теория.

— Пойдём так, — наконец неохотно ответила Флаттершай. — Лучше вести себя как обычно.

— Я прогуляюсь с вами? — предложил Дискорд. — Или всё равно шифроваться?

— Да пойдём, чего уж теперь...

***

Оставшуюся часть дня Дискорд провёл рядом с друзьями. Если Хлюп выглядел более или менее спокойно — дух хаоса подозревал, что тот даже не догадывался, что именно случилось, — то Флаттершай не находила себе места. Ни остроумный юмор, ни непревзойдённые кулинарные способности, ни захватывающие рассказы о приключениях в других мирах — все попытки драконикуса развеселить подругу оказались тщетными. Когда же он предложил во всём разобраться сам, она отказалась и опечалилась ещё больше.

После прихода Хоуп и чётких разъяснений, насчёт собрания, где все попытаются найти выход из ситуации, Флаттершай слегка повеселела. Но ровно до тех пор, пока не узнала, кто проболтался. Эпплджек и Рэйнбоу, зная, что сегодня Хлюп пойдёт в город, предупредили Эпплблум и Скуталу, почему ему нельзя доверять и лучше вообще обходить стороной. А они уже, судя по всему, случайно или специально разболтали друзьям, те — своим, а дальше слухи быстро разлетелись по всему городу.

— Мне точно лучше остаться? — засомневался Дискорд. — Уж я-то быстро найду решение.

— Спасибо тебе, но... не стоит, правда, — печальным голосом ответила Флаттершай. — Мы попробуем разобраться сами.

— Но учтём, что ты можешь помочь, — добавила Хоуп. — Пойдём.

Дискорд проводил кобылок до двери.

— Может быть, вас хотя бы подбросить?

Единорожка посмотрела на солнце. Дневное светило почти скрылось за горизонтом.

— Не откажемся... Верно?

Пегаска кивнула.

— Не переживай, то же мне проблему нашли, — отмахнулся драконикус. — Ну узнали, что Хлюп кого-то там случайно подрезал, и что с того? Он же домой хотел. Мы вот с друзьями частенько разбираем друг друга по кусочкам, и почему-то никто не возмущается.

— Это немного другое... наверное, — ответила Хоуп сомневающимся голосом. — Но кое в чём он прав: не стоит так переживать. Рано или поздно об этом всё равно бы узнали.

— Да, наверное...

— Разберёмся. Готова?

— Пошли.

Дискорд щёлкнул пальцами, и кобылки растворились в яркой вспышке. Драконикус не спешил домой, задумчиво смотря на городок вдалеке. Многие относятся к чему-то новому с недоверием и осторожностью, но местные слишком предвзяты. Надежду внушало только то, что в Понивилле быстро меняют мнение, если какая-нибудь принцесса всё грамотно объяснит или случится нечто неординарное.

Сумерки подкрались незаметно. В городке один за другим загорались тусклые огоньки, как льдистые звёзды на небосводе, и Понивилль постепенно превращался в маленький островок света. Возле домика Флаттершай напротив с каждой минутой становилось всё темнее, и мрачный Вечносвободный лес превращался в неприступную чёрную стену.

 Внезапно в голову духа хаоса пришла гениальная идея. Поражённый собственной изобретательностью он едва не воскликнул от радости, разумеется, не став взвешивать все плюсы и минусы плана.

Вернувшись домой, Дискорд нашёл Хлюпа. Тот сидел на кресле, листая какую-то скучную книжку. Драконикус щёлкнул пальцами, и на столе появилось несколько листов. Хлюп бросил на них безынтересный взгляд и вдруг замер, словно молнией поражённый.

— Тебе это пригодится, — улыбнулся дух хаоса и щёлкнул пальцами.

Листы с магическими символами полетели к существу и нырнули ему под плащ. Растерянный Хлюп распахнул одежду, но успел лишь заметить, как белый край опускается в потайной карман.

— И это тоже, — произнёс Дискорд. По щелчку появился маленький кинжал, который опустился за бумагой. — Только не натвори глупостей раньше времени. Хорошо?

Хлюп смотрел на него в недоумении, медленно переходящем в подозрение. Дискорд лишь восторженно ухмыльнулся.

— И никому ни слова об этом. Хорошо?

Драконикус приложил палец к губам.

— Хорошо, — тихо ответил Хлюп.

— Отлично. А теперь будь паинькой и посиди тихо.

Дождавшись от друга кивка, Дискорд по щёлчку исчез в яркой вспышке межпространственного перехода.

Продолжение следует...