Автор рисунка: Siansaar
Глава 19. Кошмар Эпплджек. Глава 21.

Глава 20.

Несмотря на потерю части умения писать и лютую, непреодолимую практически лень, события медленно, но верно движутся к завершению. Наконец-то.

Твайлайт пришла в себя на каком-то пыльном чердаке. Повсюду витала многолетняя пыль, которую никто особо и не стремился убирать, а подле неё, постанывая и хрустя костями, поднимались её подруги. Единорожка поспешила последовать их примеру. Шею ломило от долгого лежания в неудобной позе, сильно хотелось пить и поскорей заглянуть в душ, дабы смыть с себя грязь. Тем не менее, на всё это сейчас не было времени. Фаиронир наверняка не будет их ждать, и потому нужно было как можно скорее действовать. Сначала только нужно проверить, не очередной ли это сон?
— У-ух… По мне словно каток проехался! – Пожаловалась Рейнбоу Дэш, выгибаясь, словно кошка.
— Явно не по тебе одной, Дэши… — Ответила ей Эпплджек, поднимаясь с пола. – Это… А где мы вообще? Что произошло? Последнее, что я помню – это то, что вы отправились в подвал искать какого-то демона сна…
— Мы его нашли и победили. – Последовал гордый ответ от Рейнбоу Дэш. – Мы сражались, как мантикоры! Пока ты, трусишка, сидела у нас за спинами!
— Я… Мне… Простите! – Опустив голову в копыта и покраснев, ответила Эпплджек. – Я была уверена, что всё это ваше безумие! Бросила вас, когда вы нуждались во мне! Я… я недостойна быть вашей подругой!
— Тш-ш-ш… Тихо, дорогая. – Поспешила успокоить фермершу Рэрити, бросив гневный взгляд на открывшую было рот Рейнбоу Дэш. – Ты ни в чем не виновата. Это всё демоны сна. От них нам всем досталось… по-разному.
А Твайлайт тем временем совершила то, что, по мнению остальных, было довольно странным – то есть, подняла неведомо откуда затесавшуюся здесь чашку – и разбила её об пол. Чашка, естественно, разлетелась вдребезги, однако её остатки продолжили лежать на полу. Удовлетворенно кивнув, она повернулась к остальным и пояснила:
— Небольшая проверка. Итак, мы в реальном мире. Все эти кошмары наконец-то закончились. Теперь нам нужно как можно скорее отправляться в Кантерлот. Мы лишь освободились из плена Фаиронира… некоторые из вас знают его как Тарибара. Он – никакой не единорог, а колдун из тех земель, что показал нам год назад орк по имени Трат.
Пока остальные ошеломленно хлопали глазами, Твайлайт продолжила:
— Фаиронир заключил союз с чейнджлингами, дабы заманить нас в ловушку и убрать прочь с глаз. Однако у него ничего не вышло. Мы снова вместе, и снова дадим отпор злу! Принцессы уже предупреждены, но нам надо добраться до Кантерлота… Скорее всего, свой удар он нанесет туда.. И помните: ничего еще не закончено.

***

К ритуалу по созданию Призрачных Стражей Фаиронир подошел максимально внимательно и осторожно. Многие его предшественники не раз оступались на как на первой, так и на второй фазах. Повторять их ошибки колдун не собирался. Не для того он прошел весь этот путь, чтобы сейчас всё испортить. Итак…
Первая фаза – это подготовка. Тут – без сюрпризов. Круги удержания для будущих сосудов духов должны быть нарисованы чётко, подходящих размеров и в правильном порядке. Разумеется, не забывать про кровь – она есть основа большинства тёмных ритуалов. И доспехи… Ввиду их некоторого дефицита, пришлось воспользоваться броней гвардейцев, а так же частью той бутафории (и не очень), что любил коллекционировать здесь прежний хозяин дома. Разложив броню в пять куч, Фаиронир приступил непосредственно к призыву. Поначалу призраки обычно спокойны – правда, ровно до того момента, как им станет известно, что обещанная вторая жизнь будет обманом, ложью.
Один за другим падшие духи влетали в начертанные Фаирониром круги удержания. Их облик соответствовал тому же, что у них был еще в замке Кризалис – два красных гвардейца и один синий их товарищ, зеленый стражник и фиолетовый хранитель оружейной… Цвет духов говорил о том, какие способности будут у них после вселения в доспехи. Так, например, красные Стражи будут быстрее и проворнее своих остальных товарищей, а зеленый – сильнее.
Дождавшись момента, когда все призрачные чейнджлинги оказались на своих местах, Фаиронир нараспев начал зачитывать заклинание на чёрном наречии. Рог единорога загорелся, и из него в грудь всем призракам устремилось пять багровых лучей. Чужие для этого мира, монотонные слова продолжали срываться с его губ, пока духи, корчась от терзавшей их боли (хотя казалось бы – откуда ей взяться у бесплотного существа?) погружались в сложенные под ними кучки доспехов, перестраивая их по своему прошлому образу и подобию. Вскоре перед Фаирониром возвышались пятеро разноцветных Призрачных Стражей. Некоторых из них пришлось сделать помельче – однако и по шустрее. Более крупными вышли зеленый и синий – их колдун планировал отправить в лобовую на возможные укрепления противника. Двоих красных же – оставить при себе, в качестве дополнительной защиты. В процессе создания портала он будет уязвим, поскольку прерывать ритуал будет нельзя.
Несмотря на некоторую… ограниченность в средствах, для пони Стражи вышли, тем не менее, сущими исполинами. И, наконец, сообразили, что Фаиронир их обманул, вселив вместо живого или хотя бы мертвого тела в обычный предмет, в вещь…
— Ты… Солгал нам… Умри! – Прошелестел фиолетовый, ткнув дырявым копытом в Фаиронира, и попытался броситься на него. Остальные Стражи от него отстали всего на пару мгновений. Однако колдун хорошо подготовился, и их затея провалилась, даже толком и не начавшись – барьеры кругов были непреодолимыми, а мощь ответного удара оказалась настолько велика, что Падших моментально прижало к полу жуткой и нестерпимой болью. Не ослабляя пытки, Фаиронир
— Рабы! Вы посмели взбунтоваться против меня? – Бросил с холодным презрением ангмарский колдун Стражам, что вжались в пол от боли, и терзаемые страхом перед Бездной, где их личность исчезнет окончательно. – Вы теперь на веки веков принадлежите Ангмару и Железной Короне! И если вы вздумаете поднять на меня копыто еще раз, я выжгу ваши души дотла, и от вас не останется даже воспоминаний.
— Х-хватит… Мы поняли… — Прошелестели в ответ Падшие, — п-прекрати…
— Я не слышу!
— Мы… мы повинуемся… Господин. – Довольно быстро поняли Стражи, что именно хотят от них услышать. Фаиронир довольно усмехнулся и прекратил пытку. Теперь их можно выпускать из кругов удержания.
Итак, наконец-то, время пришло. Фигуры расставлены, и пора начинать партию. Основу портала Фаиронир разместил у основания лестницы, ведущей на второй этаж особняка. Сам портал должен был получится достаточно широким, чтобы сквозь него смогли одновременно пройти два тролля. На первое время хватит. Затем – при достаточных жертвах, можно будет еще сильнее увеличить его размеры.
Выставив крепкий, практически непробиваемый барьер, Фаиронир начал читать заклинание на чёрном наречии, телекинезом удерживая клинок, подаренный ему Королевой Кризалис и лишая жизни пленных гвардейцев одного за другим. Их жизненная сила моментально переходила к порталу, который с жадностью всасывал её и постепенно расширялся.
Так, постепенно, основа была подготовлена. Теперь пришла пора совершить то, ради чего он тут на самом деле.
Рог Фаиронира испустил из себя длинный, широкий багровый луч, который устремился к небесам, испаряя на своем пути всё, что попадалось ему – будь то крыша здания, в котором находился глашатай, облака, барьер или живую плоть.
На выставленную глашатаем защиту сверху упало что-то тяжелое, однако бывший человек и ухом не повел: прерывать концентрацию было нельзя ни в коем случае, иначе последствия будут… катастрофическими.

***

Неизвестная вспышка магии, что произошла в опасной близости от королевского замка и пробила барьер, поначалу вызвала в рядах пони вспышку паники. Однако вскоре выяснилось, что чейнджлинги дырой в защите воспользоваться не успели – контакт с этим багровым лучом был смертелен для всех, а магия командующего пробоину в защите заделала достаточно быстро. Но, тем не менее, природу этого не понятного явления необходимо было изучить.
— Отправьте пару десятков ребят к той зоне! – Скомандовал новый командующий гвардии Голден Хуф, которому, собственно, и выпала честь поддерживать работу барьера для защиты города от чейнджлингов. – Нужно выяснить, что это было и удостовериться, что больше ничего подобного мы не увидим.
— Сделаем, командир! – Козырнул один из его лейтенантов. – В случае возможного сопротивления?
— Подавить врага, обезопасить район. Возможно, это, дело копыт чейнджлингов или их одурманенных. Чейнджлингов бить безо всякой жалости, их рабов – вязать. Ясно?
— Так точно!
— Выполнять. И еще… На всякий случай – эвакуируйте столько гражданских пони, сколько сможете, во дворец и пещеры. Что-то у меня нехорошее предчувствие по поводу всего этого…
В ставке командования было довольно много пони, и потому никого не удивило там появление одного из капитанов Гвардии, ответственных за патрули. Сослуживцы знали этого пегаса под именем Хонор, приветливо улыбались ему и кивали. Сам Хонор вымученно отвечал тем же, и периодически дёргался, словно от боли, однако товарищи списывали это на нервы. В конце концов, не каждый день над Кантерлотом нависает армия врагов. Как же сильно они ошибались…
Часть разума Хонора всё еще пыталась сопротивляться той злой воле, что вела его, понимая, чем всё в итоге закончится для его родного города, а также кем он вот-вот станет для сослуживцев. Однако «болевые тиски» глашатая Ангмара были намного сильнее, и постоянно принуждали пегаса действовать. Внешне это проявлялось в легкой заторможенности движений Хонора.
«Повинуйся, раб!» — Последовала очередная краткая команда – и новая порция сильной боли, которая окончательно сломила последнюю соломинку воли пегаса. – «Убей командующего, и я освобожу тебя от этих оков!»
Словно в кошмарном сне, ставшим уже сторонним наблюдателем капитан Гвардии Хонор смотрел, как его тело приблизилось к своему командиру, достало оружие, произнесло:
— Командующий Хуф! Разрешите доложить?
И затем нанесло ему прямой удар коротким клинком в горло.
Время на миг застыло. Кровь, очень много крови брызнуло из страшной, смертельной раны бывшего теперь командующего, он упал на колени, булькая, и глядя в глаза своему убийце…
Хонора моментально повязали. Он не сопротивлялся, лишь блаженно улыбался, чувствуя, как невыносимая боль уходит прочь. Очередной сломленный сделал свое дело и был более не нужен чуждому и злобному разуму.

***

Войско Кризалис, после того, как узнало о создании барьера вокруг Кантерлота, прекратило скрываться – в этом более не было нужды. Так же, как и в предыдущий раз, чейнджлинги окружили город плотным чёрным шаром. Никто не должен был сбежать. Все пони в городе или умрут, или станут рабами Королевы. Оставалась, правда, определенная проблема с принцессами… В этот раз у Кризалис не было такой сильной подпитки, как раньше, и она сильно сомневалась, что справится с двумя правительницами Эквестрии сразу в одиночку. С другой стороны, её войско с ней, не менее многочисленное, чем в прошлый раз. Против такой армии даже Кантерлот долго не выстоит, а принцессы… Они не смогут успеть везде. Этот поход однозначно окупит себя.
Впрочем, насколько стало известно самой Кризалис, в этот раз Селестия все же подготовилась к грядущему бою получше. Авангард войска чейнджлингов перехватил несколько гонцов, что спешили обратно в город с разных концов света. Как оказалось, принцесса Солнца запросила помощи у своих союзников – Клаудсдейла, Кристальной Империи, и даже у наемников-грифонов. И, к сожалению, все они согласились прийти на помощь…
Впрочем, не важно. Если удар будет быстр, а натиск стремителен – столица пони падет задолго до того, как подоспеют первые подкрепления. Большей части которых, к тому же, придется добираться до места сражения от недели до двух дней как минимум. Клаудсдейловцев, впрочем, лучше не сбрасывать со счетов – их город был ближе всего к Кантерлоту, да и сами пегасы были всегда легки на подъем и весьма к тому же воинственными. Нужно будет выставить на всякий случай некоторую часть своего войска на стражу тыла, дабы не попасть впросак.
Отдав соответствующие приказы, которые её дети поспешили выполнить, Кризалис продолжила планирование атаки, вместе с тем ожидая сигнала Фаиронира. На нём строилась большая часть плана по вторжению в Кантерлот. Именно глашатай должен был разрушить барьер и впустить армию чейнджлингов внутрь. Непосильная задача для одного пони… Однако там, внутри её далекого теперь замка, он доказал ей, что может справиться с подобными задачами. Главное, чтобы глашатай Ангмара сдержал свое слово, и сумел развеять барьер достаточно быстро. Промедление было подобно смерти. В буквальном смысле.
Долго ждать не пришлось. Вначале произошла вспышка неведомой магии. Примерно из середины города вырвался длинный багровый луч, который, пробив барьер (который, увы, выстоял) и испарив нескольких чейнджлингов, оказавшихся на его пути, устремился дальше, в небеса. Дыра в защите, к несчастью, залаталась быстрее, чем туда успел сунуть нос первый же воин.
— Вероятно, это и есть твой сигнал, глашатай… Всем приготовиться! – Скомандовала Кризалис. – Шалис! Твое крыло займется самим городом. Гражданских – в плен, гвардейцев – по возможности тоже.
— Как прикажете, Госпожа. – Изобразил в воздухе поклон вышеназванный чейнджлинг.
— Остальные пойдут за мной, на штурм дворца. Принцесс при встрече убить. Они слишком сильны для того, чтобы держать их в неволе.
В конце концов, спустя несколько минут, барьер вдруг вздрогнул – и начал рассыпаться призрачными розовыми осколками, которые таяли в воздухе, не долетая до земли.
— Наконец-то! Как же долго я ждала этого момента… — С предвкушением протянула Кризалис, глядя на то, как фигурки гражданских пони внизу в панике начинают разбегаться в разные стороны. — Начать вторжение!

Сразу же после этих слов огромное, чёрное воинство, состоявшая из воинов-чейнджлингов, лавиной устремилось вниз, навстречу великой – и ужасной по своим последствиям, битве.