Автор рисунка: Noben
Глава 8. Торт с ягодой. Глава 10. Сектор магии.

Глава 9. Чадящие приключения.

Раннее утро огласили пронзительные выкрики птиц. Эплджек привыкла вставать на ферме чуть свет – работы всегда было много. Тряска фургончика, надоедливое солнце и громкий шум снаружи давали бедной пони понять, что и сегодня ей не удастся выспаться. Еле разлепив глаза и сонно потерев их копытом, она огляделась в поисках Сида, но обнаружила только пустеющую кровать. Эплджек хмыкнула и попыталась натянуть покрывало на уши, чтобы продолжить спать, но вскоре поняла, что это было бесполезно – шум на улице только нарастал.

– Ну что у вас там? – пони резко спрыгнула с кровати, сполоснула глаза в умывальнике и решительно открыла дверь.

– Эплджек! – донеслось в сотне метров к носу процессии, но обомлевшей пони было не до этого.

Перед ее глазами, будто бы недосмотренное сновидение, возникла ужасающая картина. Большинство клеток опрокинулись на дорогу. Краем глаза Эплджек увидела какое-то существо, сползающее со стены оврага. Из-под земли то и дело вылетали целые комья породы, вокруг царил неестественный хаос. Обмотанное бревно куда-то делось, центральный фургон был развален, из его обломков вырывались куски пламени и пушистые облачка серого дыма. Дракон вырвался! Прежде чем пони хоть как-то связала эти события в голове, она услышала крик прямо над ухом.

– Эй! Яблонька, ты в порядке? – что-то сильно ударило Эплджек по макушке, и она невольно зажмурилась.

– Ай!

– Не айкай! В общем, слушай. Мне некогда объяснять.

– Что произошло-то? – Эплджек недвусмысленно кивнула на рытвины в земле и разоренный караван.

– Звери сбежали. И артисты тоже сбежали.

– Но зачем?!

– Потом, все потом! Главное, что мы сейчас тоже сбежим! – Сид поправил тюрбан, который в отличие от хозяина не обращал внимания на бедлам вокруг и продолжал статно покоиться на его голове.

– Что? Зачем?! Как мы потом будем выбираться, Рапира сказал, он знает…

– Я тоже могу много чего сказать! – из-за треска вокруг приходилось кричать, вдобавок Сид очень злился, что Эплджек не может просто пойти за ним без всяких лишних вопросов. – Хочешь выступать в цирке?

– Что? – Эплджек не поняла к чему был этот вопрос.

– Да ничего! Половина артистов держались здесь против своей воли, их шантажировали черт знает чем. Половину вообще распихали по клеткам. Я поговорил с Эр…

– С кем?

– Меньше спать надо! С Эр, ты его…

Что-то ухнуло, и очередной грязевой фонтан окатил парочку. Эплджек только недовольно мотнула гривой, а Сид чуть не скатился с лесенки ведущей в фургон.

– В общем, я не могу тебе ничего сейчас объяснять! Бежим, быстро, если ты все еще хочешь выбраться отсюда.

– Ладно-ладно, уговорил, – Эплджек некогда было взвешивать за и против, но оставаться на земле, которая ходила ходуном, в караване из которого убежал взрослый дракон и еще куча непонятного зверья, ей явно не хотелось. – Подожди немного!

– Куда?! – но вопрос Сида потонул в ярчайшей вспышке, сопровождающейся душещипательным грохотом.

Через пол минуты Эплджек выскочила обратно, поправляя шляпу и сжимая в копытах рюкзачок с яблоками и лассо.

– Ты вернулась ради шляпы и рюкзака?!

– А мы куда-то спешили? – нервно хохотнула Эплджек.

– Сюда!

Сид несся вперед, хотя в его годы не каждый бы смог дойти хотя бы до рынка купить овощей. Эплджек еле поспевала за ним, уворачиваясь от грязи, и про себя удивляясь его прыткости. Пять минут вихляния и бега трусцой, и они достигли начала каравана.

– Эплджек!

Пони успела повернуться, прежде чем на нее свалился хозяин фургонов. Рапира недовольно отер копытом грязь с лица и злобно посмотрел на Сида. Да уж, свой блистательный вид конферансье он явно растерял – фалды топорщились порванные в трех местах, цилиндра не было и в помине, а грязь словно облепила каждую ниточку его одежды.

– Это вы сделали?! – он взвыл от отчаяния.

– Что? – искренне не поняла Эплджек. – Обязательно было меня сбивать? Что вообще пр…

Из-за второго от начала фургона стремительно выбежал олень, которого Эплджек вчера видела. Непонятно было, как он разбирал дорогу, но он промчался прямиком к Эплджек и скинул рогами Рапиру, да так, что тот отлетел на несколько метров, дважды кувыркнувшись в воздухе.

– Я не…

– Я сказал, что объясню все позже. Садись! – Сид дунул зеленой пылью в Эплджек, и та вдруг почувствовала необычайную легкость. Секунду спустя она поняла, что это была никакая не зеленая пыль – Сид просто слевитировал ее своей магией точно на спину оленя. Тот недовольно фыркнул.

– И я как-нибудь…. Заберусь… – кряхтя, раза с третьего он запрыгнул на волосатого и что-то прошептал ему на ухо. Эплджек услышала странный гул.

– Что это?

– Тшшш! – Сид приложил копыто к ее рту и прислушался. Гул продолжился еще несколько секунд, а затем так же внезапно прекратился.

– Что это было?

– Не время для вопросов! – Сид лихо схватился за оленьи рога и еще раз что-то шепнул ему. Тот сорвался с места, едва Сид сомкнул губы.

– Да когда уже будет время?! – взорвалась Эплджек. – Что вообще произошло? Почему мы не помогаем хозяевам собрать караван, а скачем куда-то на этом… Этом… Волосатом звере? – олень недовольно фыркнул и Эйджей снизила голос. – И что вообще произошло с самим караваном?

– Слушай, яблонька, давай мы сначала доедем, а потом я тебе все-все расскажу? – устало протянул Сид, доставая бессменные сигары, которые, не пойми каким образом, успел захватить с собой.

– Ты можешь просто сказать, куда мы едем? – нахмурилась Эплджек, которая после лжи больше всего не любила неопределенность.

– Конечно. В Пещеры у Блуждающих Скал.

Несколько минут прошли в полном молчании. Несмотря на то, что олень был просто гигантским, раза в полтора больше своих менее волосатых собратьев, пони было очень неудобно на его спине. Сид держался за рога, периодически пуская клубы дыма, которые в вязком сумраке Дна были похожи на тянущихся к свету котов. Эплджек тряслась на широкой спине, обхватив ее всеми четырьмя копытами. Она пыталась было заснуть, думая о далекой яблочной ферме, о кубышках с мочеными яблоками и о том, как совсем скоро она найдет Твайлайт, но тряска, любопытство и недавнее пробуждение не давали ей это сделать. В конце концов, она принялась донимать Сида.

– И кто это? Или что?.. – Эплджек недоверчиво покосилась на рога, спустя полчаса поездки.

– А ты вовремя, – улыбнулся Сид и выпустил очередное облако.

– Сам же просил ничего не спрашивать, – надулась Эплджек.

– Ах, яблонька-яблонька, что же ты такая любопытная.

– Не любопытная, а практичная. Мало ли куда он нас завезет?

– Об этом не беспокойся. Хм… А знаешь что? – Сид снова скинул свой бездонный тюрбан, и достал странного вида табакерку. Совершая какие-то пассы копытами, он открыл хитрый механизм, из винтового ключа и обмотанной веревки, и протянул шкатулку Эплджек.

– Что это?

– А-апфу! – Сид то ли чихнул, то ли дунул в порошок и он полетел в мордочку отпрянувшей Эплджек.

– Эй, фу! Ай! Что это? – когда та отфыркалась, Сид уже снова сидел к ней спиной, крепко сжимая рога.

– Ничего, спи яблонька.

– Но я не хочу спать.

– Уверена ли ты в словах своих лихих, не хочешь ли прильнуть к спине широкой друга? – нараспев произнес Сид и его борода опять расступилась под обезоруживающей улыбкой. Эплджек почувствовала, что ее голова стала невыносимо тяжелой, а ноги ватными.

– Ты это… Не шути больше… Так… – она попыталась ткнуть его копытом в бок, но чуть не свалилась.

– Ну-ну, пожалуй, надо будет тебя привязать, – он зычно свистнул и олень остановился.

Сид крутанулся и за пару простых движений примотал Эплджек к спине оленя, затем повернулся обратно и через пару мгновений олень продолжил бег.

Сонная Эплджек распласталась по спине, зарывшись в шерсть, словно в подушку. Ее хвостик растрепался и свисал сбоку, собирая дорожную пыль, а шляпа трепыхалась на голове, постоянно норовя упасть и каждый раз спасаясь лишь чудом.

– Тпру! – олень встал как вкопанный, ничуть не выдавая своей сильной усталости.

Сид аккуратно слез с него, благодарно похлопал его по боку (за что получил тычок передним копытом) и стащил Эплджек. Они ехали несколько часов, но солнце продолжало светить, как ни в чем не бывало. Довольно ухмыльнувшись, Сид огляделся. Они стояли у начала огромной каменной долины, сплошь усыпанной разного рода булыжниками. Скалы вздымались двумя огромными хребтами, будто много сотен лет назад большая щербатая челюсть хотела захлопнуться, но так и передумала на полпути. Недалеко, в мешанине камней и отвесных стен, зиял небольшой проход в пещеру. Перевалив Эплджек через спину и немного покряхтывая, Сид устремился ко входу.

– И что все это значит? – недавно очнувшаяся Эплджек лежала около небольшого костра внутри пещеры. Несмотря на яркое солнце снаружи, тут было сыро, мокро, а главное – до невозможности темно. Поэтому блики костра так чужеродно смотрелись на склизкой поверхности, а случайные обитатели пещеры в ужасе отползали от тепла и света. Сид кинул Эйджей яблоко, и та поймала его отточенным движением.

– Ничего. Я просто нашел тех, кто помог нам выбраться со Дна. Ну, и заодно тех, кто помог не попасть в плен Рапиры.

Эплджек огляделась. Никого, кроме Сида и оленя здесь не было. Тот, так чужеродно смотревшийся в узенькой пещере, чувствовал себя как дома – почесывал рога о сталактиты, едва не упираясь в потолок, и вообще, сидел в темном уголке, сторонясь огня который развел Сид.

– И кто же они?

– Меня этот вопрос тоже сильно интересует, – Сид затянул сигару, нахмурившись и задумавшись о чем-то. – Правда, еще больше мне интересно, зачем они нам помогли. И продолжают помогать! Может они просто чувствуют Элементы Гармонии, этакие магические стражи…

– Что? – Эплджек быстро прокрутила в голове все, что произошло за последние несколько дней. Да нет, вроде ни о чем таком она не говорила. – Не понимаю о чем вы. Вы Элемент? – попунцовела Эплджек.

– Хах! Я, Элемент? – Сид лукаво улыбнулся и подкинул дров в костер. – Ты думала я ничего не знаю, если ты ничего про себя ничего не рассказывала? После твоих историй было так сложно догадаться! – расхохотался Сид. – Зря, Элементу Честности не к лицу врать.

– Я не врала! – Эплджек вскочила на четыре копыта.

– Ох-хо, полегче, яблонька! Извини, если обидел. Ну, недоговаривать тоже не к лицу, если уж на то пошло…

– Вы вообще обещали ответить на все мои вопросы, как мы приедем на место, а вы все молчите! – Эплджек топнула копытом, правда уже не с таким запалом.

– Присаживайся. Конечно, я все молчу! Ведь когда мы приехали, – он опять хитро посмотрел на Эйджей, – ты так ничего и не спросила. И вообще, ты мне ничего не рассказывала и помощи не просила! Разве так делают пони, чья подруга попала в беду?

«Он знает про Твайлайт?!», – пронеслось в голове Эплджек. Но она лишь выпустила из носа пару колечек дыма, так ей наскучили постоянные увиливания Сида. Поняв, что он настроен добродушно, она решила не развивать конфликт и пустилась в расспросы.

Первым делом Сид рассказал ей, что случилось с лагерем. Гоняя сигару по уголкам рта, он объяснил, что лагерь подвергся нападению подземных тварей, который назывались летрисками (ну или как-то так – Эплджек не расслышала, а переспрашивать не сочла нужным). Они перевернули фургон с драконом, а позже и еще несколько – заключенные в них звери тут же убегали. Но это нападение было не простой случайностью. Ночью, после того как Эплджек заснула, Сид еще долго стоял и размышлял над ситуацией в которую они попали. Его вырвал из размышлений легкий гул, доносившийся через несколько фургонов. Сид не смог отказать себе в удовольствии посмотреть, что же там происходит. Звук исходил от внушительной клетки, в которой был заключен их новый знакомый. Звали его Эр, и был он вовсе не оленем, а болотным чумником – очень древняя раса, живущая на торфяных болотах в дальних уголках Вечнодикого леса, естественные противники древесных волков. Эр поведал Сиду, что все россказни про цирк были для отвода глаз – на самом деле этих животных эксплуатировали. Гидр растили на продажу, охранять сокровищницы грифонов. Дракон тоже был не из бедняков – Рапира планировал получить крупный выкуп с его семьи, а как известно, драконам всегда было чем платить. В перерывах между своими странствиями, они использовали заключенных как рабочую силу или показывали на городских ярмарках – Рапира С не гнушался любым доходом. Завоевав доверие Сида, Эр в деталях пояснил ему свой план – вызвать вибромагическими колебаниями летрисков, сорвать процессию и в образовавшейся суматохе сбежать вместе с остальными пленниками. Суматоха получилась даже лучше, чем планировал Эр: прочие животные и пони тоже стали вырываться и убегать. Эплджек опять ничего не поняла, но Сид вежливо пояснил, что «вибромагические колебания» это и был тот гул, который слышал он, а несколько часов позже наблюдала и Эйджей.

Все время рассказа Эр сидел не шелохнувшись, изредка поводя головой, будто отмахиваясь от надоедливых мыслей. От его величественных рогов, переплетенных сетью полувидимой паутины, исходило сияние – а может это просто отражалось пламя костра.

– Но как вы общались? Оно… Он умеет говорить? – Эплджек с любопытством смотрела на Эра.

– Нет… Ох, это довольно интересная история, возможно болотные чумники единственные животные, – Эр громко фыркнул, – кгм, единственная раса с которой единороги ладят куда лучше земных пони. Видишь ли, он понимает что мы говорим, но отвечать не может. Точнее, тебе не может, – Сид с самодовольным видом постучал себе по рогу.

– Вы читаете мысли?! – Эплджек перекатилась на бок и удивленными глазами посмотрела в сторону Сида. Яблоко захрустело под натиском белоснежных зубок.

– Ну нет, милочка, это слишком высокий уровень магии для меня. Я так не умею, не так научен, хех, – Сид засмотрелся на дым от костра и поспешил снять тюрбан – маленькая пещера прогревалась и становилось жарко. – А вот он вполне себе может. Правда не мысли, и не читать… Болотники общаются образами. В первые минуты той ночью, я думал что сплю! – Сид раскинул копыта. – Но оказалось, они выработали бесшумный способ общения, через годы эволюции. И хищники не замечают их убежищ, и вообще куда удобней обычных слов. Единороги могут улавливать их образы с помощью рога. У болотников все тело с годами покрывается эхочувствительными волосками, а борода вообще как большой локатор! – Сид увлекся и начал сыпать такими словечками, что Эплджек ничего не оставалось делать, как просто кивать и жевать яблоко. – Ну и к образам, разумеется, подмешиваются чувства. От него шла тревога, поэтому я ему и поверил, – Сид кивнул в сторону Эра.

– И что теперь? Где мы? Куда нам идти? Откуда вы узнали про Твайлайт? Я не думала что вы можете помочь, – потупила взгляд Эйджей.

– Сколько вопросов яблонька, слишком много, слишком! Я тебе вкратце отвечу, уж не обессудь, у самого дела-дела. Я вообще ехал к грифонам, пока мы не свалились в ту яму!

– Вы же сказали это не случайно и вы…

Сид поднял копыто вверх и Эплджек замерла на полуслове. В пещере стало тихо. Слышно было как потрескивает костер, и тихому гулу горящих веток вторил другой, более глубокий. Рог Сида легонько подсветился.

– Вот что, яблонька, я не знаю куда там тебе идти, лично моя дорога сейчас лежит в Триксвилль, – Сид хлопнул копытами и скромные пожитки раскиданные по полу, загорелись зеленым ореолом и зазмеились в рюкзак, – и если хочешь составить мне компанию, милости прошу. Где мы? Я уже говорил тебе, мы у Блуждающих Скал. Как я узнал про Твайлайт? Я понял, что ты одна из Элементов, а потом просто сложил два плюс два. Помнишь, как ты выступала на ковбойских скачках?

В глазах Эплджек быстро пронеслась вереница соревнований, на которых она была полтора года назад.

– И? Причем тут это?

– Я странник, и куда меня только не заносит… Я вспомнил тебя по метке еще пару дней назад. А когда ты приезжала на соревнования, весь город знал, что эта пони – один из Элементов, – Сид, довольный тем, что так легко раскрыл загадку своей спутницы, сидел, сложив копыта в позе лотоса.

– Это все равно не объясняет, как вы поняли про Твайлайт.

Опять раздался гул, пробирающий до костей. Шерстка на загривке Эплджек поднялась и зашевелилась плавными движениями, как бывает под водой.

– Да? Уверен? – Сид подался к Эру, застывшему среди скользких камней как немая темная статуя. – Хорошо, можно попробовать, – Сид кивнул собеседнице. – Яблонька, за Твайлайт ответственен Эр, он показал мне пару образов вас вместе и позже, как она улетала от вас на дирижабле…

– Что? На каком еще дирижабле? Она просто сбежала, – в голосе Эплджек явственно слышались нотки недовольства, – причем без объяснения причин.

– В общем, он хочет показать что-то тебе.

– Может ну его? – шепнула Эплджек и посмотрела на волосатую громаду. – Мне не улыбается голову повредить, мне ей еще яблоки сбивать. Ну, точнее сбивать-то копытами…

– Он сообщил, что может тебе помочь. То ли у них какая-то сеть по Эквестрии… То ли Эквестрия стала огромным магическим резонатором, – Сид покосился на Эплджек, – в общем, он может передавать образы событий, которые произошли далеко отсюда. Возможно, это видели какие-то его братья. Я не знаю точно. Никогда не имел с этими существами дела.

– Если он хоть что-то знает про Твайлайт, то я согласна. Что нужно сделать?

– Молчать и не мешать, – Сид сосредоточенно уставился на Эплджек.

– Что-то не так? – опешила та.

– Я же говорю, молчи и не мешай. Замри – так будет еще лучше.

В тишине, которую тревожили только удары редких капель, Сид начал колдовать. Он вынул что-то синее из кармана, и Эплджек невольно дернулась.

– Синий Кристалл, используется как разновидность волшебного зеркала, – тут же успокоил он Эплджек. – В зеркале отражается физическая оболочка, в Синем Кристалле – образы и мысли. Я постараюсь настроиться на него, чтобы показать тебе то, что передаст мне Эр.

Эплджек послушно кивнула, и Сид продолжил возиться с Кристаллом. Он достал из тюрбана какую-то ленту и стал тщательно протирать его поверхность. Минуту спустя Эплджек поняла, почему его называют синим – от кристалла стало исходить очень сильное свечение, бьющее по глазам ярко-синим цветом. Складывалось впечатление, что Сид держит в копытах огромный сапфир. По спинке Эйджей пробежали мурашки – несмотря на сильный свет, стены оставались все такими же темными, а силуэты пони не отбрасывали теней, как было от костра. Мало-помалу свечение прекратилось и перетекло к рогу Сида. Он несколько раз глубоко вдохнул и протянул кристалл Эплджек.

– Держи, смотри не урони.

Когда Эплджек крепко схватилась копытами за чудную поверхность, она почувствовала странную череду эмоций – от страха до удивления. Поверхность стремительно меняла температуру, в некоторых точках была горячая, но только Эплджек пыталась отдернуть копыта, как жар сменялся соблазнительным холодком.

Эр немного наклонился – и хоть под волосами не было видно его глаз, Эплджек могла бы поклясться, что он сейчас жмурится. Сид начал раскачиваться в трансе, а бедная пони не знала, чего же ожидать дальше.

– А что делать-то? – она покрутила кристалл в копытах, который в очередной раз пыхнул на нее жаром.

«Смотри», – раздался голос, будто исходивший от стен холодной пещеры. Костер едва теплился. Эплджек поежилась, но решила послушать голос и уперлась глазами вглубь Синего Кристалла. Поверхность начала легонько подрагивать, а у Эплджек засвербело в носу.

– А-апчхи! – незадачливая пони чихнула, больно стукнувшись носом об Кристалл и вскрикнула от страха – отлепить носик от стекляшки ей не удалось. Синие язычки начали подползать к ее глазам, виляя между шерстинок, и вот глаза Эйджей целиком заволокло липким синим туманом…

Перед ее взором проносились быстро меняющиеся картинки. Они были неровные, местами обрывались – как будто вы пытаетесь что-то вспомнить, а оно никак не приходит к вам на ум. Эплджек с удивлением обнаружила, что ощущение «своей» памяти не покидает ее – именно она видела этот дирижабль, сажала Твайлайт на него, а позже видела ее силуэт, выбегающий из рубки. Копыта не слушались, а сознание Эплджек целиком перекочевало в голову – образы все сменялись и сменялись, теряли порядок сумасшедшим калейдоскопом: город с высокими шпилями и мощеными улицами, дождь, торфяные болота, Твайлайт и грифон – Эплджек почему-то думалось, что она точно знает этого грифона, хотя кроме заносчивой Гильды отродясь никого не видела – потом много-много существ похожих на Эра, какой-то старый разрушенный храм на краю Вечнодикого леса, Сид, отклеивающий бороду и вращающий зелеными светящимися глазами, Пинки в каком-то богатом зале, будто в Кантерлоте, мелькнула табличка «Торт с…», снова Твайлайт, падающая Зекора, напряженное лицо какого-то пегаса…

– У-ух! – Эплджек резко отпрянула от Кристалла и привалилась к сталактиту. Из ее носа брызнула синяя жидкость, а затылок саднило от удара. Пещера приобретала черты, но пока еще они виднелись плохо сквозь бездну синего тумана. Раздались слова, произнесенные гулко, словно под колоколом.

– Да… Не рассчитал я влияние магии на организм земных пони. Нет, думаю она не отключится – но как минимум полчаса стоит подождать, – Эр что-то прогудел. – Да-да, я знаю что она не смогла сосредоточиться, и ты передал ей что попало.

– Сид… Сид, – Эплджек простонала и вытянула копыто.

– Что, яблонька? – голос прозвучал над самым ухом.

– А туда куда ты собирался… В Триксвилль… Там есть огромная башня с часами, и местечко называющееся «Торт» с чем-то там?

– Конечно дорогая. Это «Торт с ягодой» самый большой ресторан из всех наземных городков поблизости – если не брать Кантерлот в расчет.

– Тогда… Я с тобой… Твайлайт там.

– Гляди-ка какая самоотверженная. В такую минуту думает о друзьях! Ладно, придумаем что-ни…

Но слова потонули в густеющих синих клубах дыма: Эплджек второй раз за день провалилась в забытье.