Автор рисунка: Devinian
Глава 1. Перспективы

Пролог. Эквестрия Онлайн

Джеймс скептически глянул на своего друга Дэвида, садясь за компьютер под номером 12.

Дэвид выиграл в розыгрыше от “Хасбро” одну из пятнадцати полностью оплаченных поездок для двоих в Потакет, что в штате Род-Айленд, позволяющих принять участие в альфа-тестировании игры “My Little Pony MMO: Equestria Online”. Если верить “Хасбро”, то игру, столь сильно завязанную на дружбе, можно как следует протестировать только вместе с другом.

— Слушай, я очень признателен, что ты выбрал именно меня, — говорил Джеймс, занимая место, — и круто, что я буду одним из самых первых, кто увидит эту игру. Но мне всё равно как-то не особо хочется играть в неё… она такая… розовая и фиолетовая.

Дэвид усмехнулся.

— Я тебя понимаю. Достаточно лишь вспомнить ту корейскую игру с анимешными девочками, в которой ты так долго зависал. Но ты и здесь сможешь бегать по своим инстам хоть до посинения, как и делаешь в любой MMO. А что я? — он широко улыбнулся. — Я здесь ради пони. Мы оба получим то, что хотим!

— Но в том-то и дело. Игра, которая разрабатывалась лишь год, просто не может получиться хорошей, — сказал Джеймс, покачав головой. — Это какой-то трешак. Ну невозможно за год прорисовать все текстуры, не говоря уже о звуках или программной части.

— Давай поспорим? — предложил его друг. — Если игра впечатлит тебя, хоть немножко, я потрачу пятьдесят баксов и куплю тебе копию, но в таком случае ты будешь обязан играть в неё со мной по меньшей мере три месяца.

— Но это не совсем спор, Дэвид, — ответил Джеймс. — Я же в любом случае выигрываю. Зачем тебе это?

— Я просто хочу поиграть в одну игру со своим лучшим другом. Стоило мне прокачать персонажа в WoW, как ты уже перешёл в Aion. Так что теперь мы просто обязаны качать поняш вместе.

Джеймс смотрел на своего друга ещё несколько секунд, после чего отвёл взгляд и тихо сказал:

— По рукам.

И сфокусировался на компьютере. Там было что-то похожее на анкету. Ваш любимый цвет? Ваша любимая еда? Ваша самая любимая вещь на свете? Джеймс не понимал, зачем ему отвечать на эти довольно раздражающие вопросы. Больше всего он любил особый сыр сорта “Pepper-Jack”, но вряд ли он имел место в Эквестрии. Дэвид, в свою очередь, уже заполнил анкету и просто сидел, глядя на пони на экране.

Восемнадцать вопросов спустя экран почернел. Джеймсу предоставили выбор между Земными пони, Единорогами и Пегасами. Играя в WoW, он всегда танковал, а также варил зелья для походов в рейды с гильдой; ему нравилось бегать по локациям в поисках трав. Если верить описанию Земных пони, то они были самым живучим классом, к тому же у них ещё и был бонус к травничеству.

Дэвид упоминал, что буквально каждый каждая статья, каждый рекламный баннер на сайте говорил о нетрадиционности Эквестрии Онлайн как ММО. Например, здесь будет совсем немного (если они вообще будут) сражений. Но Джеймс не особо в это верил. Он нажал на Земных Пони. У него будет танк. Как бы то ни было, если уж Дэвид решил всерьёз заставить его взяться за это розовое страхочудище, то он будет проводить месяцы напролёт, проходя высокоуровневый контент снова и снова, пока наконец-то не получит Эпическое Боевое Седло Защиты.

На мониторе уже появилась следующая сцена: серый земной пони с тёмно-синей гривой, лежащий на кровати. Пони поднял голову и посмотрел сквозь монитор прямо на Джеймса… почему-то персонаж показался ему знакомым.

Тут раздался радостный вопль Дэвида:

— Смотри! — по экрану прогуливался белый единорог.

— Это же я! Только пони! — продолжал радоваться единорог голосом Дэвида; идеальная речевая синхронизация, кстати говоря. Джеймс отвёл взгляд от монитора и посмотрел на усмехающегося друга. — Не, гляди сюда!

Единорог начал корчить забавные рожицы.

Только тогда до Джеймса наконец-то дошло, что его собственный пони замер с каменным выражением лица. Геймер поднял руку, и пони вытянул копыто в ответ. Точно: в монитор была вмонтирована веб-камера. Он начал корчить рожицы вслед за другом, а пони в точности повторял его мимику. Дэвид отвечал хохотом, слышимым даже сквозь наушники.

Тут Джеймс понял, почему пони выглядел таким знакомым. Он ведь указал, что его любимым цветом был тёмно-синий. Даже причёска была практически такой же, разве что, чуть подлиннее. Да это ещё и было его собственное лицо, сильно изменённое, но всё же его.

— Ладно, это, может быть, и круто, признаю, — сказал он. — Но я не понимаю, как можно вокруг этого сделать игру.

— Приветик, — внезапно послышался голос. Камера отдалилась от Джеймса и Дэвида, приблизившись к красной земной кобыле. Она слегка поклонилась. — Меня зовут Ханикрисп. Простите за настойчивость, но это вы те самые новые пони, о которых все говорят?

— Эм… — промямлил Джеймс.

— Ага, вот они мы! — радостно воскликнул голубой единорог Дэвида. — Это мы только что попали в Эквестрию! И что теперь делать?

Ханикрисп усмехнулась и подошла к пони Джеймса.

— Всё хорошо, я же не кусаюсь. Судя по всему, у вас ещё нет пони-имён?

— Стоп, вы нас понимаете? — недоверчиво переспросил Джеймс.

— Конечно, сахарок, — фыркнула она.

— И вас зовут… Ханикрисп? — повторил Джеймс.

— Именно! И я забочусь о ферме. Ну так вот, вам двоим стоит побыстрее приступить к действию, то есть отправиться прямо в Кантерлот. Не волнуйтесь, я уверена, Принцесса Селестия подберёт вам достойные пони-имена. Не можете же вы вечно ходить, называя себя “Дэвид” да “Джеймс”, правда?

— Погоди, откуда ты знаешь моё имя? — спросил Джеймс и снял наушник с одного из ушей, чтобы слышать своего друга.

— Конечно они знают, как нас зовут, — хохотнул тот.

— Мы же заполняли те длиннющие анкеты, чтобы создать чара, — его голос было слышно даже сквозь закрытое наушником левое ухо.

Ханикрисп сердечно засмеялась.

— Ох, вы ещё поймёте, что Принцесса Селестия знает всё о каждом пони, появляющемся в этих краях. Я лично передавала ей списки имён, и мне очень повезло, что все они попали, куда надо.

Джеймс одновременно слушал и Ханикрисп своим левым ухом, и людей, сидящих с ним в одной комнате и реагирующих абсолютно так же, как и он. “Стоп, ты меня что, понимаешь?” — раздался женский голос. Но никто из них не говорил с южным акцентом, растягивая слова. Он поместил наушник обратно на правое ухо.

— Ну ладно, а как нам добраться до… локации Кантерлот? — спросил геймер.

— Выходите через эту дверь и спокойно идёте через лес, монстры здесь не водятся. Просто не сворачивайте с тропинки и через некоторое время окажетесь на главной дороге, ведущей в Кантерлот, — ответила та.

— Спасибо, — ответил Джеймс, а его пони поклонился. Парень моргнул. Он не отдавал команды для поклона. Более того, Джеймс даже не представлял, как это сделать.

Ну да не суть. Джеймс пошёл своим серым пони к открытой двери амбара в ночь; Дэвид следовал за ним. В принципе, стиль рисовки был очень похож на рисовку из самого сериала, если судить по тем нескольким кадрам, что ему показывал Дэвид. Правда, были и некоторые различия. Войдя в лес, Джеймс обратил внимание на растения. Их не скопировали, а потом размножили. Каждое дерево было уникальным, гнилые пни и камни располагались как-то… естественно, дорога же шла не идеально прямо; сквозь неё порой пробивались росточки растений. Ему даже не хотелось представлять, сколько времени было потрачено на этот лес.

Светло-серый пони Джеймса повернулся к своему другу:

— Слушай, всё действительно замечательно проработано, но это постепенно сводится к самой обычной РПГ. Например, сейчас квестгивер сказал нам пойти из пункта А в пункт Б.

— Ага, разве что мы по-настоящему говорили с этим неписем, — возразил единорог. — В обычной ММО мы бы нажали на пони с восклицательным знаком над головой, а затем на кнопку “принять”. Но здесь она как будто говорила с тобой. Смотри: даже во всей этой мимике появляется смысл, если в этой игре придётся постоянно говорить.

Джеймс несколько раз открыл и закрыл рот, словно рыба.

— И к тому же тут внизу нет панели действий. И если ты нажмёшь единичку на клавиатуре, могу поспорить, ничего не произойдёт.

Они оба продолжали идти по дорожке, пока не наткнулись на небольшую поляну. Путь лишь проходил через неё и терялся где-то в кустах, но по ту сторону полянки виднелось что-то вроде хижинки; из неё лился свет. Очевидно, дизайнеры уровней таким образом хотели привлечь внимание, так что Джеймс вместе с Дэвидом направились в её сторону.

Рядом с хижиной на задних ногах сидела зебра, судя по всему, варя какое — то зелье; она кидала в железный котёл цветы и травы, периодически помешивая раствор глубокого аквамаринового цвета. Но тут зебра отвлеклась и посмотрела в темноту.

— Пони шагают сквозь ночь. Не надо ли им помочь? — спросила она, и Джеймс подошёл поближе. — Обсидиан Страйп приглашает вас к очагу. Но скажите, как вас зовут, ибо без этого я общаться не смогу?

— Я Джеймс, — сказал он, поскольку Ханикрисп предупреждала, что это имя не подходит для пони.

— Я уверена, там это имя весьма известно. Но здесь оно совсем неуместно, — серьёзно сказала Обсидиан Страйп.

— Просто у нас ещё нет пони-имён, — вмешался голубой единорог Дэвида.

Обсидиан Страйп кивнула, как будто самой себе.

— Два пони в полночь по кустам шуршат. Уж не в Кантерлот ли они так спешат?

— Ага, мы делаем вводную квестовую цепочку, — ответил Джеймс.

Зебра склонила набок голову, будто пони перед ней был сумасшедшим.

— Я знаю, ты сквозь раму видишь меня, но поверь, я абсолютно жива.

— Мой друг хотел сказать, — вновь вмешался Дэвид, — что мы идём в Кантерлот к Принцессе Селестии, дабы получить пони-имена.

Обсидиан Страйп кивнула единорогу, после чего вновь повернулась к серому жеребцу.

— Уверена, получите вы достойные имена, но осталось много разных секретов ещё и у меня. Не прячьтесь, подойдите же ближе. Видела я, как смотрели вы на цветы мои, растущие чуть ниже.

— Да, там росла куча розовых цветов. Я могу их собрать и что-нибудь с ними сделать? — спросил Джеймс.

— То были розовые маргаритки, прекрасные и ароматные. Везде растут они, но чтобы собирать их, нужны копыта аккуратные. Зато найдёшь ты их в лесах и на полях, и даже на забытых островах, — сказала Обсидиан, показывая на кучку порезанных розовых цветов неподалёку от костра. — Зелье моё готовится теперь на медленном огне, пускай спокойно варится оно в котле. Ну так что, хотите вы узнать о травах простых, чтобы не делать зелий пустых?

— Да, пожалуйста, научи меня травничеству, хочу побыстрее прокачать аптекарское дело, — настойчиво попросил Джеймс. Может быть, он даже успеет собрать целый стек растений, чтобы потом продать его на аукционе в Кантерлоте, а то и сразу сварить зелья! Если, конечно, здесь есть торговля между игроками. Но тут Джеймс напомнил себе не гнать лошадей.

Зебра рассмеялась:

— Не забывай: не в Идеальном Мире ты сейчас. Поторопись, не так велик у нас времени запас, — сказала она и продолжила показывать игрокам всевозможные травы: галегу, мяту, тмин, качим. Джеймсу и Дэвиду дали нажать на каждую из кучек, чтобы взять себе по образцу.

— И как мне сделать из них зелье? — спросил Джеймс, взяв последний образец.

— Позже предстоит тебе это узнать, сначала научись ты их собирать.

Джеймс кивнул; то же проделал и его серый пони.

— Хорошо, спасибо тебе, — геймер уже пошёл было обратно в сторону леса, но вновь оглянулся на зебру.

— Буду здесь я сидеть и смотреть, как пропадёте вы вдали. Надеюсь, найдёте вы пони-имена свои, — Обсидиан помахала им и вновь вернулась к зелью.

— Ой нет. Ой-ой-ой. Без щепоточки тмина испортится отвар мой, — бормотала она про себя.

Земной пони и единорог продолжали молчать ещё примерно с минуту, идя по лесу. Джеймс размышлял о Ханикрисп и Обсидиан Страйп.

— Что за чертовщина? — пробубнил он.

— Что такое?

— Ладно ещё слова Ханикрисп, они могли быть записаны заранее и заксриптованы — произнёс Джеймс, глядя на лицо единорога Дэвида. — Но Обсидиан Страйп реагировала на наши слова. Она даже подколола меня по поводу “Perfect World”, когда я упомянул “аптекарское дело”. Да что говорить, эта зебра вела с нами полноценный диалог, меняя темы. Если это был непись, то тест Тьюринга наконец-то пройден.

— И что? Ты ведь играл в “Падение Асгарда”. Компания “Hofvarpnir” действительно делает отличные игры.

— Нет, не совсем, — сказал Джеймс, а его пони отрицательно покачал головой. — В “Асгарде” у врагов был отличный ИИ, но это всё равно оставалось обычной аркадой от третьего лица. Это же что-то совершенно новое. Я не могу вспомнить ни одной игры, базирующейся на абсолютно свободных диалогах. Ну просто невозможно изобрести абсолютно новый жанр игры за год. Нет, я согласен, такое разнообразие жанров для того и существует, чтобы можно было найти игру себе по душе. Но ты уверен, что в это кто-то будет играть? Диалоги, конечно, хороши, но как они помогут прокачать мои статы?

Единорог Дэвида закатил глаза:

— Сказал клубный тусовщик типичному задроту. Да, мне тоже нравится наблюдать за ростом циферок, но здесь меня гораздо больше привлекает быть среди поняш… это была моя мечта.

— Ладно, забудь. Но всё же, если они умудрились изобрести технологию, проходящую тест Тьюринга, то почему они тратят время и эту самую технологию на создание игры по “My Little Pony”? Мне так кажется, гораздо выгоднее просто-напросто посадить агента, играющего за неписей, который способен пройти тест Тьюринга! Тут что-то не так. Слушай, неужели тебе совсем не любопытно, что здесь происходит? Тебя это нисколько не удивляет?