Автор рисунка: BonesWolbach
Глава 23.

Глава 24.

Сознание возвращалось медленно, с приступами страшной головной боли. Что именно произошло — Селестия не знала. Просто в какой-то момент боя она почувствовала, как нечто разрывает саму суть мироздания когтистой лапой, а затем, от последовавшей отдачи, лишилась сознания.

— Принцесса! Как вы себя чувствуете? — Раздался над ней голос кого-то из ее маленьких пони. Селестия медленно, с трудом открыла глаза, чтобы увидеть над собой потолок госпиталя. Во всем теле царила сильная слабость, однако организм аликорна потихоньку восстанавливал свои силы.

— Я в порядке... — Выдавила из себя Селестия, пытаясь подняться на ложе и сесть. Немедленно закружившаяся голова и тошнота тут же заставили ее лечь обратно. — Относительном. А где Луна? Она жива?

— Я здесь, сестра. — Слабо отозвалась Принцесса Ночи с соседней койки. — Отвратно выглядишь. Похоже, от этого Выброса досталась всем магам... Что это вообще было?

Селестия повернула голову на голос, и с радостью отметила, что ее сестра не ранена. А так же заметила лежащих на койках госпиталя огромное количество единорогов, стонущих от боли.

— Не знаю. Такое на моей памяти впервые. И, боюсь, что этот Выброс был предвестником чего-то весьма зловещего. — Призналась Принцесса Солнца, вновь делая попытку сесть. На сей раз ей это удалось. — А что со вторжением? Мы справились?..

— Да, принцесса. — Ответил врач-земнопони, который за все время переговоров Принцесс нервно ерзал на месте. — Выброс задел всех, в том числе и чейнджлингов, но земнопони, фестралы и пегасы отделались, можно сказать, легким испугом. Они и довели дело до конца.

— Госпожа! Принцесса Селестия! Рада видеть вас в добром здравии! — В королевский госпиталь вошла одна из лейтенантов Ночной Гвардии, фестралка по имени Эарли Даун. — Победа за нами! Чейнджлинги остановлены, их Королева пленена и сидит теперь в особой камере. Не знаю, что это было за магическое явление, но произошло оно крайне вовремя. Правда, мы теперь не можем скользить между теней и управлять облаками... Но это дело, я надеюсь, временное.

— Рано расслабляться, лейтенант. — Ответила Луна, делая попытку встать на ноги, с поддержкой лекаря. Получилось. — Мое сердце чувствует, что это еще не конец. Отведите войска внутрь дворца и укрепите его настолько хорошо, насколько это возможно. Лучше переусердствовать, чем потом сожалеть об обратном.

— Да, Госпожа! — Поклонилась фестрал, прежде, чем лучась от счастья, умчаться выполнять приказ самой Принцессы Луны.

***

Спустя примерно двадцать минут, когда Селестия и Луна смогли прийти в себя настолько, что смогли встать с кровати и двигаться, подошли первые подкрепления. Прибыли грифоны-наемники, вместе с пегасами. Их доспехи были залиты зеленым ихором чейнджлингов, а так же... черной кровью. С ними было множество раненных, а в глазах застыл страх. Что же могло так напугать обычно довольно воинственных и бесстрашных летунов? Это Принцессы и собирались выяснить. Из обрывков диалогов новоприбывших и размещающихся в замке вырисовывалась примерно та самая картина, которой и опасались Принцессы — явилось нечто более ужасное, чем чейнджлинги.

— П-принцесса Селестия! Принцесса Луна! — Окликнула венценосных сестер какая-то пони. Повернувшись к ней, они обнаружили желтую кобылку с частично срезанной рыжей гривой, что выпирала из-под брони. Это была Спитфайр, капитан Вондерболтов. Судя по ее виду, она была чем-то крайне шокирована и напугана.

— Мы слушаем тебя, наша подданная! — Немедленно отреагировала Принцесса Луна, по въевшейся привычке отозвавшись слабым, но все же Королевским Гласом. Затем, осознав свою ошибку, продолжила уже нормальным голосом:

— Говори же!

— В нижней части города, неведомо откуда, появилась огромная армия исчадий Тьмы! Они заполонили там все! — На едином дыхании выпалила пегаска, нервно проведя копытом по той части гривы, которая еще осталась. И затем, с каждым словом, голос пони становился все тише, словно бы она заново переживала произошедшее с ней ранее. Из ее глаз выступили слезы. — Мы... Мы как раз спешили к вам на помощь и соединились с отрядом наемников, когда произошел Выброс. Он был совсем рядом с нами... М-мы не ожидали... Неизвестный враг ударил нам в крупы снизу, воспользовавшись нашей слабостью. Мы пытались дать отпор, но без наших способностей по контролю погоды у нас почти не было шансов. Многие погибли. Они... эти твари наверняка направятся сюда вслед за нами и убьют тут всех!

— Успокойся, Спитфайр! Сейчас ты, пегасы Клаудсдейла и наши грифоньи союзники в безопасности. — Ответила Селестия, перебросившись со своей сестрой многозначительными взглядами. — Я понимаю... что тебе неприятно вспоминать это, но все же расскажи, что произошло, и как выглядели эти "исчадия Тьмы"? Это может быть очень важно.

— Все они были двуногими, почти как минотавры, но в то же время разными, словно пони и дракон. — Утерев мордочку правым копытом, начала отвечать пони. Присутствие принцесс и излучаемая ими неосознанно сила придала уверенности в том, что еще не все потеряно. — Одни были небольшими, тощими и быстрыми, нося при себе копья; вторые были чуть выше и с двумя мечами размером с пони. Их яростный и кровожадный вой при виде нас я помню до сих пор. Мы вместе с наемниками пошли с ними на сближение, чтобы отогнать прочь. Из задних рядов врага тут же взвились в воздух стрелы черным облаком, и не все смогли их избежать. Но в конце концов часть из нас до них добралась, и там завязалась копытопашная.

Пони нервно сглотнула, явно вспомнив нечто ужасное. Затем, собравшись с мыслями, она продолжила:

— Третьи были ростом выше вас, принцессы. Их кожа была такой же черной, как и их кровь. Словно скалы, они возвышались над большей частью остальных Исчадий, и их удары и выстрелы из луков разили нас беспощадно. Исчадия не пытались брать пленных. Один из них почти снес мне голову, но я успела поднырнуть под его клинок, который скосил мне часть гривы, и отскочить после этого назад. Затем земля содрогнулась, и в бой вступили самые крупные из тварей. Ростом они были примерно в два этажа. Их сила была подобна средним драконам. Каждый их удар сметал сразу несколько наших. Я, видя, что шансы на победу стремительно тают, приказала отступать сюда, к Вам. Успели не все...

— Вы сделали то, что должно для того, чтобы защитить Эквестрию, Спитфайр. Я горжусь вами. У тебя есть немного времени на передышку. — Проговорила Принцесса Селестия, мягко, по матерински, коснувшись копытом головы капитана Вандерболтов. — Жертва павших не будет забыта. И мы отомстим врагу за все его преступления. Но будьте готовы вновь вернутся в бой. Исчадия Тьмы неизменно нападут на нас, и мы должны быть готовы.

— Да, принцесса.

***

— Ты ее не убедила. — Констатировала очевидное Луна, ощущая, как магия понемногу возвращается обратно. — Но сильнее всего тебя беспокоит не это, а кое-что другое. Думаю, я знаю, что именно. Ангмар?

— Да. — Ответила Селестия. — Описание Исчадий от Спитфайр уж слишком похоже на те события, что мы наблюдали вместе с тобой и Элементами год назад в чужих воспоминаниях. Мы были слепы, раз проглядели такое...

— Помнишь, я передавала тебе послание Твайлайт, когда я вытаскивала ее и остальные Элементы из кошмаров, что в этих землях появился некий колдун из тех темных земель, и что он в сговоре с чейнджлингами? — Припомнила Луна, потерев крылом подбородок. — Похоже, что последних использовали. Просто для того, чтобы отвлечь наше внимание, пока не станет слишком поздно. И мы слепо пошли у вторженца на поводу, даже не рассмотрев другие варианты...

— Сожалеть и заниматься самокопанием будем потом, сестра. Сейчас нужно подготовиться как можно лучше к грядущей осаде. Орки, в отличие от чейнджлингов, летать не умеют, так что сразу, нахрапом, они на штурм не пойдут. Им потребуются осадные орудия. — Болезненно поморщившись, ответила Селестия, на пути отдавая соответствующие приказы: укрепить двери и ворота (а так же, на всякий случай, пещеры), подготовить припасы, точить клинки, собирать стрелы и тому подобные мелочи, важные в будущем. — Пони не воевали с настоящим врагом уже очень давно. Грифоны, пусть и воинственнее, тоже не так умелы в плане смертоубийства, как наш противник. Если орки доберутся до нас раньше, чем мы до конца оправимся от Выброса, это будет бойня. Хорошо, что мирные жители успели покинуть город...

— Ты ведь просила помощи у Кристальной Империи? — Вспомнила вдруг Луна, повернув голову к сестре, — их нужно предупредить. Они то думают, что идут сражаться с чейнджлингами... Я отправлю к ним гонца.

***

Первое столкновение с новым врагом произошло, можно сказать, почти сразу же, как только ревущая и жаждущая крови орда орков выбралась из полуразрушенного помещения, где располагался портал, и затопила собой пустые улицы причудливого города. Тщедушные летающие лошадки, а так же какие-то химеры, похожие на четвероногих орлов, что пролетали над ними, были перехвачены и оказались не способны противостоять закаленным в боях воинам Ангмара, прошедшим через Эттенские Высоты.

Кроме того, в рядах орков так же находились ангмарские колдуны, что незримо и вполне успешно вселяли в и без того напуганных произошедшей бойней будущих рабов панический страх и ужас, который вскоре должен был укорениться в их душах и лишить воли к сопротивлению в будущем. А если повезет — так еще и других, кого черное колдовство не задело. Кровь пони и грифонов щедро оросила землю, а обитатели этого жалкого мирка, сверкая копытами и побросав оружие, спешно отступили прочь.

Предварительная разведка, проведенная наездниками на варгах, показала, что пони вместе с химерами спрятались в декоративной, но все же крепости, и забаррикадировались там. Так как портал был слишком мал, чтобы протащить через него осадные башни, орки, под руководством вожаков, ограничились малыми средствами, а именно — лестницами и катапультами. С материалом для последних проблем возникнуть было не должно, ведь вокруг было так много камня! Просто добавь масла и огня, и крепость станет уже не защитой, а полыхающей огнем клеткой.

Оставив Призрачных Стражей у портала — на всякий случай, Фаиронир покинул полуразрушенное помещение. Теоретически, одна из его главнейших задач по пребыванию здесь была выполнена: проход между мирами прорублен, армия Ангмара здесь и готовится к штурму. Теперь дело было за малым — помочь оркам прорваться в замок Кантерлота и убить ослабленных принцесс до того, как их силы восстановятся. Кризалис и ее армия чейнджлингов глашатаю больше не была нужна. Именно поэтому он и отдал приказ на полное истребление. Что же касается самого Кантерлота...

Этот город, что долгое время служил пони столицей и защитой от внешних бед, будет осквернен, и его ждет почти та же судьба, что и в свое время пала на Минас Итиль, ныне известный как Минас Моргул. Но, безусловно, сперва его нужно очистить от местных обитателей. А потом, руками, и, вскоре еще и копытами рабов, замок будет изменен. Отсюда Фаиронир планировал начать свой завоевательный поход во славу Ока и Ангмара. Отсюда в будущем в Арду к Мордириту будет течь бесконечный поток рабов, ресурсов и магических артефактов. Но довольно мечтаний. Сначала — дело.

***

Смеркалось. Заняв высокие стены замка, пони и грифоны со страхом взирали на черную кляксу с яркими огоньками от факелов вдали внизу — нового, неведомого врага, что медленно и неотвратимо приближался к ним. Рассказы пегасов (грифоны молчали в тряпочку, поскольку их капитан прекрасно понимал, что такое боевой дух и как важно его поддерживать среди союзников перед лицом врага) словно пожар распространились по всем войскам обороняющихся, и в сердцах наиболее слабых духом начало зарождаться отчаяние. Кое-где звучали призывы бежать, бросив все и всех, говоря, что, в конце концов, замок — это всего лишь камень, а мирные жители давно уже должны были уйти на достаточно большое расстояние, чтобы их не смогли нагнать даже чейнджлинги — чего уж говорить про не летающих двуногих.

Однако подобные малодушные призывы пресекались теми, кто был более храбр и мужественен. Ведь за их спинами были те, кто не мог сейчас сражаться, и, что более важно, передвигаться — раненые, те, кто еще не пришел до конца в себя после Выброса и, что самое главное — Принцессы, которые еще не до конца оправились от происшествия. Тем не менее, большая часть единорогов все же смогла вернутся в строй. Да, пусть для них были недоступны наиболее могущественные заклинания, но силы для старого доброго телекинеза, а так же пары других мелочей вроде базовых боевых и защитных заклинаний, восстановилось достаточно.

Армия вторжения тем временем приблизилась на достаточное расстояние, чтобы ее можно было разглядеть. Старый Адалвалф, лидер отряда наемников, впрочем, уже успел повоевать с чужаками и насмотреться на них, и осознавал, насколько сильный противник противостоит пони и его ребятам.

Около пяти сотен клинков он привел с собой, сюда, на помощь к Принцессам, что всегда были щедры, когда дело доходило до защиты их "маленьких пони"; и пусть молодые клювы в его отряде искали только славы и денег, сам он был здесь в поисках славной смерти в бою против достойного противника.

Что же, похоже, вскоре ему предоставится такой случай. Жаль лишь, что союзники не обладали такой же силой воли, что и он. Некоторых юных грифонов, конечно, тоже подсекли неожиданные вспышки паники, но... Не зря же они были наемниками. Принцессы прекрасно знали, как поднять их боевой дух, сообщив, что награда за защиту столицы будет поистине королевской. Конечно же, это возымело свой успех, и случаи паникерства просели до минимума. И теперь... оставалось только ждать.

Продолжение следует...