Автор рисунка: BonesWolbach
День девятый - Светлая сторона жизни День одиннадцатый - Живая природа города

День десятый - Жить вместе



дорожить мимолётным



Лемон Фриск улыбнулся апельсиновой кобылке, лежавшей с ним на двуспальной кровати:
 — Слушай, Мисти... а чего же это я тебя терплю-то до сих пор, а?

 — Я напоминаю тебе Блоссом Три? — лениво предположила Мисти.

 — У-у-у. Так, во-первых, лицензия мозгоправа аннулируется, — ответил Лемон. — А во-вторых, нет, практически. Да, ты — кобыла, и я тебя люблю, но на самом деле... на этом сходства вроде как и заканчиваются.

 — Аннулируется? А я скажу, что это из-за того, что я напоминаю тебе твою мать. Всё как дедушка Берейд завещал.

 — А он всё равно пройдоха.

 — Только не говори, что и его знал.

Лемон закатил глаза:
 — Не, я не настолько стар. Но он всё равно пройдоха. Его заслуга лишь в том, что он утвердил психологию как науку. Труды Вестермаха разбили его теорию о привлекательности родителей в пух и прах.

 — Так я, значит, совсем не как она, да? — Мисти вернула тему в прежнее русло. — А почему?

Лемон на миг задумался, склонив голову:
 — Ну-у, она обладала некоторым... стремлением, но это было скорее простым желанием следовать моим сумасбродствам, — гуль взглянул на Мисти: — А вот ты другая. У тебя есть своя движущая сила. Я не уверен, что это, но ты просто глядишь на мир с любопытством и желанием узнавать.

 — Так ведь внешний мир для всех нас здесь в новинку, — заметила Мисти.

 — Ну да, да, но всё же. Ты-то ведь полезла наружу.

 — Да, и добра получила целую гору, — нахмурилась единорожка.

Лемон встал с кровати:
 — Ну, ты таки привела полезного пони.

 — Скорее, он меня привёл, — Мисти уставилась в потолок. — А сейчас... мы снова уходим.

Лемон вскинул бровь:
 — Колеблешься, значит?

Мисти покачала головой:
 — Да не очень. Просто вся эта политика... — она поднялась, уселась на кровати, подобрав ноги под себя, и взглянула на Лемона. — Я никогда всерьёз не принимала того, что ты говорил, пока не пришла Эпл Твиг. И обидно-то как раз то, что ты, возможно, и есть наилучший выход из сложившейся ситуации, с точки зрения Стойла.

Единорожка встала с кровати и принялась расчёсываться.
 — Только дело не в одной политической ситуации, — сказала она, поглядывая на гуля в зеркало и поправляя спутанную за ночь гриву. — Нельзя принудить кого-то к такому, да ещё и внушая ему вину за отказ. Так что ты — свободный пони, Лемон.

 — Вот и ежедневная беседа со своим психологом, — пошутил Лемон, подходя к единорожке.

 — Ха! — усмехнулась та. — Так я же, во-первых, уже говорила тебе, что я не твой личный врач, а во-вторых, ты ведь только что аннулировал мою лицензию на мозгоправство.

 — А в-третьих, ты не занимаешься этим со слишком близкими тебе пони, — добавил гуль.

С отстранённым взглядом Мисти улыбнулась:
 — Ну, психоанализ от собственной дочери приедается-то быстро. Да и родителей это выводило из себя невероятно. Я бросила так делать — хоть пожила более-менее нормально и спокойно.

 — О, а я как-то и не задумывался об этом.

 — Тебе, видимо, не довелось испытать радостей воспитания ребёнка в переходном возрасте, — сказала Мисти и с округлившимися глазами выронила расчёску, осознав вдруг, что она сказала. Она резко повернулась к Лемону:
 — Извини! — выпалила она. — Я не хотела... напоминать.

Тень застарелой боли промелькнула на лице гуля, исчезнув также быстро, как и появилась.
 — Да ла- хотя нет, не ладно, — он бледно улыбнулся. — Но я переживу. Или типа того.

Мисти приблизилась к Лемону и обняла его:
 — О, прости, пожалуйста. Я просто вспомнила себя в том возрасте.

Лемон вздохнул:
 — Да я бы и не прочь восполнить недостаток родительского опыта.

 — И как ты это собираешься сделать? — единорожка лукаво поглядела на его заднюю часть.

 — Ну, придумаем что-нибудь.

Скоро Мисти завершила прихорашивания, и они вдвоём вышли из спальни. Кобылка бросила взгляд в сторону кухни.
 — А ёлки-палки, — проворчала она, — забыла вчера к завтраку продуктов взять.

 — Значит, в общий зал, да? — Лемон колебался, вспоминая события прошедшего дня.

У Мисти загорелись глаза:
 — О, да, точно! Нас же там все будут ждать! — она расплылась в улыбке, едва заметно покраснев. — Идём!

 — Ждать нас? — переспросил гуль, вновь издеваясь над своей бровью-беднягой. — В смы...

 — И-идём!

* * *

Пока дверь в общий зал не открылась, Лемон более или менее ожидал, что в ней будут все те, кто подготавливается к экспедиции.

А особенно учитывая, что не наступило ещё даже и полудня, он совсем не ожидал в нём ленточек и толпы пони, готовой закатить им двоим вечеринку.

К ним приблизился Рэмбо Эпл:
 — Поздравляю, Мисти, Лемон! — полный радости сказал он. Продолжить ему не позволила жёлтогривая белая единорожка, что выскочила перед ними и крепко обняла Мисти Клауд:

 — Эх, Мисти! — выпалила она. — Ну как оно, а? Замужняя уже наконец.

Гуль моргнул:
 — Погоди, что?

Мисти Клауд подняла на него мечтательно-счастливый взгляд, и тут до неё дошёл смысл услышанного. Глаза её округлились.
 — То есть... А! Ну конечно! — неуверенность прокралась на её лицо, а сама она стала постукивать по подбородку. — Ты и не знал...

Озадаченный, гуль поглядел на единорожку. Как и всегда, его старые переумершие извилины зашевелились в попытках понять ситуацию, и в данном случае это не потребовало много времени.

 — Программа, да? — сказал он. — Мисти... вот во время того нашего разговора вечером, два дня назад, я тебе предложение случайно не сделал?

 — Ты сказал о своём желании завести семью, о совместной жизни, — Мисти слегка смутилась из-за того, что так и не объяснила это откровенно. — Я думала, ты понимал, что такое заявление может у нас здесь значить.

 — Что ж, не могу сказать, что не удивлён. Я, э-э, и правда не ожидал, — сказал гуль и обратился к Рэмбо Эплу: — Я думал, вы сообщите что-то подобное ещё вчера хотя бы.

 — Не-е, нельзя, — ответил зелёный жеребчик. — Примета плохая — такие вещи до забурения в новый дом упоминать!

Лемон обвёл взглядом собравшихся и заметил, что местный диджей явно среди них отсутствовал.
 — Так значит, — обратился он к Мисти, — ты поэтому так разозлилась, когда пришла Эпл Твиг? И потому она даже и не пыталась возражать?

Мисти кивнула и прислонилась к нему:
 — Прости... просто знакомые тебе свадьбы в традиционной форме для нас уже остались лишь в книжках. Я должна была догадаться, что это станет для тебя неожиданностью. Но ты ведь так спросил... вот прямо именно так, как и полагается, понимаешь? Прямо как и Биг Эпл попросил бы, будь он со мной в совместимых очередях.

Единорожка взглянула на него:
 — Надеюсь, ты... не против? — едва заметное опасение показалось в её глазах.

 — Шутишь? — засиял Лемон. — Да на пустошах никаких традиционных свадеб вообще нет. Я даже и не думал, что у нас нечто более-менее официальное, как здесь, может вообще когда-нибудь случиться, — он окинул взглядом зал, где им двоим устроили праздник, и улыбнулся. — Ну а это? Это мило. Неожиданно, может, но определённо мило.

Гуль задумался и взглянул на Мисти:
 — Так, выходит, брачная ночь у вас здесь случается ещё до свадьбы? Хотя нет, если официально всё закрепляется во время того «забурения»... то это значит, что брачная ночь вроде как и есть свадьба, — гуль, улыбаясь, помотал головой: — Странное место, это ваше Стойло.

Мисти улыбнулась:
 — Извинения принимаются?

Гуль продолжил:
 — Ну а слово у вас тут не принято говорить по поводу, или речь там задвинуть какую?

 — Да нет. У нас же тут очередь. Так что никаких романтичных «как мне дорога моя половинка».

 — Ага, да и, наверное, наскучивает такое быстро, — сказал гуль. — «Я сейчас вспоминаю, как впервые положил глаз на неё», — принялся изображать Лемон. — «Случилось это в Стойле 69, в жилом секторе, именно там, где, как подсказал мне распорядок очереди, она и жила. Хотя, может, я ещё и в школе её приметил».

Единорожка рассмеялась:
 — Ну да, ты правильно понял, — она улыбнулась и продолжила: — Это скорее похоже на празднование новоселья, с пожеланиями паре счастливой жизни и здоровых деток.

— Вот это, правда, к нам не очень-то и применимо.

 — Ты про жизнь или про детей?

Лемон усмехнулся:
 — «Пока смерть не разлучит» в нашем случае звучит как-то однобоко, да?

— Жаль, процесс этот сейчас ненадёжен, — пошутила собеседница.

— Так, ты эти мысли брось. То, что у тебя заскок на гулей, не значит, что и у меня тоже.

Громкий смех прервал их. Источник его — местный единорожий аналог Пинки Пай, что неудивительно, — широко улыбался:
 — Вы двое, когда вместе, — просто умора!

«Уморительная» пара разделила неуверенный вид.
 — Правда? — спросил Лемон.

 — Стопудовлённо! — заверила их Коктейль Пати. Затем она принялась оглядываться по сторонам, видимо ища что-то под столами. — Ой, простите, я на секундочку! — она неловко улыбнулась и ринулась к одному из сервированных столов.

 — Рисоваки́н [в ориг. Paintmash, мазня, шлепки краской], а ну вылезай! Сейчас стол обернёшь! — Тейль ухватилась за гриву жеребёнка и аккуратно, но твёрдо вытянула его из его секретного подстолья.

 — Прости, мам, — пробормотал поугрюмевший малыш.

Эта сценка напомнила Лемону о его разговоре с отцом Мисти о её задержке очереди. Гуль всерьёз и не осознавал до этого момента, что большинство ровесниц Мисти уже стали родителями.

Тихий вздох рядом подсказал ему, что кое-кому напомнили о том же.

 — Чувствуешь, что стареешь? — полушутя спросил гуль.

Подруга же его не смогла сдержать улыбки:
 — С тобой-то рядом? Никогда.

Лемон усмехнулся:
 — Ну ладно, идём, глупопони. Для нас ведь праздник — давай насладимся, пока можем.

Приступить к этому, однако, они не успели — кто-то позади них кашлянул, прочищая горло. Лемон обернулся и увидел там родителей Мисти. Хейлсторм буравил его суровым взглядом, от которого гуль невольно съёжился, пусть и был лет на полтораста старше. Мисти от такого строгого вида отца лишь закатила глаза.

 — Полагаю, традиционные пожелания долголетия и здоровых детей здесь вряд ли подойдут? — начал Хейлсторм.

Лемон заметил реакцию Мисти и ухмыльнулся:
 — А я вот не вижу, почему бы ей этого не пожелать, — ответил он, буквально лишив слов своего новоиспечённого тестя. Мисти не удержалась от смеха.

 — Так, ладно, Хейл, — сказала Мунсторм, — дай уже я скажу, пока ты нас глубже в краску не вогнал, — она поглядела на пару своей обычной приятной тёплой улыбкой. — Ну, родная, поздравляю, — обняла она свою дочь. Взглянув же на Лемона, она колебалась мгновенье, но обняла и его, после чего невольно содрогнулась и взглянула на Мисти: — Какое странное ощущение! — Мисти лишь заулыбалась.

 — Кгхм, — начала Мунсторм. — Мы желаем вам двоим долгой и счастливой совместной жизни и крепеньких здоровых детишек, — она с усмешкой взглянула на своего супруга, — где бы вы их ни взяли.

 — Взяли? — переспросила Мисти. — Ну мам, ты из нас прямо похитителей каких-то делаешь.

 — Прости, — усмехнулась Мунсторм.

Лемон просто улыбнулся:

 — Спасибо вам, Мунсторм, — он вдруг вспомнил, как та дипломатично сказала тогда «мы», и быстро добавил: — и Хейлсторм.

Хейлсторм тряхнул гривой:

 — Да ладно. Вы ж всегда, я думаю, сможете воспользоваться искусственным оплодотворением. Правда, донора нужно будет искать другого.

Мисти с Лемоном обменялись нервными улыбками.

 — В любом случае, не сейчас, — сказала рыжая. — Я ещё на мир хочу посмотреть, перед тем как осесть.

 — А, да, да, экспедиция эта ваша, — закивал Хейлсторм.

Мисти покачала головой:

 — Ну, я не совсем об этом. Туда, куда нам надо, добираться от силы час, насколько я помню, — она улыбнулась. — Нет, я просто... хочу разглядеть город получше, — она склонила голову к своему спутнику рядом. — Лемон его хорошо знал, ну, до того, как его весь разрушили, — не отнимая головы, она взглянула тому в лицо: — Покажешь мне там каждое романтичное местечко, — единорожка нахмурилась: — То есть... если это не навеет слишком много грустных воспоминаний. Эм, в смысле, о Блоссом Три, — взгляд её упал: — Прости.

Лемон легонько поцеловал её в макушку:

 — Не беспокойся об этом больше.

Гуль заметил по лицам её родителей, что они хотели спросить об этом, но просто не знали как. Правда, после беседы ранее он был вполне уверен, что Мунсторм уже сделала кое-какие выводы, и потому не удивился, когда она заговорила первой.

 — Ваша предыдущая супруга была из Винниаполиса? — спросила она.

Лемон моргнул и поглядел на Мисти. Ему показалось странным, как «его умершая супруга» Блоссом Три превратилась в «его предыдущую супругу». Такое ещё было ему в новинку. На словах эта вечеринка отмечала «начало совместного проживания», но фактически делала их, по меркам Стойла, «мужем и женой». И на это он мог лишь улыбнуться.

Мисти подняла голову и взглянула на него:

 — Лемон? Ты снова выпадаешь, дорогой.

Лемон моргнул снова. Замечание не возымело намеченного эффекта, поскольку привлекло его внимание лишь одной деталью.

 — Ты никогда раньше не называла меня «дорогой».

Мисти приобрела такой вид, словно сказала что-то не то:

 — Тебе... неудобно говорить о ней на пони?

 — О! — Лемон вдруг понял, что ещё не ответил на первый вопрос Мунсторм. — Нет-нет, это ничего. Я просто задумался обо всём... этом, — он обвёл копытом зал. — О свадьбе, хоть вы её так и не называете, и всём таком, — он обратился к Мунсторм: — Да, Блоссом Три выросла в этом городе. Я встретил её на военной базе рядом, когда проходил там подготовку.

 — Так ты — военный? — спросил Хейлсторм.

Гуль улыбнулся:

 — Ну-у... не совсем.

* * *

В целом, празднование длилось не очень долго — в полдень ведь было запланировано начало экспедиции. Минули ещё полчаса разговоров о своём прошлом с родителями Мисти, шалостей детишек её ровесниц, поздравлений и добрых пожеланий от местных пони — и новоиспечённую пару позвал Рэмбо Эпл, чтобы разобраться с предстоящей полуденной задачей. На груди у жеребчика уже красовалась кобура с пистолетом.

 — Так, э-э, я там говорил, что логистикой займусь, — начал Лемон, слегка колеблясь.

 — Ага! — перебил его Рэмбо Эпл. — Да ладно тебе, чувак, ты что, правда думал, что мы это на тебя взвалим в вашу первую ночь въезда? Не-е, бро, так дела не делаются! Но не парься — дружище Рэмбо уже обо всём позаботился!

Они пришли в просторное помещение при входе в Стойло. Там их уже ожидала группа из шести пони. Обнаружив среди них смотрителя, Лемон внутренне расслабился — он до сих пор был немного раздражён событиями дня прошедшего и вполне ожидал, что Вектор мог сейчас просто не явиться. Однако его облегчение вновь сменилось беспокойством, едва он заметил, с кем тот говорил.

Эпл Твиг.

Гуль вздохнул. Он так надеялся выбраться из Стойла без новых столкновений с ней. Однако гружёные переметные сумки на её спине весьма красноречиво утверждали о невозможности этого. Так или иначе, политики сегодня было не избежать. Также поняв это, Мисти сочувственно улыбнулась Лемону:

 — Лемон, помни... это не твоя обязанность. Ты здесь только пять дней.

Гуль кивнул:

 — Как бы там ни было, мне нужно с этим разобраться. Я хочу, чтобы когда мы туда прибудем, не было никаких сомнений в том, кто главный.

 — Лемон, ну это же Вектор Филд, он подстелется. Как и всегда.

 — Да, но я этого не хочу, — сказал гуль. — Или не хотел, по крайней мере, когда подал ему эту идею, — он раздражённо выдохнул: — Я даже не знаю уже, чего хочу. Бардак какой-то.

 — И ты ему причиной, — сказала Мисти. — Ты снова подал им объект для борьбы.

 — Наверное. Давай узнаем, что они задумали.

Как ни странно, Вектор и Эпл Твиг их появления не заметили. Их довольно сильно увлекла собственная беседа.

 — -сё равно, — говорил Вектор раздражённо. — Нужно просто затаиться. Это сработает, он ведь такой.

 — Признаю, он харизматичен, а вот ты как-то слишком быстро предложил ничего не делать, — ответила Твиг. — Как я вчера сказала-

 — Ага, да, — прервал их Лемон, — продолжайте, я очень хочу послушать, о чём таком вы вчера говорили, что привело тебя потом к нашей двери, — сказал он, буравя их взглядом.

Явно удивлённая, пара уставилась на него в ответ. Чуть погодя Эпл Твиг виновато призналась:

 — Прости, я не хотела ничего такого делать за твоей спиной. Ты просто оказал неоценимую помощь нашему сообществу, и мы хотели выразить свою признательность, как-то от-

 — Чушь ослячья, — одёрнул её Лемон. — Вы просто посмотрели, как я ловко решил ваши проблемы и отвлёк всех пони от проколов вашего ОИПа, и решили запрячь меня официально, чтобы я продолжил всё это уже как ОИПовец.

Словно олень в свете скорого поезда, Эпл Твиг уставилась на гуля. Она вдруг вспомнила его упражнение в логике после радиоинтервью и прикрыла лицо копытом, кивнув:

 — Ладно. Куда уж мне угнаться за чемпионом по логическим эстафетам.

 — Верно. И не забывай об этом, — ответил Лемон. — Да я и не позволю тебе забыть. Я согласен на должность.

Твиг, Вектор и Мисти уставились на него, не веря своим ушам. Кто первым выдал «что?», понять было невозможно.

 — Лемон, мне же помнится, ты говорил, что не хотел этим заниматься, — сказала Мисти.

 — И не хочу. Я ни за что не возьмусь, пока не будут приняты мои условия, — он пристальнейшим образом взглянул на Эпл Твиг. — И уж будь уверена: я — за ликвидацию ОИПа в первую очередь.

Эпл Твиг отчётливо сглотнула, и Мисти не смогла не посочувствовать кобылке — та ничего не сможет противопоставить Лемону, разойдись тот. А ведь сейчас он определённо разошёлся. Мисти видела в его глазах тот самый блеск, что был в них, когда гуль стиснул в объятиях шею Кэпсуорта и взрывной ошейник Спрея. Тот самый безумный блеск при первой встрече Выгарков на фабрике. Слабо ли будет Эпл Твиг отказаться от своего предложения, слабо ли будет поставить интересы ОИПа выше интересов Стойла?

 — Такие решения принимать не мне, — сказала наконец она.

Лемон ухмыльнулся:

 — Рад, что «догнала». Я уж боялся, придётся самому это объяснять.

Эпл Твиг взглянула на него зло:

 — Так для тебя это всё — просто игра?

К её удивлению, гуль рассмеялся:

 — А про теорию игр «не, не слышали»? — внезапно он вновь стал убийственно серьёзен. — Да, игра. Но не просто игра. К своим играм я отношусь очень серьёзно. Мне напомнить вам, что это именно вы здесь играетесь с будущим целого сообщества? У вас никакого права на это нет, ОИП создавался совсем не для этого. Вы должны были изучать доступную информацию и искать способы противодействия опасностям внешнего мира, чтобы должным образом подготовить пони ещё до открытия Двери. Всего-то задач, но вы и с ними не справились, да ещё как. Вы не только допустили открытие Двери из-за одного лишь политического давления, но ещё и открыли её, напялив всем жителям розовые очки. Вы напрямую ответственны за гибель Биг Эпла и вы же, пусть и ненамеренно, заставили винить себя в его смерти и Мисти... и уж будьте уверены — этого я не дам вам забыть никогда.

 — Решение о радиоцензуре принимала не я, — тихо ответила Эпл Твиг, хоть и хорошо понимала, что аргумент это очень плохой.

 — Неважно. Его принял ОИП, — сказал Лемон. И прозвучало это уже не обвинением, а простой констатацией факта, который знали оба. Очевидно, что Эпл Твиг была не согласна с тем решением, но она по-прежнему являлась частью группы, что его приняла.

 — Ну так... что теперь? — нарушила Мисти внезапно повисшее молчание.

 — Здесь нужна своя оборона, — ответил Лемон. — Вы уже две недели как открылись, и Мисти со Спреем уже побывали в Хэйдене. Уже должны были пойти слухи, и они неизбежно попадут и не в те уши, — гуль обратился к Эпл Твиг: — Ты остаёшься здесь всё это организовывать, — глаза кобылки округлились, она собралась было возразить, но гуль оборвал её: — Удостоверься, что Винтер Гейл натренирует всех из отдела безопасности обращению с оружием и ЗПС. Я имею в виду тех безопасников, кто сейчас на сервисных этажах дежурит, Ультрафиола сотоварищи. Пусть техобслуживанием займутся, наконец, техники — это ведь их драная работа, в конце-то концов.

Гуль взглянул на огромную шестерню Двери:

 — И проверьте возможность закрытия Двери на случай, если это вдруг понадобится.

 — Стальные Рейнджеры? — спросил Вектор Филд.

Лемон кивнул:

 — Я не знаю, дислоцируются ли они где-то поблизости, но рисковать не хочется. Противопоставить их силовой броне вы ничего не сможете.

 — Я хочу пойти с экспедицией! — бросила Эпл Твиг вызывающе. — Меня не спихнёшь просто так!

Лемон прищурился:

 — Послушайте меня, дамочка. Вы сами захотели, чтобы я этим занялся, вот я и занимаюсь, прямо здесь и сейчас, организую вашу защиту. Так что помолчите и позвольте мне делать как знаю, а иначе я просто возьму, выйду в эту дверь, махну в город, — он указал в дверной проём, — и вы, скорее всего, не увидите меня больше никогда. А если я правильно понял нынешнюю ситуацию в Стойле, то после такого моего ухода вам, вероятно, придётся разбираться с целой революцией.

 — А это вообще шантаж чистой воды! — заявила Эпл Твиг.

Гуль-пони вздохнул:

 — Слушай, позволь я объясню один момент. Ты мне нравишься. И пони из ОИПа тоже. Вы все — хорошие и сообразительные ребята. Только в этом-то и проблема, понимаете? Вы чересчур хороши для пустоши. Вы пытались быть с жителями своего Стойла мягче, чем это позволяла ситуация, и вот это-то и цапнуло вас в ответ за круп, как на пустошах всегда и происходит. Ваш поступок сродни утаиванию от жеребёнка гибели его матери — вроде как и правильный поступок, и добрый, да вот жеребёнок потом бежит на поиски своей мамы и гибнет от того же, что и она.

Эпл Твиг виновато опустила ушки:

 — Я... знаю, что... из-за нас погибли пони. Мог бы и не напоминать.

 — Да нет, похоже, я должен! — отрезал Лемон, с раздражением взглянув на неё. — Я правда очень не хочу воевать с ОИПом, но ведь это всё — именно ваше дело! Если я всё буду за вас разгребать, вы так никогда ничему и не научитесь. Я — специалист по экстренным ситуациям, а не детсадовский воспитатель! Поставьте вон Хейлсторма главным — у него есть в этом опыт!

Он повернулся к Рэмбо Эплу, который на протяжении всей беседы благоразумно сохранял нейтралитет:

 — Идём, Рэмбо. Нам ещё к экспедиции готовиться.

 — Надеюсь, ты не сильно сердишься на тётю Твиг, — сказал Рэмбо Эпл, уходя вместе с ними. — Она ж только добра желает.

Лемон раздражённо вздохнул:

 — В этом-то и проблема. Все добра желают. Путь к заражённой пустоши тоже благими намерениями устилался. Было бы так хорошо, будь у вас Смотритель-диктатор — хоть что-то бы выполнялось.

Мисти усмехнулась:

 — Ну а тут я говорю «стань им» и получаю от тебя раздражённый резкий взгляд, да?

 — Так ведь не говоришь же, — улыбнулся в ответ Лемон.

 — Да что-то не хочется такого в наш особенный день, — сказала Мисти и чмокнула гуля в щёку.

 — Если она это не прекратит, я к следующему визиту сюда останусь с голым черепом.

Мисти закатила глаза и обратилась к Рэмбо:

 — Так что нам тут ещё осталось?

 — В основном, ваша пламенная речь, чтоб побороть нашу боязнь наружи. И перекусить.

Лемон вскинул свою одинокую бровь. Давно пропавшая Правая, очевидно, присоединилась бы к этому движению, будь она на месте, но увы.

 — Ты и себя к ним относишь? — спросил гуль.

 — Конечно, — усмехнулся Рэмбо Эпл. — Неохота обед пропускать, знаешь ли.

Лемон юмор не оценил:

 — Я имею в виду тех, с боязнью внешнего мира.

 — Ну слушай, я ж не Винтер Гейл, да? Меня как безопасника не готовили, если не считать тех элементарных указаний, что мне выдали с пистолетом этим утром. Вся остальная команда в основном не вооружена. Мы с оружием не ахти как хороши, понимаешь?

 — Что ж, я рад, что ты хотя бы проявил немного инициативы, — Лемон всё ещё пытался понять, каким образом нервный невзрачный Винтер вдруг стал примером «крутизны» и геройства для остальных.

 — Кто-то ж должен, — ответил Рэмбо. — Они все — толковые ребята. Когда кишка тонка, наружу ведь не захочешь. Но для пустоши мы ещё далеко не свои.

 — Им всем понадобится оружие, — сухо отметил Лемон. — ОИПовская мягкосердечность здесь непозволительна. Из-за неё будут лишь гибнуть.

Рэмбо кивнул:

 — Добавь это в свою речь.

Лемон кивнул в ответ и взглянул на тех, кого Рэмбо назвал командой. Без Эпл Твиг их осталось всего четверо пони. Вернее, четверо пони и Вектор Филд.

 — Итак, думаю, начнём со знакомства? — предложил гуль. — Потому как знакомых лиц я среди вас не вижу.

Из группы шагнул пони каштанового окраса с тёмно-зелёной гривой.

 — Амаретто [в ориг. Amaretto, амаретто], — представился он и кивнул в сторону кобылки рядом. Та была схожей расцветки, лишь грива её была куда более ярко зелёной. — А это моя се-

Бесцеремонный тычок в рёбра прервал его.

 — Спасибо, Ам, я и сама представлюсь, — сказала она и обратилась к Лемону: — Я — Абсента [в ориг. Absinthe, абсент], но можешь звать меня Абби. Я — его сестра-близнец.

Гуль кивнул им:

 — Рад знакомству.

Затем он взглянул на двух оставшихся пони, жеребца и кобылку единорогов. Первый был почти такого же ярко-голубого окраса, как и грива Мисти, а его собственная была светло-фиолетовой, чем напомнила гулю о Твайлайт Спаркл. Резко контрастировала с ним невзрачная единорожка рядом. Вся она от гривы до копыт была одинаково бежевого оттенка. Лемон не смог удержаться от мысли, что у неё, вероятно, самый лучший камуфляж для пустошей.

 — Чарадей [в ориг. Spellbinder, также известен как Two Worlds, «Два мира»] к вашим услугам, — довольно театрально представился жеребец. Лемон усмехнулся, припоминая, как он сам так говорил: «ага, "не намерен в вас стрелять».

 — Фолианта [в ориг. Tome Keeper, хранительница/страж томов], — едва ли не шёпотом произнесла кобылка. Создавалось впечатление, что она двигается и говорит так, словно не хочет, чтобы её замечали. Лемон даже не мог сказать, поможет ли ей это снаружи, или же она просто сразу впадёт в панику. Она даже немного нервировала его. Своими манерами она напоминала гулю зебр-убийц.

 — Так... хорошо, — продолжил он. — Знаю, поход этот намечается коротким, но поверьте: гарантий в таких случаях быть не может. Я вот однажды пошёл на одну трёхчасовую вылазку на кантерлотскую водоочистную станцию, а там провалился сквозь проржавевший пол и недели три бродил по канализации, пока выход не нашёл. Так что будьте готовы ко всему.

Он окинул взглядом четвёрку:

 — И поэтому каждый из вас хотя бы один пистолет, но возьмёт.

Чарадей собрался было что-то возразить, но Лемон поднятым копытом прервал его:

 — Ваши личные навыки мы обсудим позже, — он стал похаживать перед командой словно военный инструктор. — Снаружи вы неизбежно обнаружите серьёзную недостаточность магии для защиты, хотя бы уже потому, что в помещениях Стойла физически невозможно развивать дальнобойные заклинания. Огнестрельное же оружие, как вы все должны знать, довольно-таки дальнобойно, — гуль взглянул Чарадею в глаза: — И потому у тебя будет оружие. А также тебя хорошенько познакомят с оружием с ротовым хватом, потому как если тебя там ранят, или ты заработаешь магическое истощение, ты будешь очень рад, что научился с ним обращаться. Мисти это тебе подтвердит, основываясь на живом опыте собственных тренировок.

Чарадей нахмурился:

 — Звучит так, будто мы в зону военных действий идём.

Лемон покачал головой:

 — Пустоши хуже. В зоне боевых действий ты и ожидаешь боевые действия. А вот Пустошь умеет ввести тебя в заблуждение чувством ложной безопасности, а потом вдруг обернуться такой зоной. И не говорите мне, что забыли, что сталось в городе с первой вашей группой.

 — Так тогда же система идентификации была неисправна, — возразил Чарадей. — А сейчас с ней всё в норме!

 — Подобное, к сожалению, — в порядке вещей, — сказал гуль. — Если не «свой-чужой» неисправен, так будут гули, нейтральные совершенно, пока к ним не приблизишься, или хорошо замаскировавшийся радигатор, спящий, пока на него случайно не наступишь. Я снаружи не так уж и долго, но слышал много рассказов и видел, что нынешний Кантерлот делает с живыми пони. Зрелища далеко не из приятных. Так что начеку будьте беспрестанно.

 — А я не боюсь! — Чарадея слегка задело.

 — Будешь, — Лемон, мертвенно серьёзный, впился в жеребца взглядом прищуренных глаз: — Ты будешь бояться.

 — Эй, чувак, ты что — перепугать нас всех хочешь? — вклинился Рэмбо Эпл.

Лемон встряхнул скудными остатками гривы:

 — Нет, просто пытаюсь внушить вам должную для выхода наружу долю опасения, потому что здоровая доля уважения к тому, что вас там может ждать, поможет вам прожить дольше, — он окинул группу взглядом. — Вполне возможно, что за всё время этого похода не случится ничего плохого. И если так, то ни за что не смейте себе воображать, что я преувеличивал. Ведь, как я уже говорил, это всё — лишь Пустошь, манящая вас в плен чувства ложной безопасности. На ней полно невообразимых ужасов, и на удивление большое их число — в форме пони. Прямо перед вами — «живое» тому подтверждение. Окажись я диким, всё ваше Стойло не смогло бы меня убить.

Гуль кивнул в сторону коридора, что вёл к центральному лифту:

 — А теперь всё идут и час тренируются у Винтер Гейла обращению с оружием. Затем встречаемся здесь в полдень, перед обедом, все — с оружием, патронами и снаряжением.

Четверо вместе с Рэмбо Эплом молча кивнули и ушли. Лемон взглянул на одного оставшегося участника и сказал ему сухо:

 — Вас это тоже касается, Вектор. Идите и тренируйтесь.

Вектор Филд кивнул, словно извиняясь, и поскакал за остальными.

Только все скрылись из виду, гуль устало осел на пол:

 — Ух. Не гожусь я в инструктора, Мисти, совсем.

 — Да ладно, нормально же получается, — ответила та, улыбаясь, и села рядом с ним.

 — Сомневаюсь. Бьюсь об заклад, половина из них отправилась по домам без малейшего желания вернуться.

Мисти тихо усмехнулась:

 — Не думаю, Лемон. Они ведь все как я.

Гуль вновь напряг свою бровь-бедолагу:

 — То есть?

 — Ну, понимаешь... у них есть... повод, уйти из Стойла. У большинства пони моего поколения есть дети. Их нет обычно у тех, кто испытывает какие-то... проблемы в отношениях. Я, к примеру, знаю, что над Фолиантой серьёзно издевался её супруг. Их всё-таки разлучили в конце концов, но я не могу её винить за желание выбраться с нами из Стойла, пусть и ненадолго. И я ни капли не удивлюсь, если она потом решит вообще не возвращаться.

Лемон тихонько кивнул:

 — Поводы... — он посмотрел в коридор, куда скрылась «команда», и задумался: — А вот те двое земнопони, они же близнецы, — гуль повернулся к Мисти: — Ты ведь не хочешь сказать...

 — Не надо, Лемон, — покачала та головой, — просто не надо.

 — Ух, — гуль опустил голову на передние ноги, — Двухголовые пони, да.

 — Итак, — сказала Мисти, — похоже, нам достался час свободного времени. Чем займёмся?

Лемон расплылся в улыбке:

 — Ну а что молодые обычно делают вместе, когда им выпадает свободное время?

* * *

Команда вновь собралась в коридоре у выхода, пришёл и Винтер Гейл. В глаза бросалось лишь отсутствие Лемона Фриска.

 — Так, где там наш заводила? — поинтересовался Рэмбо Эпл.

Мисти с ещё влажной от душа гривой кивнула в сторону двух обычных дверей справа от огромной шестерёнчатой.

 — Душ принимает, — с улыбкой сказала она. — В обычные ему нельзя, потому он этим пользуется.

 — А ты чего не с ним? — ухмыльнулся Рэмбо.

Мисти закатила глаза, но улыбнулась:

 — Вы бы нас тогда вообще не дождались. Да и вода там холодная, — она заметила что-то краем глаза и повернулась в сторону обмывочной, где из второй двери с надписью «Служебное помещение» вышла тёмно-фиолетовая кобылка. Мисти помахала ей, — А ещё Ультрафиола смотрит, — добавила она, — она ж там с водой управляется.

Охранница подошла к группе.

 — Ну привет, — сказала она Мисти. — Слышала, тебя поздравлять надо.

Мисти улыбнулась:

 — Ну, да, наверное.

Ультрафиола поглядела куда-то в коридор:

 — Прости, у меня ещё дела. Лемон выйдет через минуту, — и ушла, помахав участникам экспедиции: — Берегите себя!

 — Спасибо за помощь! — крикнула Мисти ей вдогонку.

Буквально через мгновения из соседней двери вышел Лемон с мокрой гривой и полотенцем на шее:

 — О-о, она уже ушла?

 — Уфи-то? — ответил Рэмбо. — Да, только что.

 — Что ж, ладно, — сказал гуль. — Думаю, ОИП ей это и так передаст. Я хотел ей сказать о тех тренировках, о которых я с Эпл Твиг говорил.

Он окинул группку взглядом:

 — Ну а теперь я предлагаю сходить в столовую и пообедать.

 — Здоровская идея! — блеснул энтузиазмом Рэмбо.

Отряд двинулся в столовую, а к паре подошёл Винтер Гейл:

 — Простите, что не пришёл поздравить раньше — нашлись ещё неподготовленные пони, ну, и пришлось с ними с утра поработать, — он нервно улыбнулся, — ну так, это... поздравляю вас, что ли.

 — Спасибо, — едва ли не разом ответили Лемон с Мисти. Единорожка обняла своего брата: — Рада, что у тебя всё идёт гладко.

 — А я и ОИП просил с этим разобраться, — сказал Лемон. — То есть, с тем, что охрана на технических этажах занимается работой техников вместо работы охранников.

Винтер покачал головой:

 — Да они и в этом хороши тоже. Та же Ультрафиола и с оружием, и с гаечными ключами управляется одинаково хорошо.

 — А-а. Так она, значит, — в твоей группке? — спросил гуль.

Команда подошла к большому лифту, в который легко помещались все девятеро. Лемон, Мисти и Гейл слегка отстали, но быстро нагнали остальных.

 — Да, — ответил Винтер Гейл, когда лифт тронулся вниз. — Она сказала, что говорила с тобой. Сказала, что после рассказов о мёртвых землях снаружи из первых уст это всё для неё стало ощущаться... явственнее, — он улыбнулся. — Гляди: ты здесь уже — весьма влиятельная персона.

 — Ой, не напоминай, — проворчал Лемон. — Меня ОИП завербовать пытается.

 — Пытается? — удивилась Мисти. — Ты же вроде «да» сказал.

 — Ну так «вроде» же, — усмехнулся гуль. — Я точно так же «вроде» надеюсь, что меня здесь не будет, когда они решат, как им быть с моим «скромным» условием.

Мисти усмехнулась:

 — Это «вроде» как ужасно, Лемон.

 — Так я же уже сказал Эпл Твиг с чего начать, — оправдывался Лемон. — Дальше уж должны-то сами догадаться. Ну а если не смогут, то я действительно задумаюсь над тем, чтобы оставить главным твоего отца.

Мисти прыснула со смеху. Винтер лишь поглядел на двоих, недоумевая, как во всё это вписывался его дядя.

 — К тому же, — продолжил, улыбаясь, Лемон, — я всё равно думаю, что нам сначала медовый месяц полагается.

Лифт остановился, и пони вышли из него. Лемон обратился к Винтеру:

 — Если повезёт, там тебе ещё и торт с утра останется.

Винтер заулыбался:

 — Торт на обед? Устоять невозможно!

Как оказалось, торт действительно ещё был. По правде говоря, там остались и украшения, и ещё даже утренние гости. Вновь не поддаться атмосфере праздника было трудно, особенно когда новые гости понимали, что было ещё не поздно поздравить молодоженов. Но, тем не менее, уже слегка за полдень команда готова была отправляться.

* * *

Лемон Фриск взглянул на огромную открытую Дверь Стойла.

Что ж, вот и всё. Вот и настал тот день, когда он покинет Стойло и хоть ненадолго избавится от головной боли всей этой политики.

 — Лемон Фриск! — раздался позади до боли знакомый голос. Гуль недовольно простонал и повернулся в сторону бежавшей к ним кобылки.

 — Эпл Твиг, — он старался сохранять спокойный голос. — Чему обязан встрече? — на Твиг вновь были полные сумки, заметил он.

 — Очень смешно, Лемон, — саркастично заметила та. — Мы всё обсудили, место — твоё. Без ограничений.

Лемон моргнул:

 — Вы только что отдали своё Стойло чужаку, который здесь и недели не пробыл.

 — Ты слегка преувеличиваешь, — ответила Эпл Твиг. — Ты уже — гражданин Стойла. И ты понимаешь, что без нас тебе всё равно здесь со всем не справиться.

Гуль кивнул:

 — Понимаю. Причём с надеждой, что ты ещё не начала собирать вещи, потому как вся следующая неделя — за тобой.

 — Что? — удивилась Твиг.

Лемон заулыбался, схватил Мисти и притянул к себе:

 — Я, вообще-то, немного следую традициям. Мы ведь только поженились, и сейчас как раз время для медового месяца.

 — Что?

 — Что слышала. Нас некоторое время не будет. Но у вас уже есть, с чего здесь начинать. Винтер Гейл уже начал огневую подготовку с некоторыми сотрудниками охраны, это должно облегчить вашу задачу.

 — Но не мою, — ответила Эпл Твиг. — Я иду с вами. Остальные и без меня справятся.

Лемон улыбнулся:

 — Очень жаль, но ты пойти не можешь.

 — Это ещё почему?! — сорвалась Твиг. — Мы ведь всё уже сделали, что ты просил, всё дали, что могли... что же тебе ещё-то нужно?!

Лемон указал на кобуру на шее Амаретто:

 — Ты пропустила стрелковую подготовку, — сказал он строго и вскинул бровь: — И я откровенно надеюсь, что ты не вынуждала ОИП согласиться с моими идиотскими требованиями, просто чтобы иметь возможность пойти с этой экспедицией.

У Эпл Твиг на несколько секунд отвисла челюсть. Совладав с ней, она прищурилась:

 — Так ты рассчитывал, что мы откажем?

Лемон смущённо улыбнулся:

 — Ну, чуть-чуть, может.

 — Так значит, после всего этого, после тех речей об «играх с будущим сообщества» ты просто уйдёшь?

 — Я не «просто» уйду, Эпл Твиг, — Лемон вновь перешёл на серьёзный тон. — Я сказал, что ещё вернусь.

 — Ты этого не знаешь! — выпалила разозлённая кобылка. — Там сплошная смерть кругом! Ты же нам книгу принёс, должен ведь понимать! Никаких гарантий нет, что ты вернёшься! И это — ваш маршрут на медовый месяц?

 — У тебя немного искажённые представления, — заметил Лемон. — Пустошь не маршрут, это — всё, что снаружи Стойла 69. Знаю, вам это пока трудно понять, но это так. И, конечно же, мы можем погибнуть... но если бы я хотел в стойле застрять, я бы и из Первого не ушёл. И я вполне уверен, что Мисти думает так же.

Он вздохнул и покачал головой:

 — Твиг, послушай... я ведь сейчас не стараюсь, чтобы ты не пошла с нами.

 — Ну да, конечно, — буркнула та.

 — Нет, правда. Послушай, — ответил Лемон, едва не умоляя. — Я попросил этим заняться именно тебя, потому что я тебе доверяю. Ты в ОИПе единственная, кого я могу назвать другом. А мне нужно отдохнуть от всего этого. Мне тесно здесь. С этой моей чертой вам придётся смириться — я помогу, но на поводке сидеть не буду. Так просто не выйдет.

Эпл Твиг неспешно кивнула:

 — Ну что ж, ладно. А можешь хотя бы прикинуть, кто нам, скорее всего, может угрожать? Как тогда, про мужскую часть населения?

 — Хе, прости, — ответил гуль. — Мог бы, если б знал хоть о каких-то лагерях рейдеров или базах рейнджеров и тому подобном поблизости, а так — понятия не имею, — он заулыбался. — Может, поход и в этом поможет. Пустошь, не исследовав, не просчитаешь.

 — Эх, — с неохотным кивком ответила Эпл Твиг. — Похоже, ты прав.

 — В общем, хватит тратить время, — сказал гуль и окинул команду взглядом: — Ну что — все готовы?

* * *

Удивительно, как изменилось поведение Мисти от того, что она отправилась с пони из родного Стойла. В отличие от похода с Кэпсуортом, здесь она была знакома с большинством участников и уже очень скоро ввязалась в болтовню с Чарадеем. Как ни странно, эта атмосфера родства естественным образом распространилась и на Лемона, который принялся беседовать с Абсентой.

 — Да ладно, зови меня Абби, как все, — ответила она на его обращение. — Забавно, правда. Мы оба даже не пробовали того, в честь чего названы. В Стойле попросту нет всех нужных компонентов для их выгонки.

 — Так вы поэтому пошли? — спросил Лемон. — А то Мисти, похоже, считает, что пойти согласились в основном те, у кого не было детей по личным причинам, как, например, у неё самой.

 — Ну, я же со своим возлюбленным-то не сбегала, правда? — широко улыбалась Абби. Едва Лемон двинул бровью, она с неверием уставилась на него: — Что, правда? Вы думали... Ам и я?.. Фу, да вы что? — она, улыбаясь, замотала головой: — Нет, пойти была в основном моя идея. Просто брату моему немного свойственна гиперопека. Не мог свою сестрёнку одну отпустить, — она коротко оглянулась на Амаретто, шедшего позади, и фыркнула: — Я на две минуты его старше, я могу о себе позаботиться.

 — Так у вас, значит, алкотур?

 — Не. Мы ведь помладше-то Мисти будем, понимаешь? У нас ещё есть время до всякого там остепенения и прочего. Просто хочу выбраться, на мир поглядеть! — она хитро улыбнулась и придвинулась ближе к гулю: — К тому же — эй, — она перешла на шёпот, — вдруг я там себе хорошего парня найду? А то мой выбор в списке... ну-у, не впечатляет, мягко говоря. Только Аму не говори, а то в нём снова защитник проснётся.

 — Вот оно что, выходит, — усмехнулся гуль. — Молодёжь идёт поглядеть на большой мир?

 — Ага! — с широкой улыбкой ответила Абби. — То есть, ты хоть понимаешь, как это для нас увлекательно? Мы — первые из 69-го, кто за целых двести лет ступил на эквестрийскую землю! — она оглянулась, и улыбка её стала немного смущённой. — Тут, правда, не всё так радужно, как на картине у пипбак-техников... — она слегка воспрянула духом: — но всё равно ведь классно, стоит признать!

 — Уж точно лучше Кантерлота, — сказал Лемон и поглядел на развалины каких-то домов вдали. — Но признаю: в этом есть и некоторая... красота. Широкие равнины, тишина... — он поднял взгляд: — Только бы солнышка к этому добавить.

 — И радуг, — дополнила Абби. — Я хочу увидеть настоящую радугу. Не ту бледную на брызгах из шланга, а нормальную, сочную пегасью разноцветку.

 — Радугу? Что ж, удачи дождаться, когда то заоблачное жмотьё прилетит ими поделиться, — ответил Лемон, грубее, чем хотел. Как и большинство жителей пустоши, он считал хорошим лишь пегаса из новоэплузианского «Абсолютно всего».

 — Ну, мечтать ведь не запретишь, — сказала Абби.

 — Я и сам мечтал. Лет сто девяносто уже, — угрюмо ответил гуль. — Только ничего это не изменило.

 — Э-э... — она бросила взгляд назад и подняла копытце: — Я сейчас!

Она шмыгнула куда-то и вернулась с довольно сбитой с толку Мисти Клауд.

 — Твоего жеребца нужно обнять, — сказала она не терпящим возражения тоном, — и дело это явно не моё. А теперь прошу меня извинить — мне ещё брата доставать! — и она вновь улизнула.

Растерянная, Мисти взглянула на Лемона:

 — Э-э. Что?

 — Обнять! — подсказала Абсента откуда-то.

 — А-а, конечно, — она обняла гуля и поглядела на него неуверенно: — Теперь лучше?

Лемон слабо улыбнулся:

 — Немножко.

* * *

Остаток пути оказался так же спокоен, как и в первый раз. Как и тогда, им не встретились ни рейдеры, ни мантикоры, ни радигаторы, ни слетевшие с катушек зомби-киберпони из секретных проектов. И Лемон был этому рад, пусть отчасти и желал столкнуться хотя бы с блотспрайтом или двумя, дабы подкрепить свои слова об опасности этих мест. Может, сгодился бы и дикий гуль. Хотя безопасное прибытие к пункту назначения развеяло это желание.

Едва фабрика показалась вдали, Амаретто выбежал впереди группы и остановился перед Лемоном. Остановилась и вся группа.

 — У меня на локаторе несколько меток, — сообщил Амаретто. — Выглядят нейтрально.

Гуль оглянулся и спросил:

 — Мисти, у тебя что?

 — То же, только зелёные, — ответила та, подтверждая подозрения гуля.

Он кивнул.

 — Всё хорошо, — сказал он как бы никому. — Эти пони — со мной, они из Стойла Мисти. Мы хотим поговорить с Кэпсуортом.

Внезапно вокруг отряда повскакивали фигуры в камуфляже с оружием наготове. В отряде кто-то тонко вскрикнул от удивления, и Лемон не смог не ухмыльнуться, узнав голос Чарадея. Это почти компенсировало недостаток блотспрайтов по пути.

Лемон сразу заметил повязки на телах «нападавших» и разнообразие затемнённых забрал и очков, скрывавших их лица.

 — Итак, народ, — сказал он, — знакомьтесь: Выгарки.

Грибоеда стянула с себя камуфляжную сетку:

 — Рада видеть в... добром здравии. А Кэпсуорта пока здесь нет, за него тут пока ваш друг Спрей Пейнт, — она взглянула на группу пони рядом с ним. — Так значит... всё скитаетесь, я гляжу?

Мисти с Лемоном, усмехнувшись, переглянулись.

 — По правде говоря, — сказал гуль, — я уже вроде как... осел. Более-менее.

 — Со мной, — добавила Мисти.

 — Оу, — улыбнулась Грибби. — «Хорошесть» таки принесла свои плоды, я гляжу. Однако что же тогда привело вас сюда?

 — Ну-у... они привели, — ответил гуль, кивнув в сторону отряда. — У нас что-то вроде торговой экспедиции, — он вдруг нахмурился и принялся взглядом искать в группе Вектор Филда. Жалкое подобие смотрителя неуверенно поглядело на него в ответ. Лемон закатил глаза и буквально втянул в разговор Рэмбо Эпла: — Рэмбо, теперь это — твоя экспедиция. Ты славно постарался, организуя её, так что заведуешь ей теперь ты.

Рэмбо усмехнулся:

 — Да, неожиданностью это как-то не стало.

 — Вот видишь? — сказал Лемон Мисти. — Вот за это он мне и нравится. Дальновидный, воспринимает всё спокойно, — он взглянул в темнеющее небо. — Но давайте сначала до фабрики доберёмся, а то облака вон какие-то подозрительные.

По дороге к фабрике они увидели, что та весьма преобразилась. Вокруг неё появились небольшие хижинки — видимо, временное жильё. Экспедицию, похоже, можно было без проблем и задержать, потому как это место уже явно начало претендовать на звание перевалочного пункта между Хэйденом и Гиблой фермой. К тому же, оно удобно расположилось неподалёку и от третьего поселения, которое вознамерилось принять в происходящем участие.

Когда же группа приблизилась к зданию, им из разбитых окон фабричного холла помахал Спрей Пейнт. Он сидел за столом с кучей бумаг, очевидно, по гриву в управленческих заботах.

 — Ну ничего себе, — сказал он, встречая пришедших. — Рэмбо? Ты?

 — Собственной персоной, сударь! — весело выдал тот и обвёл взглядом невзрачного вида помещение: — Что, не украсили ещё?

Спрей усмехнулся:

 — Да всё времени не было, — ответил он, поднимаясь из-за стола и подходя к гостям ближе. — Ты же меня знаешь — я был бы только рад этим заняться. Эти серые стены так и просят чуток ярких красок. Хотя при таких-то темпах роста я уверен, что здешним захочется разукрасить это место рано или поздно, — он рассмотрел отряд внимательнее и выгнул бровь: — О. Вам даже удалось привести и нашего Великого и Благодетельного Смотрителя?

 — Не напоминай, — проворчал Лемон. — Экспедицией этой он должен был заниматься.

Спрей усмехнулся:

 — «Делегирование бездействием», как обычно. Если бы этот метод работал, Вектор Филд был бы величайшим Смотрителем всех времён.

 — Хэй, Вектор! — окликнул Рэмбо Эпл жеребца в хвосте отряда. — Ты тут уже не соскочишь. А ну тащи сюда свой зелёный зад. Мне почесать, что за хитровыделанный план вы там с тётушкой состряпали.

Вектор вздохнул и подошёл к остальным:

 — Э-э, привет, Спрей.

 — Ну так что, случилось чего интересного в Стойле? — спросил Спрей Пейнт пятерых пони вокруг него.

Рэмбо расплылся в ухмылке и кивнул в сторону Лемона с Мисти:

 — Эти двое уже того — пара.

Спрей моргнул:

 — Ого, быстро это у вас.

 — Но самый смак — в другом, — не переставал улыбаться Рэмбо. — Случилось это по хитрости Вектора. Лемон даже понятия не имел, что у нас означает «начало совместной жизни».

 — Правда, что ли? — удивился Спрей, глядя то на Лемона, то на Вектора.

У Лемона округлились глаза:

 — Что? — он принялся буравить взглядом Вектор Филда. — Ты планировал это? Связать меня со Стойлом и ОИП на меня натравить?

 — Нет! — ответил Вектор. — То есть, да, но кроме ОИПа. Просто они... спросили моего совета насчёт всего этого, когда поднялся вопрос экспедиции, и, в общем...

 — И ты от этого вновь ощутил себя нужным и потому с ними и согласился, — Лемон прикрыл лицо копытом. — Эх. Я всё неправильно понял. Не было никакой борьбы за власть — ты просто хотел, чтобы и тебя приняли в отдел.

Вектор Филд опустил взгляд:

 — Прости. Я просто пытался помочь.

 — Ага, я уже сыт по горло всей этой помощью, — сказал гуль и взглянул на Спрея и Рэмбо: — Втроём справитесь. Формально я шёл с вами просто как часть охраны. Вы прибыли без проблем — я ухожу, — он обратился к Мисти: — Идёшь?

 — Конечно, — ответила та и помахала Спрею: — До встречи.

Затем она развернулась и проследовала за Лемоном в подвал.

* * *

 — Вот тут мы и встретились, да? — сказала она, разглядывая то самое место в комнате.

Лемон кивнул:

 — Поверить не могу — всего десять дней прошло. И за это время я жил больше, чем за целый долбаный век до этого.

Мисти склонила к нему голову:

 — Так ведь в том и была суть, разве нет? Пожить немного.

 — Да, именно, — ответил гуль и, улыбнувшись, поглядел на кобылку рядом. — Правда, тайный жизни смысл ближе так и не стал.

 — Ха. А я когда-то вот какой вариант слышала: живи, как живётся, и не будь пипидоном.

Лемон в ответ вскинул бровь:

 — Грубо, но мудро. Это кто так говорил?

 — Спрей Пейнт.

 — И почему это меня не удивляет?

 — Так ты, значит, пришёл сюда повспоминать? — спросила Мисти.

 — Нет... просто в мой список ощущений теперь можно добавить и усталость. Правда, не знаю, стоит ли при этом добавлять про себя «от всего этого дерьма».

 — Вот видишь. А я ведь пыталась тебя тогда предупредить, когда ты его впервые встретил, — надулась Мисти.

 — Да, да, знаю. Сам заварил кашу. Но я таки делегировал её горшок другим. Вектор, как единственный представитель ОИП, сейчас занимает позицию, которую здесь хотела Эпл Твиг. Так что, ради чего бы ни рвалась сюда «тётя Твиг», это теперь его забота. И, надеюсь, это его расшевелит.

 — Это вряд ли.

 — Согласен. В общем, я собирался прилечь где-нибудь в тихом месте, и я уверен, здесь где-то есть несколько довольно уютных складских комнат, — он улыбнулся Мисти. — Не желаешь присоединиться?

Та улыбнулась в ответ:
 — Только «за», дорогой. Только «за».




Заметка: новый уровень. 11-й уже, да?

Новая способность: Держимся вместе (3)
Похоже, вы восприняли девиз «держаться вместе» очень серьёзно. Теперь Мисти Клауд становится неотъемлемой частью вашей группы, и если вы не забудете обращаться к ней, то сможете получать бонус к тем навыкам, которые вам понадобятся.