Автор рисунка: MurDareik
Глава 2

Глава 1

“История нашего государства является интересной и неинтересной одновременно. У нас почти никогда не случалось катаклизмов, крупных войн или чудовищных эпидемий, в отличие от соседних стран. Было лишь одно слово, и это слово — прогресс. Технологии совершенствовались, избавляя нас многих головных болей, но часто создавая новые. В определенный момент, даже Богини решили скрыться в тенях, дабы мы могли сами вершить свои судьбы. Как же они ошибались…

Прогресс показал, какими жадными до власти и денег, бездушными и жестокими монстрами мы были. Наша история написана кровью, пролитой во имя прогресса, и смыть её уже будет невозможно…”Гордон СнэпШутер, “Кровь и Сталь”

Глава 1.

Пробуждение было болезненным. Мягкий желтый свет пробивался сквозь створки жалюзи, раздражая усталые и сонные глаза инженера ЭпплКиберТех, крупнейшего производителя имплантов в Эквестрии (или одного из крупнейших производителей), по имени Карл Дентон.

Но разбудил его не свет, а звук — крик старомодного заводного будильника. Он визжал как резаный, буквально требуя, чтобы его кинули в стену, что злой с утра инженер и сделал. Он давно установил в будильник пружинку, которая отключала его при ударе. Это было очень приятным способом стряхнуть с себя оковы сна.

Он неохотно поднялся с теплой постели. Вокруг царил тот же бардак, что и вчера, что и позавчера, что и месяц назад.

-Ненавижу понедельники… — процедил Карл, пытаясь найти свои часы. Нужные ему вещи валялись в разных углах комнаты, на журнальном столике возле телевизора лежало несколько коробок из-под пиццы. Вокруг них летали сонные и толстые мухи. Их сородичи в огромном количестве украшали липкую ленту, свисавшую с лампы под потолком.

Его квартира была однокомнатной, не считая, разумеется, ванной и кухни. В главной комнате находился диван – раскладушка, телевизор, глубокое кресло, рабочий и одновременно кухонный стол, на котором располагался компьютер – самый современный прибор в помещении. Гостей у Карла никогда не было, так что заботиться о благосостоянии своей берлоги он не считал нужным.

На стоящей в углу книжной полке располагались запылившиеся книги и журналы давно погибших изданий, исчезнувших под давлением электронных книг и интернета. Днём ранее Карл сидел допоздна, листая журнал “Бионика сегодня”. Журнал был загружен в электронный планшет, лежащий на полу возле кровати. Возле окна стоял аудиоцентр с большой коллекцией старых пластиковых дисков. На рабочем столе были разбросаны чертежи и схемы устройств, которые надо было починить — Карл периодически брал работу на дом.

Любому современному пони, зашедшему сюда, показалось бы, что он переместился назад во времени. Маленькая квартирка не была подключена к Единой Информационной Системе, не управлялась голосом или жестами, вообще практически не имела механизмов обеспечения климат-контроля (латанная – перелатанная вентиляция не в счет). Таким уж был Карл.

Он зашел в туалет и взглянул в зеркало. Оттуда на него смотрел бордовый сонный жеребец, чья неухоженная бирюзовая грива напоминала кактус. Под карими глазами залегли глубокие тени. Кьютимарки у него не было. Их удаляли всем рабочим крупных корпораций, дабы “уравнять их в правах и способностях”, вместо них наносились особые татуировки, отражавшие принадлежность к определенному цеху. Карлу как инженеру был положен гаечный ключ. Вдобавок, Карл работал в ЭпплКиберТех уже так давно, что с трудом помнил, какая у него была кьютимарка до приема на работу…

В молодости Карл застал скачкообразный рост технологий, к которому он с трудом привык и приспособился. В одночасье появились импланты, нейрочипы, клеткозаменители и целая куча других достижений ума пони. И если первоначально эти устройства предназначались для инвалидов, то вскоре полностью функционирующую и данную природой плоть стали заменять механизмами, потому что это было модно. Все хотели иметь усиленные конечности, ускоренный мозг, улучшенные органы восприятия… Имплантация стала массовой, и никто не мог с этим ничего поделать.

Карл был “чистым”. В нём не было ни грамма бионики, потому что он боялся настолько сближаться с техникой. Держать на расстоянии вытянутой ноги – это одно, но носить в себе – совершенно другое, считал он, да и дома старался поддерживать “старый” уклад, без технических изысков. К счастью, эти взгляды не мешали ему жить и хорошо работать. Его образования и мозгов хватало для починки существующих моделей имплантов, и даже для участия в разработке новых.

Карл подошел к жалюзи и поднял их. Разумеется, свет, который стал проникать в комнату, не был солнечным. Он бы просто не пробился сквозь толстый слой смога, покрывавшего Филлидельфию. Бригады пегасов – добровольцев очень давно пытались очистить небо от тяжелых туч, но после нескольких случаев летального исхода от интоксикации, эти попытки сами собой сошли на нет. Небо над городом обычно было пустым, солнце никогда не падало на его глубокие и узкие улочки. Свет, что проникал через жалюзи — свет от тысяч вывесок и баннеров, манящих выйти на улицу и начать бездумно тратить деньги. Панорама, открывавшаяся из окна, была удручающей. Хотелось укусить себя, сказать себе, что это сон, и, наконец, проснуться в лучшем мире. Но это была реальность, и в этом мире нельзя было жить. Можно было лишь выживать…

Инженер открыл окно, облокотился на подоконник и закурил. Сигареты тоже являлись редкостью – электронные “вещества” были дешевле, проще в употреблении и доставляли большее удовольствие, но они действовали лишь на имплантированных субъектов. Воздух снаружи был затхлым и вонючим. Редкие деревья росли по краям мостовых, но они были отравлены городскими выделениями — кислород от них если и шел, то в ничтожных количествах. Кислотные дожди были нормой. Экология отсутствовала как таковая, потому что корпорации добились от правительства отмены законопроекта о размещении предприятий вдали от города — они не хотели терпеть убытки от перевозки товаров.

Закончив этот простой, но очень важный для него процесс, Карл позавтракал и взглянул на календарь. Третье ноября, воскресенье, выходной. А он проснулся из-за будильника.

Карл ударил себя копытом по лбу, думая о том, сколько еще он мог поспать, и собирался вернуться в еще не остывшую кровать, но заметил памятку на столе, оставленную накануне им самим. Она гласила: ”Не забудь о встрече с Джейсеном в кафе “ПауэрПафф” в 10:50”. Карл взглянул на часы, стрелки показывали 8:30. Времени было еще много, и он решил проверить почту, но перед этим он выпил таблетки, прописанные всем работникам ЭпплКиберТех. Они содержали весь комплекс необходимых веществ, плюс витамин Д, так как солнечный свет в Филлидельфии никто не видел. Корпорациям нужны были работоспособные трутни, иначе они бы не снабжали жителей этими лекарствами.

В электронном ящике было два сообщения. Одно из них текстом повторяло записку на кухонном столе, а второе было от его начальника, мисс Кэролайн Эппл. Никто не знал её точного имени.

У семьи Эпплов была очень длинная история, уходящая корнями в прошлые века. Первоначально, они были фермерами и торговали яблоками, но в их семье был настоящий талант предпринимателя. Точно неизвестно, когда изменился курс компании, но эксперты называют временем перемен тот период, когда компанию возглавляла некая Эпплблум.

Разумеется, данные о прошлом этой корпорации были строго засекречены, а доступ к данным относительно перехода с яблок на импланты Карл получить не смог, но надеялся когда – нибудь докопаться до истины. Любопытство было одним из его пороков.

Сообщение просило разобраться с поломкой инженерного станка №45 в цехе №2. Ничего необычного, официальная просьба о технической поддержке, но за окном был выходной, так что Карл написал лаконичный ответ: ”Займусь в понедельник”.

В бессмысленном блуждании по понинету прошел час. Нужно было собираться. Карл надел пальто, висевшее со вчерашнего дня на стуле. Он носил его везде, стирая, только когда от него начинали в буквальном смысле отваливаться куски грязи. Он вообще не был слишком чистоплотным, времени на всякие уборки не было. Перед тем, как покинуть свою берлогу, он взял со столика свой мобильник.

Путь до кафе “ПауэрПафф” лежал через грязные и темные улочки, так что Карл взял портативный шокер. Это был небольшой браслет, к которому было подключено маленькое магическое ядро, распределитель и отсек, где хранились пластинки, заряжаемые энергетическим заклинанием. Стрелять из него было просто – достаточно было лишь слегка дернуть копытом. ЭпплКиберТех выдавала такие каждому сотруднику, заботясь об их безопасности. Плюс шокера был в том, что он полностью парализовывал противника на короткое время, что позволяло без вреда для здоровья уйти от преследования. Однако шокер был однозарядным, ввиду крайне маленьких размеров ядра, так что против двух или более оппонентов им отбиваться было сложно. Перезарядка осуществлялась автоматически, но очень уж долго. На тот момент, механики искали возможные пути решения этой проблемы.

Карл укутался в плащ и закрыл за собой дверь квартиры. Он зажужжала, включая автоматический замок. Карл им не доверял, так что закрыл дверь еще и на обычный ключ. В принципе, красть у него было нечего, но Карлу была противна любая мысль о том, что в его “крепость” мог войти кто-либо помимо него.

Его путь прошел без приключений, видимо, у хулиганов, насильников и грабителей тоже был выходной. Наконец, он увидел вывеску “ПауэрПафф”, освещавшую всю улицу ровным рубиновым сиянием. Под этой вывеской располагалась простенькая закусочная, но и Карл, и Джейсен любили это место. Возможно, потому что оно располагалось недалеко от их общего места работы, может быть, потому что цены тут были очень низкими, или тот факт, что за пять лет работы одного повара, там не было ни одного случая отравления, что случается весьма редко.

Джейсен уже сидел за их любимым столиком в углу. Его полное имя: Джейсен Максвелл. Его шерсть была пурпурного цвета, а грива – серебряного (он её красил, природный цвет Карл не знал). Он был единорогом и работал там же, где и Карл – в ЭпплКиберТех, но его функция была иной – он был испытателем различных новинок. Его правый глаз заменял глазной имплант – стальная пластина, закрывавшая часть лица и виска, и тихо жужжащая при работе. Эта бионизация была вынужденной – он потерял правый глаз во время испытаний новой модели вильчатого погрузчика “Большой Макинтош”.

Тогда неполадка в проводке или ПО заставила взбесившийся механизм выкинуть своего водителя прямо на собственные вилы. Подачу энергии успели отключить прежде, чем погрузчик затоптал Джейсена. Именно тогда они с Карлом и познакомились — Карл создавал приводы для этой машины, и ему начальство поручило опросить жертву этого происшествия. Он провел много времени, общаясь с Джейсеном, выясняя мельчайшие детали инцидента. В результате, они сдружились. Карл написал подробный отчет, объясняющий невиновность Джейсена, и позже выяснилось, что виной всему была хакерская атака, но Карл и по сегодняшний день чувствовал себя виноватым перед другом.

Джейсена вызвали на работу в воскресенье, поэтому он был одет в рабочий комбинезон салатового цвета. От него пахло смазкой и лаком — запахами новых приборов.

Карл поздоровался с ним, после чего уселся на диванчик напротив. Джейсен придвинул к нему меню, но Карл жестом остановил его:

— Ты знаешь моё любимое…

— Всё еще не хочешь пробовать что-нибудь новенькое? Ты проблем с сердцем не боишься?

— Нет, я влюблён в блинчики. С джемом…

— Ээх, сколько тебя помню, ты всегда был сладкоежкой, — произнёс Джейсен, углубляясь в меню. Из столешницы выдвинулся маленький экранчик, куда пилот – испытатель вбил свой заказ. Столешница зажужжала, принимая заказ, и попросила подождать пятнадцать минут. Джейсен с улыбкой повернулся к Карлу. – Ну, как сам?

-Замечательно, отдыхаю… Выходной, как – никак, — иронично подметил Карл, кивая на форму Джейсена.

-Да, тут возникло обстоятельство… Новые полицейские дроиды. Нужно было проверить ручную систему управления огнём.

-Огнём? Полиции разрешили открывать огонь?

-Не совсем, орудия заряжены травматическими пулями и транквилизаторными дротиками, а ракеты начинены слезоточивым газом, и по умолчанию отключены, но после выступлений в Мейнхэттене и Сталлионграде, может появиться протокол применения силы…

-И так как роботы сделаны на базе военных моделей, их вооружение может быть изменено, не так ли? – скептически подметил Карл, оглядывая помещение. В воздухе витал туман, сотканный из испарений от имплантов многочисленных посетителей. У барной стойки шло шумное празднование.

-К сожалению, да… Но боевая амуниция не находится в свободном доступе.

-Уже вижу, как подпольные криминалы переоборудуют этих дроидов и делают из них машины для убийства. Так было всегда.

-М-да… Чего-то ты сегодня кислый. Выходной же! Сходи в клуб, развейся, потрясись, подругу найди… — сказал Джейсен, облокотившись на стол.

— Находить подругу в клубе – плохая затея. Им нужны только деньги, наркотики и громкая музыка… — Карл умолк, тщательно подбирая слова. — У этой молодежи нет будущего. Так и будут всю жизнь таскаться по дворам и клубам, пить, есть и колоть всякую отраву. Вдобавок, я не думаю, что найду ту самую пони, которая мне нужна, в которую я влюблюсь с первого взгляда… И я уверен, что та, которую я ищу, не будет сидеть у барной стойки, — он посмотрел вглубь зала, где назревала потасовка.

-Можешь навсегда утерять свой шанс, братец… Вот я своё счастье нашел. И я, заметь, таким придирчивым не был!

-Ты сразу оторвал у жизни джекпот, — сказал Карл, сверля Джейсена взглядом.

Это была чистая правда. Джейсен был женат на Орианне, бухгалтерше компании ПинкиТелевижн, самого необычного и веселого телеканала в мире. В их офисах постоянно были вечеринки и празднования, им для этого не нужно было повода. Все работники были под стать каналу: безбашенные, веселые и жизнерадостные. Именно это и привлекло Джейсена. Он и сам был оптимистом, в противоположность Карлу. Между ним и Орианной случилась любовь с первого взгляда. Карл искренне радовался за друга и немножко ему завидовал.

Прерывая хмурые мысли Карла, из столешницы выдвинулся поднос с блинчиками и супом с фрикадельками. Это блюдо было тем лучиком счастья, который освещал его темную жизнь – теплые, круглые кусочки жареного теста, залитые божественной клубничной амброзией. Поедая их, Карл забывал свою грусть. В этот темный день, однако, даже они не спасли бедного инженера. Его теребило неприятное предчувствие, и источника или причины этой тревоги он не видел.

-Как, кстати, Ори поживает? – он решил переключить тему разговора с поиска подружек на что – нибудь иное. На самом деле, если бы у Джейсена случилось что – нибудь плохое, Карл бы об этом первым узнал.

-Слава Луне и Селестии, замечательно. Живем душа в душу. Все-таки, не верят многие в идеальную любовь. В чистые чувства, — сказал Джейсен, уминая за обе щеки еще горячий суп.

-Не упоминай имена Богов. Они мертвы, — произнес Карл, глядя в столешницу.

-Серьезно? С чего ты взял? – Джейсен редко воспринимал философские выпады старого друга всерьез. Вопрос был задан скорее для поддержания разговора. В противном случае, Карл бы вновь замкнулся в своих размышлениях.

-Посмотри на улицу, — он кивнул в сторону окна магазина, выходящего на улицу.

А там начался кислотный дождь. В подворотне на другой стороне улицы валялся пьяный в дым бомж. Проезжающая мимо робоповозка облила беднягу выделениями из городской канализации.

— Думаешь, Боги позволили бы такому случиться? Век назад жизнь была идеальна, потому что технология не покушалась на Их силу. А теперь ничего святого не осталось, корпорации гребут деньги лопатой, превращая честных работящих пони в марионеток. – Джейсен неожиданно для себя заинтересовался. — Скоро богатые сравняются во власти с Ними, богачам будут поклоняться все пони Эквестрии. Никто и не вспомнит, что мир подчиняется законам, установленным Луной и Селестией, что солнечный цикл поддерживается именно Ими. Или, к тому времени технология позволит и его контролировать…

-Ну всё, хватит, заражаешь ты меня. Сейчас приду на работу, буду думать о том, что ты сказал, и в итоге разобью очередной прототип! Не нужно мне этого! – попытался отшутиться Джейсен.

-Может ты и прав, может я просто встал не с того копыта. Хммм… — над столом повисла тишина, но ненадолго. — Слышал о Ново-Аппалузианском инциденте?

-Нет, в последнее время на новостные агентства не захожу. Что – то серьезное?

-Да нет, — саркастически произнес Карл. – Всего лишь населению маленького городка запудрили мозги грядущей ядерной войной с зебрами, заперли их в подземных убежищах и стали ставить на них опыты. Ничего особенного, каждый день такое происходит…

-А кто виновник? – Джейсен привык пропускать сарказм Карла мимо ушей, выуживая из его реплик только ценную информацию.

-ТриксиТехнолоджикс, но это не важно, потому что новость была удалена через час после появления. Уверен, ЭпплКиберТех тоже не гнушается использовать грязные способы исследований. Корпорации держат всё в ежовых накопытниках… Знаешь, от этой новости у меня появилась мысль. А что если мы тоже заперты в пузыре и на нас ставят опыты? Как в том фильме полувековой давности, где всех засунули в виртуальную реальность?

-Тебе просто думать не о чем, не так ли?

-По большому счету, да…

-Ты меня уже замучил своей паранойей. Даже если это так, это ведь не мешает нам жить, верно? – ехидно фыркнул Джейсен, допивая остатки бульона. Карл еще не доел свои блинчики. Так часто бывало: заговорившись, он забывал о еде, а Джейсену приходилось его ждать. – Я буду наслаждаться этими виртуальными яствами, дышать виртуальным воздухом и любить виртуальную жену, и меня никто не остановит!

-Ну как знаешь, я просто размышляю.

-Кстати, как семья – то твоя? Родители как? Сестренка?

Карл вспомнил своих родственников, живущих в Понивилле. Таком далеком Понивилле… Он вспомнил тот чистый воздух, добрых пони – соседей, скучную и одновременно веселую школу. Понивилль не менялся уже больше тысячи лет. Еще в те незапамятные времена, когда Принцесса Селестия изгнала Найтмер Мун на Луну, Понивилль был маленьким мирным городком, которого не касался ни прогресс, ни проблемы… Карл очень любил традицию каждый год убирать зиму. Это было так весело, одни плели гнездышки для птичек, другие чистили поля, третьи катались на коньках по льду, разрезая его, чтобы он быстрее растаял…

А в том городе, где находился Карл, такого праздника не было. Да и снега тут не было, лишь вечный холодный, обжигающий дождь. Вернуться в Понивилль Карл не мог. Он должен был обеспечивать свою семью, на него надеялись, но он пообещал себе, что когда-нибудь он возьмет долгожданный отгул. Когда придет время…

Карл вынырнул из пучины приятных воспоминаний и взглянул на Джейсена.

-Вспомнил семью, а? – лукаво спросил он. – Ничего, скоро ты сможешь вернуться, я уверен.

Он всегда прекрасно понимал настроение своего друга, и знал, как отвлечь его от депрессии, в которой Карл часто находился.

-Очень на это надеюсь… — пока он думал о своей участи, Карл машинально работал вилкой и уже доел любимое блюдо.

-Ладно, приятно было поболтать, но перерыв заканчивается, – сказал Джейсен, вставая из-за стола. – Я оплатил наш обед, можешь не беспокоиться. Удачного дня!

-Ладно, – устало произнес Карл. – Я тут посижу…

Джейсен вышел и направился к величественному шпилю здания ЭпплКиберТех. Эта темная башня была видна почти из каждой точки города. Её вершина терялась далеко в тяжелых черных облаках, покрывавших небо плотным одеялом.

Карл заказал себе чай, достал блокнотик из – под плаща и начал рисовать в нём закорючки. Простенькие записочки, которые ничего не значили. Иногда ему просто хотелось чем-нибудь занять копыта. Дома всё равно нечего было делать…

***

Пони рыжего цвета с прямыми соломенными волосами, одетая в белое платье с высоким воротом, стояла и смотрела в панорамное окно, занимавшее весь конференц – этаж. Он находился на самой вершине шпиля ЭпплКиберТех. Это было большое помещение, напоминавшее аквариум, посередине стоял огромный круглый стол, за которым сидели около десятка пони. Цвет их шерсти варьировался от ярко – красного до кислотно – желтого. Это были традиционные цвета семьи Эппл. Семьи, контролировавшей почти всю науку Эквестрии. Семьи, внесшей неоценимый вклад в развитие страны.

Из окна открывался прекрасный вид на облака, покрывавшие город. Сам шпиль был выше этих грязных туч, поэтому всех сидящих в помещении радовало своим видом солнце.

Эти пони явились сюда не для того, чтобы любоваться ноябрьским светилом. Это было собрание директоров компании, и это собрание обещало быть революционным.

-Кэролайн, все собрались, мы готовы начать... – раздался голос со стороны стола, обращавшийся к пони у окна.

Глава ЭпплКиберТех развернулась, осмотрев всех по очереди механическим оком, заменявшим её правый глаз. Эта модель отличалась от серийных, поскольку она усиливала интеллектуальные способности и память носителя. Помимо этой модификации, её конечности также были механическими. И никому не было до конца известно, на что эти импланты были способны.

-Замечательно, — голос рыжей пони был спокойным и тихим. Это был голос пони, привыкшей командовать. — Я собрала всех вас здесь с целью сообщить о внезапном научном прорыве. Откройте, пожалуйста, приложение номер 5.

Все пони в зале механическими движениями открыли папки, лежащие перед ними, и заглянули в отчеты и графики. Простому обывателю они были совершенно непонятны, но в сознании директоров они образовывали цельную картину.

-Как вы видите, — продолжила глава компании. – Мы стоим на пороге энергетической революции. Наши ученые недавно сумели найти способ получения магии не только из Эквестрии, но и из глубин самого Космоса. Это сулит поистине безграничные возможности в питании нашего оборудования, а также создания новой техники. В том числе, и по государственным заказам.

В глазах всех пони, находившихся в помещении, зажегся неподдельный интерес, но они не спешили задавать вопросы, ведь доклад еще не был закончен. Этика была главнейшей и непреложной догмой для них.

-Данная технология сейчас записана здесь, — с этими словами, пони подняла в воздух маленькое устройство, похожее на обычную шариковую ручку. На самом деле, это был маленький информационный кристалл. – И эта информация существует в единственном экземпляре. Перед нами встает одна проблема – распространение и репродукция этой технологии. Наши заводы не оборудованы станками, способными на её воспроизведение, но на это способны станки нашего партнера – компании ФлаттерМедикалс. Теперь, перейдем к проблеме доставки этого носителя нашему партнеру. Информационные каналы не приспособлены к этой кодировке, поэтому возможна потеря данных при расшифровке, вдобавок, существует вероятность взлома сетей при передаче. По этим причинам, необходима физическая доставка носителя.

Рыжая пони остановилась, чтобы перевести дух, и выпила водички из стакана, стоявшего на столе. Директора её не торопили, но их взгляды буквально сверлили в ней дырки.

-Итак… Мы можем снарядить бронированный конвой, который привезет этот кристалл нашему партнеру. Однако, существует вероятность уничтожения конвоя и кражи данных, поскольку конвой будет привлекать лишнее внимание. Отправка курьера является лучшим вариантом, потому что один курьер быстр и гибок, но он также и уязвим. Поэтому, мы применим комбинированный способ. Конвой привлечет внимание конкурентов, а курьер под завесой тайны сумеет передать данные. Есть вопросы?

— Вы уже выбрали курьера, способного на выполнение поставленной задачи? – донесся голос с другого конца стола.

-Да, у меня есть один на примете... – произнесла глава ЭпплКиберТех, поднимая со стола папку. Её заголовок гласил: ”Карл Дентон”.

***

В кафе Карл засиделся допоздна, погрузившись в рассматривание своего отражения в отполированной до зеркального блеска столешнице. Когда он взглянул на часы, было уже 6 часов вечера. Он расплатился с автоматическим столом и вышел на улицу. После поедания двух порций блинов он повеселел и шел почти вприпрыжку. Дорога домой прошла без приключений.

Когда он подошел к двери своей квартиры, он заметил что – то неладное: она была приоткрыта. У Карла на лбу появились капельки холодного пота, когда он достал из кармана плаща шокер, проверил заряд и тихонечко открыл дверь.

В комнате было темно и очень тихо, даже мухи не жужжали. Жалюзи были открыты. В свете, льющемся из окон, был виден силуэт пони, сидящего в кресле прямо напротив входа. Этот пони слегка шевельнулся, отреагировав на появление Карла, который немедленно выстрелил из ответ.

Заряженные магией пластинки вылетели из ствола и устремились к цели, но в буквальном смысле отскочили от её кожи и вонзились в стену. Карл, не веря своим глазам, включил свет.

В кресле сидел не простой пони. На его голове была шляпа, тело закрывал плащ. Лицо оставалось открытым, проблема крылась в том, что лица у него не было. Его заменяла округлая стальная пластина, без прорезей для глаз, ушей, ноздрей. Простой стальной цилиндр, напоминавший тубус для бумаги.

-Прошу вас, присядьте, мистер Дентон, — мягкий, но властный голос донесся из – под плаща неожиданного гостя. – Нам предстоит важный разговор.

— Откуда вы меня знаете? – спросил обескураженный Карл, не понимая, откуда идет голос.

Механический гость, как его про себя окрестил Дентон, раскрыл плащ. Под ним был экран, на котором проецировалось лицо начальника ЭпплКиберТех, Кэролайн. Само тело гостя, как и его лицо, было скрыто под стальной броней.

— Вы ведь на меня работаете, мистер Дентон…

-Извините за бардак, я сегодня не ждал гостей… Сейчас приберусь… — смущенно пробормотал Карл, поспешно начиная кидать коробки из-под пиццы в переполненную мусорку.

— Не берите в голову, у меня деловой визит, ненадолго. Прошу, сядьте.

Карл предпочел не спорить, и сел на диван – кровать, напротив изображения Кэролайн.

-Итак, мистер Дентон…

-Прошу, зовите меня Карл, — сдавленно пробормотал хозяин квартиры. Он действительно стеснялся такого бардака.

— Мистер Дентон, — Кэролайн проигнорировала его просьбу. – У нас назревает операция чрезвычайной важности, от этого зависит будущее нашего общества. Вам необходимо завтра перенести этот носитель данных, — с этими словами, из тела стального гостя выехал предмет, напоминавший шариковую ручку. – В компанию ФлаттерМедикалс. Данное мероприятие будет щедро оплачиваться.

-Хммм, — произнес Карл, забирая этот предмет. Это оказался компактный кристалл памяти, универсальный носитель информации. – Насколько щедро?

Начальница назвала сумму. Карл чуть не рухнул с кровати. Такая сумма за простой перенос вещи из пункта А в пункт Б казалась немыслимой.

-В чем здесь подвох? Работа кажется слишком простой, — прищурившись, спросил Карл, боясь не получить ответ.

-Ни в чем, мы организуем отвлекающий маневр, а вы должны незаметно доставить эту вещь нашему партнеру.

-Незаметно для кого?

-Чем меньше пони будет об этом знать, тем лучше, — лаконично и исчерпывающе ответила Кэролайн. – Вы согласны?

Карл прикинул варианты. Он мог отказаться, и попытаться забыть об этом предложении, но мог рискнуть и сорвать большой куш. “Такой шанс выпадает раз в жизни. Его лучше не упускать” – в голове Карла раздался голос его азартного друга, Джейсена.

— По завершению работы, вы получите оплачиваемый отпуск до моего распоряжения… — она знала

-Я согласен. Только один вопрос: почему вы послали это, — произнёс Карл, указывая на стальную копию пони, сидящую в его кресле. – Для разговора со мной? Нельзя было связаться по электронной почте? Или лично?

-У меня слишком много дел в стенах компании. Это был наилучший вариант. Приятного вам дня, Мистер Дентон…

Экран погас. Механический гость поднялся из кресла и скрылся за дверью, щелкнув замком. Карл уселся на кровать, вертя в копытах новообретенную безделушку. Обыкновенный кристалл памяти, которым на тот момент пользовались все. Ради интереса, он воткнул носитель в слот своего компьютера. Машина в ответ выдала сообщение, что для этого вида устройств у неё нет драйверов. Карл, пожав плечами, вынул кристалл из компьютера и закинул в карман пальто. Остаток дня он провел, читая веб-комиксы.

***

Разбудил его не будильник, хотя день был рабочий, и не свет из окон, а звонок телефона. Сонный инженер проверил часы — они показывали 4:30. “Самое тупое время для звонка”, — подумал он и взглянул на дисплей телефона. На месте номера были восемь звездочек. Тревога закралась в сердце Карла, когда он нажимал на кнопку приёма вызова.

-Итак, слушай внимательно, от этого зависит твоя жизнь, — глухой и хриплый голос раздался из глубины динамика. Он был явно синтезированным. – За тобой уже выехали, тебе нужно немедленно убираться. Одевайся, у тебя 5 минут.

Пытаясь найти своё пальто, Карл крепко задумался. Это мог быть детский розыгрыш (такое уже случалось), тогда он будет чувствовать себя идиотом еще, как минимум, месяц. Но если это — правда, промедление может иметь ужасные последствия. Вдобавок, в свете недавних событий… Карл нащупал маленькое устройство в кармане. Дело стремительно катилось под откос.

Сон как копытом сняло. Едва Карл попытался включить свет, как его остановил глухой голос.

-Не вздумай включать свет. Выдашь себя – поймают. Выходи через свою дверь, потом иди на восточную пожарную лестницу.

Он на ощупь натянул на себя одежду, поверх неё плащ, взял шокер и вышел по сказанному собеседником маршруту. Он оказался в переулке. В одном конце был тупик, в другом – выход на главную улицу. Карл стоял возле мусорного бачка.

-Лезь в мусорку.

-Ты шутишь? Ни за что!

-НЕМЕДЛЕННО, — взревел телефон с силой, которую мало кто мог ожидать от его крохотного динамика.

Карл с перепугу мгновенно оказался в бачке. Воняло ужасно, но было сухо, иначе он бы вряд ли смог отмыть своё пальто.

-Так, они выехали на твою улицу.

Карл действительно услышал мерный гул двигателей откуда-то снаружи.

-Едут две машины, по четыре солдата в каждой. Четыре зайдут через парадный вход, две пары пойдут через пожарные лестницы. По моей команде, вылезаешь из бачка, выходишь из переулка и идешь направо. До ломбарда “Святой Джилл”.

-Ломбарда? Но зачем…

-Не спрашивай, так надо. Теперь умолкни, они близко.

Машины подъехали к дому. Карл их не видел, но слышал, как открылись и закрылись двери автомобилей. И он слышал тяжелую звенящую поступь своих палачей. Что характерно, они не обменивались короткими репликами, как это делали военные в фильмах. Они всё делали молча. А голос из трубки тем временем подтвердил опасения Карла.

-Они охотятся за информацией, которую ты несешь. Она нужна не только ЭпплКиберТех, знаешь ли… Преследование будет окончено, когда ты донесёшь кристалл до места назначения. До тех пор, ты не должен показываться никому на глаза. Сейчас ночь, это тебе на копыто. Однако они знают, куда ты должен доставить кристалл, будь осторожен.

Когда загадочный абонент закончил описывать ситуацию, шаги снаружи стихли.

-Вылезай… сейчас, — разрешил собеседник. – Только тихо.

Первой мыслью Карла было откинуть крышку бачка и громко вдохнуть полной грудью, но после второй реплики телефона он передумал. Тихонько приоткрыв крышку, он оглядел окрестности. Вокруг никого не было. Он с трудом вылез из мусора, кряхтя и шипя. Едва он вышел из переулка, то увидел напротив своего дома два черных броневичка без опознавательных знаков. Он немедленно бросился бежать туда, куда ему посоветовал телефон – направо. В 4 часа утра на улице никого не было, так что можно было не бояться обнаружения.

-А как ты меня видишь? – спросил Карл у неразговорчивого собеседника.

-Подними голову, — пришел лаконичный ответ.

Карл взглянул прямо в глазок камеры, висящей на столбе. Она приветливо ему покачалась.

-Ааа, понятно. А преследователи…

-Они еще не добрались до систем слежения, они ожидали взять тебя во сне. Они знали, что ты – нужный им курьер. Когда они будут контролировать камеры и роботов, я тебя оповещу.

Телефон затих, звонок сбросился. Карл, постоянно оглядываясь, рысцой побежал по направлению к ломбарду. По пути он начал набирать телефонный номер. К его удивлению, ответили мгновенно.

-Да, Карл? – голос Джейсена был бодр и весел.

-Джейсен?.. Я думал, ты спишь! – Карл на секунду забыл, зачем звонил своему другу.

-Завтра я не работаю, к тому же у нас с Орианной тут был… Марафон. Она знает, как меня развлечь, уххх, горячая штучка! – на заднем плане шипел чайник.

-М-да. Слушай, мне нужна твоя помощь, срочно! Я вляпался по самые гланды.

-Я слушаю, — голос стал серьезен.

-Не телефонный разговор, я скоро за тобой зайду.

-Буду ждать, удачи! – звонок прервался. Джейсен никогда не бросит друга в беде, и Карл это прекрасно знал, и, возможно, нагло этим воспользовался.

Он уже подходил к круглосуточному ломбарду, когда таинственный абонент вновь вышел на связь.

-Так, плохие новости, они ломают систему безопасности. Старайся не попадаться на камеры. Так, ты уже дошел до ломбарда, замечательно. Зайди внутрь и скажи кассиру: ”Заказ №4312”.

Карл открыл дверь ломбарда. Внутри было очень уютно: вещи были аккуратно разложены по полочкам, приятно пахло, вдобавок там можно было найти всё, что душе угодно. За прилавком сидела сонная пони. Она была сильно удивлена ночному гостю, но встрепенулась и натянула на лицо приветливую улыбку.

-Заказ №4312, пожалуйста.

Лицо молодой пони по-настоящему просияло, и она немедленно исчезла в подсобке. Пока её не было, Карл рассматривал бытовую технику, стоявшую возле прилавка.

-Кстати, а почему именно ломбард, а не камера хранения или тайник корпорации?

-Слишком заметно. Подумай сам, где бы ты первым делом искал беглеца?

-М-да, логично…

Вскоре, из подсобки донеслось кряхтение, и оттуда сперва появилась большая коробка, а потом и пони, которая её несла.

-Сколько с меня? – нерешительно спросил Карл.

-Нет, что вы, что вы, всё уже оплачено, — с улыбкой произнесла пони. Улыбка была искренняя, ей хотелось поскорее избавиться от подозрительного объекта.

Карл с любопытством заглянул в коробку. Там лежал бурый плащ, такая же шляпа, маленькая беспроводная гарнитура и шприц.

-Свой плащ оставь тут.

-Хмм, я всё понимаю, но зачем шприц?

-Мы не отрицали вероятности того, что ты будешь пьян, и/или под наркотиком. Это детоксикант, простая предосторожность.

-Мда… Какая пунктуальность…

-Я бы не стала тем, кем являюсь, без пунктуальности. Засунь гарнитуру в ухо, это облегчит мою задачу. Не занимать же копыто телефоном.

-Стала? Так ты девушка? – удивился Карл.

-Не важно, – голос, видимо, был уязвлен своей оговоркой. Карл не стал развивать эту тему. Не хватало еще лишиться единственной призрачной поддержки.

Он облачился в новую одежду и вышел из ломбарда. На улице было тихо. Всегда бы так…

-Итак, тебе нужно идти в ФлаттерМедикалс, медлить крайне нежелательно. Дорогу знаешь?

-Да, я там пару раз был…

-Прекрасно. Конец связи.

Наушник затих. Нужно было пересечь еще пару улиц, которые обычно были полны пони и автомобилей, но в свете того, что в городе было раннее утро, этот путь не казался опасным или долгим. Карл, осторожно оглядываясь и избегая камер, подошел к дому Джейсена, и заглянул на детскую площадку. На скамейке сидел Джейсен, играющий в игру, встроенную прямо в его глаз. Увидев Карла, он немедленно вскочил и подбежал к нему.

-Ранняя ты пташка, однако! Что именно произошло? – он перешел сразу к делу.

-Я пришел домой, и там была Кэролайн, она предложила мне работу. Донести кристалл до ФлаттерМедикалс. Сказала, сколько заплатит…

-Ну и…

Карл назвал цифру. Живая бровь Джейсена смешалась с его гривой, а на глазном импланте сбилась калибровка.

-Вот это тебе припееерло… — протянул он. – Просто отнести эту мелкую штучку и получить достаточно денег, чтобы беспробудно бухать полгода? Это сильно, это сильно. Пойдем, быстрее сделаем дело – быстрее запируем!

-Стой, тебе не кажется, что здесь что-то не так? – Карл озвучил мысль, которая терзала его очень долго. – Я имею в виду, мне поручают задание, а потом за моей головой резко начинается охота!

-В каком смысле “Охота”? – не понял Джейсен, пытаясь вновь настроить свой глазной имплант. Несмотря на просьбу Карла, он не остановился, продолжая идти к медицинскому центру.

-Ни свет, ни заря, меня разбудил звонок, и я едва успел сбежать из дома, пока меня не схватили. Возле дома стояли черные броневики.

-Но сейчас-то тебе ничего не грозит. К тому же, я уверен, что как только мы закончим, от тебя сразу отстанут. Вот тебе еще один стимул идти быстрее. Кроме, конечно, денег.

— Черт, я даже не знаю, куда именно надо отдать кристалл…

-Отнесешь его в кабинет управления, на третьем этаже, — наушник проснулся, застав Карла врасплох. Джейсен начал озираться, пытаясь понять, откуда донёсся низкий и глухой голос.

-Что это было?

-Это мой ангел-хранитель. Она меня и выручила.

-Она? Голос какой-то… Зловещий…

-Так надо, — ответила гарнитура. – Медлить нельзя, вокруг вас сгущаются тучи, а молнии бьют очень больно, если вы не знаете…

Карл переглянулся с Джейсеном.

-Намек понял…

Они побежали.

***

Надо сказать, что ФлаттерМедикалс была крупнейшей фармацевтической корпорацией в Эквестрии. И на самом деле, она почти не имела к Флаттершай, Элементу Доброты, никакого отношения. Она написала несколько научных диссертации по животной биологии и психологии, которые позже вдохновили нескольких ученых на открытие этой компании. Её спонсором мгновенно выступила компания ЭпплКиберТех, поскольку когда – то в прошлом эти семьи были тесно связаны. История этого не сохранила, либо тщательно засекретила. Само здание корпорации было молочно – белым и приземистым, напоминавшим бункер, и было окружено высоким бетонным забором, который патрулировали солдаты в черной броне. Символом этой организации были три розовые бабочки, такой была и кьютимарка Флаттершай. Карлу это казалось лишь красивой легендой. Мысль о бесконечной доброте к животным казалась ему абсолютно дикой, принимая во внимание злобу бездомных собак и кошек, живших в подворотнях города.

У главных ворот ФлаттерМедикалс стояло несколько броневиков, таких же, как и те, что приехали за Карлом. Идти через парадный вход было самоубийством, но Джейсен, к счастью, знал обходной путь – грузовую платформу. Когда Карл спросил, откуда Джейсен знает секретные входы, он ответил, что раньше работал там грузчиком. И периодически сбегал с рабочего места в город, для отдыха и прогулки.

Ту дверь, через которую Джейсен предлагал пройти, сторожили два пони в черной как смоль броне. На ней, как и на бронетранспортёрах, не было никаких опознавательных знаков. За спинами таинственных пони находились большие баллоны, шланги из которых уходили в противогазы, выполненные в форме черепов. Их глубокие глазницы светились красными огнями.

-ВСКБ… — протянул Карл, высовываясь из-за кучи ящиков, в обилии разбросанных по платформе перед запасным входом. Мимо того места, где они сидели несколько раз проходили тяжелые четырехногие грузовые роботы, управляемые ИИ, разгребавшие горы коробок. Их система визуального распознавания была рудиментарной, так что они не могли отличить пони от грузового контейнера.

-Что-что? – переспросил Джейсен, тоже выглядывая из-за ящиков.

— Аббревиатура. Я помню, что последнее слово – “Безопасность”. Это частная армия ЭпплКиберТех.

-О! Так они свои! Сейчас спокойно зайдем и… — Джейсен начал подниматься из их укрытия.

-Нет, идиот, стой! – Карл схватил его и вернул обратно. Черные солдаты повернулись на шорох, но через пару мгновений потеряли к нему интерес. – Вон там стоят те же броневики, которые меня чуть поймали. Нельзя просто так пройти мимо них, я рисковать не собираюсь. Нам нужна маскировка…

-Почему бы просто не забрать их броню? – прошептал Джейсен. Карл одарил его странным взглядом. – А что? Притворимся своими!

-А как мы это сделаем?

-Их броня сделана из простого металла. Неплохая защита от пуль и разных ударов, но металл проводит электричество. Пальнем разок из шокера – и всё, финита ля комедия!

-Но шокер – то один! – сказал Карл, поднимая свой браслет.

-Хехе, у меня свои козыри в рукаве, друг мой! – ответил Джейсен. Стальная пластина, закрывавшая его стальной висок, раскрылась, и оттуда выехала маленькая ракета, размером с авторучку. На его радужке зажегся маленький прицел. – Та-даа, МикроЭМИ! Жаль, у меня в голове больше не помещается, иначе бы использовал её вместо чемодана. Так-с, давай на счет три, я беру того, что справа, ты – парня слева. Спина к спине, солдат!

-Стой, стой…- протянул Карл, внезапно уставившись в пол. — Слушай, ты не обязан это делать. Всё-таки, это моё задание, и я не хочу, чтобы ты подставлялся под удар. По крайней мере, у тебя жена есть и…

-Ээх… — вздохнул Джейсен. Он собрался с мыслями. — Знаешь, когда я был подростком, мне на глаза попалась одна книга. Она называлась “Дружба – это Магия”. Её написала еще в молодости Твайлайт Спаркл. Да, именно она, та самая Твайлайт Спаркл, которая написала еще с полсотни трактатов по практической и прикладной магии. Она была гением… Так о чем я? В этой книге описывались приключения Твайлайт и её друзей, и те уроки о дружбе, которые она из них извлекала. Именно тогда я понял, что дружба – это самое ценное, что мы можем иметь. Что друзей нельзя бросать в трудной ситуации. Кстати, одна из повестей напоминает нашу – её подруга решила сбить все яблоки в своём саду в одиночку, не полагаясь на друзей. В итоге, это привело к провалу, так что ей всё равно в конце концов помогли. Я не позволю тебе сбивать эти яблоки, — он ткнул копытом в сторону здания ФлаттерМедикалс. – В одиночку. Я не смогу спокойно спать, если буду знать, что бросил друга на пороге в крепость тьмы. К тому же, без риска жизнь – скучная штука. Как ни крути.

-Спасибо… Я даже не знаю, что сказать…

-Я знаю, — впервые за последние полчаса, коммуникатор ожил. – Может, делом займетесь?

-Да, верно, чего расселся, Карл? – Джейсен любил поддевать лучшего друга. – Давай, как договорились.

Они поднялись над ящиками и тщательно прицелились, после чего одновременно и бесшумно выстрелили. Обоих стражей пробило высоковольтными зарядами, они немедленно рухнули на пол, как мешки с картошкой.

Два друга покинули своё укрытие, и подошли к двум телам. Карл снял с одного из них шлем, предварительно повозившись с замками. Под шлемом были лишь импланты. Они заменяли всё – глаза, уши, нос. Лишь нижняя часть шеи была природной, но и в ней, кажется, что – то меняли. Броня и импланты в теле этого бедняги были отключены, так что он и сам, по сути, был отключен. А если и в его сердце были импланты, то он был мертв по – настоящему. Карл просто снял броню с обмякшего тела и натянул на себя. Без имплантов и энергетической системы, эта амуниция была лишь грудой железа, был нужен лишь её облик.

Жизнь в бетонных джунглях сильно закаляет психику. “Убей, или убьют тебя…”. Карлу было абсолютно всё равно, что он только что, возможно, убил пони и натянул на себя его броню. Вдобавок, он не считал полностью живыми тех пони, которые добровольно променяли тепло родного тела на механизмы.

К счастью, изнутри стекло шлема было прозрачным, поэтому Карл мог видеть хотя бы что-то, но его обзор был сильно ограничен. Обычно, угол зрения бойцов ВСКБ дополнялся данными с камер по бокам костюма, однако сейчас они не работали.

Джейсен присвистнул, когда надел броню на себя. С помощью своего глазного импланта, он сумел перезагрузить системы своего костюма, получив доступ к его полному функционалу.

-Вот это система! Карта местности, глобальная связь со спутником, корпоративная сеть… Что тут у нас? Система РОИ!

-Р-О-И? Регулируемый Общий Интеллект? – переспросил Карл, защелкивая оставшиеся черные пластины на своём теле. – Я что-то читал об этом, но не запомнил…

-Да, это как у насекомых, они, по сути, мысли на расстоянии передают. Если один нас заметит – заметят все, идеальная армия. Не у многих корпораций достаточно средств для финансирования таких подразделений. Нужно помнить одно: в РОИ не говорят, вообще. Поэтому, молчим, ни звука, и ходим, как металлические болванчики. Их движения – резкие и четкие, они – робопони. Даже если прикажут танцевать, как робопони – танцуй, как робопони. Вот так.

Из коммуникатора на ухе Карла донесся сдавленный смешок. Джейсен этого не услышал, продолжая танцевать в стиле “робопони”. Его движения были дергаными и напоминали потуги плохо смазанного механизма, но своеобразная грация присутствовала.

-А как ты видишь его танец? – спросил Карл у собеседницы.

-Я не вижу, я представляю, — голос в гарнитуре вновь был серьезным. — Не забудьте, дадите себя обнаружить – погибнете.

-Мы знали, на что идем, не так ли? – произнёс Джейсен.

С этими словами, пластина на его правом плече разъехалась, и оттуда выехал маленький пулемет. Но он был, скорее, не маленький, а компактный, так как мог спокойно изрешетить пару неудачливых пони.

-Боевая амуниция, — сказал Джейсен, кивая на оружие.

— Джейсен, ты не можешь зарядить магией мой костюм? – спросил Карл, переминаясь с ноги на ногу. Броня была очень тяжелой и сильно стесняла движения. Вся техника Эквестрии питалась магией единорогов, земные пони лишь научились её хранить в акуммуляторах.

-Не могу, братец. Я давно магией не пользовался, могу превратить эту броню в ходячий саркофаг. Или просто перегрузить реактор и взорвать его к чертям. Лучше не надо…

-Хватит языками чесать, — хмуро прошипел коммуникатор. – Вам надо дело сделать.

-Верно, — ответил Карл. – Пошли.

И они вошли в здание ФлаттерМедикалс. Оно кишело стражей в черной броне. Все ученые ходили как пришибленные – хоть служащие ВСКБ и не мешали им толкать науку, их присутствие сильно напрягало “яицеголовых”. Несмотря на ранний час, все они уже были на рабочих местах. Карл даже позавидовал такому рвению.

Они шли по стерильным коридорам, ведомые стрелками на полу и голосом из коммуникатора Карла. Всю дорогу он чувствовал себя не в своей тарелке. Атмосфера того места напоминала ему больницу, а он боялся больниц. Его собеседница сверялась с планом здания и вносила в маршрут коррективы. Один раз, правда, случилась осечка: собеседница не так открыла карту, в результате Карл и Джейсен оказались в операционной.

В большом и пустом стеклянном резервуаре летал огромный параспрайт. Он выглядел вполне безобидно, за исключением необычных для его особей размеров.

За пультом управления стояли два пони в лабораторных халатах. Старый жеребец с бородой – лопатой повернулся к своей ассистентке, и кивнул. Она нажала на большую кнопку на панели.

Прозрачный резервуар заполнился густым желтым дымом. Жужжание внутри прекратилось, но послышалось ворчание и кряхтение. Все четыре обитателя помещения напряженно вглядывались в туман.

Существо, сидящее внутри, неожиданно ударилось об стекло. Параспрайт изменился. Он отличался наличием гигантских клыков, острых костяных наростов на кончиках крыльев и пушистым хвостом с жалом на конце. Он яростно бился об стекло, пытаясь добраться до двоих служащих медицинского центра.

-Неплохо, но это не превысило моих ожиданий. Пометь номер 37, как “удовлетворительно”, и очисти капсулу, — как только он произнёс эти слова, стеклянная камера наполнилась белым пламенем. Через мгновение, от параспрайта не осталось даже пепла. Доктор повернулся к ошарашенным таким исходом Джейсену и Карлу. Его лицо было непроницаемо.

-Вам что – то нужно?

Они молча развернулись и вышли.

-Что за чертовщина только что произошла? – спросил Джейсен у Карла.

-Забудьте то, что вы видели, это не относится к вашему заданию. Они исследуют новое лекарство, — прошипел наушник.

-Что значит “Лекарство”? Это, Луна меня раздери, мутаген!!!

-Лекарство. И точка. Немедленно поднимайтесь в кабинет директора, на третьем уровне.

Чуть позже, они всё же попали на третий этаж. Он был буквально забит черными гвардейцами, причем, они его еще и патрулировали. Этажи ниже Черные Стражи лишь охраняли. Перед стеклянными дверями, через которые незадачливым героям нужно было пройти, стоял бугай в тяжелой броне. Он был в два раза больше обычного пони, а внутри брони, наверное, скрывался целый арсенал. Этот костюм был явно разработан для артиллерийской поддержки, судя по огромному стволу, закрепленному на спине. Силовые линии — каналы, по которым магия из силовых ядер питала устройства Эквестрии — ярко выделялись на матовой поверхности брони молочно — белым цветом. Способа обойти этот ходячий танк не было, нужно было идти напролом.

И Джейсен предложил рискованный план – быстро обезвредить этого стража, пройти через двери и отключить замок с той стороны. Карлу этот план не понравился, ввиду крайней непродуманности, но тут внес коррективы коммуникатор на ухе.

-У вас проблемы, грузчики обнаружили тела, с которых вы сняли броню. Туда сейчас идет небольшой отряд для разбирательства. Через пару минут, всё здание будет подобно рою злых ос, у вас мало времени.

Поэтому, времени на другой план у них с Джейсеном не оставалось. Карл вдохнул полной грудью и кивнул, показывая Джейсену свою готовность.

Дальше всё было как во сне: Карл тщательно прицелился, и попал прямо в уязвимое место на броне – магическое ядро, располагавшееся в груди тяжелого бойца. Время внезапно стало напоминать кисель.

В ту же секунду, когда заряд попал в противника, весь этаж знал о незаконных посетителях. Из всех коридоров повалили бойцы, раскручивавшие свои пулеметы. Карл и Джейсен едва успели запрыгнуть в прозрачные двери, которые сразу за ними захлопнулись. К счастью, стекло было бронировано, так что оно просто украсилось мелкими дырочками от попаданий бойцов ВСКБ. Джейсен с силой ударил по пульту, контролировавшему двери, да так, что их заклинило, а из панели посыпались искры. Перед ними был темный коридор, стены которого отливали стальным блеском. В конце коридора находились толстые переборки. За ними, по словам Голоса-В-Наушнике, находилась управляющая ФлаттерМедикалс.

Они были в безопасности, и Карл решил снять шлем.

-Пфф, душная штука.

-А у меня система вентиляции! – весело фыркнул Джейсен, снимая свой. Карл отбросил шлем в сторону, а Джейсен кинул свой вперед. Это их и спасло — едва шлем перелетел незаметную границу, как был буквально испепелен лазерным огнем. Этот коридор был оснащен мощной системой безопасности.

Карл смачно выругался, побледнев.

-Успокойся, — глухо сказал Джейсен, тоже белый, как мел. – Сейчас я что – нибудь придумаю…

-Давай только быстрее, — произнес Карл, оглядываясь. Благодаря прозрачности заклинивших дверей, он видел, что черные гвардейцы тащили сварочный аппарат. – Нас скоро вскроют. Знаешь, обидно было бы погибнуть в миллиметре от цели!

— У этой штуки мощность – достаточная, чтобы сжечь объект массой около двух тонн… Но я помню, что-то было.

— У этой системы есть один конструктивный недостаток: сенсоры покрывают лишь метр от пола, остальное – излучатели, — пришел на помощь глухой голос из гарнитуры. – Расположенные слишком близко сенсоры вносят помехи в работу лазерных систем.

-Точно! В этой броне ведь есть гарпун! Сейчас пущу лебедку… — осенило Джейсена.

Из его левого плеча выехала пушка, стреляющая стальной стрелой с привязанным к ней тросом. Джейсен поднял её на нужную высоту, после чего выстрелил. Стрела прочно вонзилась в стену над переборкой.

-Давай, Карл, перелезай!

-А как же ты?

-Я придержу веревку для тебя! И спину твою прикрою. Ты должен доставить этот кристалл!

-Но…

-Никаких но, лезь давай, – не терпящим возражений тоном произнес Джейсен.

Карл сбросил свою броню и запрыгнул на спину друга. Передвигаться по тонкому тросу вниз головой было трудно, но страх оказаться испепеленным придавал ему сил и решимости. Через минуту, он уже спрыгнул на другой стороне и взглянул на Джейсена. Позади него, дверь уже наполовину вырезали.

-Давай, не спать! – прокричал он.

Карл кивнул и взглянул на огромные переборки. Рядом был пульт с одной – единственной кнопкой, большой красной кнопкой, которую Карл, не долго думая, нажал.

Двери с шипением раскрылись. За ним был шлюзовой отсек, с другой стороны которого были такие же переборки. Карл зашел в шлюз, двери за ним закрылись. Его продезинфицировало, после чего створки в обитель главы ФлаттерМедикалс раздвинулись.

За этими створками лежало большое темное круглое помещение. Стены являлись одновременно проекционными экранами, но работал всего один – прямо позади большого дубового стола, стоявшего посередине. На этом экране было изображение коридора, который Карл только что преодолел. Джейсен уже отпустил веревку, и сейчас следил за тем, как стеклянные двери режут сварочным аппаратом. Было сожжено уже три четверти крепежной конструкции.

Спиной к Карлу, прямо за столом, стояло высокое кресло. Сидящий в нём пони смотрел на происходящее в том самом коридоре.

-У меня есть для вас посылка, — в темной, большой и пустой комнате, голос Карла прозвучал странно. Эхо многократно повторило последние слоги сказанного.

-Великолепно, великолепно, — с этими словами, кресло развернулось. В нём сидела Кэролайн. – Вы прекрасно справились с поставленной задачей.

-Не понял… Откуда вы…

-Я объясню, мистер Дентон… — Кэролайн встала с кресла и стала мерными шагами ходить по помещению. – Видите ли, недавно у меня возникло подозрение, что в наших рядах, в рядах корпорации, появился предатель… Мне было необходимо его обнаружить, для блага компании. Я пустила небольшую дезинформацию, которая заставила его действовать. На вас началась охота, поэтому я немедленно приняла меры и сумела разыскать предателя. Он отстранен от должности и сейчас ожидает моего приговора. Так что я должна вас поблагодарить…

Карл растерянно взглянул на монитор. Джейсен стоял напротив почти снятых с петель дверей, закрыв глаза — он ждал своей участи. И судя по раскрученным пулеметам бойцов ВСКБ, эта участь будет незавидна.

-Вы можете отозвать своих солдат? – едва не сорвался на крик Карл.

Кэролайн удивленно взглянула на монитор. Казалось, она только сейчас его увидела.

-Разумеется, мистер Дентон… — её механический глаз прокрутился и щелкнул. Стражи, уже разрезавшие дверь и целившиеся в Джейсена, развернулись и ушли, все до единого. Джейсен удивленно приоткрыл глаза, и только после этого увидел глазок камеры, следящей за коридором, и помахал ей копытом.

-А что насчет кристалла памяти? — нерешительно начал Карл.

-Он пуст, мистер Дентон, можете оставить его себе. Оплата за ваши труды будет перечислена на ваш счет немедленно. Вы прекрасно себя проявили на этом задании, я не ожидала, что вы сумеете сюда пробраться. Возможно, в скором времени я вновь привлеку вас к подобным поручениям, и, боюсь, отказ не принимается. Оставьте себе гарнитуру. Я вижу, вы сработались с нашим штатным диспетчером.

-А вы – глава ФлаттерМедикалс?

-Нет. Прошу вас покинуть мой кабинет, мистер Дентон. Охранная система в коридоре отключена, можете идти. Хорошего дня, — Кэролайн потеряла интерес к посетителю и начала рассматривать отчеты, лежащие на столе.

Обе шлюзовые двери раскрылись. Джейсен стоял, с лучезарной улыбкой глядя на приближающегося Карла.

-Слава Селестии, ты в порядке… — сказал Карл, приближаясь к другу.

-Да ладно, я железный пони, — он нервически рассмеялся. – Пойдем, я не хочу здесь больше находиться ни минуты. Хм. А почему кристалл всё еще у тебя?

-Это пустышка, мы были приманкой. Мы были лишь пешками в этой партии…

-Хватит философствовать, — прервал его Джейсен. – Ты мне должен выпивку. Эдак на… месяц вперед.

-Я не пью, тебя твоя жена дома ждет, и завтра рабочий день.

— Чувак, ты любишь настроение портить. Нас обоих чуть не изрешетили, а ты не хочешь выпить? К тому же, начальство поймет, если мы завтра не придем. Да и день рабочий только у тебя…

-Я пить не собираюсь… К тому же, Кэролайн сказала, что меня, может быть, вновь призовут к подобной работе.

-Не тебя, а нас, и не вздумай отрицать. Я за тобой в адское пекло полезу, братец. Даже не пытайся улизнуть на такие поручения без меня – уши оторву.

Карл рассмеялся. Весь следующий день он провел в постели, отсыпаясь. А на следующее утро, в 4:30, его разбудил телефонный звонок.

-Проснись и пой, мистер Дентон, — произнёс глухой синтезированный голос из трубки. – У нас новое поручение для тебя…

Продолжение следует…