Автор рисунка: Noben
Глава 18 — Поиск ключа Глава 20 — Старые секреты

Глава 19 — Солар Армс

Солар Армс – загадочное место, откуда еще никто не возвращался. Вот уже более века координационный центр и заводской комплекс Министерства Военных Технологий бережно хранит свои тайны от внешнего мира, уничтожая нарушителей покоя. Сможет ли Крыло Стойла Сто Семьдесят Четыре выполнить свою миссию и дойти до последнего уровня красной зоны Солар Армс?

Когда-то небольшая долина близ подножия гор изнывала от зноя. Открытую местность не защищал тенистый лес, да и горы оказались слишком далеко, чтобы мешать солнечным лучам. Идеальное открытое место, на котором издали можно заметить любого чужака. Однако так было в те далекие времена, когда небо не закрывала неразрывная облачная пелена.

Теперь же в Долине Праха (местные пони никогда не отличались особой оригинальностью) властвуют совсем другие условия: мир затянут серой дымкой, в которой расплываются силуэты – значит, наступил очередной день; облака окрасились в алый цвет, и ухудшилась видимость – значит, вечер вступил в свои права; небо залила чернильная тьма, и ничего не видно дальше вытянутого копыта – значит, ночь зовет в царство снов; всю долину окутал молочный туман, из-за которого барахлят даже самые лучшие детекторы – значит, пришло новое утро.

Это место находилось в спячке больше сотни лет. Его покой бдительно охраняли боевые роботы и сторожевые турели, раз за разом испепелявшие любых нарушителей. Новый день не предвещал беды, обещая стать таким же серым и скучным, как и всегда. Вот только судьбе плевать на чьи-то ожидания.

Из непроглядного тумана, дошедшего до огромных, слегка оплавленных металлических ворот, показался неясный силуэт. С каждым шагом детекторы внешней системы защиты все четче видели крупного пегаса с серой шерстью и в броне охранника Стойла. На морде застыло выражение полного равнодушия, и лишь плотно сжатые губы выдавали напряженность нарушителя. На него тут же навелись ближайшие турели, а из-под земли появилась парочка выдвижных огнеметов.

— Назовитесь, — проскрипел равнодушный металлический голос. — У вас пятнадцать секунд до начала процедуры уничтожения. Четырнадцать, тринадцать, двенадцать...

— Меня зовут Грей Стиллнесс! — Голос у разведчика слегка дрожал, но выражение лица осталось прежним. — Я – инспектор верности Министерству Военных Технологий, прибыл с внеплановой проверкой!

— Предъявите пропуск. — Систему защиты ни капли не впечатлило новоприобретенное звание Грея. — Одиннадцать, десять, девять...

— Не части ты так! — возмутился пегас. — Вот он!

К ближайшему датчику подлетела окруженная золотистым облаком карточка с витиеватой резьбой и драгоценным камнем в центре. Пегаса, левитирующего предметы, подобно единорогу, система защиты восприняла как должное.

— Пропуск опознан и действителен. — Дружелюбия в голосе робота совершенно не прибавилось. — Вызов дежурного администратора комплекса. Восемь, семь, шесть...

— Грей, почему он продолжает отсчет? — из-за спины пегаса раздался тихий шепоток.

— Понятия не имею, скорее всего глюк, — так же тихо ответил Грей из-за своей собственной спины.

— Отсутствие ответа, — вмешался металлический голос. — Поиск необходимого протокола. Пять, четыре...

Кончики орудий плазменных турелей начали заливаться зеленым светом.

— Лайт, щит, быстро! — уже не таясь, выкрикнул разведчик. Послышались сдавленный писк и яростная возня, после чего за спиной все так же стоявшего на месте Грея вспыхнула золотая сфера.

— Три, два, один. — Система защиты закончила отсчет, и на секунду повисла звенящая тишина, чтобы через мгновение ее сменил протяжный вой множества орудий. Тело пегаса и драгоценный пропуск моментально погрузились в облако бушующей плазмы. Яркая вспышка, грохот взрыва – и во все стороны брызнули расплавленные металлические фрагменты. Некоторые из них врезались в золотую сферу, отчего Лайт болезненно вскрикнула. Щит погас практически мгновенно, и их засыпало обломками поменьше. Турели тут же развернулись к новой цели. Длинные стволы засияли от скапливающейся энергии, готовые дезинтегрировать нарушителей, однако через мгновение они погасли.

— Активирован протокол «Ревизия». — Вместо сокрушающей атаки раздался все тот же равнодушный металлический голос. — Отмена военного положения на сорок восемь часов для синей и зеленой зоны. Настоятельно рекомендуем вам связаться с руководством комплекса. Добро пожаловать в Солар Армс! Счастливого дня!

— Спасибо, — мрачно ответил Грей, поднимаясь из-за обломков AJ-21, совсем недавно изображавшего его самого. — Премного благодарен за гостеприимство.

Лайт устало тряхнула гривой. Часть прядей слиплась от проступившего пота. Кобылка явно возбудилась из-за пережитого страха.

— Само собой, я ожидала какую-нибудь подлянку от свихнувшихся за прошедший век роботов, но кто мог знать, что это будет настолько близко!

Единорожка осторожно потыкала ногой оплавленный обломок несчастного AJ-21, отдавшего свою жизнь вместо кого-нибудь из Крыла.

— Мы чуть не погибли уже из-за одних только осколков и шальных зарядов! Именно это и имела в виду Роза, говоря про возможные накладки? — Волшебница топнула копытом по земле. — Это же надо, столько пушек! Больших дискордовых энергомагических орудий! Я уже буквально чувствовала, как превращаюсь в горстку пепла! — Кобылка начала пританцовывать на месте возле несколько опешившего жеребца. — А я, глупая пони, подумала, что уже привыкла к постоянной стрельбе по своему крупу!

Пока Лайт сотрясала воздух в пробуждающейся истерике, Грей окончательно пришел в себя. Крыло должно появиться с минуты на минуту, а значит, времени, чтобы успокоить волшебницу, не так уж и много. Да и самому не помешает взять себя в копыта; в конце концов, его жизнь висела на волоске, всецело завися от наспех составленного плана и умения Лайт накладывать и поддерживать иллюзии. По телу пегаса пробежала едва заметная дрожь. Решение пришло на удивление быстро – глубоко вдохнув, серый пони притянул к себе белую единорожку и крепко обнял ее, закрыв рот глубоким поцелуем.

Лайт замерла на месте, широко раскрыв глаза и растерянно вглядываясь в зрачки Грея. На мордочке единорожки стремительно сменился целый букет чувств от удивления и возмущения до странного удовольствия и облегчения.

Прошла пара секунд, прежде чем она робко ответила на поцелуй, параллельно выдыхая через нос.

Их языки переплелись, страстно исследуя друг друга. Грей нежно провел копытом по гриве Лайт, вызвав приглушенный стон. Между ног почувствовалось определенное напряжение, и пегас стал раздумывать о том, в какой позе лучше покрыть единорожку.

Сладкие планы разведчика прервал ехидный кашель неслышно приземлившегося неподалеку грифона. С неохотой оторвавшись от горячего языка кобылки, Грей повернулся в сторону новоприбывших. Смоук и Стоун заинтересованно смотрели в небо, покраснев до самых ушей. Арчер радостно осклабился и поднял вверх когтистый палец на передней лапе. Фемида растерянно переводила взгляд с Грея на Лайт. Роза же широко улыбнулась и одним стремительным прыжком оказалась между двумя пони, поочередно облизав им носы и как следует потискав.

— Наконец-то вы на это решились! — ликовала пегаска. — Всего-то и понадобилось, что подвергнуть ваши крупы смертельной опасности! Мы сможем устроить групповуху!

— Кхм, дорогая, давай не здесь, — прошипел Грей под громкий смех Арчера и смущенный писк Лайт. — У нас еще дело впереди.

— Точно! — Роза серьезно кивнула, однако ликование с ее мордочки никуда не делось. — Крыло, стройся!

Услышав звонкий крик пшеничной пегаски, троица курсантов моментально образовала ровную линию, вытянувшись вверх. Арчер промедлил всего секунду, после чего занял свое место около Стоуна. Последней в строй вбежала все еще красная, как спелый помидор, Лайт. Роза шутливо отдала честь и встала позади Грея.

«А я уже успел забыть, каково это – командовать адекватным Крылом и иметь грамотного сержанта».

— Наш план все же сработал, пусть и с некоторыми осечками. — Грей неприязненно посмотрел на вращающиеся турели. — У нас всего сорок восемь часов, а также допуск только в зеленую и синюю зоны. Сейчас мы проходим вовнутрь и ищем способ проникнуть глубже. По словам Лайт, нам нужно дойти до пятого уровня. У кого-то есть вопросы?

Грифон поднял когтистую лапу и дождался кивка Грея.

— Крылатик, а давай ты позовешь меня, когда вы устроите групповуху? — Смотря на стремительно краснеющего пегаса, грифон расхохотался на всю Долину Праха.

***

Несмотря на отмену военного положения, массивные ворота, представляющие собой цельные пласты стали, так и не открылись.

— Видимо, они сочли нас недостаточно важными для того, чтобы распахнуть перед нами парадные двери. — Арчер все еще продолжал улыбаться.

В результате им пришлось тащить Лайт через стену собственными силами. В начале волшебница обрадовалась, но уже после третьей шутки грифона о ее весе она шипела, будто разъяренная кошка. Нет, сама кобылка оказалась довольно легкой, но разве можно удержаться и не подколоть испуганно хватающую тебя единорожку? В результате почти всю работу по переносу рожденной ходить пони пришлось делать Грею, который никак не отреагировал на шутки Арчера, а посему не рисковал получить по носу от возмущенной до глубины души Лайт. В остальном же Крыло проникло на территорию комплекса без каких-либо затруднений.

Пегасы сразу же принялись осматривать полуразрушенные дома: хозяйственные постройки, мелкие административные здания, пустые временные склады. Ремонтные цеха оказались в хорошем состоянии и жили полной жизнью. Служебные дроны чинили своих собратьев и самих себя. Смоук с удивлением рассматривал наполовину разобранного робота, внутри которого копошились мелкие металлические паучки с крохотными лазерными излучателями. Лишь усилиями этого места автоматизированная подвижная охрана завода продолжала функционировать относительно исправно.

Тем временем Грей, Роза, Арчер и Лайт подошли к главному входу в комплекс. Единорожка все еще дулась на грифона, но тот ничуть не обращал на нее внимания, рассматривая массивные двери.

— Да они совсем как в Стойлах. Министерство Военных Технологий тоже предпочитало строить на века, — восхитился гибрид.

— Возможно, ты прав, но двери в Стойлах имеют более надежную и устойчивую форму, — сердито буркнула Лайт. — Тем более их механизмы меньше подвержены износу, особенно при нагрузках на створки. А это просто толстенные куски железа!

— Да ладно тебе, они же уцелели. И наверняка сохранили внутренности этого завода. — Арчер отмахнулся от волшебницы. — Почему бы и не похвалить строителей.

Кобылка в ответ только фыркнула, отведя уши назад.

Тем временем Роза подошла к укрепленному терминалу управления створками, где приступила к своей основной работе, ведь ключ-пропуск бесславно сгинул при обстреле турелями.

Грохот, скрип, треск!

Все испуганно отступили, в то время как Лайт, жалобно пискнув, и вовсе спряталась за ближайшим пони, которому доверяла, выглядывая из-за спины серого пегаса на огромные створки ворот.

Стальные пластины дрогнули, пространство между ними прорезала ровная щель, которая стремительно расширялась.

— Ты даже не представляешь, как пони из Стойла может испугать скрип плохо отрегулированного механизма открытия двери! — Повернув голову в сторону ухмыляющегося грифона, единорожка смогла лишь обиженно пискнуть. — Это у нас в крови!

— О да, в крови. Внутреннее возмущение от неподобающего обращения с техникой! — Грифон радостно рассмеялся, в то время как единорожка показала язык. Они начинали входить во вкус.

Когда проход стал достаточно широким, члены отряда смогли во всех деталях рассмотреть огромный холл со множеством коридоров, дверей и ответвлений. Прихожая Солар Армс впечатляла. Грей медленно вошел в запыленное пространство, готовый в любую секунду метнуть импульсную гранату в сторону первой же агрессивной метки на ПипБаке, однако не произошло ровным счетом ничего.

— Стоун охраняет вход. — Грей поправил новый наушник с микрофоном прямиком из Стойла, и его голос услышал каждый из Крыла. — Остальным разделиться на пары и провести разведку. Арчер со мной, Роза и Фемида за старших в своих группах.

Разведчики дружно отдали честь командиру и разбрелись по ближайшим помещениям, оставив Стоуна стоять у входа с важным видом и взведенным реактивным гранатометом.

***

— Ну и местечко! — Забывшая о всякой осторожности Лайт ткнулась носом в потускневшую витрину, за которой смутно угадывались очертания какой-то энергомагической пушки. — Роза, посмотри!

Звук от удара копытом по лбу разнесся по всему музею. Пегаска со скорбным лицом подошла к единорожке.

— Лайт, дорогая, ты можешь вести себя потише? — ласково поинтересовалась крылатая пони. — В конце концов, мы все же тайно проникли на территорию секретного комплекса Министерства Военных Технологий!

— Ой, да ладно, не будь букой! — парировала волшебница. — Если я правильно поняла, то нас никто не тронет, пока на стенах есть синяя или зеленая полоса. Лучше посмотри на это! Здесь лежит Колгейт-ган, созданный Министерством Тайных Наук в начале войны! Первая попытка применить магию для чьего-то убийства.

— Какое-то дурацкое название. — Пегаска рассмеялась и подошла к витрине.

— Ну да, его окрестили в честь Колгейт, которая его и изобрела. Вообще эта пони работала стоматологом в Понивилле, но во время Великой Войны она захотела помочь своей расе и стала инженером в Министерстве Тайных Наук, проявив недюжинные конструкторские способности. Кажется, она изобрела больше десяти моделей энергомагического оружия, включая современные импульсные гранаты!

— Это очень интересно. Мы явно забрели в какой-то музей, — иронично констатировала Роза. — И ты не уйдешь отсюда, пока не осмотришь все экспонаты.

— Именно! — довольно кивнула Лайт. — Когда еще представится возможность сходить в уцелевший музей, где в тебя никто не будет стрелять, да еще и бесплатно?

Пегаска была вынуждена согласиться с единорожкой, тем более ей и самой хотелось взглянуть на здешние экспонаты хотя бы одним глазком. В конце концов, у них полно времени, да и задание Грея они выполняют.

— Один из первых прототипов брони Стального Рейнджера. — Лайт прошла мимо нескольких витрин с оружием Колгейт и застыла напротив первого стенда. — Признан недостаточно маневренным.

Кобылки с удивлением рассматривали огромное нагромождение стальных пластин со шлемом узнаваемой формы. Конструкторы Министерства Военных Технологий слишком напирали на безопасность солдат, жертвуя всеми остальными качествами брони, такими как скорость и маневренность. Лайт со всех сил ткнула костюм копытом, отчего конструкция заколебалась и со страшным грохотом рухнула на пол, едва не похоронив под собой волшебницу – Роза успела выдернуть непоседливую единорожку за хвост в самый последний момент.

— С ума сошла? — выкрикнула пегаска, когда улеглась пыль, и смогла рассмотреть страшно сконфуженную пони. — Зачем?!

— Извини, я просто хотела проверить, не макет ли это. — Волшебница опустила уши.

— Роза, Лайт, у вас все в порядке? — Из переговорного устройства, обнаруженного Лилией на складах Стойла, донесся взволнованный голос Грея. — Мы слышали какой-то странный шум с вашей стороны.

— Все отлично, милый. — Роза все еще немного сердилась. — Просто Лайт любит совать свой рог куда не следует. Мы в порядке.

— Хорошо, будьте осторожны, отбой.

Пока пегаска разговаривала с любимым, Лайт успела сбегать в соседний зал и вернуться с горящими глазами.

— Роза, посмотри, тебе это точно понравится! — Единорожка едва не захлебывалась от восторга. — Там миниатюрная копия облачного Раптора! Вы правда на таких летаете?!

В ответ пегаска простонала что-то неразборчивое. Разведка обещала быть очень долгой.

***

— Фем, как думаешь, а они спят? — Смоук говорил громким шепотом, терзая желтый ящик с розовыми бабочками.

— Всем нужно спать время от времени, — равнодушно ответила фиолетовая пегаска с пепельной гривой. — Не отвлекайся, ищи информацию.

Сапер покосился на перебирающую ворох бумаг снайпера. Их пара зашла в какую-то административную зону – красивые стенды и уютные буфеты быстро сменились крохотными каморками с неуклюжими столами и печатными машинками, которые вгоняли Смоука в беспросветную тоску.

— Да я не про это. — Жеребец вздохнул и закрыл ящик. В этой бухгалтерии, как и в семи предыдущих, не оказалось ничего ценнее бинтов, пропитанных мазью, что уж говорить о наркотиках. — А о нашем лейтенанте и его сержанте.

— Разве Роза сержант? — Фемида наконец-то оторвалась от финансовых отчетов и перевела взгляд на напарника. — Я думала, она обычная рядовая, по крайней мере на броне у нее нет нашивки.

— Да не в нашивке дело, — парировал пегас. — А в поведении. Командир позволяет ей очень много, да и правильно, в принципе – сержант из нее толковый.

— Не знаю. — На равнодушном лице кобылки появилось раздражение. — Могла быть и получше.

— Да ты никак ревнуешь? — хохотнул жеребец. — Хочешь встать на место сержанта, как и прежде? Вот потеха будет!

Однако Смоук быстро смолк под ледяным взглядом Фемиды и даже вроде как-то уменьшился. В груди стало неуютно, и он поспешил спрятаться от нее за кипой каких-то бумаг.

— Ладно-ладно, не кипятись. — Он чувствовал ее взгляд даже сквозь копытотворную преграду. — Я вообще не о том спрашивал!

— Хорошо, можешь не дрожать. — Фемида вернулась к обычному равнодушию, и Смоук выдохнул с облегчением, выныривая из-за скучных бумаг. Через секунду он оказался вздернут в воздух миниатюрной кобылкой, отчего сердце у него едва не выпрыгнуло из груди. — А по поводу твоего вопроса – это не наше дело. Крыло не должно обсуждать личную жизнь своего командира, тебе понятно?

— Да-да, я понял, отпусти-и-и! — Пегаса буквально парализовало, и он мог лишь нечленораздельно шипеть. — Я больше не бу-у-у-уду.

Убедившись в искренности слов жеребца, кобылка аккуратно поставила его на пол и даже отряхнула.

— Вот и молодец. — Фемида тепло улыбнулась и направилась в соседнюю каморку. Когда в проеме показался Смоук, она уже успела устроиться за терминалом и начать процедуру взлома. — А теперь возьми в копыта ту милую кучу бумаги и ищи информацию о структуре этого места.

***

Серый пегас в одежде охранника Стойла и грифон в броне наемника долгое время проводили разведку в тишине. Если Грей время от времени бросал настороженные взгляды по сторонам, то Арчер просто пер вперед, нимало не заботясь о безопасности. Он, как и Лайт, не боялся наткнуться на какую-то угрозу в служебных помещениях комплекса. Разведчики миновали несколько серых коридоров с невзрачными дверями, за которыми скрывались непонятные трубы или пустые стеллажи. Проходы то и дело сужались, из-за чего им пришлось идти друг за другом. Больше всего напрягало отсутствие каких-либо указателей, кроме неизменной синей полосы. Первым нарушил молчание пегас.

— Арчер, а как ты вообще попал в наемники?

— Какие-то у тебя странные вопросы, крылатик. — Грифон недоуменно посмотрел на собеседника и странно прищурился. — Тебе наверняка все рассказали при моей покупке.

— Вряд ли в словах работорговцев было много правды. — Грей тяжело вздохнул, обнаружив за очередной дверью пустую ванну без единого намека на трубы. — Мне хочется услышать обе версии.

— Ну, если тебе именно так захотелось убить время, то я просто не посмею отказать командиру Крыла. — Из голоса Арчера так и сочился сарказм. Бросив равнодушный взгляд на обнаруженную ими ванную, наемник продолжил говорить. — Жизнь в Королевстве Грифонов нельзя назвать сказкой, скорее даже наоборот. Драки за еду, проверки на прочность и постоянное давление. Мне повезло попасть в пограничники, поэтому нам всегда давали пожрать, иногда приводили самок. Хотя не сказал бы, что это было такой уж привилегией – спариваться с пленными пегасками куда приятнее. Вы мягче.

Арчер подмигнул застывшему на месте Грею и ехидно осклабился.

— Ты ведь хотел правды, крылатик? Вот и получай.

— Это лишние подробности, — фыркнул жеребец. — Окажись на моем месте Роза, тебе бы своротило клюв.

— Значит, мне повезло. — Наемник пожал плечами. — Так на чем я остановился? Ах да, спаривание. В общем, пограничникам давали определенные привилегии и вольности взамен на нашу верность и сохранность границ. Твой Анклав, знаешь ли, обожает подсылать нам диверсионные группы.

— Он больше не мой! — Грей возмущенно фыркнул. — Тем более это ведь вы постоянно пересекаете границу и вырезаете наши патрули.

— Да нахрен вы нам упали! — возмутился Арчер. — Для собственного выживания Анклаву нужны новые территории и ресурсы, поэтому они нагнетают напряжение на границах и ищут возможность быстрого завоевания. К счастью, грифоны слеплены из совсем другого теста – мы всегда готовы дать отпор. Политики обоих государств прекрасно это понимают, поэтому вряд ли дело дойдет до войны, но вот мелкие стычки будут всегда.

— Да уж… — Разведчик осторожно обошел корпус какого-то летающего робота. — Нам всегда говорили, что именно вам нужны наши обширные территории, мол, грифонам слишком тесно в их горах.

— В этом тоже есть правда. — Наемник тяжело вздохнул и устроился в ближайшем кресле. — Грифонье Королевство не развивается. С начала войны между Эквестрией и Зебринской Империей мир закончился везде. Мы не участвовали в конфликте официально, зато наши наемники пролили немало крови с обеих сторон. К счастью, вы были слишком увлечены друг другом и не долбанули своими мегазаклинаниями напрямую, но в остальном жизнь стала слишком паршивой.

— Это ведь не твоя страна превратилась в радиоактивную пустошь, — иронично возразил пегас. — На что вообще могут жаловаться грифоны?

— Ты такой наивный, крылатик. — Арчер сцепил передние лапы. — Радиоактивные облака, осадки, туманы, мутировавшие животные, ядерные зимы – все эти радости послевоенной жизни мы ощутили сполна. Исчезли рынки, откуда к нам поступали еда и одежда. Знаешь, в горах очень сложно выращивать хлопок или разводить коров, грифоны стали голодать. Тогдашний король правил железной лапой, поэтому он просто ввел военное положение и поделил все население на определенные касты. Торговлю заменили рейды на продовольственные склады других стран. В первые послевоенные годы царила страшная неразбериха, поэтому мелкие общины пегасов платили нам дань. Служба в армии считалась почетной, а наемников, наоборот, все презирали.

— Это все очень интересно, но никак не отвечает на мой вопрос. — Грей перебил Арчера, представив, сколько времени займет пересказ истории Королевства Грифонов.

— Это называется предысторией, с помощью которой проще понять происходящее, — недовольно ответил наемник. — Не перебивай меня, крылатик, я почти добрался до сути.

Дождавшись утвердительного кивка Грея, грифон продолжил рассказ:

— Потом у пегасов к власти пришел Анклав и намертво закрыл границы, драконы хватились пропавших оленей и коров, чейнджлинги перестали выходить на контакт, и грифоны вновь начали голодать. Многие подались в наемники и сбежали из страны, причем большинство по старой памяти рвануло в Пустошь. Забавно, но радиоактивная местность без центральной власти оказалась лучшим из возможным вариантов. Образовалось множество отрядов и даже целые кланы, которые начали заплывать жирком. Каста наемников вновь стала почетной. Сейчас у молодого грифона есть лишь два пути, чтобы не подохнуть с голода – сражаться с пегасами за свое королевство или продавать себя за крышки. В любом случае приходится учиться сражаться.

Арчер замолк, погрузившись в воспоминания. Грей растерянно смотрел на своего спутника. Изнанка жизни грифонов оказалась вовсе не такой, какой он себе представлял. В пропаганде Анклава, рисующей расу крылатых полукровок крылатыми варварами, живущими только ради войны, не оказалось ни единой капли правды. Впрочем, чему здесь было удивляться?

— Как я уже говорил, мне повезло попасть в пограничный полк. Помимо защиты границы, мы занимались налетами на окраинные селения, брали пленных, запасались едой – и бегом назад, пока ваши патрули не успели собраться вместе, чтобы поджарить нам зад. Наш отряд был одним из лучших. Мою спину всегда прикрывали надежные друзья, настоящее братство из таких же сирот и изгоев. — Арчер мечтательно прищелкнул клювом. — Все закончилось в один момент. Я отказался выполнять приказ и бросать другой отряд под огнем. В итоге мы все же отбились, но в перестрелке проебали какого-то важного офицеришку. Полетели головы, меня изгнали, некоторые пошли следом за мной. Я не стал изобретать ничего нового и просто основал отряд наемников, который несколько лет вполне успешно существовал на просторах Пустоши. К сожалению, из-за естественной текучки кадров нам приходилось брать новичков. — Грифон злобно ощерился и выпустил когти. — Один из них оказался засланцем из другого отряда, который нас подставил. Я попал в рабство, мои друзья погибли. Остальное ты, в общем-то, знаешь. Из меня получился не самый лучший лидер.

Арчер изо всех сил сжал деревянный подлокотник хлипкого кресла и очнулся от громкого треска. В когтистой лапе грифона осталась куча трухи и несколько щепок.

— Да уж, умеешь ты задавать вопросы, — наемник невесело улыбнулся. — Кстати, а где это мы?

Они удивленно осматривали резко изменившееся в ходе разговора окружение: стены вновь заиграли яркими красками, осталась лишь неизменная синяя полоса; вокруг появились горшки с засохшими растениями и удобные кресла; на вершине широкой лестницы виднелись металлические двери с электронными замками. С высоты нескольких больших махов на разведчиков взирал огромный Стальной Рейнджер, изображенный на агитационном плакате Министерства Стиля.

— Мы явно в зоне для посетителей, — озадаченно ответил Грей, решивший не комментировать услышанную историю.

Динамик в ухе внезапно зашипел, и из него послышался слегка взволнованный голос Фемиды.

— Командир! Мы вошли в чей-то терминал и нашли памятку по уровням безопасности, на которые разделен комплекс. За ним работал какой-то пони с памятью еще более дырявой, чем броня рейдера после выстрела дробовика. Представляете, он приклеил к экрану терминала стикер с паролем! Разведка нашей части здания завершена, какие будут приказания?

— Отлично. — Грей постарался добавить в голос побольше радости. — Мы обнаружили путь в глубину комплекса, по крайней мере лифты выглядят довольно многообещающе. Найдите нас с помощью ПипБаков, подождем Розу и Лайт.

— Так точно! Конец связи!

***

Роза машинально кивнула на пришедшее через передатчик сообщение и задумчиво посмотрела на Лайт. Единорожка изо всех сил старалась напялить на голову шлем рейнджера, мотивируя это желанием проверить уровень обзора. К сожалению, волшебница столкнулась с такой незначительной проблемой, как собственный рог, упирающийся в свод шлема и мешающий одеть железку дальше уровня носа.

— Ну, как успехи? — Роза не смогла сдержать улыбки.

— Да так, не очень. Зато мне удалось выяснить важную вещь! — Единорожка отбросила шлем в остальную горку, бывшую когда-то составленным комплектом брони Стального Рейнджера.

— Какую же? — Пегаска с интересом посмотрела на свою спутницу.

— Это все не настоящие образцы брони и оружия. — Лайт расселась на крупе и подула на челку.

— Хочешь сказать, вокруг нас муляжи? — Хакер с сомнением покачала головой. — Больно качественно смотрятся и хорошо собраны.

— Нет, это тоже неверно. — Волшебница активно замотала головой. — Это стендовые варианты. Они могут имитировать действие, но не дают и десятой части эффективности конечных изделий. Глупо надеяться на наличие в музее полнофункционального оружия.

— Не грусти, мы как раз пойдем туда, где должны быть уже оригиналы. — Роза ласково потрепала волшебницу по гриве. — Присмотрим тебе что-нибудь блестящее и яркое.

Лайт довольно улыбнулась и аккуратно пнула шлем на другой край кучи металлического хлама.

— Тогда чего же мы ждем? — воскликнула волшебница. — Побежали!

Следуя своему предложению, Лайт сразу же перешла на рысь, но ее напарница немного задержалась. Пегаска подошла к обломкам силовой брони и приподняла отброшенный шлем. Прямо посреди его покатого лба красовалась аккуратная круглая дырочка. Роза хихикнула в копыто и резко взмыла в воздух, бросившись догонять белую единорожку.

Они подошли к дверям лифта последними. Впрочем, это ни во что не вылилось, кроме как в необходимость ждать их самих. Устройство для перемещения пони и грузов между этажами ни в какую не желало реагировать на любые попытки заставить железяку двигаться. Увидев, как Смоук отчаянно барабанит копытами по стальным дверям, Роза расплылась в превосходящей улыбке и быстро оттеснила пегаса в сторону, подключившись к терминалу через хвост-штекер.

— Ну как там? — Арчер неслышно подошел к рогатой пони сзади. — Нашла что-нибудь интересное для обитательницы Стойла?

— Немало и даже очень, вот только все оказалось выставочными образцами. — Лайт огорченно опустила уши.

Роза в два счета справилась с заблокированными дверьми, и весь отряд свободно разместился на просторной площадке. Пони и грифон с удивлением уставились на непонятные цифры с разноцветными полосками. Начиная с оранжевой, под каждой кнопкой виднелись небольшие прорези, куда, по всей видимости, следовало вставлять карту-пропуск.

— Хорошая здесь система безопасности, — задумчиво проговорил Грей, клопнув копытом по последней кнопке с зеленой полосой. — Вот только почему тогда все здешние обитатели умерли от обычной химической бомбы?

Ответом ему оказалась тишина. Как ни странно, когда закрылись двери и кабина медленно двинулась вниз, слегка дрожа всем корпусом, единственной не нервничающей пони оказалась Лайт. Волшебница тут же ударилась в воспоминания о катании на лифте жеребенком в собственном Стойле.

— Тогда я как раз начала исполнять роль личной ученицы Принцессы, которая в будущем должна отправиться на поверхность, чтобы исправить мир и мы смогли бы вернуться в Эквестрию...

— Стоп, стоп! — Роза удивленно посмотрела на Лайт. — Ты же изображала Принцессу?

— Верно. Тем не менее, пони стареют. Вот и Смотрительнице нужна замена. Когда приходит время, она ищет жеребца с хорошим генофондом и спаривается с ним, после чего стирает ему память. Некоторые даже и не раз, чтобы наверняка, ну или просто для удовольствия. Потом втайне рождается жеребенок, который становится новой ученицей. Когда приходит время, «Селестия» меняется с ней обликом и покидает Стойло. Естественно, они все погибали, по крайней мере никто не вернулся. — Единорожка запнулась, уставившись в стену. — Мама... Она научила меня всему, но до отправки так и не дотянула. Мне пришлось левитировать ее тело под иллюзией, держа всех жителей Стойла как можно дальше от двери. — Волшебница иронично улыбнулась. — Так и погибла очередная достойная ученица Принцессы, а сама она в который раз оказалась подавлена горем и едва заметно изменилась в общении с окружающими.

Грей и Роза с двух сторон укрыли Лайт крыльями и молчали до самого открытия дверей.

***

Судя по перекочевавшей на ПипБаки схеме комплекса, отряд вышел на административный этаж. Впрочем, особой нужды в ней не было, поскольку огромная надпись перед створками лифта вкупе с планом пожарной эвакуации оказались весьма красноречивыми указателями. Широкая площадка перед лифтом была завалена различным хламом вроде разломанных сидений и опрокинутых столов, а еще ее густо покрывали выбеленные временем кости. Все пони административного этажа оказались застигнуты врасплох. Судя по всему, их смерть практически мгновенной. Арчер спокойно прошелся мимо костей, высматривая что-нибудь интересное, в то время как Лайт предпочла пробежать дальше в широкий коридор. К сожалению, останков в нем оказалось даже больше.

— Я буквально чувствую, как по спине начинают бегать мурашки, — жалобно простонала Лайт.

— Со временем к этому привыкаешь. На территории Эквестрийской Пустоши полно таких мест. Эти пони давно погибли, и не ты являешься этому причиной. Им просто не из-за чего ненавидеть тебя, а значит, и являться в кошмарах. — Фемида на секунду прикрыла глаза. — К любому из нас.

Тем временем вперед прошел немного помрачневший Грей.

— Нам нужно найти пропуск какого-нибудь высокопоставленного пони. Ищите пластину с оранжевой или желтой полосой, вряд ли здесь окажется кто-то с красной. — Мрачный Грей вздохнул и прервал посторонние разговоры резким движением копыта. — Мы ничего не можем сделать с их костями. Может быть, когда все закончится. А сейчас за работу.

Следуя приказу, пятерка пони и грифон методично исследовали подземный этаж, в который раз удивляясь размаху Министерства Военных Технологий. Ряд одинаковых дверей казался бесконечным, лишь где-то вдалеке коридор разветвлялся на несколько поворотов. Серые стены с зеленой полосой украшали многочисленные агитационные плакаты всевозможных министерств. Роза и Фемида принялись копаться в терминалах, в то время как Грей и Смоук занялись перерыванием столов и обыском побелевших костяков. Какие только вещи не проходили через их копыта: золотые ручки с пегасьими перьями, наградные грамоты за усердную работу, множество фотографий самых разных пони, фигурка изумрудной единорожки с белой полосой в гриве. Грей долго разглядывал крохотную статуэтку, после чего незаметно отправил ее в седельные сумки.

Временами среди костей или в ящиках столов попадались карточки с драгоценными камнями на манер найденной в заброшенной гостинице, однако синие и зеленые полосы не внушали никаких надежд. Через час упорных поисков вернулись отправленные в дальнюю разведку Арчер и Лайт.

— Мы нашли огромную столовую на несколько сотен пони! — возвестила сияющая Лайт, совершенно не обращая внимания на мрачный взгляд грифона. — Там есть несколько сотен отличных маффинов и эклеров! У них даже сохранился вкус! Я на всех захватила!

— Отлично! — обрадовался Смоук. — По-моему, мы уже целую вечность ничего не ели!

— Да ладно тебе, это же не я мигом проглотила ту пачку морковных чипсов. — Фемида дружелюбно толкнула дымчатого пегаса в бок и приняла угощение. — Спасибо, Лайт.

— Перерыв нам не помешает, — согласился Грей, откусывая кусок. Несмотря на солидный возраст, сладость едва ли не таяла на языке. — Нашли еще что-нибудь?

— А как же. — Грифон усмехнулся, тут же развалившись в ближайшем кресле. — Мы облазили весь этаж, есть несколько интересных находок.

— Например? — Роза с огромным удовольствием засунула в рот будто только что вышедший из печи маффин.

— Лестницу на другие уровни. — Наемник снисходительно смотрел на обедающих пони, совершенно не принимая во внимание штук пятнадцать эклеров, наполнивших его брюхо по дороге в это место. — Все же создатели Солар Армс не были полными идиотами и позаботились о персонале на случай поломки лифтов.

— Так мы можем не искать пропуск? — Смоук обрадованно вскочил со своего места, однако тут же сел обратно под враз похолодевшим взглядом Фемиды.

— Не все так просто. — Наемник покачал головой. — Если спуститься ниже на несколько пролетов, то можно увидеть огромную бронепластину на весь уровень. И нет, крылатая, там нет терминала, только прорезь для карточки.

— Они просто заперли всех этих пони внизу, — нахмурилась Лайт. — Сотни ни в чем не повинных работников!

— Это очень странно. — Грей приложил копыто ко лбу. — Внутри наверняка должен был остаться кто-то, способный открыть эти двери. Если верить схеме, командование комплексом осуществлялось с пятого уровня. Получается, они все погибли от той бомбы, причем довольно быстро.

— Но это же бред! — воскликнула Роза. — Министерство не могло не поставить систему очистки воздуха на вентиляцию! Можно поверить в смерть тех, кто находился снаружи, но никак не внутри!

— Тем не менее, это все же произошло. — Серый пегас тяжело вздохнул и с сожалением посмотрел на пустые копыта. — И мы должны попасть туда. Эту дверь нельзя взорвать?

— Очень сомнительно, там лист стали толщиной от пяти и до бесконечности сантиметров. Нашими гранатами и минами его хрен пробьешь. — Арчер встал на лапы с характерным покряхтыванием. — К тому же не думаю, что нам позволят это сделать – в стенах и на потолке много люков для выдвижных турелей.

— Тогда перерыв окончен, — Грей с сожалением посмотрел на уютный диванчик в коридоре. — Продолжаем поиски ключа. Смоук.

— Да, командир? — Направившийся было к невыпотрошенному столу пегас замер на месте и удивленно посмотрел на лидера.

— Поднимись наверх, отнеси еду Стоуну. На всякий случай заминируй проход так, чтобы мины можно было отключить с помощью наших новых кодов. Меняйтесь с ним через каждые шесть часов, мы здесь надолго.

***

Грей поймал себя на мысли о том, что вот уже в третий раз перечитывает отчет некоего Стек Хауса о недостаточной эффективности их столовой. «Если отправлять пони обедать в три смены по двадцать минут, а не всех на один час, то можно добиться сокращения приема пищи и пустой болтовни на сорок минут и достигнуть большей производительности. Принцессы, ну и идиот».

Пегас устало потер копытом лоб, откладывая лист в сторону. Буквы расплывались в дрожащем мареве, в глаза будто насыпали песка, и они так и норовили слипнуться.

— Сколько мы здесь уже торчим? — Разведчик устало окинул взглядом обыскиваемый кабинет. От десятков других он отличался плакатом с набившим оскомину изображением Стального Рейнджера. — Нужно сделать перерыв.

Грей покинул очередной кабинет и медленно побрел по общему коридору, пытаясь остудить воспаленный мозг. Казалось, он целую вечность провел в вылавливании бесценных крупиц информации в потоке никому не нужных отчетов и документов. Но даже сейчас он оставался командиром, а значит, не должен был показывать слабости. Роза тупо пялилась в уже двенадцатый терминал. Фемида и Арчер методично обыскивали кабинет, как и серый пегас, а Лайт затерялась где-то среди бесконечных коридоров.

— Пойду отыщу нашу маленькую волшебницу, Роза за старшую, — буркнул Грей, ни к кому конкретно не обращаясь. Впрочем, его вполне услышали благодаря наушнику.

Радар на ПипБаке послушно указал на отделившуюся от остальных зеленую точку. Разведчику пришлось сделать приличный крюк, пройдя мимо столовой и конференц-залов. Лайт обнаружилась в самой глубине этажа – единорожка стояла посреди одной из комнат отдыха и аккуратно снимала со стены массивную картину. Судя по десятку таких же прислоненных к стене рамок, занималась она этим уже давно.

— Привет, Лайт, что ты делаешь? — Грей не отказал себе в удовольствии развалиться на одном из этих удобных диванов.

— Провожу эксперимент! — важно ответила пони. — У меня в кабинете был скрытый сейф, спрятанный за картиной.

— Правда? — Пегас не выдержал и широко зевнул, прикрыв глаза. — И что же там хранилось?

— Моя диадема! — Кобылка едва удержалась, чтобы не последовать примеру жеребца. — А еще разные списки, документы и артефакты. Даже винтовка на самый крайний случай. Ну, ты ее видел.

— Тогда почему ты ищешь сейф в комнате отдыха? — лениво поинтересовался разведчик, уткнувшись носом в подушку. — Логичнее сделать его в кабинете главного, которого мы так и не обнаружили.

— А ведь ты прав! — Единорожка радостно пристукнула копытами. — И не прав одновременно! Идем за мной!

С такой неохотой покинув уютный диван (и плевать на пыль), разведчик поплелся за повеселевшей волшебницей. К счастью, идти оказалось не слишком далеко – вскоре Грей в некой прострации смотрел на дверь, ничем не отличавшуюся от сотен других. Золотая табличка гласила «Дежурный администратор».

— Ну и? — Грей едва справился с новым зевком. — Какое нам до него дело?

— Ты не понимаешь, тут ведь такой же принцип, как и в моем Стойле! — Лайт толкнула дверь носом и подбежала к огромной картине с какой-то пасторальной сценой. — У администраторов нет постоянного лидера, просто несколько офицеров по очереди принимали командование. Следовательно, в этом кабинете должны храниться символы их статуса и, возможно, пропуск!

— Так почему ты раньше молчала об этом? — потрясенно воскликнул пегас. — Мы-то думали, что раз в списке персонала зеленой зоны нет координатора или директора, то и кабинета не будет. А он просто по-другому назывался!

— Ну... — Единорожка покраснела и опустила уши. — Просто мне это только сейчас пришло в голову. Бинго!

Охваченная золотым сиянием картина отлетела в сторону, открыв взгляду черную бронированную дверь. Сердце пегаса забилось чаще, а сон как копытом сняло, ведь они обнаружили первый сейф, а в таком месте в нем просто не мог храниться всякий хлам вроде фигурок или дорогого алкоголя. Оставалось лишь активировать переговорное устройство и отдать приказ.

— Внимание, объявляю общий сбор. Наша маленькая волшебница обнаружила кое-что интересное.

Но радость от обнаружения тайника оказалась недолгой. После того как все пони собрались, а Роза осмотрела замок, она вынесла неутешительный вердикт.

— Замок механический, ни к чему не подключен. И он сложный. — Роза испустила вздох разочарования. — Я его в жизни не взломаю! Не говоря уже об оставшихся днях. К тому же у нас нет подходящих инструментов.

Собравшиеся члены Крыла переглянулись с мрачными лицами. Никто из присутствующих не блистал в деле взлома замков.

— Сейф хороший, качественный. Мы скорее взорвем все помещение, чем эту дверцу. — Арчер тяжело вздохнул.

— Может, найдем какие-нибудь промышленные инструменты и прорежем ее? В конце концов, мы на заводском комплексе. — Грей неуверенно посмотрел на бронированную дверь.

— Возможно, у меня есть решение. — Фемида подняла крыло. — Мы обнаружили график работы руководства зеленой зоны. У них в расписании есть пункт «дежурный офицер», напротив которого с определенным интервалом стоят разные имена.

— Не понимаю. — Лайт почесала затылок копытом.

— Если этот офицер отвечает за этаж, то у него наверняка должен быть доступ к содержимому сейфов. — Грей растянул губы в улыбке. — Нам просто нужно его найти.

— Каким образом? — Волшебница вздрогнула.

— Это не так уж это и сложно. — Грей тряхнул гривой. — На дверях есть таблички с именами. Если он не обнаружится у себя в кабинете, то просто свалим все кости в одну кучу и вытащим из нее ключи. Какой-нибудь да подойдет.

Лайт прикрыла рот согнутой передней ногой под легкий смешок Арчера.

— Как вы вообще можете копаться в этом всем! — Единорожка в ужасе схватилась за голову.

— Глупенькая «однорожка», а как, по-твоему, выживать на Пустоши? Либо ты снимешь все ценное с трупа врага, либо кто-то обыщет твое прелестное тельце. — Арчер пожал плечами. — Такова наша жизнь. Пойду сгребать кости в конференц-зал.

Воспрянув духом от появления конкретного дела, Крыло принялось за поиски очередного ключа.

— Судя по замку, он должен быть довольно длинным и с кучей всяких зубчиков, — Лайт с брезгливой миной подняла телекинезом очередную груду костей и понесла их к остальным. — Вы точно не видели ничего подобного?

— В девятый раз ответ не изменился – нет, — терпеливо повторила Фемида, ловким пинком отправив чей-то череп в дверной проем. — Иначе мы бы здесь не торчали.

— Все же это как-то неправильно, — Опрокинув на пол ношу, в которой методично рылся Арчер, Лайт перевела взгляд на Розу, вынырнувшую из другого коридора. — Один пропуск на целый этаж, звучит слишком глупо.

— Безопасность превыше всего. — Фемида странно посмотрела на единорожку, словно сомневалась в ее способности мыслить. — Окажись их несколько, один из них вполне мог «потеряться». А так дежурный обладал постоянным контролем входящих и выходящих, да и было с кого спросить в случае чего.

— Наверное, он замучился постоянно впускать и выпускать пони, — задумчиво проговорила волшебница, поцокав назад в коридор. — Когда мимо тебя каждый день проходит толпа пони, вполне может проскочить диверсант.

— О чем ты, Лайт? — Фемида приложила копыто ко лбу и вытерла проступивший пот. — Работники от третьего до пятого уровней жили в самом комплексе и могли покинуть его только по делу. Там дальше есть вполне приличные комнаты.

— С чего ты взяла? — Кобылка заинтересованно посмотрела на собеседницу.

— На терминалах висят сотни типовых контрактов, подписок о неразглашении и согласия о добровольном длительном отсутствии солнечного света и постоянной жизни под землей. — Фиолетовая пегаска покачала головой, не в силах представить себе жизнь в таких условиях. — Все эти контракты заключались на один год и по необходимости продлевались.

— Вон оно как. — Единорожка многозначительно кивнула и внезапно сердито топнула копытом. — Это несправедливо!

— Почему? — Не на шутку удивилась снайпер. — Вы ведь всю жизнь провели под землей, для тебя это должно быть нормой.

— Да я не о том. — Лайт бросила многострадальный взгляд на очередную кучу костей. — Почему мы должны собирать и сортировать кости, а Грей отправился на поиски кабинета дежурного?

— Потому что он главный. — Фемида иронично улыбнулась. — Они все так делают.

***

— Сайлент Стар, санитарный инженер. Блю Спарк, бухгалтер. Грин Флейм, младший администратор. Все не то, Дискорд бы их побрал. — Грей дошел до конца очередного коридора и тяжело вздохнул. Читать выцветшие таблички на одинаковых дверях оказалось ужасающе скучным занятием, от которого здорово разболелись глаза. За столетие чернила на металлических пластинах слегка выцвели, отчего приходилось напрягать зрение. К тому же он явно забрел в крыло, где сидели не слишком важные пони. — Дискорд побери, нам надо найти взломщика, столько времени можно сэкономить.

Серый пегас минуту постоял со склоненной головой, с ностальгией вспоминая мастера по замкам из своего прежнего Крыла, после чего неспешно последовал в другой коридор. ПипБак сообщал не слишком радостную информацию – они провели под землей больше восьми часов, так и не продвинувшись дальше второго уровня.

— Если мы продолжим в том же темпе, то нифига не успеем к возврату военного положения. — Грей часто разговаривал сам с собой – привычка, доставшаяся от детства без друзей. — Определенно, нам нужен собственный взломщик. Жаль, они не падают с неба.

Разведчик замер как вкопанный, нервно обхватив хвостом импульсную гранату. Он мог поклясться, что где-то вдалеке послышался чей-то злорадный смех. Взгляд на ПипБак ничего не дал – Л.У.М. утверждал об отсутствии каких-либо объектов поблизости. Неслышно подкравшись к повороту, пегас осторожно высунулся из-за стены, на всякий случай приготовив оружие. В пустом коридоре никого не оказалось, зато ровно в его центре лежала желтая бутылочная крышка с розовой бабочкой.

— Где-то я это уже видел, вспомнить бы еще, где именно. — Грей тяжело вздохнул и убрал крышку в седельную сумку, после чего устало привалился к ближайшей двери. — Если через час ничего не найду, то отправлю всех спать.

Пегас несколько минут тупо разглядывал дверь напротив, лениво размышляя о том, за какие грехи можно получить имя Крейзи Виспер и должность «штатный клоун».

Наконец отлипнув от столь уютной двери, жеребец бросил на нее прощальный взгляд и побрел в соседнее крыло, где должны были восседать пони поважнее. Лишь на второй сотне шагов в голове разведчика промелькнула мысль, из-за которой он застыл как вкопанный, а потом и вовсе бросился назад. Его путь к Стойлу Сто Семьдесят Четыре начался с бутылочной крышки желтого цвета с розовой бабочкой. Грей даже слегка запыхался, вернувшись к двери, которая служила ему опорой всего несколько минут назад. Надпись на табличке гласила – «Спарклинг Вотер, атташе Министерства Тайных Наук». Тот самый пони, который значился дежурным в день, когда на Солар Армс сбросили химическую бомбу.

Разведчик тихо вздохнул и сильно потряс головой, проясняя мысли. Произошедшее определенно наводило на подозрения, но обдумать их следовало позже. А пока ему предстояло дело.

Кабинет Спарклинг Вотера оказался безукоризненно чистым (если не считать пыли) и опрятным. Немногочисленные вещи пребывали в строгом порядке. Выдвинув ящик стола, пегас совсем не удивился ровному ряду ручек и тетрадок. Стены украшали грамоты в стеклянных рамках, а на столе обнаружилась фотография, где молодому желтому единорогу вручали приз за первое место на научной ярмарке. Грей долго разглядывал счастливого пони с синей лентой, после чего со вздохом поставил фотографию напротив хозяина кабинета.

Хорошо сохранившийся скелет единорога в красивом костюме фиолетовых тонов гордо восседал в кресле, опершись о стол и положив голову на передние копыта. Он не поддался всеобщей истерии, предпочтя достойно умереть на своем рабочем месте. Или же оказался глух как пробка и не слышал истеричных завываний тревожных сирен. Его шею украшала серебряная цепочка с длинным металлическим ключом.

Чтобы снять украшение, не потревожив останки пони, Грею пришлось залезть на стол и аккуратно подцепить то пером. Когда дело было сделано, взгляд пегаса случайно зацепился за предмет на полу. В который раз за день не поверив своим глазам, разведчик медленно опустил ногу и схватил небольшой пластиковый прямоугольник. Стерев копытом вековой слой пыли, жеребец остолбенело уставился на оранжевую полосу.

— Дискорд побери, — только и смог прошептать серый пегас.

***

Арчер вставил ключ в замок сейфа и аккуратно повернул его по часовой стрелке. Бронированная дверца отошла в сторону, открыв членам Крыла оберегаемые ею сокровища. Послышался дружный вздох полного разочарования – внутри не нашлось ничего, кроме очередных бумаг.

— Эти администраторы... — Грей принялся запихивать бумаги в седельные сумки. — Могли хоть бутылку оставить, как на том заводе.

— О чем ты, крылатик? — В глазах грифона появился хищный блеск. — У вас с собой есть бутылка довоенного пойла?

— И не одна, — подтвердила Роза. — Этикетки нечитаемые, но на вид очень даже.

— Так может, попробуем? — внезапно в разговор вступила Фемида. — Не помешает немного расслабиться, прежде чем совать голову в пасть мантикоре. Никто не отменял военного положения на следующем уровне.

Грей с сомнением посмотрел на блестящие глаза своих подчиненных и неожиданно кивнул.

— Идем в ближайшую комнату с диванами, отдых восемь часов. Кто хочет – может сделать по глотку, но не более. Первым дежурит Арчер, за ним Фемида.

— Да за такое пойло я готов всю смену отстоять! — Немногим позже грифон радостно клекотнул, разглядывая бутылку, протянутую ему Розой. — Это же «Джоли Роджер» – янтарный ром!

— Ну вот и славно. — Грей не сдержался и широко зевнул, поудобнее устраиваясь на ложе – они сдвинули вместе два больших дивана, для надежности подперев их с двух сторон массивными креслами, и теперь пытались вместиться на них вчетвером. Судя по хронометрам ПипБаков, на Эквестрийской Пустоши давно наступила ночь. Для большего удобства пони сняли броню и поплотнее прижались друг к другу, укрывшись одеялами. Получилось достаточно тепло и очень уютно, так что Грей ни капли не жалел о тесноте. Тем более оказавшаяся позади него Роза игриво засосала ушко, отчего по всему телу побежали приятные мурашки.

Арчер устроился неподалеку от входа, завернувшись в одеяло и сжимая пистолет-пулемет. В другой лапе наемник зажал трофейную бутылку и время от времени незаметно прикладывался к горлышку, едва слышно булькая. Как он всем громко объяснил, грифоны крупнее и выносливее пони, поэтому несколько глотков не могли повредить ему, а служили исключительно для согрева. Через четыре часа его сменила заспанная Фемида, забравшая ополовиненную бутылку, и наемник с чистой совестью отправился на другой диван, погрузившись в безмятежный сон.

Как ни странно, под условное утро в сопящей кучке тел первой зашевелилась единорожка. Волшебница медленно приподняла голову, которая до этого момента уютно лежала прямо между оснований пегасьих крыльев. Кобылка широко зевнула и с удовольствием потерлась щекой о шею жеребца, собравшись заснуть снова. В последний момент она заметила хитрую улыбку в полуприкрытых глазах разведчика. Это немного отрезвило.

Встрепенувшись, белая пони поднялась, вылезая из под крыла посмеивающегося пегаса и, слегка краснея, выбралась с облегчением скрипнувшего дивана. Грей же принялся расталкивать слабо отпихивающуюся Розу.

— Грей, ты же знаешь, как я люблю спать на мягком, — ныла хакер. — Еще хотя бы полчасика!

Сонная и растрепанная Лайт, трущая копытами глаза, согласно кивнула, устроившись рядышком под довольный грифоний храп. Гибрид не обратил на их возню ни малейшего внимания. Из одного из кресел выбралась Фемида и неспешно подошла к собравшимся.

— За время сна ничего подозрительного обнаружено не было. Все спокойно. — Пегаска пожала плечами. — Это место и вправду пустует, даже призраков не водится.

— Хорошо, молодец. Пришло время действовать, приходим в себя и за дело. — Жеребец указал на ключ-карту. — У нас не так уж много времени, а впереди еще три уровня

Пока кобылки приводили в порядок растрепанные гривы, Грей без обиняков ткнул грифона в бок и поморщился от идущего из распахнутого клюва запаха перегара.

На сборы и приведение себя в приличный вид ушло около десяти минут. Все же они смогли убедить Лайт причесаться всего один раз, мол, этого вполне достаточно для того, чтобы местные роботы и турели не убегали или прятались в стенах при одном ее виде. Почему-то единорожка осталась не слишком довольна подобным замечанием, но все же безропотно отложила расческу назад в сумку.

Вскоре все пятеро собрались перед лифтом на расчищенной площадке. Во время поисков они первым делом осматривали скелеты тех, кто остался в этом тамбуре. В конце концов, обладатель ключа с большой вероятностью мог кинуться к лифту, чтобы спастись или помочь выбраться остальным пони.

— Вместо помощи другим он решил просто сидеть на месте и ждать, когда все умрут! — Лайт сердито фыркнула.

— Или осознал всю тщетность попыток спастись и решил откинуть копыта с честью, а не в общей куче костей. — Арчер осуждающе посмотрел на кобылку.

— Заходите уже в лифт, у нас не так много времени. — Грей раздраженно топнул копытом, привлекая к себе внимание единорожки и грифона.

Парочка, бросив друг на друга быстрые взгляды, тут же шмыгнула внутрь, а разведчик вставил карточку в соответствующую прорезь.

***

В небольшом зале, за массивным дубовым столом, когда-то бывшим собственностью Смотрительницы одного из Стойл, собрались четверо пони: угольно-черный земнопони, белая единорожка-альбинос с кроваво-красными глазами, молодой жеребец с широко раздутыми ноздрями и кобыла с холодными глазами в силовой броне.

Все, кроме Старейшины, оказались без привычных доспехов Стальных Рейнджеров, что заставляло каждого из них чувствовать себя по-настоящему голым.

Тем не менее, они старались не обращать внимания на временные неудобства, сконцентрировавшись на действительно важных вещах.

— Мы не можем ждать вечно, рыцарь Уайт. — Зрелая кобыла с седыми прядями в гриве недовольно покачала головой. — Мы выполнили свою часть договора незамедлительно, они же тянут время.

— Мы не оговаривали с ними точных сроков, Старейшина. — Смиренно наклонила голову Уайт. — Уверена, они не забыли своего обещания. Нужно только подождать.

— Но следуя вашему докладу, они не отправились туда немедленно! — Дасти говорил на повышенных тонах, буравя Уайт злобным взглядом. — Это недопустимо! Мы должны немедленно послать отряд в их Стойло!

— Вы забываетесь. — Старейшина недовольно посмотрела на молодого жеребца. — Здесь я отдаю приказы.

— Смиренно прошу прощения. — Дасти тут же покаянно опустил голову.

— Тем не менее, идея кажется мне вполне здравой, — внезапно подал голос угольно-черный жеребец. — Следует напомнить им про обещание. Или взять альтернативную плату. Поручите это мне.

— Позиция силы недопустима! — вскинулась Уайт. — Мы просто лишимся ценного союзника!

— Вы забываетесь, рыцарь, — едко ответил Дасти. — Никому не интересно ваше мнение.

— Это вы забываетесь, паладин. — Голос единорожки-альбиноса сочился ядом. Дасти Тейлу здорово потрепали круп за неподчинение приказу Старейшины. Самой Уайт тоже досталось, но она ни капли не жалела. — С такой политикой мы вскоре останемся одни в окружении врагов.

— Но и сидеть сложа копыта не вариант, — вновь вмешался черный жеребец. — Мне бы хотелось иметь гарантии.

— Ну да, как же я могла забыть, в наше время клятвы не значат абсолютно ничего. — Щеки единорожки-альбиноса запылали.

— Хватит. — Старейшина ударила копытом по столу, отчего все трое моментально заткнулись и посмотрели на своего лидера. — Вы все правы. Нам не следует терять потенциального союзника, но и ждать от них вестей не кажется мне разумным вариантом. Сноу, собери отряд из надежных рыцарей и отправляйся к Стойлу. Дасти и Уайт идут с тобой.

— Слушаюсь, Старейшина. — Сноу, пребывающий в звании крестоносца и являющийся отличным солдатом, покорно склонил голову. — Кто будет командовать отрядом?

— Поручаю его тебе. — Зрелая кобыла недовольно посмотрела на двух пони, буравящих друг друга полными ненависти взглядами. — Дасти все еще нужно набраться опыта, поэтому он выступит в качестве переговорщика, а Уайт послужит вам проводником. Вопросы?

— Какое у нас задание? — поинтересовалась единорожка.

— Вы должны поинтересоваться, когда следует ждать обещанного. Также нас вполне устроит, если они предоставят нам часть своего Стойла в безвозмездное пользование. Мне не слишком-то верится в их способность раздобыть проект «Сияние».

— Старейшина, могу ли я узнать, чем именно является наша цель? — Сноу заинтересованно подался вперед.

— Вам нужно знать лишь одно – это энергомагическая винтовка. Ее изображение получите во владениях писцов. — Старейшина недовольно нахмурилась. — Не время начинать еще одну войну, у нас и так хватает проблем. Вы идете как посланники, а не захватчики. Помните об этом. Сноу и Уайт свободны, ну а Дасти попрошу остаться.

Рыцарь и крестоносец переглянулись между собой, но ничего не сказали. Им предстояло покинуть Форпост на несколько дней, поэтому Дасти Тейла ожидала долгая ночь в постели со Старейшиной, чтобы она не слишком скучала без своей любимой сексуальной игрушки.

***

Кабина дрогнула и двинулась вниз. Никто не проронил ни слова, отряд лишь еще раз проверил готовность своего оружия. Все же военное положение отменили только для верхних уровней, поэтому их могла ожидать очень жаркая встреча. Двери лифта раскрылись в пустой коридор. Буквально через секунду из потолка выехало не менее десятка турелей. Из динамиков донесся бесцветный голос.

— Дежурный администратор, в связи с военным положением вам следует незамедлительно проследовать в кабинет начальника охраны для получения дальнейших инструкций. — Робот умолк, а собравшиеся внутри удивленно переглянулись. Запаниковавшая Лайт отпрянула назад и судорожно забила копытом по кнопке первого этажа. Ничего не произошло – лифт не реагировал на команды, отрезав им путь назад.

— Идем. — Грей подал пример.

За первым же поворотом им встретилась комната со стеклянным окном, внутри которой находилось несколько скелетов в броне охраны. Пройдя через пронзительно запищавший детектор, они оказались на перекрестке сразу с тремя проходами. Лайт, сунувшаяся было в ближайший коридор, тут же с писком отскочила назад – из потолка моментально выдвинулась турель и угрожающе посмотрела на единорожку.

— Похоже, у нас всего один путь. — Грифон потрепал волшебницу по гриве и как бы невзначай пошел впереди. — К счастью, эти механизмы укажут нам правильное направление.

Так и случилось. Стоило кому-то из Крыла попытаться отклониться от маршрута, как его пыл тут же охлаждали внезапно появляющиеся турели и боевые роботы. Грей все чаще ловил себя на мысли, что попытка штурмовать Солар Армс силами меньше полноценной армии должна оказаться самоубийством. Каким образом зебрам удалось обезвредить комплекс без потерь, оставалось загадкой.

Пройдя добрую милю, они наконец добрались до двери из черного дерева с табличкой «начальник охраны».

Арчер поднял лапу, призывая всех замереть на месте.

— Почему мы остановились? — Лайт вопросительно посмотрела на грифона.

— Мы ничего не знаем о содержимом этой комнаты. — Фемида тяжело вздохнула и полезла за своей винтовкой.

— Только вот нам ничего не остается, кроме как зайти вовнутрь, — шевельнула крыльями Роза. — Просто будем начеку.

— Готовьте импульсное оружие. — Грей подкинул хвостом синюю гранату и нехорошо улыбнулся. — Пойдем посмотрим на их инструкции.

Арчер взял в лапу еще одно железное яблоко с перечеркивающей его по центру синей полосой. Они с Греем заняли позиции по бокам от двери, а Роза встала напротив проема, расставив ноги и приготовившись испепелить противника двойным залпом лазерных орудий. Фемида устроилась в самом конце коридора, приготовив к стрельбе свою снайперскую винтовку. Лайт же замерла в сторонке и распахнула дверь с помощью магии, в следующий миг закрыв Розу золотым щитом.

Все пятеро застыли, готовые с головой окунуться в пучину боя. Ничего не произошло. Через дверь открывался вид на просторный кабинет с массивным столом, удобными диваном и креслом, шкафом со стеклянными дверцами и множеством мониторов.

Переглянувшись с Греем, Арчер плавным, по-настоящему кошачьим движением вошел внутрь, прижимаясь уже к противоположной стене. На ней обнаружилась какая-то фотография, но сейчас она интересовала грифона меньше всего.

— Пусто. — Птицелев немного расслабился и опустил гранату. — Но вижу несколько люков для турелей.

Следом за грифоном вошли Грей и Роза, тут же занявшие позиции у двери. За ними последовала Фемида, и последней заглянула Лайт, устроившись возле стены с сосредоточенным выражением лица.

Грей, как и в прошлый раз, медленно подошел к столу, за которым лежали кости земнопони. Стоило ему только ступить на узкий коврик перед столом, как по помещению разнесся скрип металла.

Из потолка по бокам от стола медленно выдвинулись две турели. Их близнецы показались со стороны обеих стен, но защитные системы не торопились стрелять. Огоньки на их основаниях оставались желтыми, как и метки на экранчиках Л.У.М.ов.

— Кажется, они невраждебные... — Лайт осторожно подняла ногу с ПипБаком вверх.

Но ее тут же оборвал равнодушный механический голос.

— Внимание! Не двигаться. Внимание! Неавторизованные члены персонала. Внимание! Необходимо добавление новых сотрудников в талисманы распознавания целей. Внимание! Отсутствие приказа с главного терминала. Внимание! Производится поправка на военное положение. Уничтожение целей через три...

Желтые огоньки сменились красными.

— В укрытие! Быстро! — выкрикнул Грей.

Разведчик бросил импульсную гранату в ближайшую турель, которая моментально окуталась сеточкой из электрических всполохов, после чего тут же перекатился в сторону. Его движение зеркально повторил грифон, вырубив дальнее орудие, зато две оставшиеся пушки тут же накрыли Розу огнем. Кобылка вскрикнула и закатилась под стол, рефлекторно спрятав голову под ногами. Автоматические турели всего за несколько секунд превратили укрытие пегаски в решето, однако в этот раз возведенный Лайт магический щит выдержал. Тем более дальнее орудие возле стены не смогло стрелять долго – его насквозь прошил мощный выстрел в упор из снайперской винтовки Фемиды, опрокинувший пегаску на пол. Ствол тут же беспомощно задрался к потолку.

Но и уже ведущегося огня оказалось более чем достаточно. Лайт, сдавленно застонав, упала на передние ноги, теряя контроль над заклинанием щита, когда Грей и Арчер практически одновременно запустили импульсные гранаты в последнюю защитную установку. От двойного заряда турель вспыхнула и практически тут же взорвалась, обдав их волной жара.

— Все живы? — Арчер опасливо застыл у входа, выглядывая в коридоре. — Нам все же наступил пиздец.

— Роза! — Грей одним прыжком оказался около пегаски и принялся лихорадочно осматривать ее. — Ты в порядке?

— Да, не волнуйся. — Кобылка выбралась из-под обломков. — Спасибо, Лайт, ты не дала мне превратиться в продырявленную тушку!

Волшебница слабо улыбнулась и со стоном встала на копыта. Короткая схватка здорово истощила единорожку.

— У нас проблема, командир. — Фемида развернула свое грозное оружие в сторону коридора. — Все метки на радаре стали красными.

— Точнее, у нас две проблемы. — Арчер прищурил левый глаз и извлек что-то из-под обломков стола. Предметом в когтистой лапе оказалась оплавленная, пробитая пулями карточка-пропуск с желтой полосой – пропуск на четвертый уровень Солар Армс. — Причем серьезные.

— Дискорд подери! — Грей отчаянно топнул ногой.

От подобных новостей боевой дух отряда заметно упал. Фемида плотно сжала губы и уставилась в коридор, готовая в любую секунду открыть огонь по атакующим роботам. Арчер выразил свое мнение парой витиеватых выражений и поудобнее сжал импульсную гранату, наверняка решив прорываться с боем, какой бы самоубийственной затеей это ни было. Лайт опустила уши и потрясенно уставилась на уничтоженный пропуск в желтую зону, широко раскрыв рот. Роза с надеждой смотрела на своего жеребца, ожидая вот-вот услышать из его уст очередной план спасения. И пегас не подвел.

— Роза, взломай терминал, к счастью он не пострадал. — Грей довольно быстро взял себя в копыта и успокоил голос. — Для отмены военного положения не нужна карточка. Остальным соорудить баррикаду и прикрывать ее от возможной атаки. — Подавая пример, пегас потянул к проему массивный диван, в чем ему тут же стали помогать Арчер и Лайт.

— Сделаю, командир! — Роза вскинула крыло и подбежала к терминалу в стене, подсоединившись к нему хвостом-штекером.

Вскоре они укрылись за импровизированным укрытием, готовясь встретить грудью атаку стражей Солар Армс. Однако шли минуты, и абсолютно ничего не происходило – комплекс не обладал продвинутым ИскИном с самостоятельным мышлением, который смог бы распознать нарушителей и отправить роботов на устранение угрозы. Примитивному интеллекту всегда отдавали приказы пони, поэтому сейчас система защиты просто перешла в режим ожидания, заблокировав нарушителей в самом конце этажа. Вот только он не учел, что в месте их заточения находился терминал, с которого и отдавались приказы.

— Готово, я вошла. — Прошло больше часа с момента подключения, и Роза устало опустилась на живот.

— Есть что-нибудь полезное? — Грей порадовался возможности опустить неуклюжую винтовку и подойти к любимой пони.

— Тут очень много текстов и файлов, — с сомнением ответила пегаска. — Но кажется, я... Да, нашла!

Кобылка вскинула переднее правое копыто в победном жесте. Бросив взгляд на ПипБак, Лайт со все возрастающей радостью следила за тем, как красные точки становятся зелеными.

— Я добавила матрицы наших ПипБаков в систему в качестве персонала базы. — Морда кобылки просто лучилась от удовольствия. — К сожалению, отсюда нельзя управлять лифтом и бронепластинами на лестницах, зато военное положение к нам больше не относится.

— Это просто замечательно! — Грей крепко обнял любимую пони, тут же расслабившуюся в его копытах. — А теперь поищи информацию, есть ли в этом долбаном комплексе запасной ключ.

— Да, конечно. — Пегаска с сожалением выбралась из обнимашек. — Вот только на это может понадобиться много времени. Тут просто гора файлов.

— Хорошо, тогда разбираем баррикаду. Фемида и Арчер остаются обустраивать и охранять эту зону, меняйте друг друга каждые два часа. — Грей повернулся к остальным, не скрывающим радостных улыбок. — Мы с Лайт идем исследовать этаж. Если обнаружите что-то полезное – покричите в наушник, он должен сработать на таком расстоянии.

— Будет сделано, командир. — Фемида вскинула крыло и убрала винтовку из импровизированной амбразуры.

— Да не вопрос. — Грифон со вздохом взялся за верхнее кресло и потянул его на себя. — Вот уж не думал, что при рейде на Солар Армс мне придется не резать врагов, а двигать мебель.

— Лучше радуйся! — Лайт радостно улыбалась, пританцовывая на месте. Применять магию для расчистки прохода утомленной единорожке не хотелось совершенно, поэтому она стала помогать толкать диван носом.

— Чему? Потянутой спине? — ехидно ответил гибрид.

Теперь, когда схлынул адреналин, мебель казалась в три раза тяжелее прежнего.

— Ничего. Зато лапы накачаешь. — ответил Грей в тон грифону. Застыв у расчищенного проема, он поманил за собой Лайт и повернулся к отряду. — Когда мы вернемся, нас должны ждать хорошие новости и приличная база. Удачи.

***

Лайт явно радовалась возможности пройтись по коридорам комплекса вместе с Греем. По крайней мере, такая прогулка обещала стать куда более интересной, чем сидение в кабинете и занятие всякими скучными вещами вроде поисков в куче костей одной-единственной карточки.

И она не осталась разочарованной! Единорожка с пегасом прошли мимо целых рядов стеллажей и полок, заполненных самыми разными запасными частями: от беспорядочной мешанины проводов и железок до вполне знакомых корпусов боевых роботов или коробок с разобранными защитными турелями (если верить надписям).

— У меня ощущение, будто время остановилось. Все аккуратно расставлено по своим местам и готово к работе. Запчасти ждут, когда их перенесут на конвейер, а продукция упакована и готова к отправке, — изумленно прошептала Лайт. — Вся техника завода уцелела и действует. Не хватает только пони.

Единорожка подавила вздох, в то время как Грей слегка погладил ее крылом.

— При всем кошмаре, творившемся в Эквестрии в то время, судьба местных пони даже кажется отчасти милосердной. — Жеребец слабо улыбнулся недоверчиво посмотревшей на него волшебнице. — Надеюсь, ты не забыла милых обитателей кладбища, которое мы недавно посетили? Ведь раньше они были вполне живыми, прошло всего одно столетие.

Единорожка сглотнула, пегас же сердито пнул одну из коробок с очередной турелью. Настоящее богатство, если иметь место, куда его можно установить.

— Мы ведь не потащим все это на продажу? — обеспокоенно спросила Лайт после минутной паузы.

— Нет, — мотнул головой Грей. — Эти коробки слишком тяжелые, чтобы унести за раз хотя бы несколько. А большой караван из грузовых роботов окажется заметным и неповоротливым, да и не стоит давать нашим будущим соперникам новое оружие.

Лайт вполне удовлетворил ответ разведчика. По крайней мере, кобылка заметно успокоилась – ей нравилось чувство уверенности в чем-либо, в том числе и в дальнейших действиях.

В процессе обхода стеллажей они нашли стойки с боеприпасами, главным образом зачарованными кассетами-патронниками, предназначенными для роботов и турелей. Помимо них, на металлических полках обнаружилось огромное количество батарей для энергомагического оружия, а также целая россыпь гранат различного типа.

Под конец исследования этажа парочка пони заглянула в технические помещения, расположенные в отдельном отсеке, который, впрочем, не имел отдельного шлюза или по-настоящему серьезной двери.

Именно здесь они наткнулись на первый труп.

— Наверное, техник. Смерть застала его прямо по пути на дежурство. — Лайт опустила голову.

— Не думаю. — Грей слегка толкнул копытом покрытый трещинами череп. — Такое повреждение нельзя получить, просто упав на пол.

— Хочешь сказать, его убило что-то другое? — Единорожка озадаченно посмотрела на жеребца, после чего наклонилась к скелету.

— Почти в этом уверен. — Грей неопределенно повел крыльями. — В любом случае нас это уже не касается.

Парочка пони медленно двинулась внутрь, осторожно переступая через множество проводов и труб, проходящих по полу для быстрого доступа техников. Проходили они и мимо рядов мигающих экранов, показывающих состояние вспомогательных генераторов. За ними последовала комната с множеством рычагов. Исследователи комплекса даже близко не представляли, для чего они предназначены. В одном из помещений огромная труба от потолка до пола плотно примыкала к стене. Множество более мелких каналов тянулись от нее по всему этажу.

— Мы нашли главную вентиляционную трубу, — задумчиво произнес серый пегас.

— Грей, смотри, еще тела... — Лайт указала копытом на несколько костяков, беспорядочно распластавшихся по всему помещению. Один лежал отдельно ото всех около небольшой трубы, уходящей в пол.

— На них есть броня. — Лайт нервно сглотнула. — Они все были охранниками!

— Кто-то сломал им большую часть костей. — Грей мрачнел на глазах. — Ребра, черепа, ноги. Били нещадно, насмерть. У всех, кроме него.

Разведчик подошел к скелету у трубы с красным вентилем. Его серый невзрачный плащ разительно отличался от брони охраны Солар Армс, наводя на определенные подозрения.

— Странно все это. — Грей наклонился к мертвецу и аккуратно взял в копыта его одежду, развернув на свет тусклой лампочки под потолком. — Он прострелен в нескольких местах, причем готов поставить десять битов, что из оружия этих парней. — Кивок в сторону мертвых охранников. — Поверить не могу! Положить в копытопашной столько пони, причем безо всякого оружия!

— Грей, может, пойдем отсюда? — жалобно попросила единорожка. — От всего этого по моей шкуре бегают мурашки.

— Хорошо, идем, — согласился жеребец. — Только возьмем плащ с собой, хочу рассмотреть в более спокойной обстановке.

Грей аккуратно сложил находку и отправил ее в седельные сумки. Бросив последний взгляд на останки павшего воина, разведчик хотел было уже уходить, как внезапно замер на месте, словно примерзнув к полу.

— Просто охренеть, — удивленно пробормотал разведчик, разглядывая карту-пропуск с красной полосой.

***

День первый.

Психолог посоветовал мне вести личный дневник. Не знаю, каким образом это избавит меня от кошмаров, но попробовать можно, все равно я ничего от этого не теряю. Итак, мое имя – Сильвер Рейн, Стальной Рейнджер в отставке. В той кошмарной бойне в окрестностях Вуд Хувз погибли все мои братья и сестры из отряда. Кажется, я пропустил торжественную церемонию награждения каким-то орденом. Министр Эпплджек назначила меня на важную должность, относительно удаленную от линии фронта. Начальник службы безопасности Солар Армс – координационного центра Министерства Военных Технологий западной части Эквестрии и завода по производству боевых роботов и охранных турелей. Я смог нормально это выговорить только через неделю после выписки. Впрочем, мне грех жаловаться, место здесь довольно спокойное, хоть и близкое к зоне боевых действий. Все работают на износ, как сумасшедшие, и я очень сомневаюсь, что эти роботы вообще идут на линию фронта. Сколько ни воевал, во все горячие места посылали именно нас или Шедоуболтов. Уроды...

День второй.

Мне снова снилась Санни Спарк, сгорающая в огне зебринских пуль. Проклятые полосатые ублюдки! Почему меня списали? Я ведь могу драться! Уроды...

День третий.

Меня наконец-то отпустило, и я смог приступить к своим новым обязанностям. Здесь стоит экспериментальная пропускная система – как оказалось, мне придется запускать и выпускать работников комплекса. На редкость нудное занятие, зато существенно повышает безопасность. Правда, мне не нравится, что обычно все проходят большими группами, но иначе процесс растянется на много часов. Как мне не хватает Санни, она бы точно подсказала, что делать…

День пятый.

Начинаю втягиваться, приступы становятся все реже. Ходил на производство, проводил проверку роботов – впечатляющие боевые машины. Селестия подери, какого хрена их не используют на фронте?! Столько жизней можно спасти. Уроды...

День шестой.

Провожал партию из пятнадцати боевых роботов модели AJ-21 в какое-то Стойло Сорок Пять. Не понимаю, какого хрена мы должны снабжать их системами охраны?! Эти бездельники вгрохали огромную кучу ресурсов и вагон битов на производство продвинутых бункеров вместо того, чтобы пустить их на войну! И мало того – они втянули в это Министра Эпплджек! По крайней мере, наш завод работает только для местных Стойл и, судя по листу заказов, продолжит снабжать их еще минимум год. Как вообще мог возникнуть такой бред?!

День восьмой.

По радио поступают противоречивые сведения. То мы отбросили зебр за границы королевства, то к ним приходит подкрепление, и наша Шестая Гвардейская Армия уничтожена, а оставшиеся две спешно отступают и пытаются соединиться. Персонал начинает беспокоиться, придется усилить меры безопасности.

День одиннадцатый.

Контратака зебр захлебнулась в крови – подоспела целая рота Стальных Рейнджеров и устроила кровавую баню за Эквестрию и Принцесс. Мы им еще покажем!

День двенадцатый.

За повседневными заботами мои кошмары ушли на второй план, но лицо Санни по-прежнему стоит перед глазами. Мне кажется, будто если я ее забуду и найду себе другую кобылку, то совершу самое страшное преступление в жизни. Дискорд бы вас всех забрал, почему мы вообще развязали эту войну?!

День тринадцатый.

Кажется, я перебрал с ромом... В голове сплошной туман, Кроуд ехидно смотрит, будто я вперся в женский туалет. Урод...

День четырнадцатый.

Еще одна партия из десяти роботов, Стойло Сорок Пять полностью укомплектовано, приоритет возвращен Пятьдесят Первому и Сто Семьдесят Четвертому. Какой идиот придумывал им нумерацию? Тем не менее, заказ на них большой – не менее ста AJ-19, восьмидесяти AJ-21 и двадцати AJ-23. Мою копилку пополнил очередной вопрос без ответа – на кой хрен им столько?!

День шестнадцатый.

Испытания прототипа нового робота завершены успешно. Нашим умникам наконец-то удалось скопировать и улучшить зебринского дроида! Одна эта машина по огневой мощи превосходит целую роту! Через месяц планируется выпустить первый экземпляр. Какой-то идиот присвоил ему название ZB-3. Хотелось бы глянуть на предыдущих два.

День семнадцатый.

Опять кошмары. А ведь казалось, будто они уходят, но нет... Зебринский огонь везде! Он будто пожирает меня изнутри! Кажется, Кроуд что-то заподозрил, уж больно хитрый у него взгляд. И как такой ублюдок вообще смог стать директором комплекса?!

День девятнадцатый.

Работаем в три смены. Фронт очень нестабилен, он то приближается, то отодвигается. Все хотят поскорее отработать свой контракт и свалить поближе к центру Эквестрии. Ну да, там ведь не ведутся военные действия, щенки.

День двадцать первый.

Тридцать роботов за неделю, причем все собраны очень качественно. Этим ленивым ублюдкам из Холмов Макинтоша придется попотеть, чтобы снабдить их боеприпасами. Впрочем, это не мое дело. Первые партии пойдут в Сто Семьдесят Четвертое, поскольку оно находится значительно ближе. Участились случаи пьяных драк, придется ввести ограничения на алкоголь. Ну и хорошо, мне же больше достанется.

День двадцать четвертый.

Зебры вновь отброшены к границе, и все как-то успокоились, однако мы что-то явно упустили. Не могу понять своего беспокойства. Приказал наружной охране усилить бдительность.

День двадцать шестой.

Санни... Зачем ты преследуешь меня? Почему я постоянно вижу твое лицо, будто ты пытаешься предупредить меня о чем-то? Или же это зов о помощи? Я... Пожалуйста, прости, что не успел спасти тебя…

День двадцать седьмой.

Очередная партия, на этот раз пополам. Четвертая линия наконец-то завершила сборку турелей сразу для трех убежищ, утром сюда пригнали много небесных фургонов и несколько часов грузили туда ящики. Техникам Стойл-Тек придется попотеть!

День двадцать восьмой.

Кроуд откровенно потешался над моим пьянством, пришлось закрыться с этим уродом в туалете и как следует начистить ему морду.

День двадцать девятый.

Вот серьезно, мало нам было проблем? Теперь еще и какую-то проверку верности ждать. Повезло, что этот гребаный инспектор для начала полетел в Лас-Пегасус. Надеюсь, он просрет свой сраный пропуск в тамошних казино. Придется провести собственную ревизию и навести здесь порядок.

День тридцатый.

Кажется, это называют «накаркал». Потолок в полностью укомплектованном и завершенном Стойле Семьдесят Девять не выдержал давления грунтовых вод, и убежище оказалось полностью затоплено. Хорошо хоть, туда еще не успели запустить жителей, иначе случилось бы страшное. Ребята из Стойл-Тек чешут головы, но им придется признать его непригодным для эксплуатации. Это освободит сразу двадцать пять боевых роботов! Отдам приказ вернуть их на территорию комплекса для диагностики. Все-таки жить с таким количеством пушек как-то спокойнее.

День тридцать первый.

Вот и пошел второй месяц моего пребывания в Солар Армс. Не самое плохое место, в том же Вуд Хувзе оказалось гораздо хуже. Здесь хотя бы клопы не кусают. За время дежурства мне в основном приходилось разнимать пьяные драки и общаться с разными уродами. Тихое место, несмотря на рабочую суетливость.

День тридцать второй.

Санни... Она не отпускает меня, а я не прекращаю ее любить. Я больше никогда не заведу семью... и ни капли об этом не жалею. В груди крепнет ощущение, будто мы скоро встретимся вновь. Пожалуйста, пусть это окажется так!

День тридцать третий.

Мои кошмары переходят на новый уровень. Определенно слышал чьи-то шаги в технических помещениях. Когда я распахнул дверь и включил свет, то там никого не оказалось. Датчики молчали, камеры никого не зафиксировали. Неужели я схожу с ума?

День тридцать четвертый.

Наши войска снова отступают, однако это скорее показуха. Мои приятели из Стальных Рейнджеров передали слухи, будто мы изобрели какое-то новое сверхоружие, которое одним махом выиграет нам войну. Надеюсь, это правда, пусть полосатые ублюдки сгорят в собственном огне!

День тридцать пятый.

Еще одна партия, идем с опережением графика в две недели. По этому поводу директор устроил для всего персонала вечеринку – никто не работал целый день, включая нас. Все положились на систему охраны.

День тридцать шестой.

Моя голова…

День тридцать седьмой.

Все еще не отпускает та вечеринка. Прибыли роботы из затопленного Стойла – как я и думал, они по-прежнему пригодны для эксплуатации. Ха! В Министерстве Военных Технологий брака не бывает!

День тридцать восьмой.

Я точно схожу с ума. Опять чьи-то шаги в пустых коридорах, а ночами я вижу Санни. Она становится все отчетливее, кажется, стоит лишь протянуть копыто – и можно будет ощутить ее нежную шерстку и запах солнца. Санни... прости.

День тридцать девятый.

Датчики засекли подозрительную активность в технических помещениях рядом с вентиляцией, отряд быстрого реагирования ничего не обнаружил. На всякий случай оставлю там пост.

День сороковой.

Нам прислали на испытания прототипы новых видов брони и оружия, разработанных совместно Министерствами Военных Технологий и Тайных Наук. Они больше похожи на игрушки, чем на реальную угрозу.

День сорок первый.

Испытывали новую винтовку. Это просто пиздец! Всего один выстрел намертво коротит любого робота, даже AJ-23, в котором встроенная защита от импульсного оружия! На силовую броню она должна действовать точно так же, если не хуже. Не дайте Принцессы, это оружие попадет в копыта зебр, нам же тогда точно пиздец придет! Усилил охрану на пятом уровне.

День сорок второй.

Отправили новую партию роботов и турелей. Сборщики четвертой линии нажрались энергетиков – у них перевыполнение плана на двести процентов. Интересно, они вообще спят? По крайней мере, мы закончили комплектацию Сто Семьдесят Четвертого и можем сосредоточиться на Пятьдесят Первом.

День сорок третий.

С испытаниями одного из прототипов возникли проблемы – на всей базе не оказалось ни одного пегаса подходящей комплекции. Точнее, они были, но исключительно жеребцы, а в М.В.Т. его явно разработали для кобылки, причем полоса на груди не оставляет сомнений, для какой именно. Второй эксплуатируется в штатном режиме, единорогов-то у нас хватает. Кроуд выразил желание полетать при завершении тестов, надеюсь он разобьет себе голову о потолок.

День сорок четвертый.

Нет!!! Она опять сгорела! Ну почему я ничего не смог сделать, почему?! Я... не понимаю, за что мне все эти кошмары. Просто... Неужели я их действительно заслужил?

День сорок пятый.

Стало немного легче, долгие прогулки по пустым коридорам очень помогают, вот только я опять слышал шаги. Призраки преследуют... Они везде…

День сорок шестой.

Проверяющий, чтоб его Дискорд забрал, покинул Лас-Пегасус и направился в какую-то гостиницу, где должен встретиться со сменщиком. Это хорошо, даст несколько лишних дней на подготовку теплого приема. Лучше всего просто напоить его вусмерть и на следующий день отправить назад.

День сорок седьмой.

Для полного счастья нам не хватало только ЧП. Одного из техников нашли мертвым – этот идиот зачем-то сунулся на сборочный конвейер, и его просто распилило пополам.

День сорок восьмой.

Нашим войскам устроили настоящую бойню, фронт в южной пустыне прорван сразу в нескольких местах. Из Кантерлота обещают прислать подкрепление и призывают не паниковать, мол, до нашей победы в войне осталось совсем чуть-чуть. Хотелось бы верить. На всякий случай запретил отпуска и усилил охрану внешнего периметра.

День сорок девятый.

Идиоты! Просто идиоты! Зачем было отправлять новую партию в Сто Семьдесят Четвертое?! Оно ведь укомплектовано! Чтобы вернуть этих роботов, потребуется несколько недель бумажной волокиты и препирательств со Стойл-Тек. За что мне это?!

День пятидесятый.

Зебринские легионы все ближе, но Принцесса Луна не солгала – им навстречу отправлена переукомплектованная Восьмая Гвардейская Эквестрийская армия при поддержке Шедоуболтов и двух рот Стальных Рейнджеров. Устроим им кровавую баню!

День пятьдесят первый.

Один из охранников заявил, что смерть Айрон Неста не случайна, слишком уж он ответственный и надежный работник... был. Ему явно помогли оказаться на том конвейере, вот только ума не приложу, кому это могло понадобиться. Отправил тело на экспертизу, хотя вряд ли там можно что-то рассмотреть после четырех дней…

День пятьдесят второй.

Санни... почему ты покинула меня? Становится все хуже... Мне так хочется снова увидеть тебя.

День пятьдесят третий.

Исчезла моя карточка доступа на четвертый и пятый уровни. Придется пользоваться желтой, пока умники из Министерства Тайных Наук не пришлют новую. Понятия не имею, где мог потерять ее. Может, это саботаж и меня пытаются подсидеть?

День пятьдесят четвертый.

Испытания прототипов завершены, о чем мы отправили подробный отчет в Министерство. Составлена нормальная инструкция (вместо присланного вместе с оружием идиотизма), осталось дождаться, пока за ним придет конвой.

Прислали отчет о смерти Айрон Неста – прежде чем сбросить его под промышленный лазер, кто-то переломал ему все ребра. Это просто не поддается осмыслению. Кому могло такое понадобиться?!

День пятьдесят пятый.

Как такое возможно?! Наша Восьмая Гвардейская Эквестрийская армия уничтожена, очень много дезертиров. Зачем посылать навстречу зебрам зеленых новобранцев? Неужели кончились нормальные солдаты?! Полосатые легионы понесли огромные потери, однако отдельные когорты продолжают функционировать и идут прямо на нас! Они могут ударить по другим городам или той военном базе на реке, но я не верю в их способность оказать достаточное сопротивление. Помощи лучше не ждать, нужно срочно готовиться к осаде.

День пятьдесят шестой.

Воспользовался своими полномочиями и ввел военное положение, тем самым запретив всем покидать территорию комплекса. Кроуд назвал меня полным идиотом и заперся в своем кабинете, ну да, ведь этот слизняк просто не успел сбежать! Отменил поставку роботов в Пятьдесят Первое, теперь наш комплекс охраняет больше сотни этих железок. На всякий случай вывели ZB-3 из хранилища и активировали его вместе со всеми. Посмотрим, на что он способен.

День пятьдесят седьмой.

По радио целый день передают хаос, хорошо хоть персонал не впадает в панику. Говорят, жителям Шайвиля удалось уничтожить очень много полосатых. Теперь жалею, что не прислал им помощь, когда просили.

Они спустили на нас долбаного дракона!!! ZB-3 оставил в его брюхе здоровенную дыру, да и остальные железки не подвели, вот только прежде, чем рухнуть за стенами и сдохнуть, он успел сбросить на нас химическую бомбу. Вся поверхность заполнена каким-то неизвестным газом, придется принести множество соболезнований тем, кто не успел укрыться под землей. Хорошо хоть, очистительные талисманы работают как надо – к нам эта дрянь не попала.

Не понимаю... Датчики показали, что вся наша система вентиляции заполнена зебринским газом! Он уже проникает во все уровни, начиная с нашего! Эвакуация на поверхность невозможна, он просто везде! Кроуд рванул в красную зону, остальные вот-вот потеряют голову. Нужно выйти и успокоить всех пони, но... я просто не могу. Никогда не был великим оратором, лучше просто останусь здесь. Меня зовут Сильвер Рейн, и я Стальной Рейнджер, а не хренов начальник охраны! Министр Эпплджек выбрала не того...

Санни... Наконец-то я иду к тебе…

***

Строчки бежали по экрану одна за другой, словно вагоны огромного несущегося поезда. Нескончаемый поток воспоминаний Сильвер Рейна произвел огромное впечатление на бывшую разведчицу Анклава. Роза застыла на одном месте с заметно помрачневшим лицом, прочитав последнее слово, едва слышно вздохнула и отсоединилась от терминала.

— Пойду прогуляюсь, — бросила пегаска встрепенувшейся Фемиде. — Можешь пока продолжить изучение терминала, там довольно много заметок.

— Хорошо. — Снайпер направилась к зеленому экрану.

Роза кивнула Арчеру, тащившему внушительный мешок с трофеями, и поцокала по пустому коридору, совершенно не обращая внимания на охранные турели. Наконец она нашла какую-то комнату с удобным диваном, таким же как и все предыдущие, бесцеремонно сбросила на пол чей-то скелет и растянулась на ложе. Кобылку одолевали мрачные предчувствия, и ей было необходимо остаться наедине со своими мыслями.

«Бедный-бедный пони, еще одна жертва проклятой войны. Не захотел бросать службу и получил назначение в тихую гавань, вот только, как показало время, в Эквестрии осталось очень мало безопасных мест».

Роза тихо вздохнула и потянулась за спрятанной в седельной сумке бутылке. Ее нога остановилась на полпути, а сама она досадливо нахмурилась.

«Нет, мы же на задании, нельзя пить. Я не какой-нибудь Арчер».

Кобылка с искренним сожалением вздохнула и оставила трофей в покое, продолжив все так же безразлично пялиться в поток.

«Надо найти какой-нибудь автомат со Спаркл-Колой или чем-то таким. Да ну ее, успею еще. Проклятая вечная война, почему я не могла родиться двести лет назад?»

Лениво махнув крылом, она устроилась на диване поудобнее и засопела в собственную ногу. Незаметно для себя пегаска задремала, перейдя в лучший мир, чем окружавшая ее реальность. В себя она пришла от ощущения тепла в сердце и легкого тычка в бок. Грустно улыбнувшись, пони выполнила требование и подвинулась в бок, освобождая место для серого пегаса. Грей прилег рядом и обнял любимую крылом, невольно поежившись от холода металлической брони.

— Что-то случилось, родная? — Жеребец заботливо потерся носом, и кобылка ответила на его ласку.

— Не знаю, Грей. — Роза грустно вздохнула. — Я нашла дневник одного пони, который вел его на терминале. Такой искренний жеребец оказался. И его мучили кошмары, совсем как меня когда-то...

— Т-с-с, успокойся. Все будет хорошо. — Пегас поцеловал любимую за ухом. — Он уже давно обрел покой в мире Принцесс.

— Надеюсь, ты прав. Прости, я не успела найти информацию о пропуске. — Кобылка ткнулась носом под шею жеребца. — Судя по записям, он потерял его где-то в этой зоне. Придется опять искать среди останков.

— Он ничего не терял. — Разведчик рассмеялся и слегка отодвинулся в сторону, чтобы продемонстрировать ей свою находку – карточку с красной полосой. — Его украл зебринский диверсант, убивший огромную кучу народа.

— Ты серьезно?! — От такой новости Роза подскочила на месте, к большому удивлению Грея. — Тогда это многое объясняет.

— Например? — Пегас недоуменно поднял брови.

— Вот как газ попал в систему в обход защиты! — Кобылка не на шутку возбудилась, от прежней меланхолии не осталось и следа. — Если пустить его изнутри, то наружные фильтры не сработают!

— Все же это был газ? — Жеребец приподнялся на одном копыте и с интересом наблюдал за любимой пони. — Почему тогда мы все еще живы?

— Я видела схему вентиляции – воздух постоянно рециркулирует и, соответственно, проходит через наружный талисман. Со временем он вновь стал пригоден для дыхания, однако это смогли оценить только мы. — Роза грустно вздохнула. — Вот, значит, какие призраки ему мерещились. Так мы идем сразу на пятый уровень?

— Да, вот только отдохнем немного и как следует поедим, а еще я должен прочитать этот дневник. — Разведчик покинул удобное ложе и потянул пони за собой. — Идем, остальные нас, наверное, уже заждались.

— Хорошо, Грей. — Роза на секунду представила лица остальных, и свет в груди засиял чуть ярче. — Наверняка Лайт не терпится рассказать историю ваших похождений.

***

Пятый уровень встретил группу пони и грифона тишиной и необычной чистотой.

— Этот этаж не выглядит заброшенным. По крайней мере... — Лайт провела копытом по полу и затем важно подняла ногу. — Чисто! Даже пыли нет!

— Здесь еще кто-то живет? — Фемида задумчиво посмотрела в дальний конец коридора.

— Уборку могут делать не только живые пони, — улыбнулась Роза.

— Гули?! — Волшебница так и вздрогнула.

— Нет, Лайт, не они. — Грей прикрыл морду копытом. — Чем тебя не устраивают роботы-уборщики?

— Эм... абсолютно всем... устраивают... — Кобылка смущенно шаркнула копытом по полу. — Я просто неправильно поняла Розу.

— Я так и подумал. В любом случае нам надо идти дальше. — Лидер тяжело вздохнул и отдал приказы. — Осмотреть здесь все. Соблюдайте предельную осторожность и старайтесь ничего не трогать, нужно убедиться в своей безопасности.

Исследователи двинулись вперед, настороженно приготовив оружие. Даже наличие пропуска с красной полосой не слишком-то успокаивало. Всех охватил мандраж, который наступает, когда дело близится к завершению.

Пятый уровень Солар Армс являлся наименьшим из своих собратьев, одновременно с этим оказавшись и самым важным: несколько кабинетов и жилых комнат, универсальный испытательный полигон, центральный сервер системы управления комплексом, а также огромный реактор, питающий всю базу. В конце они обнаружили большое круглое помещение, от которого вело четыре узких коридора, заканчивающихся бронированными дверями с цифрами от единицы до четверки – хранилища. И лишь одно из них оказалось незапертым – они с удивлением рассматривали скелет пони, облаченного в броню незнакомого типа. На груди мертвеца висела карточка с красной полосой. У стенда неподалеку обнаружилась толстая бумажная папка с «говорящим» заголовком – проект «Небесный клинок».

— Никогда раньше таких не видел. — Арчер заинтересованно осматривал броню. — А повидал я немало.

— В Анклаве таких нет, — убежденно ответил Грей, зачарованно проведя копытом по соплам, расположенным по бокам.

— Ну это же очевидно. — Грифон посмотрел на пегаса, как на кретина. — У вас же нет летающих единорогов!

После едкого замечания наемника все дружно уставились на обломок рога в специальном отверстии шлема.

— Интересно, я думала, в Министерстве Военных Технологий создавали броню и оружие только для земных пони. — Лайт заметно побледнела, разглядывая мертвеца. Внезапно кобылка подняла голову и охнула. — О Принцессы! Он взлетел и врезался в перекрытие!

Все дружно посмотрели вверх, чтобы увидеть недостающий обломок рога, намертво застрявший в потолке.

— Какая идиотская смерть. — Арчер ехидно рассмеялся, схватившись за грудь. — Все вокруг умирают от газа, а этот идиот в превосходной броне с фильтрующим талисманом раздробил себе череп о потолок!

— Единорогам и земным пони нужно заниматься полетами только под тщательным крылатым контролем! — Роза оглушительно захохотала, из-за чего на ее глазах выступили слезы. — Это надо же!

— Глупая смерть подстерегает порой даже самых великих пони, — философски отметила Фемида.

— Интересно, а как он вообще попал сюда? — Когда все пони успокоились, Грей обернулся и посмотрел на вход. — Я думал, пользоваться облачными терминалами могут только пегасы.

Не заметившая столь интересной вещи Лайт тут же развернулась и пошла назад. Через секунду единорожка с удивлением рассматривала, казалось бы, обычный терминал, который, однако, был сделан из белого дыма.

— Должны быть способы обойти систему. — Роза с ностальгией коснулась экрана облачного терминала. — Иначе при смерти немногих пегасов Солар Армс лишился бы хранилища. Скорее всего, он просто открыл его из своего кабинета дистанционно.

— Как? — Грей фыркнул. — Они автономны, к ним не ведут никакие провода. Здесь явно что-то другое.

— А какая нам, собственно, разница? — Фемида без особого интереса скользнула взглядом по остальным облачным терминалам. — Мы ведь может их открыть.

— Ты права, нам остается найти управляющий терминал и документацию по предметам в остальных хранилищах. — Разведчик вздохнул и перешел на командный тон. — Арчер и Лайт – аккуратно извлеките кости из брони, после чего отнесите ее в какую-нибудь комнату отдыха. Соберите в этом хранилище останки всех пони на этаже. Вряд ли их тут слишком много. Фемида и Роза идут со мной обыскивать кабинеты.

Грифон и единорожка дружно вздохнули от предстоящей работы. Арчер проворчал было что-то о возомнивших о себе пегасах, но быстро замолк под ледяным взглядом Фемиды, как бы невзначай положившей крыло на винтовку.

— Хорошо, Грей, только давайте поскорее. — Единорожка звонко цокнула копытом. — Мне не терпится заглянуть за остальные двери!

***

Роза сладко зевнула, приподняв очки-интерфейс и потерев копытом припухшие веки. Терминал красной зоны Солар Армс оказался еще больше завален множеством отчетов, протоколов и архивных записей. Выудить из них действительно ценную информацию оказалось долгой кропотливой работой.

— Пони прошлого буквально утопали в бюрократии. — Лайт сочувствующе посмотрела на пегаску из-за груды бумаг. — Подумать только, мне уже в третий раз попадается копия одного и того же отчета!

— Ну и бардак здесь творился, — мрачно отозвалась Фемида из своего угла. — И это ключевой промышленный объект прежней Эквестрии!

— Земнопони слишком крепко держатся за свои корни. — Роза со вздохом открыла очередной документ с очень информативным названием «Звено три». — А где остальные?

— Командир послал грифона составить опись ценного имущества на складской уровень, а сам отправился проведать Смоука и Стоуна, — тут же откликнулась Фемида.

— Хорошо им, я бы тоже не отказалась прогуляться по уровням Солар Армс, когда нет угрозы для жизни. — Лайт не выдержала и зевнула вслед за Розой, изящно прикрыв ротик копытом. — Это вы, разведчики, привыкли копаться в терминалах и бумагах. Для меня же это дикая ску-ука.

— Вообще-то мы только должны были стать полноценными разведчиками, — возразила снайпер, тут же ухватившаяся за возможность передохнуть и поболтать. — Да и то нас готовили скорее как боевое Крыло, а не исследовательское.

— На меня тоже можешь не смотреть, — улыбнулась Роза, широко расправив крылья. — Мы собирали образцы. Приходилось, конечно, ломать терминалы, но никакого изучения записей более шести часов. Грей все обнаруженные бумажки читал сам. Да мы и не рвались особенно их у него отбирать.

— Кстати, Роза, мы уже давно хотели спросить. — Фемида перевела взгляд на пшеничную пегаску. — Почему из прежнего Крыла с командиром остались только вы? У вас ведь был один из самых эффективных отрядов.

Роза от удивления подняла очки и уставилась на спокойную пони. В Анклаве не привыкли задавать вопросы, слепо выполняя приказы вышестоящих. Лайт поежилась, невольно вспоминая события того хаотичного дня, когда она встретила пегаса в странной броне, преследуемого собственным отрядом.

— Он сбежал один, никого не предупредив и умело заметая следы. Согласно протоколу, нас отправили за ним. Официально – чтобы схватить и доставить на базу, однако кое-кто всерьез готовился его убить. Я подслушала, как нашему сержанту пообещали повышение, если он принесет им голову Грея. — Роза тяжело вздохнула, уставившись в пол. — Саммер очень хотел выслужиться и забраться как можно выше, поэтому согласился не раздумывая. И остальные последовали за ним, каждый по своим причинам. Мы с Тистлом хотели помочь ему скрыться, но, когда завязался бой, я просто струсила и сбежала.

Роза подняла голову, поймала сочувствующий взгляд Лайт и слабо улыбнулась.

— В общем, он убил всех, кроме Тистла, к счастью тот успел сказать правду. Ах да, Грина взорвала Уайт, оказавшаяся там по странному стечению обстоятельств.

— Вам было тяжело, сержант, но теперь все наладилось. — Фемида говорила ровным спокойным голосом, однако в ее взгляде чувствовалась поддержка. — Мне нравится, как мы работаем вместе.

— Я тоже так думаю, Фемида. — Роза улыбнулась гораздо шире и вернула очки на место. — Когда-то мы собрались в общем зале Стойла Сто Семьдесят Четыре и рассказывали друг другу истории за хорошим сидром. Нам стоит повторить по возвращению, добавив новых участников.

— Определенно, это будет интересно. — Фиолетовая пони слабо улыбнулась в ответ и повернулась к экрану своего терминала.

Некоторое время кобылки сосредоточенно работали, пока им на глаза практически одновременно не попались два электронных файла и одна бумажная папка.

— Ничего себе! — воскликнула пшеничная пегаска. Фемида же просто неопределенно повела ухом и пожала плечами.

***

Четверка пони и один грифон встали прямо напротив двери хранилища с огромной желтой цифрой «1». Судя по обнаруженной на терминалах пятого уровня информации, именно здесь находился столь необходимый Стальным Рейнджерам предмет. Содержимое оставшихся двух ячеек оставалось неизвестным.

— Итак, Лайт, им точно нужна вещь с названием «Сияние»? Как-то странно звучит. — Грей нервно прянул ушами, поигрывая импульсной гранатой.

— Я ведь уже сто раз говорила! — Волшебница обиженно надула губы. — Именно «Сияние»! Длиной с пони, массивное. Вообще, Старейшина отказалась уточнять детали.

— Если написанное на терминале верно, я прекрасно понимаю почему. — Серый пегас вздохнул и махнул всем крылом, призывая отойти. — Открывай, Роза.

Все тут же отступили за импровизированную баррикаду из двух столов (они едва не надорвались, пока тащили их к хранилищам) и приготовили оружие, наведя его на проем. Кобылка почувствовала, как ее ненавязчиво окутывает золотистое сияние, готовое в любой момент превратиться в щит – за прошедшие часы Лайт явно поднакопила силы. Убедившись в полной готовности своих соратников, Роза вставила в специальную прорезь карту с красной полосой и подсоединилась к облачному терминалу через хвост-штекер. Через минуту она удовлетворенно кивнула, отсоединилась и в два прыжка оказалась за укрытием.

Вначале ничего не произошло, из-за чего все недоуменно посмотрели на пегаску, как вдруг раздалось шипение. Ожившая гидравлика медленно потянула вверх массивную стальную плиту. Зажегся свет. В помещении не оказалось абсолютно ничего, кроме длинного металлического ящика. Послышался тихий вздох облегчения. Сильвер Рейн вполне мог оставить в каждом хранилище по боевому роботу, который отключался по одному ему ведомой команде.

Все пони сгрудились вокруг ящика, пока грифон медленно поворачивал ключи и сдвигал крышку. Новый вздох, на этот раз восхищения. Перед исследователями лежала изящная энергомагическая винтовка с очень длинным серебристым стволом и непривычной формой дула. Судя по пустующим отсекам, питалась она сразу от десяти спарк-батарей и производила воистину убойные выстрелы. Также в ящике обнаружилась еще одна папка, заботливо завернутая в водонепроницаемую пленку. Кто-то каллиграфическим почерком вывел огромную «информативную» надпись на всю первой странице – «Проект ”Сияние”».

— Ну, так и что это такое? — подала голос Лайт, которая не слишком-то разобралась в сухих занудных формулировках. — Похоже на энергомагическое оружие.

— Ты права, но не совсем. — Грей быстро листал страницы отчета, в то время как остальные извлекали из ящика запасные детали, батареи и документацию. — Если упростить и говорить кратко, то это импульсная пушка. Вот уж не думал, что они вообще существуют.

— Импульсная пушка?! — Волшебница от удивления раскрыла рот, чем тут же воспользовался сунувший туда палец грифон. Кобылка едва не задохнулась от возмущения, вперив в него гневный взгляд и одновременно отплевываясь на стерильный пол, чем тут же вызвала неудовольствие маленького робота-уборщика.

— Именно так. Судя по записям, она способна вырубить любого дроида или энергетический контур с первого же выстрела, не говоря уже о силовой броне. — Пегас завороженно потрогал серебристый ствол.

— Теперь понятно, зачем она этим стальномордым. — Грифон ехидно клекотнул, отвернувшись от кобылки. — Попади в копыта к любому из Старейшин такая игрушка, как он тут же попрет наверх и как следует всех отымеет. Идеальный козырь, чтобы оказаться у власти.

— Командир, а ты уверен, что мы должны ее отдавать? — встревоженно спросила Фемида. — Наша система обороны построена на турелях и боевых роботах!

— Зато мы не носим силовую броню, а значит, способны за себя постоять, — задумчиво ответил пегас. — Не слишком уж и пугает.

— Это если забыть о реактивных гранатометах, пулеметах и тяжелой броне наших стальнолобых. — Арчер выразительно покрутил когтем около виска. — Бредово звучит, крылатик, у них и так врагов хватает. Зачем им очередное никчемное Стойло? Мастера, Даймонд Шафт, внутренняя грызня. Бред.

— Мы дали слово и сдержим обещание, чем бы это ни грозило в будущем. Я слышал, что иначе можно огрести проблем от мифической судьбы. — Командир негромко цокнул копытом, не заметив очень странной улыбки грифона. — Подготовьте контейнер к транспортировке. Роза, вызови сюда грузового робота.

— Хорошо, Грей, как скажешь. — Кобылка приложила крыло к голове и повернулась к нему спиной, но ее остановил повеселевший голос жеребца. Разведчик будто готовился провернуть преотличнейшую шалость!

— Подожди, я не закончил. — Грей внезапно улыбнулся. — Мы обещали принести оружие, однако о документах речи не шло, оставим их себе, пусть разбираются. Также нам нужно найти большой прочный мешок для переноски брони из четвертого хранилища и открыть оставшиеся два.

Все немного повеселели и улыбнулись в ответ. Без документации и инструкций импульсная винтовка становилась для Стальных Рейнджеров серой лошадкой, с которой им еще предстояло повозиться.

— Сделаем, командир. — Фемида отдала честь.

Погрузив контейнеры на робота, больше напоминающего огромный скутер с коляской, члены отряда неспешно перекусили едой из продуктовых автоматов (столетние консерванты, йей!) и подремали на удобных диванах. Через какое-то время Грей безжалостно скомандовал подъем и отправил всех назад к хранилищам передвигать баррикаду. Не то чтобы он чего-то опасался, но береженого Принцессы берегут. Вскоре они встали за укрытием, приготовив оружие, в то время как Роза приступила ко взлому второго хранилища. Так же, как и предыдущее, оно не вызвало у пегаски особых затруднений – ей нужно было лишь перебрать комбинации чисел, обнаруженных в файле «пароли» на терминале координатора красной зоны. Вскоре хакер радостно встопорщила крылья и поспешила присоединиться к остальным. Дверь точно так же с шипением ушла вверх, зажглись лампы, залив помещение холодным белым светом.

Грей быстрее всех оказался внутри и неверящим взглядом осматривал находку – силовую броню неизвестной модели, явно предназначенную для пегасов.

— Дискорд меня подери, — прошептал разведчик. — Я сплю! Этого просто не может быть!

Броня оказалась надежно закреплена на стенде и почему-то стояла на задних ногах. Разведчик едва не уронил челюсть на пол, осматривая массивный сегментный хвост с острейшим жалом на конце, бронированные копыта и изящные прорези для крыльев.

— Смотрю, Грей нашел себе обновку. — Роза рассмеялась, в то время как Фемида с завистью смотрела на командира.

Тем временем Арчер взял в лапы папку с очередным каллиграфическим названием на первой странице.

— Проект «Радужное возмездие». — Торжественно зачитал грифон, после чего перевернул страницу и быстро пробежался глазами по тексту. — Прототип силовой брони для пегасов. Ха! Крылатик, тебе это понравится.

— О чем ты? — Грей с трудом оторвался от созерцания совершенной брони и перевел взгляд на грифона. Сердце жеребца забилось гораздо чаще от волнения.

— Модель 01, предназначен для кобыл, подстраивается под носителя в момент активации, предполагался как подарок для Рэйнбоу Дэш. — Арчер оглушительно рассмеялся. — Ты в нее не влезешь, а перестраиваться она сможет только после первого контакта с носителем!

— Что?! — Пегас вырвал у грифона бумаги и неверяще уставился в текст. — Этого не может быть!

Вид у жеребца оказался столь потешным, что к наемнику присоединились и остальные.

— Грей, да не волнуйся ты так! — Роза, посмеиваясь, положила копыто на спину любимого. — Возьмем ее в Стойло, изучим, может, сможем подогнать под тебя. Ну, или отдадим кому-то еще.

Серый пегас возмущенно открыл рот, но ничего не сказал, густо покраснев. Он потерял над собой контроль, увидев такую прекрасную замену утраченной броне.

— Как жаль, что я не кобылка. — С искренним сожалением произнес разведчик, вызвав новую волну смеха. Жеребец гневно посмотрел на своих подчиненных, однако постепенно смягчился и присоединился к остальным, широко улыбнувшись. Веселый грифон заявил, что всегда остается вариант с кастрацией.

В течение нескольких следующих часов Крыло готовилось покинуть Солар Армс. Первой же проблемой оказался вывоз трофеев – забрать хотелось как можно больше, но выводить из строя половину отряда, чтобы они тащили на себе ящики с импульсной пушкой и двумя комплектами силовой брони вместе с множеством консервов и медикаментов, совершенно не хотелось. Использовать грузового робота не представлялось возможным из-за программного запрета на выход за границы комплекса, который Роза так и не смогла снять. К счастью, на третьем уровне им удалось найти механическую тележку, в которую отлично поместилась большая часть добычи, включая ящики и мешки с проектами «Сияние», «Небесный клинок» и «Радужное возмездие».

За последней дверью хранилища их встретила лишь пустота. Как выяснилось немногим позже благодаря сопоставленным заметкам из дневника Сильвер Рейна, в том помещении находился опытный образец модифицированного зебринского дроида «ZB-3», который вот уже больше века охранял главные ворота Солар Армс. Броню предполагалось отвезти в собственное Стойло, чтобы без спешки ознакомиться со всей приложенной документацией и попробовать активировать ее уже там. Лайт все еще не могла без содрогания смотреть на костюм, совсем недавно набитый костями последнего директора комплекса.

В конце концов их приготовления подошли к концу – вся информация с основных терминалов перекочевала в ПипБаки и костюм Розы, медпункты оказались безжалостно опустошены Арчером и Греем, а Лайт совершила еще один набег на буфеты и вернулась очень довольная и с огромным мешком. Грей дал своим подчиненным несколько часов отдыха, чтобы все смогли немного выспаться и набраться сил перед новой дорогой. Они встали вместе с первыми лучами рассвета (которые никто не увидел из-за пяти подземных этажей и облачной пелены), подкрепились условно свежими маффинами и эклерами и направились к грузовому лифту. Вызванный с поверхности Стоун безропотно впрягся в телегу и потащился в хвосте. Говорить никому не хотелось – Крылу не терпелось вернуться в собственное Стойло, где стены не казались такими угрюмыми и серыми. Подъем и путь по верхнему уровню запомнились лишь ощущением сырости – на территории Западного Сектора шел моросящий дождь, отголоски которого забрались и в комплекс.

— Вперед, нечего здесь задерживаться. — Грей поплотнее закутался в импровизированный плащ (в который раз пообещав себе отыскать теплую одежду).

Крыло покидало Солар Армс.

***

«Недоброго вам времени суток, дети мои! С вами главное радио Эквестрийской Пустоши и его бессменный ведущий DJ Pon3! Если вы ждете радужных новостей о возрождении Эквестрии и всеобщих обнимашках, то лучше срочно уходите с нашей волны, ибо я всегда говорю вам правду, какой бы горькой она ни была! А сегодня у нас особо отвратные новости.

Война... Война никогда не меняется. Нет, серьезно, прошло больше сотни лет, а вы все никак не успокоитесь! Заправилы Левандерского Торгового Союза все же перестали дрочить друг другу и решили принять бой – из их городов выдвинулась небольшая армия, преимущественно состоящая из наемников и ополченцев. Мастера тут же ответили на это стягиванием всех своих сил к одному из захваченных Стойл, обитатели которого относительно недавно впустили в него рейдеров. Предположительно через несколько дней они встретятся у пересохшего русла реки, чтобы как следует помериться своими детородными органами. Почти все оставшиеся свободными отряды задрали цены втрое, и поверьте – их разбирают быстрее, чем горячие пирожки моей бабушки! Тем временем Торговый Дом Тандерлейн намертво закрыл свои границы для вооруженных отрядов, зато беженцев они принимают с распростертыми объятиями. Неспроста все это, помяните мое слово!

И ладно бы все ограничивалось локальной стычкой между этими группировками, но нет, остальные тут же решили присоединиться к веселью. В Даймонд Шафте вспыхнули ожесточенные перестрелки всех со всеми. Нынешние хозяева шахты «Сумасшедшие опоссумы» несут просто колоссальные потери, но им пришли на помощь грифоны «Грозового когтя», тем самым нарушив соблюдавшееся вот уже тридцать лет перемирие! Остальные кланы тут же встали в позу и объявили им войну! Образовались сразу три пернатые коалиции, которые готовятся выпустить друг другу кишки. Поверьте, если сейчас в Даймонд Шафте просто жарко, то по прибытии основных сил кланов там развернется настоящая Бездна! Не говоря уже об остальном Западном Секторе.

Стальные Рейнджеры закончили мобилизацию своих рыцарей и послушников на обеих базах. Не знаю, куда собирается такая армия, но ее цели можно только посочувствовать. Может, они наконец решат вмешаться в конфликт в Даймонд Шафте и взять шахту под свой контроль? Или же штурмовать печально известную Цитадель Мастеров и освободить рабов? Время покажет, дети мои.

Сейчас же предельно внимательно выслушайте мое обращение – единственными относительно безопасными зонами Западного Сектора остаются воистину нейтральная территория Научного Института Медицинских Исследований Пустоши, а также земли Союза Стойл. Если у вас достаточно крышек или есть полезные умения, способные заинтересовать хозяев тех мест, рекомендую направить копыта или лапы в их сторону, пока не утихнет новая война. Остальным же могу лишь пожелать удачи и поставить новую песню из нашего грустного репертуара, для разнообразия исполняемую жеребцом. Удачи, дети мои, и да хранят вас Принцессы».