Автор рисунка: BonesWolbach
Глава 19 — Солар Армс Глава 21 — Затишье перед бурей

Глава 20 — Старые секреты

Крыло находится на пути к дому после исследования комплекса Солар Армс. Им все еще предстоит сдержать данное Стальным Рейнджерам обещание, а также узнать некоторые тайны Западного Сектора Эквестрийской Пустоши.

Дождь мелко накрапывал по пустынной земле, орошая влагой разбитую дорогу, по которой брела шестерка пони и один угрюмый грифон. Чтобы не тащить здоровую телегу по превратившемуся в грязь месиву, Грей принял непростое решение пройти путь до родного Стойла по дорогам Левандерского Торгового Союза. К счастью, Арчер хорошо знал эти места и заверил всех, что район, в котором идут бои, находится в паре суточных переходов от них. Обойдя по широкой дуге появившийся на горизонте город, отряд свернул на север и двинулся к Мисти Пит.

Все члены Крыла чувствовали усталость, скопившуюся за время исследования подземного комплекса. Мрачная база Министерства Военных Технологий Солар Армс совсем не походила на уютное Стойло Сто Семьдесят Четыре. Чувству постоянной угрозы и безысходности настоящего они предпочитали надежную защиту от внешнего мира и домашний уют, который постепенно создавали спасенные ими рабы. Смоук возбужденно рассказывал, как Лилия поручила большинству пони-эстетов расписывать стены красочными сценами из далекого прошлого, когда в небе постоянно висели радуги, а солнце одаривало землю свои теплом. От такого восторженного описания темно-серого пегаса они даже прибавили шаг.

Иногда ветер доносил до отряда приглушенные звуки взрывов и стрельбы, а однажды на горизонте появился огромный столб черного дыма. Несмотря на заверения грифона, сражение между ЛТС и Мастерами явно приближалось и было совершенно непонятно, кто в нем побеждает. DJ Pon3 хранил молчание, методично пуская в эфир одни и те же приевшиеся мелодии. Репертуар одинокого диджея явно нуждался в обновлении. Несколько раз на горизонте мелькали силуэты вооруженных пони, однако, внимательно рассмотрев вооруженных до хвоста членов Крыла, они предпочитали обходить их по широкой дуге.

По решению лидера, отряд вошел во второй город Левандерского Союза, лежащий на их пути, чье название им так и не сообщили. Сбыв часть находок в местных магазинах, Грей и Роза стали обладателями немалого количества крышек, а также последних слухов о разгоревшейся войне.

— Два дня назад через город проехали шесть железных повозок в сопровождении почти полусотни наемников.

Парочка пегасов без проблем отыскала своих подчиненных у северных ворот. Пользуясь подвернувшейся возможностью, все пони устроились в телеге, завернувшись в одеяла. Один лишь Арчер стоял немного поодаль, положив когтистую лапу на приклад штурмовой винтовки. Грей старался говорить тихо, чтобы не привлекать к себе внимания местных пони.

— Всю последнюю ночь жители видели вспышки пламени и грохот взрывов, причем явно не от гранат. Утром со стены заметили отряд рейдеров. Мастера все ближе, нам следует поспешить.

— Совсем не удивлен. Эти задохлики способны просрать кучке рейдеров, даже несмотря на преимущество в виде танков. — Грифон презрительно сплюнул и встал в арьергарде.

— Танки?! — разом удивленно воскликнули пегасы. — Откуда здесь взялись наши танки?!

— Да не облачные, а обычные. — Арчер рассмеялся впервые за весь день. — Помимо ваших летающих игрушек, существуют еще и наземные модели. Брони больше, чем на самом крупном роботе, а уж пушка...

— Не хотелось бы с ними встретиться. — Лайт поежилась то ли от страха, то ли от банального холода.

— Значит, нам нужно идти дальше, да поскорее, — подытожил сконфуженный Грей. — Мы должны достичь Мисти Пит до наступления темноты. Там уже копытом подать до Стойла, да и земли Стальных Рейнджеров близко, вряд ли туда сунутся Мастера.

— Даже у них не хватит сил сражаться на два фронта, крылатик, — усмехнулся грифон. — Но Стальным Рейнджерам и не нужно ввязываться в войну на стороне недавних врагов, не-ет.

— То есть если мы встретимся с отрядом Мастеров, то на помощь стальномордых можно не надеяться? — уточнила Роза.

— На Пустоши всегда можно рассчитывать только на себя, свой отряд или клан. — Наемник нравоучительно поднял палец вверх. — И никак иначе. Союзы – это очень опасная штука, по собственному опыту говорю.

— Почему? Что с тобой произошло? — Доселе молчавшая Фемида проявила неожиданный интерес к разговору.

— Я готов поведать эту историю в более спокойной и располагающей обстановке. — Арчер недовольно поморщился. — Если найдете мне сухое теплое место, около которого не пасутся рейдеры, то услышите поучительную историю о доверии к чужим отрядам.

— Договорились, — усмехнулся Грей, становясь впереди отряда. — А пока прекращаем разговоры и шевелим копытами. Фемида и Роза, взлетайте.

Две пегаски вздохнули и распахнули крылья. В их обязанности входили воздушное прикрытие отряда и функция разведки. До условно безопасного места оставался еще один день пути.

***

Дорога к Мисти Пит прошла без особых осложнений. Взрывы и столбы черного дыма постепенно скрылись за линией горизонта. Отряд благополучно достиг горного перевала и провел спокойную ночь среди безобидных мусорщиков. Рассвет принес хорошую новость – с каждым новым шагом опостылевший дождь становился все слабее, пока и вовсе не сошел на нет. Нейтральные земли радовали своей обычной погодой, при которой копыта путешественников наконец перестали вязнуть в грязи, отчего скорость их передвижения значительно возросла.

Небольшой караван подошел к Шайвилю уже в сгущающихся сумерках. С каждой секундой ночь все больше входила в свои права, укрывая путников покрывалом темноты. Рассчитав, что к Стойлу они уже не успевают, Грей отдал приказ расположиться в небольшом здании почты на окраине города и готовиться ко сну. Смоук послушно застыл на крыше в компании с Арчером, неся первую вахту, в то время как остальные занимались сбором топлива для костра и приготовлением еды. При посещении Мисти Пит Грей разжился уникальными консервами – стоило только вскрыть крышку и нагреть на огне, как содержимое банок превращалось в приличный суп-пюре, который одобрил даже хищный грифон. Вот и сейчас в потрескивающем пламени лежало семь пищевых контейнеров, в то время как Лайт доставала булочки из Солар Армс. Все ждали вкусного сытного ужина и спокойной ночи без звезд, вот только судьба решила распорядиться иначе.

— Командир, слышу звуки выстрелов в воздухе! — В наушнике Грея раздался взволнованный голос караульного пегаса. — И они приближаются!

— Дискорд! — Разведчик выругался и бросился прочь из освещенного круга. Фиолетовые глаза подслеповато щурились, не в силах что-либо разглядеть в сгущающейся тьме. — Далеко они?

— Нас они еще не видят, крылатик, расслабься. — В отличие от пегаса, грифон был абсолютно спокоен. — Это не по наши души, просто охотники за головами кого-то преследуют.

— Ага, догонят свою цель, а потом увидят нас, и Дискорд его знает, что будет. — недовольно парировала Роза.

— Затушите костер и на всякий случай приготовьтесь к бою, — скомандовал Грей. — Сами мы на них не полезем, но кто знает...

Через мгновение убежище Крыла погрузилось в темноту – хакер просто затоптала пламя бронированными копытами. Большинство пегасов рассредоточились по крышам, в то время как Лайт и Роза укрылись за стеной здания почты. Вскоре все смогли разглядеть стремительно приближающихся гостей – довольно мелкую, особенно по сравнению с Арчером, грифину в кожаной броне преследовали сразу три грифона. Беглянка неистово петляла, уклоняясь от вражеских выстрелов, и неслась в сторону Шайвиля, однако силы ее явно подходили к концу, а расстояние между дичью и охотниками неуклонно сокращалось. Время от времени грифина пыталась остановить преследователей огнем из двух пистолетов, но те словно не замечали ее слабых атак. Фемида успела рассмотреть сквозь прицел снайперской винтовки искры от попаданий на броне одного из преследователей, прежде чем троица грифонов настигла свою добычу на окраине города. Слаженный залп из каких-то модифицированных охотничьих карабинов достиг своей цели – грифина болезненно вскрикнула и камнем рухнула вниз прямо посреди улицы, рядом с останками зебринского дроида. Преследователи радостно загоготали и спикировали к беспомощной жертве с простреленными крыльями. Беглянка попыталась навести на них оружие, но черный пистолет почти моментально оказался выбит из когтистой лапы, а саму грифину повалили на землю и принялись методично избавлять от брони и снаряжения. Судя по всему, грифоны не боялись абсолютно никого, шумя на полгорода и перечисляя, что они сейчас сделают со своей новой игрушкой. Пленницу ожидали страшные мучения.

— Да они же ее сейчас изнасилуют! — возмущенно выдохнула Лайт. — Втроем на одну! Она же не выдержит!

— Алые Клювы, клан отбросов, — презрительно сплюнул Арчер. — Не могу понять, кого они схватили, слишком темно. Будут развлекаться всю ночь, а потом выпотрошат.

— Какие будут приказы, командир? — поинтересовалась Фемида. Внешне происходящее никак не повлияло на пегаску, однако в глубине души разворачивающееся действие ей очень не нравилось.

— Для нас вроде угрозы не представляют, — задумчиво произнес разведчик.

— Грей, мы должны ей помочь! — В голосе волшебницы появились требовательные нотки, причудливо смешавшиеся с искренним ужасом.

Тем временем преследователи полностью раздели свою жертву и прижали к земле, невзирая на отчаянное сопротивление. Самый крупный взгромоздился сверху, пристраиваясь к весьма аппетитному заду, в то время как его напарники зажгли встроенные в красные шлемы фонари. Яркий свет залил пространство вокруг беглянки, позволяя насильникам полностью насладиться беспомощностью жертвы и разворачивающимся действом, а Арчеру как следует рассмотреть плененную грифину.

— Крылатик, она из клана Небесного Ока. — Даже по радио голос наемника казался необычно напряженным. — У меня перед ними большой должок. Спасение их разведчика его немного уменьшит. — Грифон немного помолчал и добавил неожиданно для всех, включая себя самого. — Пожалуйста.

По всей улице разнесся болезненный крик – грифина каким-то непостижимым образом сумела извернуться и заехать насильнику по яйцам. Раненый грифон взвыл от боли, подобно раненому зверю, и схватился за винтовку. Удар прикладом по клюву заставил жертву повторно рухнуть на землю. Разъяренный насильник хотел было добавить еще, но его лапу перехватил товарищ и что-то заговорил. Грифон с алым плюмажем на шлеме радостно осклабился и согласно кивнул. Охотники подхватили свою добычу и потащили к ближайшему зданию, занося ее в подвал.

— Роза, Арчер, Смоук, вы идете со мной. — Грей наконец принял решение. — Остальные прикрывают нас снаружи. Действуем быстро.

Грифоны Алого Клюва все же не оказались идиотами, как в тайне надеялся Грей. Пока первый проникал в зад беспомощной грифины, а второй наслаждался открывающимся видом и лапоблудил, третий наемник сторожил вход.

— Отпусти меня, выкормыш драной кошки и лысой курицы! — пленница кричала с каким-то надрывом и отчаяньем. Она уже явно не ожидала спасения.

— Долеталась, сучка! Сейчас ты узнаешь настоящего самца! — в голосе насильника слышалось едва сдерживаемое нетерпение.

— Надеюсь, у тебя есть план? — прошептал Арчер. Они встали за углом здания, прислушиваясь к происходящему внутри. Судя по новым крикам, охотники приступили непосредственно к совокуплению с несчастной пленницей. — Алые Клювы – сильные бойцы, их нахрапом хрен возьмешь.

— Раз уж мы спасаем... — неопределенно протянул Грей. — Смоук, у тебя есть светошумовые гранаты?

Обычно подобное снаряжение не встречалось среди разведчиков Анклава, но чем Дискорд не шутит.

— Найдутся, — уверил его сапер.

— Отлично, — кивнул лидер. — Значит так, подождем несколько минут, чтобы они расслабились. Роза подходит ко входу в Режиме Тени и бросает туда гранату. После взрыва Арчер входит первым и валит часового. Мы идем следом и снимаем насильников. Вопросы?

— А почему бы не пойти сейчас? — нервно поинтересовался Смоук. — Она же страдает.

— Они не успеют ее убить, зато у нас появится лишний шанс. — Грей мрачно посмотрел на съежившегося пегаса. Ему не хотелось здесь находиться. — Готовьтесь, скоро начинаем.

Через семь минут Роза неслышно подошла ко входу, мощным ударом копыта распахнула дверь и метнула в помещение светошумовую гранату. Грифон-охранник едва не задел ее из ружья, но пегаска вовремя успела уйти с линии огня. Следующий выстрел достался Арчеру, который застыл в проеме сразу после вспышки. Наемник только пошатнулся, досадливо проклекотав отборную брань. Направленная точно в грудь очередь из двух пистолетов-пулеметов не оставила охраннику ни единого шанса.

Следовало отдать Алым Клювам должное – насильники моментально слезли с едва стонущей грифины и схватились за винтовки. У них были неплохие шансы благодаря хорошему оружию и стальной броне, вот только взрыв светошумовой гранаты и троица пегасов с ПипБаками не оставили им ни малейшей возможности к спасению.

Короткая перестрелка закончилась тем, что мозги Алых Клювов украсили стены, а Грей и Смоук могли похвастаться новыми ранениями: все же их броня оказалась далека от идеала. К счастью, с ними быстро справились прихваченные из Стойла препараты, а вот с Арчером пришлось повозиться – грифон умудрился наступить в неведомо откуда взявшийся капкан, едва не отхвативший ему заднюю лапу. Пока Стоун и Смоук разжимали челюсти стальной ловушки и обрабатывали рану при помощи бинтов с мазью и супер-лечебного зелья, все члены Крыла смогли знатно пополнить копилку нецензурных выражений благодаря злому, как десять мантикор, наемнику.

Пока продолжался весь этот балаган, Грей подошел к спасенной ими пленнице. Вблизи она оказалась совсем молодой и невероятно растрепанной грифиной бело-коричневой расцветки, вот только синие пятна на голове и груди сильно выделялись на фоне светлых перьев.

— Вы кто, мать вашу, такие? — тихо проклекотала едва живая беглянка.

— Отряд спасения, — усмехнулся пегас, после чего повернулся куда-то в сторону. — Стоун, подойди. Нужно отнести ее в лагерь и обработать раны.

В этот момент к грифине пришло забвение, милосердно позволив ей потерять сознание и не чувствовать боли.

***

Мобильная группа из семи Стальных Рейнджеров встала лагерем неподалеку от Шайвиля. Давно сработавшиеся подчиненные Сноу оперативно принялись за обустройство лагеря, выполняя привычные им роли, а вот парочка чужаков явно выбивалась из ритма. Уайт и Дасти держались порознь, не контактируя друг с другом больше необходимого. Единорожка даже временно прекратила свои шуточки над жеребцом, которыми она доставала его в течение всего пути. Ей нужно было время, чтобы сосредоточиться и разработать план действий. Она даже не услышала подошедшего Сноу.

— Привет, Уайт, — спокойно поздоровался жеребец. — Ты достаточно долго контактировала с этими пони. Расскажи, чего нам следует ждать. Мне нужны подробности, а не те общие слова, которыми ты отделалась на базе. — Стальной Рейнджер посмотрел в сторону Дасти. — Я не хочу получить гранату под ноги сразу же, как этот придурок откроет рот.

Белоснежная кобылка усмехнулась и сняла шлем, подставив лицо прохладному ветру.

— Вполне справедливое опасение. — Она сверкнула алыми глазами. — В том Стойле столько роботов и турелей, что хватит на второй Солар Армс.

Она откровенно насладилась растерянным видом крестоносца и подошедшего к ним паладина. Второй, впрочем, тут же нашелся с ответом.

— При таком количестве ресурсов добыть нужный нам объект для них дело двух секунд.

— Не все так просто... — Уклончиво повела головой Уайт. — Это оборонительные системы. Собрать из них атакующую армию гораздо сложнее. В любом случае, насколько я знаю этих пони, они со всем справятся.

— Очень надеюсь, Уайт, — вздохнул Сноу. — Так или иначе, я бы предпочел подождать их не на улице.

— Так что нам мешает самим зайти в это Стойло? — вскинул голову Дасти Тейл.

— Для кого я тут распиналась секунду назад? — Уайт закатила глаза и устало потерла переносицу бронированным копытом. — Если они не захотят впускать нас, пришедших с какими-то претензиями, то хрен мы туда войдем.

— Ты переоцениваешь этих дикарей, рыцарь! — гневно воскликнул паладин.

— Спасибо за информацию, Уайт. — Сноу нагло вклинился в беседу, не обращая на Дасти никакого внимания. — Тогда мы просто разобьем более основательный лагерь.

— Они нам должны! Впустят, никуда не денутся, — заскрипела зубами будущая надежда дипломатии.

— Они должны нам объект из Солар Армс, а не впускать в свой дом, Дасти, — усмехнулась Уайт.

— Ладно, ситуация в целом понятна. Но нам все равно нужна информация о стадии выполнения договора. — Сноу прикрыл глаза.

— На это они ответят. Там, на самом деле, неплохие пони. — Уайт слегка улыбнулась.

— Очень на это надеюсь. Для их же блага, — прошипел Дасти.

— Отдыхайте. Завтра нас ждут переговоры. — Сноу просто развернулся и пошел к уже разведенному костру.

Уайт и Дасти переглянулись. Кобыла скабрезно улыбнулась. В ответ жеребец фыркнул и пошел прочь. Единорожка не возражала.

На следующий день отряд Стальных Рейнджеров остановился на кладбище.

— Надгробные плиты, перепаханная земля. Здесь явно водятся гули. Рыцарь, куда ты нас завела? — За прошедшую ночь Дасти стал еще более склочным.

— Водились, — поправила белая единорожка. — Теперь это Стойло обитаемо и их истребили.

— То есть сейчас здесь все спокойно, это хорошо. Правда, все равно придется разбивать лагерь в стороне, — задумчиво пробормотал Сноу.

— О чем ты говоришь! Эти сосунки оттуда. — Паладин потопал передним копытом по земле. — Как миленькие впустят нас! Кишка тонка.

— Вот и увидим. — Крестоносец явно не стремился влезать в очередной спор.

Примерно через полчаса Стальные Рейнджеры стояли в подземном тоннеле перед закрытыми дверями в форме огромной шестерни. Бронированные пони рассредоточились, но оружие пока не поднимали. Троица лидеров сгрудилась возле терминала.

— И что дальше? Может, постучим? — раздраженно прошипел Дасти.

— Он прав, Уайт. В наши планы совсем не входит простаивание перед запечатанной дверью Стойла, в то время как местные даже не знают о нашем присутствии, — согласно наклонил голову Сноу.

— Я уже подала сигнал. Нам скоро ответят. — Уайт все это время колдовала над пультом.

— То есть нам еще и здесь ждать. — Закатил глаза паладин, раздраженно подергивая закутанным в бронепластины хвостом.

В следующий момент его оборвал голос Лилии, доносящийся из передатчика под потолком.

— С вами говорит Смотрительница Стойла Сто Семьдесят Четыре. Вы находитесь на нашей территории. Кто вы и что вам нужно? — Лилия говорила спокойным, ровным и даже вполне доброжелательным тоном.

Сноу вопросительно посмотрел на своих товарищей, исполняющих роль переговорщиков. Уайт уже было открыла рот, подаваясь поближе к терминалу, но Дасти Тейл опередил ее, сунувшись почти вплотную к микрофону и оттеснив кобылку вбок. По тоннелю разнесся неприятный скрежет столкнувшихся друг с другом стальных пластин.

— С вами говорит паладин Дасти Тейл! Мы прибыли за обещанным!

— За обещанным? — переспросила озадаченная Лилия.

Бросив уничижительный взгляд на Уайт, жеребец продолжил.

— Да, за обещанным. Надеюсь, эта сомнительная красноглазая белая пони... — Дасти слегка сбился, получив чувствительный удар бронированным копытом по ноге. — Рыцарь Уайт Клирсайт потрудилась известить вас об условиях заключенного договора между орденом Стальных Рейнджеров и вашей Смотрительницей Лайт Санрайз. Вы обязаны нам кое-что передать.

— Нашей Смотрительницей? — В голосе Лилии сквозила ирония. — Господа, надеюсь, вы помните – в Стойлах есть только одна Смотрительница, и в нашем случае это не мисс Санрайз. Меня зовут Лилия Сандерс, и я не заключала с вами никаких договоров. — Дасти удивленно вскинул брови и медленно повернул морду к Уайт. — Соответственно, Стойло Сто Семьдесят Четыре не имеет перед вами никаких обязательств.

Теперь удивление читалось уже на мордах обоих жеребцов. Уайт только качала головой, украдкой фыркнув в копыто.

— Милочка! Мы не для того так рисковали своими бойцами, атакуя Плейнхув, чтобы сейчас выслушивать всякие уловки и отговорки! — Дасти Тейл явно разозлился. — К вашему сведению, неблагодарные сволочи, там погибли наши братья, пока мы освобождали ваше стадо неженок, разжиревших в безопасных стенах Стойла и перепугавшихся при виде жестокой реальности поверхности!

— Дасти, это неверная линия. — Уайт обхватила ногу паладина своей, стараясь успокоить его.

— Заткнись, предательница! — закричал на нее земнопони. — Это ты уговорила Старейшину помочь этим дискордовым лживым мулам! И они нас обманули!

Уайт слегка отступила, гневно наклоняя голову, но голос из передатчика прервал разгоравшуюся перепалку.

— Тем не менее, упомянутая вами Лайт Санрайз покинула Стойло вместе с небольшим отрядом как раз для того, чтобы уладить её договоренность с вами. — Смотрительница особенно подчеркнула слово «её».

Уайт тонко улыбнулась в ответ все еще рассерженно смотрящему на нее паладину.

— В таком случае впустите нас. Ожидать их прибытия будет куда проще, находясь под крышей и не беспокоясь о выставлении патрулей, — процедил все еще недовольный жеребец.

— К сожалению, я не могу с вами согласиться. Вы показали себя слишком неуравновешенной личностью, посему ради безопасности доверившихся мне пони я не могу впустить вас, — ехидно ответила Лилия.

— Ах ты браминово отродье! Немедленно открой эту сраную дверь! — закричал в микрофон стервозный жеребец.

Возможно, он добавил что-то еще к своим словам, но его заглушил лязг десяти открывающихся на потолке и стенах люков, из которых тут же выдвинулись оснащенные тяжелыми пулеметами и энергомагическими орудиями турели. Семерка Стальных Рейнджеров моментально напряглась, вскидывая оружие. Естественно, никто не стремился проявлять героизм и безрассудство. С такого расстояния и от такого количества орудий их не защитит никакая броня.

— Пожалуйста, покиньте этот тоннель и ближайшие окрестности Стойла. Иначе я расценю ваше поведение как угрозу нашей безопасности, — холодно отчеканила Лилия.

На этот раз Уайт успела отдернуть не в меру разговорчивого Дасти от микрофона и заговорила сама.

— Не беспокойся, Лилия, мы уже уходим! — Единорожка потянула жеребцов прочь. — Молодец, Дасти, благодаря тебе они не подпустят нас и на пушечный выстрел.

Стальные Рейнджеры укрылись в доме, где когда-то жил гробовщик.

— И сколько же нам их ждать? С чего мы вообще решили, что они справятся? Может, мы сидим здесь и ждем несколько горсток пепла перед воротами этого Принцессами забытого места! — Дасти расхаживал из угла в угол небольшого помещения, где они вместе с Уайт и Сноу собрались обсудить обстановку.

Этот разговор начинался уже не в первый раз за последние пару дней.

— Они нам сообщат, если Лайт потерпит неудачу, — в который раз ответила Уайт.

— Даже если они будут так любезны, то кто сообщит им? Вдруг эти пони уже давно летают по ветру в виде черного праха?! Это же надо было найти настолько ненадежных исполнителей для столь важного поручения!

— Дасти, там погибло уже несколько отрядов. Здесь никто не сможет ничего гарантировать. — Уайт прикрыла глаза и откинулась на спинку дивана. — Во время последней попытки обстрелять ракетами стационарные системы защиты вышла та механическая хрень и снесла наших одним залпом. Наберись терпения и жди. Они используют совсем иную тактику.

— Ты недооцениваешь своих братьев и сестер, рыцарь, — мрачно заявил паладин. — Я вижу, ты слишком сблизилась с этими дикарями.

— Не лезь не в свое дело, Дасти. С кем и как общаться, я решаю сама. — Уайт отвернулась и вышла из помещения.

Земнопони задумчиво переглянулись. Сноу просто пожал плечами и неопределенно качнул головой. Дасти же скрипнул зубами и уже развернулся к выходу, когда в комнату забежал один из дозорных.

— Крестоносец, паладин! Ко входу в Стойло движется караван! Один грифон, один единорог и пятеро пегасов. Четверо из них носят броню, подходящую под описание Дасти Тейла. Еще они везут телегу.

— Наконец-то! — Дасти радостно цокнул копытами по полу. — Всем привести себя в полную боевую готовность! Устроим им теплую встречу!

Разведчик бросил быстрый взгляд на Сноу. Тот согласно кивнул.

Стальные Рейнджеры, особо не таясь, выдвинулись в указанном разведчиком направлении. Им потребовалось пройти не меньше мили, прежде чем они достигли края холма и едва ли не нос к носу столкнулись с указанным караваном. Уайт тихо выдохнула, увидев Лайт – единорожка выглядела целой и даже относительно счастливой. На лицах пони Крыла виднелась печать усталости, путешествие не прошло для них бесследно. Всем им хотелось наконец добраться до Стойла и забыться долгим сном в удобной постели без часовых и чувства опасности.

При виде Стальных Рейнджеров Крыло замерло на месте, настороженно разглядывая чужаков. Угрюмые пони, облаченные в силовую броню, не слишком-то настраивали на дружелюбный лад.

«Шестеро пони, но ведь их должно быть семеро. Где тот грифон?» — промелькнуло в голове альбиноски.

Не успел было Дасти открыть рот, а Уайт озвучить свою мысль, как над отрядом пронеслась тень. Арчер завис прямо над семеркой Стальных Рейнджеров, громко хлопая крыльями, словно притягивая к себе внимание. Наемник радостно осклабился, демонстрируя им две связки импульсных гранат.

— Ну и чего вы здесь забыли, стальномордые? — насмешливо поинтересовался гибрид.

— Мы прибыли за обещанным нам прототипом проекта «Сияние», который вы должны были достать за помощь при спасении ваших пони из Плейнхува. — Дасти, казалось, ни капли не испугался грифона. — Мы выполнили свою часть договора. Вы же со своей не торопитесь.

— Ты бы сбавил тон, — вскинулась Роза. — Мы вообще-то не на курорт ходили, а проникали на территорию объекта, который оказался вам не по зубам.

Завидев встречающих, члены Крыла тоже вскинули оружие и навели его на Стальных Рейнджеров. Уайт особенно не понравился вид антимех-винтовки Фемиды, дуло которой смотрело точно ей в грудь. Лишь Грей оставался внешне спокойным, выйдя немного вперед.

— Необязательно собирать такой отряд, мы вполне могли отдать винтовку Уайт. — Разведчик холодно посмотрел на Дасти. — В любом случае мы ее достали.

— Преданность рыцаря Уайт требует проверки. Мы не можем рисковать столь ценным образцом. — Замечание Розы паладин и вовсе предпочел проигнорировать. — А теперь отдайте его нам. — Увидев мрачные лица членов отряда Грея, Дасти фыркнул и нехотя добавил, словно сделал всем великое одолжение. — Пожалуйста.

Все мысленно скривились, а кто-то из рыцарей Сноу даже сделал фейсхуф.

— Он словно нам одолжение делает, а не мы ему. — Арчер презрительно сплюнул на землю.

— Лайт, будь так добра, отдай им прототип, — спокойно произнес Грей, подчеркнуто игнорируя скапливающееся напряжение. — А вы лучше опустите оружие, а то мои подчиненные сильно нервничают.

После краткой возни около телеги волшебница медленно окутала магией увесистый ящик с орудием, предварительно скинув наваленные сверху припасы. Она плавно пролевитировала добытое орудие прямо к застывшему в ожидании паладину.

— И как же я определю принадлежность вашей находки? — скептически промолвил Дасти.

— Там выгравировано название, — буркнула единорожка в ответ и отпустила ящик в сантиметре от земли, отчего тот звучно хлопнул по земле.

— А это еще кто? — мрачно поинтересовался Сноу. Когда Лайт откинула покрывало, рейнджеры смогли увидеть грифину, лежащую на телеге без сознания. — Она похожа на наемницу.

— Наша находка вас не касается, — раздраженно ответил Грей. — Забирайте свою пушку и уходите.

— Я должен ее проверить! — уперся Дасти. — Дружки Уайт Клирсайт вполне способны подсунуть нам подделку.

— Давай уже быстрее, крикун. — Арчер возвел глаза к небу. — Я устал держать гранаты.

Лайт быстро открыла замки с помощью магии и сдвинула крышку, являя покоящееся на своем ложе орудие. Даже находясь в коробке, оно производило весьма грозное впечатление.

— Никогда не видел ничего подобного, — восхищенно прошептал Сноу. — Она прекрасна!

Дасти наклонился к оружию, внимательно разглядывая его в упор. Затем жеребец плавно приподнял увесистую пушку, после чего принялся осматривать ее уже на весу.

— Кажется, они не лгут, — неохотно согласился паладин.

— С чего это нам вас обманывать?! — возмутилась Лайт.

— Как видишь, они честно исполнили свою часть договора, — серьезным тоном произнесла Уайт. — Все твои подозрения оказались беспочвенны.

— Беспочвенны? — паладин зло посмотрел на кобылку-рыцаря. — Ты явно забываешься, рогатая. Еще скажи, что ты собираешься остаться с ними!

Замявшаяся и не нашедшаяся с ответом Уайт лишь подтвердила его подозрения.

— Я так и знал! — Жеребец неуклюжим движением вскинул «Сияние» и направил ствол прямо на Уайт. — Предательница!

Кобылка отступила назад, растерянно глядя на вытянутое дуло.

— Дасти Тейл, что ты делаешь?! — Ее голос предательски дрогнул.

Тем временем все остальные пони так же вскинули опущенное было оружие. И если члены Крыла знали, в кого нужно целиться, то Стальные Рейнджеры пребывали в явной растерянности. События развивались слишком уж быстро.

— Ты уже достаточно пудрила нам мозги, рогатая мразь! Я всегда говорил, что настоящим Стальным Рейнджером может стать только земной пони! И лучшим доказательством моих слов являешься ты! — Он тряхнул оружием. — Предательская самка мула с морковкой посреди лба! Втянула нас в настоящую ловушку с тем монстром, заставив помогать дикарям! А теперь твои дружки пытались вероломно спрятать принадлежащее нам по праву у себя под землей! Благо я оказался достаточно настойчив. Старейшина оценит мои заслуги по достоинству.

Обе единорожки застыли с раскрытыми ртами. Арчер, все еще висящий в воздухе, посмотрел на них сожалением – слишком далеко, чтобы сунуть туда палец.

— М-мы ни о чем таком не думали! И это были не дикари! Жители моего бывшего Стойла в большинстве своем хорошие пони! — возмущенно выкрикнула Лайт.

— Все рогатые шавки лгут как дышат! Это ведь ты подговорила нашего, пусть и не самого лучшего, но все же, рыцаря ордена на предательство! Из-за тебя все началось! — От злобы в голосе Дасти обескураженная волшебница отступила назад.

— Хватит, паладин! Вы забываетесь! — Уайт гневно топнула передним копытом.

— Это ты, хватит! — закричал жеребец, вскинув «Сияние» и с отчетливым щелчком нажав на спусковой крючок.

Уайт ощутимо вздрогнула, все замерли. Ничего не произошло.

— Ах! Так оно еще и не работает! Что вы мне подсунули, выкормыши яблочных гнид?! — завопил взбешенный земнопони.

— Если ты не заметил, то для этой пушки нужна целая прорва спарк-батарей. Естественно, они в комплект не входят, — ехидно ответил Грей, подавляя рвущийся из груди издевательский смех.

Впрочем, Роза и Лайт не смогли сдержать тихих смешков.

— Приказываю... — начал еще более взбешенный жеребец, но его оборвали.

— Мы уходим. — Неожиданно в разговор вклинился доселе молчавший Сноу, отбирая у паладина винтовку. — Договор выполнен. Возвращаемся домой.

— Но я...

— У нас нет повода. — Сноу поднял голову вверх, обратив внимание паладина на замершего неподалеку грифона со связкой железных «яблок», украшенных синими полосами.

— Я старше...

— Вы отвечаете за переговоры. Мы получили объект. Ваша задача выполнена. Теперь здесь командую я, — холодно отрезал Сноу. — Благодарю за сотрудничество.

Ни на кого больше не глядя, крестоносец отвернулся и двинулся прочь. Остальные Стальные Рейнджеры тут же двинулись за своим лидером. Дасти несколько помедлил, но затем подчеркнуто сердито фыркнул и поспешил следом за черным жеребцом. На месте осталась лишь растерянная Уайт.

***

Тихий мелодичный звон заполнял коридоры Стойла Сто Семьдесят Четыре. С каждой секундой он становился все громче и громче, проникая сквозь закрытые двери и закрытые подушками уши. В неизвестной композиции слились мелодии десятков инструментов, органично переплетаясь между собой. Ее можно было назвать красивой, ласковой и доброй, но даже самая лучшая песня становится ненавистной, когда ее используют в качестве будильника.

— Дискорд подери. — Грей недовольно застонал в подушку. — Вырубите эту хрень.

Устроившаяся у пегаса под крылом Роза пробурчала что-то в знак согласия и еще глубже зарылась носом в шерстку жеребца. Из-за разборок со Стальными Рейнджерами они вернулись в Стойло поздним вечером, где потратили несколько часов на приветственную встречу, написание отчетов и разгрузку трофеев. Подобранная грифина оказалась единственной пациенткой медицинского отсека Стойла, в то время как остальное Крыло разбрелось по своим комнатам с твердым намерением не вылезать из кроватей часов так десять, а в случае Грея и Розы – все двадцать. Вот только они забыли уведомить Смотрительницу о своих планах.

Мелодичный звон затих, и пегас расслабленно откинулся назад на подушку, чтобы в следующую секунду запустить ее в неожиданно появившуюся в дверном проеме Лилию.

— Привет, голубки! — Единорожка с легкостью перехватила метательный снаряд с помощью магии рога. — Через полчаса жду вас в своем кабинете!

— Лилия, дай нам поспать. — Крылатая пони жалобно наморщила нос. — Мы наконец-то вернулись домой, и теперь мне не хочется делать абсолютно ничего!

— К сожалению, придется. — Лилия притворно вздохнула. Сама она явно успела выспаться и даже принять душ. — Нужно разобраться с вашими находками, изучить документы из Солар Армс и решить, как мы будем действовать дальше. Конфликт со Стальными Рейнджерами может серьезно осложнить нашу жизнь.

— Хорошо, мы придем, — почти искренне пообещал Грей.

— Буду ждать! — Единорожка помахала копытом и отправилась дальше по коридору, забарабанив в следующую дверь. — Подъем, Даймонд! То, что ты взломал систему управления дверьми, еще не дает тебе права дрыхнуть по двенадцать часов!

— А ведь хорошая идея, — усмехнулась Роза. — Надо будет тоже так сделать.

Грей согласно кивнул и облизал ушко кобылки с очень хитрой улыбкой. К Лилии они попали только через час.

Кабинет Смотрительницы изменился с момента последнего визита Грея – в нем появилось несколько кадок с красивыми растениями и кресла для посетителей, в одном из которых сидела знакомая им грифина.

— Привет, Скратч, — дружелюбно поздоровался пегас. — Как тебе жизнь в Стойле?

— До тошноты мило и спокойно. — Несмотря на досадный тон, наемница выглядела вполне довольной. — Я уже чувствую, как заплываю жирком.

— Ничего, моментально вернешься в форму, когда мы перейдем к активному взаимодействию с миром. — Лилия улыбнулась вошедшим. — Вы немного опоздали.

— Прости, у нас появились неотложные дела, — хихикнула Роза, удобно устраиваясь в соседнем с грифиной кресле. — Как у вас тут дела идут? Все спокойно?

— Вполне. Я бы даже сказала, все отлично. — Синяя единорожка ткнулась носом в один из бумажных листов. — Сады благополучно расконсервированы, через месяц ждем первый урожай. Обороноспособность Стойла восстановлена на пятьдесят процентов, на данный момент техники занимаются лифтами для десантирования на поверхность. В общем, работа идет полным ходом.

— У нас есть лифты для высадки десанта? — У Грея глаза поползли на лоб.

— Да. По задумке Стойл-Тек, раз уж мы находимся под огромным холмом, то он может появляться на его вершине и атаковать нарушителей с тыла. — Лилия усмехнулась и откинулась на кресле. — Но все это вы увидите сами. Мне очень нужны дополнительные патрульные для охраны техников, занимающихся внешними турелями.

— Странно все это, — протянула Роза. — Неужели Стойл-Тек не могли наладить систему обороны так, чтобы можно было не подставлять персонал при ее обслуживании?

— Вообще-то могли и даже наладтлт. — Лилия недовольно нахмурилась, погружаясь в воспоминания. — Вот только включить ее так никто и не удосужился. Едва они достроили Стойло, как отправили всех техников на другой объект. У них случился какой-то аврал с затоплением, а нам теперь расхлебывать.

— Да, у вас там были непростые времена, — согласился пегас. — Сколько тебе нужно патрульных?

— Двух троек более чем достаточно, — заверила Смотрительница. — По словам Скратч, все серьезные парни сейчас заняты войной, которая происходит довольно далеко от нашего Стойла. У нас есть время для приведения себя в приличное состояние.

— Кстати, а какие вообще у вас планы? — как бы невзначай поинтересовалась грифина.

— Сначала встанем на ноги, а там посмотрим, — уклончиво ответила единорожка. — Есть какие-то предложения?

— У вас большое Стойло, можно спокойно заселить еще несколько сотен. — Скратч принялась полировать коготь на правой лапе. — Многие готовы отдать ногу за мягкую постель и хорошее питание, а если чужую, то и все четыре. На вашем месте я бы заключила союз с одним из наемных отрядов или кланом грифонов. Жилье и еда в обмен на верность и пушки.

— Как-то это напоминает Мастеров. — Роза с сомнением посмотрела на наемницу. — Еда в обмен на верность.

— Ты, конечно, абсолютно права, — развеселилась грифина. — Правда, Мастера предложили эту сделку банде рейдеров. И не прогадали. Вообще это довольно распространенная практика среди одиночных Стойл, но не всегда заканчивается хорошо.

— О чем ты? — В голосе Лилии явно прорезалась заинтересованность. Смотрительница даже подалась вперед.

— Известно несколько случаев, когда наемники не держали своего слова. Они вырезали коренное население Стойла, а выживших превращали в своих рабов и подстилок или же продавали их Мастерам, — честно ответила гибрид.

— Поэтому следует быть очень аккуратным в выборе союзников и смотреть на репутацию. К Алым Клювам и Теневым Лордам вообще не следует подходить, а вот Стальным Перьям вполне можно верить. — Застывший у дверей Арчер довольно осклабился и помахал лапой. — Простите, я опоздал на сабантуйчик избранных.

— Ничего, садись. — Лилия дружелюбно указала копытом на пустое кресло. — Твой опыт нам пригодится.

— Ого, давно хотела посмотреть на своего сородича, попавшего в компанию пегасов. — Скратч заинтересованно повернулась к Арчеру. — Что-то не вижу твоих клановых меток.

— А у меня нет клана, — криво усмехнулся грифон, вальяжно устраиваясь в кресле. — Я – птица вольного полета, поэтому и меток не ношу.

— Давайте мы обсудим это позже, — поморщилась Лилия. — Пока я хочу услышать, кого именно мы можем позвать к себе, не ожидая от них удара в спину.

— Сейчас начинается война, в которую оказались втянуты и грифоны. Многим из них понадобится новая база в безопасном месте. — Скратч все еще заинтересованно рассматривала Арчера. — Я могу поговорить с советом своего клана, но вряд ли они согласятся выслать больше десятка. Сейчас мы обосновались на заброшенной военной базе, а этот орешек непросто расколоть. Нам просто нет резона менять дом.

— Клан спасенной нами птички тоже имеет хорошую репутацию, — вмешался Арчер. — Бойцы из них так себе, но слово держат исправно. Скорее всего, они сейчас между молотом и наковальней, поэтому с радостью сменят место базирования.

— Братья Ветра и Белые Щиты – тоже надежные кланы, но у них долгосрочные контракты с другими фракциями. — Скратч пожала плечами. — В любом случае нужно дождаться сводки новостей и узнать, в какую сторону сместился баланс сил.

— Вроде Уайт говорила о чем-то подобном. — Роза не удержалась и сладко зевнула, тем самым вызвав цепную реакцию. — Рейнджеры хотели потеснить нас и занять часть комнат.

— О да, они это любят. — Наемница ехидно клекотнула. — Правда, взамен требуют слишком многого. Я бы не советовала, подумайте лучше о грифонах.

— После вчерашнего они сюда придут только в качестве захватчиков, — рассмеялся Арчер. — Она права, лучшим вариантом будет клан грифонов. Ну, или если сильно хочется экзотики, то позовите зебр.

— Зебр?! — дружно воскликнули все пони. — Здесь живут зебры?!

— Дальше на юге есть пустыня, в ней поселилось несколько зебринских племен, остатков Легиона, — ответила Скратч.

— Неужели их никто не трогает? — удивился Грей. — Ведь была война, ненависть, стремление друг друга уничтожить.

— Вначале всем было не до того, каждый пытался выжить, как мог, да и пони оказались слишком заняты резней друг друга. — Наемница презрительно поморщилась. — А нам они просто не нужны. В той области нет полезных для нас объектов, грифоны всегда больше предпочитали горы.

— Помнится, при единственной попытке выбить зебр из пустыни Левандерский Союз потерял несколько танков и тридцать солдат, — расхохотался Арчер. — Дети решили вспомнить былые обиды и уничтожить беззащитные стойбища полосатых дикарей. Однако вместо запуганных кочевников они встретили агрессивные племена с мощным оружием. Полосатые просто задавили их числом, яростью и наставлениями своих предков.

— И никто не пытался выходить с ними на контакт? — удивленно спросил Грей. — Вряд ли от них будет польза при такой агрессии к пони.

— Они защищались, крылатик. — Грифон перестал хохотать, но все еще широко улыбался. — Тандерлейн с ними отлично сотрудничает и даже наладил торговлю. В любом случае они не убивают послов, так что дело может выгореть.

— Все это очень интересно. — Лилия легонько постучала копытом по столу, привлекая к себе внимание. — Однако все эти рассуждения бесполезны без сводки по радио и полностью функционирующего Стойла, так что отложим эту тему. Лучше расскажите мне, как прошла вылазка в Солар Армс. Чтение отчетов это одно, а вот живое общение – совсем другое дело!

— Это будет долгая история, — усмехнулся Грей, вытягиваясь на сиденье. — А мы не завтракали. Можешь послать за едой?

— Конечно! — Единорожка согласно кивнула и застучала копытами по терминалу. Вскоре в дверях показался нагруженный подносами робот-дворецкий.

— Итак, — Грей с удовольствием взял бутерброд с помидорами и с наслаждением откусил большой кусок. — Все началось со встречи со странствующим торговцем, которого сопровождала...

***

По небольшой комнате с желтыми стенами разнесся тихий стон. Молодая синеперая грифина с трудом разлепила глаза, уставившись в потолок бессмысленным взглядом. В ее голове все перемешалось, мысли словно пробивались сквозь тягучее желе, никак не желая фокусироваться на чем-то одном. В горле стоял сушняк, да вдобавок там еще что-то жгло.

— Твою же мать, вообще ничего не помню, — прошептала Гильда, поворачивая голову в бок. Тут же раздался противный писк, заставивший гибрида болезненно поморщиться. Она бы с радостью заткнула уши, вот только передние лапы, как и все остальное тело, оказались погребены под грудой белоснежных одеял.

На зов прибора явилась белая пегаска с синей гривой, которая тут же стала хлопотать над раненой, отчего у Гильды появилось стойкое желание прибить малявку на месте.

— О, ты наконец-то очнулась, это очень хорошо. — Кобылка подоткнула одеяло, еще сильнее запеленав грифину. — Меня зовут Кьюр Винд. Я заведую медицинским отсеком нашего Стойла. Как ты себя чувствуешь? Все в порядке?

— Кх-х-х, — только и смогла ответить на такой идиотский вопрос полуорлица.

— Ах да, тебе нужно попить! — Пегаска спешно подхватила бутылку с чистой водой и осторожно приставила горлышко к клюву Гильды. Взгляд спасенной полыхнул яростью.

— Ой, да, прости. — Кьюр покраснела и спешно отвернула пробку бутылки, после чего осторожно напоила больную.

— Кха-кха, где, кха, я? — По неосторожности Гильды вода попала не в то горло, отчего она судорожно закашлялась, еще больше утвердившись в своем кровожадном желании прибить малявку.

— Ты находишься в Стойле. — Кьюр опасливо отступила от сердитой грифины. — Наше Крыло спасло тебя где-то около Шайвиля, не знаю, меня там не было. Я... лучше пойду позову Грея. Никуда не уходи!

В спину кобылки полетел рассерженный клекот. Гильда искренне не понимала, как она сможет выпутаться из всей этой груды одеял и куда-то уйти. Правда, необходимость в этом возникла почти сразу – она почувствовала давление в брюхе, с каждой секундой становившееся все сильнее. Когда в помещение вошел серый пегас в броне охранника Стойла, в ней затеплилась надежда на спасение.

— Выпусти меня отсюда! Быстрее! — Полуорлица почти кричала.

Грей удивленно посмотрел на мечущуюся грифину, потом понятливо хмыкнул и все же помог ей выбраться из кровати.

— Вторая дверь направо, — весело выкрикнул пегас стремительно удаляющемуся заду.

Гильда вернулась через несколько минут со страшно довольным выражением лица. Она выглядела немного истощенной, но вполне здоровой, если не считать намертво зафиксированных вдоль туловища крыльев. Грифина цапнула ополовиненную бутылку воды и развалилась на своей кровати, предварительно сбросив с нее все одеяла.

— Так как тебя зовут? — с улыбкой поинтересовался жеребец.

— Гильда, в честь прабабки. Где я нахожусь? — почти миролюбиво поинтересовалась грифина, делая глоток.

— На территории Стойла Сто Семьдесят Четыре. — В свою очередь Грей извлек из седельной сумки бутылку ледяной Спаркл-Колы и с наслаждением отхлебнул, не забыв положить крышку в специальный мешочек. — Мы как раз в него возвращались, когда наткнулись на тебя.

— Стойло, значит, — нахмурилась грифина. — И кому вы служите?

— Никому! — От столь неожиданно вопроса пегас подавился и закашлялся, тем самым вызвав ехидную улыбку спасенной. «Интересно, все грифоны такие юмористы?»

— Не пудри мне мозги, крылатый. От той дыры до территории Союза несколько дней полета, а других свободных Стойл не существует.

— Значит, теперь появится. — Грей пожал плечами и откинулся на спинку кресла. — Что, вообще ни одного нет?

— По крайней мере, я о таких не слышала. Никогда не интересовалась политикой. — Гильда тяжело вздохнула. — Что со мной произошло?

— Ты не помнишь? — удивился разведчик.

— Не-а. — Полуорлица помотала головой, чем тут же поплатилась новой волной головной боли. — Ох-х-х, твою же мать.

— Тебя преследовали враждебные грифоны, сбили и сильно повредили крылья, — осторожно ответил Грей. — Мы успели вовремя и разнесли их на куски.

— Так значит, я в плену? — насторожилась грифина.

— Да, в общем-то, нет, — усмехнулся пегас. — Член нашего отряда попросил тебе помочь. Он возвращает твоему клану какой-то долг. Когда крылья заработают, можешь лететь, куда вздумается.

— Ну надо же! — Гильда тихо рассмеялась, опасаясь вызвать новую вспышку боли. — Впервые в моей гребаной жизни мне повезло!

— Вот уж точно, по-другому и не скажешь, — согласился разведчик. — Может, расскажешь, почему за тобой гнались Алые Клювы?

— А ты подкованный, это хорошо. — Постепенно полуорлица успокоилась и устроилась поудобнее. — Все просто: между нашими кланами идет война. Меня перехватили, когда я возвращалась с задания. Их Звено просто выскочило навстречу! Пришлось спешно разворачиваться и удирать в случайном направлении. Я вспомнила о городе с ядовитой атмосферой неподалеку и решила либо оторваться там, либо забрать их с собой в могилу.

— Как-то медленно здесь новости расходятся. — Грей с сожалением посмотрел на опустошенную бутылку. — Этого газа нет над городом уже несколько лет. Я пролетал над ним, когда еще служил в Анклаве.

— Так ты один из этих дезертиров-дашитов? — Гильда не слишком дружелюбно посмотрела на собеседника. — В нашем клане презирают тех, кто бросает родной дом.

— Анклав никогда не был моим домом! — Пегас резко вскочил на копыта, а хвост сам собой потянулся к метательном ножу на ремне. — Они его уничтожили!

— Чиво?! — Удивленная столь внезапной вспышкой гнева грифина воззрилась на жеребца. — О чем ты?

— Видишь это? — Разведчик подошел вплотную к спасенной и протянул левое копыто прямо ей под нос.

— Эм-м-м... ПипБак? — неуверенно проговорила наемница.

— Не совсем, — фыркнул жеребец. — Это мой ПипБак! Его должны были торжественно вручить в день появления кьютимарки, но Анклав обнаружил наше Стойло прежде и выгнал всех на облака, разлучив и разбросав по всей своей территории! Меня можно назвать дезертиром, но я никогда не покидал свой дом. Его у меня отняли!

— Все равно! — Гильда оправилась от шока и перешла в контрнаступление. — Ты бросил своих товарищей.

— Ну да, товарищей. — Разведчик ехидно улыбнулся и отошел от пятнистой грифины. — Вот уж где настоящие предатели, готовые в любую секунду всадить тебе нож в спину. В любом случае я написал прошение об отставке и сам же его заверил как офицер.

— А ты молодец! — Гильда вновь ухмыльнулась. — И как эти бюрократические морды на него отреагировали?

— Я смылся прежде, чем они смогли его прочитать. — Грей тяжело вздохнул и застыл у двери. — Оставляю тебя в копытах Кьюр. Когда наберешься сил, приходи в кабинет начальника охраны.

— Зачем? — подозрительно прищурилась наемница. — Ты же говорил, что я свободна.

— Просто хочу поговорить. — Жеребец пожал плечами. — Нам много чего не хватает, и информация об окружающем мире находится в первой тройке приоритетов. Ты можешь сообщить что-то, что может пригодиться в будущем. К тому же нам нужны солдаты.

— Вот с этим ты точно в пролете, — рассмеялась Гильда. — Пока идет война, я не могу принять новый контракт. Мне нужно вернуться на территорию клана и помогать нашим. Но кое-чего рассказать я вполне способна. Если эта синегривая меня окончательно не добьет, то загляну на огонек.

***

Тем временем Лайт, заспанная и с растрепанной гривой, медленно села на кровати. Несмотря на не слишком презентабельный вид, всклокоченная кобылка чувствовала себя полностью отдохнувшей.

Посмотрев на довольно сопящую рядом с ней Уайт, волшебница смущенно улыбнулась, слегка порозовев, но все же соскочила на пол, поспешно пройдя мимо зеркала. Совсем незачем смотреть на следы того взаимного утешения и способа расслабления, которые ей продемонстрировала Уайт. Вместо этого предстояло их все смыть, привести себя в порядок и таки заняться делами.

«Все, наверное, уже проснулись и сейчас смеются над белой соней. Ну ничего, я же устала!»

После часа, проведенного под струями горячей воды в хлопьях пены, а затем с щеточками и расческами, Лайт вышла из ванной комнаты под смеющийся взгляд Уайт.

— О, по тебе теперь уже и не скажешь, что каких-то десять часов назад ты металась по кровати, вся мокрая и растрепанная! — Альбиноска весело рассмеялась, увидев, как стремительно краснеет подруга.

— Ну... я.... — Лайт громко фыркнула, для эффекта еще и топнув копытом. — Теперь я привела себя в порядок! И иду по делам! Я буду в библиотеке. Если захочешь...

— Повторить наши игры там? С радостью! Но только позже. — Уайт подмигнула.

Все так же широко улыбающаяся альбиноска проводила взглядом поспешно выскочившую порозовевшую кобылу.

После посещения столовой Лайт заглянула в библиотеку, где и осталась до самой ночи. Помня о необходимости разобраться с документами, волшебница решила как раз этим сейчас и заняться. Почему-то ее немного нервировали те два комплекта брони, прихваченные с собой из Солар Армс. Вот бумажки – совсем другое дело. Они давно уже привычны бывшей Принцессе, а последние приключения только позволили получше вспомнить свое основное занятие жизни до изгнания. Ей хотелось немного отвлечься на полезное дело, особенно теперь, когда магия вернулась.

Именно за этим занятием ее и нашли Грей с Розой. Лайт подняла глаза и слегка прищурилась, вглядываясь в лица вошедших, и тут же встрепенулась, поспешно поднявшись на ноги.

— Добрый, эм... — Волшебница слегка замялась, определяя время. — Почти ночь. Кошмар! Зато я смогла изучить некоторые бумаги. — Вдруг ее мордочка стала хитрой. — А вы что делали все это время?

— Мы рассказывали Лилии о событиях, произошедших с нами после выхода из Стойла, а не то, что ты подумала, — просто ответила Роза.

— И без меня?! — Не на шутку обиделась Лайт.

— Не хотели отвлекать тебя от постельных игр, — весело рассмеялся пегас. — Ну и сильна же ты, продержалась в два раза дольше нас!

Единорожка, открыв рот, не нашлась с ответом. Вместо этого она округлила глаза, а мордочка у нее приобрела четкий розовый оттенок. Роза не смогла сдержать дружелюбный смешок.

— Кхм... — Лайт постаралась прийти в себя и сделать ответный выпад. — А вообще-то, вы приглашали и меня к себе!

— Тем не менее, ты предпочла отправиться к Уайт. — Роза обиженно надула губки. — А ведь наше предложение еще в силе!

— Молчание – знак согласия! — важно подытожил Грей, подходя к кобылке и обнимая ее. Одновременно с ним Роза обошла единорожку, и волшебница почувствовала шаловливые ноги, обхватившие ее упругий круп. Лайт покраснела еще больше, буквально ощущая, как от ее алых щек исходит жар.

— В-вы правы... — Донельзя смущенная Лайт прочистила горло, поворачивая голову к Розе, увлеченно лапающей ее. — Но ведь мне нужно же еще поделиться успехами дня! — Учащенно дыша, единорожка взволнованно переступила на месте и ухватилась за соломинку.

— А у тебя есть успехи? Так скоро? — Грей отпустил кобылку и заинтересованно посмотрел на нее. Впрочем, Роза своего занятия не прекратила, со вкусом облизывая губы.

Лайт на мгновение зажмурилась, стараясь сосредоточиться. А это не так просто, когда твою заднюю часть тела исследует любопытная кобылка.

— Ну... кажется... я почти все успела посмотреть... не вчитывалась... — Лайт сглотнула слюну, стараясь вернуть серьезность. — В общем, документы на те доспехи, которые мы нашли... больше заводские, запудренные... Еще техническая инструкция по какой-то Солнечной Призме, но я не вчитывалась. Несколько проектов роботов и оружия... Ой! Роза! — Лайт невольно выгнулась, приподнимая хвост, когда пегаска прошлась копытами по ее кьютимаркам. — А еще.. еще там... странная документация... из Стойл-Тек... Они... это…

Лайт предприняла попытку отойти от Розы. Но, к отчаянию волшебницы, пегаска лишь слегка воспарила над полом, так и не оторвавшись от белого крупа. Более того, она принялась еще сильнее отгибать хвост вверх.

— Роза! Я не могу сосредоточиться! — буквально простонала Лайт.

— Ты должна преодолевать трудности, — промурлыкала вредная особа. — И вообще, я тут вижу, как тебе нравится!

Вместо ответа Лайт испустила жалобный стон.

— Там проект коммуникаций... — Она сглотнула ставшую вязкой слюну. — Между Стойлами... не только информационной... а.. ну.. полностью связи. Когда пони может проник... войти... В общем... перемещаться между Стойлами!

— Перемещаться между Стойлами? Это как? — Видя некую неадекватность Лайт, Грей тяжело вздохнул. — Роза, умерь свой пыл, Лайт пытается рассказать нам что-то важное.

Пегаска слегка успокоилась, просто обхватив передними ногами упругую плоть, и положила голову чуть выше основания хвоста. Раскрасневшаяся единорожка выдавила улыбку и постаралась откинуть с глаз слипшуюся от пота челку.

— Спасибо... — начала было единорожка, но ее тут же прервал игривый голос Розы.

— Не расслабляйся, мы еще даже ничего не начали! — Пегаска подмигнула своему жеребцу.

Волшебница глубоко вдохнула, слегка дернув хвостом, чем вызвала новую хитрую улыбку на лице крылатой пони.

— Да-а... В общем, там были чертежи системы тоннелей, связывающих все Стойла в западном секторе Эквестрии! Более того, они снабжены некой системой управления и взаимодействия, расположенной в каком-то «Центре»!

Лайт гордо вскинула мордочку, довольная своими успехами, но образ мгновенно разрушился, стоило только волшебнице ощутить влажный язык, с чувством проходящий по ее кьютимарке. Единорожка тихонько застонала.

Грей некоторое время оторопело рассматривал двух кобылок, после чего решительно оттащил Розу за симпатичный круп, тем самым высвобождая Лайт из ее плена.

— Не отвлекайся. Ты уверена, что это именно тоннели? — возбужденно спросил разведчик. — У нашего Стойла тоже такой есть?

Лайт тут же села на круп, прикрывая живот передними ногами и прижимая хвост.

— Это просто документы! Нам придется найти его и убедиться в существовании. Там они отмечены как завершенные.

— Очень интересно. Мне нужно поподробнее изучить эти документы, прежде чем отправляться на поиски загадочного тоннеля. — Грей внезапно хитро улыбнулся и подмигнул двум кобылкам. — А вы пока можете продолжать. Я присоединюсь немного позже.

Лайт широко распахнула глаза, быстро посмотрев на ухмыляющуюся и подбирающуюся к ней нарочито крадущимися движениями Розу.

— Грей, то есть как... — Лайт плотнее поджала копыта к низу живота.

— Моя-а-а! — Распахнув крылья, пегаска кинулась на единорожку.

— А-а-а! — в панике завопила жертва.

***

Прошло несколько дней с момента возвращения Крыла. Две тройки пегасов и грифонов охраняли инженеров, старательно восстанавливавших систему защиты Стойла. Грей, Роза, Лайт и Лилия занялись тщательным изучением найденных документов и файлов. Поддержание порядка в подземном убежище как-то само собой перешло на Фемиду, чему та только обрадовалась. Гильда отлеживалась в медицинском отсеке – крылья грифины не спешили заживать. Наемница едва не лезла на стенку от бездействия. Где-то там насмерть сражался ее клан, а она оставалась беспомощным инвалидом, не способным помочь своим братьям и сестрам. Заметно помрачневшая Уайт помогала Фемиде, но мысли единорожки витали где-то далеко. Произошедшее за пределами Стойла не давало кобылке покоя, и только ночные игры с волшебницей могли достаточно ее отвлечь. Лайт неожиданно для самой себя оказалась буквально между двух огней – властные копыта Стального Рейнджера сменяли ласковый язык Розы и крепкие объятия Грея. Жизнь постепенно входила в размеренный ритм. Когда система обороны полностью заработала, Лилия устроила праздник для всего Стойла в честь завершения долгой продуктивной работы.

Прослышав об этом, воодушевленная Лайт всеми копытами уцепилась за возможность изменить свою сферу деятельности. Все же она не привыкла так долго перебирать бумажки, написанные скучным техническим языком, где вместо иллюстраций были какие-то непонятные схемы и колонки цифр! Конечно, в своем прошлом Стойле она занималась организацией праздников, лишь когда исполняла роль ученицы Принцессы, и с тех пор прошло уже несколько лет, но собрать поваров (особенно с обилием новых продуктов) и заставить своих бывших подданных вспомнить обязанности музыкантов, прислуги и танцоров оказалось не так уж сложно. Она даже отыскала пони, согласившегося выполнять роль ведущего праздника. Не сгинувший в рабстве старый проверенный Грамафон Натс, но Лайт была рада даже этому.

Местом для первого праздника Стойла Сто Семьдесят Четыре (если не считать приветственной вечеринки с боевыми роботами и перевернутыми столами) выбрали атриум. Харпер пристроил под потолком дополнительные динамики, а площадка перед окном кабинета Смотрительницы превратилась в танцпол. Но вот с украшениями возникла небольшая проблема – Грей выступил решительно против использования праздничных колпаков. Зато шариков и лент среди запасов Стойла оказалось в избытке, оставалось лишь украсить стены, до которых не успели добраться кисти художников. В результате Лайт пришлось использовать обычные черные одеяла, осыпанные светящейся пылью. Смоук, предоставивший устроительнице большую коробку волшебного порошка, наотрез отказался говорить о ее происхождении, иногда лишь злорадно хихикая. Кобылку это здорово насторожило, но другого выхода у нее не было. Последним пунктом списка стала установка сцены.

Старания единорожки начали окупаться ближе к вечеру, когда пони стали подтягиваться к актовому залу. Они попали в огромное затемненное помещение, где стены переливались загадочным светом, столы ломились от разнообразной еды, с потолка свешивались гирлянды лент, а под потолком плавали наполненные магическим мерцанием воздушные шары. Все пони возбужденно загомонили и потянулись к напиткам, радостно обсуждая окружающую обстановку. Когда народа стало достаточно много, Лилия подошла к большим окнам кабинета Смотрительницы, направленным в сторону атриума. Ее могли видеть все.

— Добрый вечер, мои милые пони! — Она сделала краткую паузу, позволяя утихнуть ответным восклицаниям собравшихся пони, после чего продолжила. — Мы все собрались здесь, чтобы праздновать. Стойло отмечает не какую-то знаменательную дату, наш праздник не касается одного его жителя. Вместо этого он посвящен всем нам, мои дорогие пони! — Лилия на мгновение прервалась и посмотрела на бумажку с аккуратными строками, накиданными рогописным почерком. — Когда я пришла сюда, это были лишь серые стены с холодной автоматикой, поддерживающей свое унылое существование. Это место работало, но оно было мертво. В нем отсутствовала душа, которой являются его жители. И придя сюда, вы, именно вы, вдохнули в него жизнь. Всем вместе нам удалось возродить Стойло! Вчера техники завершили последние необходимые компоненты ремонта и расконсервации. Наш сад цветет, а системы работают на полную мощность. Впервые за сотню лет оно живет! Этот праздник в честь вас, мои дорогие!

В ответ на речь Смотрительницы отовсюду раздались ликующие крики и громовые аплодисменты. Роза, исполняющая роль диджея, громко топнула ногой, привлекая к себе внимание.

— Приветствую моих маленьких слушателей на этой отпадной вечеринке! — задорно воскликнула пегаска. — Да начнется хаос!

С этими словами кобылка отдала команду управляющему терминалу, и с потолка полилась заводная клубная музыка, которую все пони встретили дружным ликованием. Вечеринка началась!

Атриум, вполне способный вместить вдвое большее количество народа, казалось, заполнился до отказа. Пони танцевали, веселились, пили и играли во всевозможные игры. Все радовались завершению большой работы. Даже державшийся особняком Арчер улыбался кривой усмешкой, время от времени прикладываясь к бутылке с водкой, а Скратч уже вовсю заливала очередную историю облепившим ее жеребятам. Опытная наемница неожиданно открыла в себе искреннюю привязанность к молодым душам. Члены Крыла старались по возможности поддерживать порядок, но вскоре Харпер увлек Кьюр в головокружительном танце, а Смоук предпочел скрыться в темном уголке, усиленно нюхая какой-то синий порошок. Грею даже пришлось попытаться отобрать у него мешочек, невзирая на отчаянное сопротивление молодого пегаса. Часть загадочного наркотика просыпалась на шерсть разведчика, но командир все же смог отнять пакет, а заодно отправить незадачливого подчиненного отсыпаться.

Музыка становилась все громче и беспорядочнее, а пони явно входили во вкус, не собираясь останавливаться в ближайшие двенадцать часов. Раздраженный произошедшим Грей пробился сквозь толпу и остановился у столика с закусками. Стакан грога немного успокоил пегаса. Раздраженно фыркнув, жеребец посмотрел на сцену, где под одобрительные возгласы жеребцов вовсю отжигали кобылки во главе с Розой.

— Этой ночью многие будут кувыркаться в постели. — От внезапно раздавшегося неподалеку голоса пегас невольно вздрогнул. Повернув голову, он увидел довольную грифину с синими пятнами на голове. — Почему ты не среди них? Повеселись, подцепи себе какую-нибудь знойную кобылку.

— У меня уже есть две, — усмехнулся Грей. — А вечеринки я не слишком люблю после определенных событий.

— Это каких? — заинтересовалась Гильда.

— Ну, скажем, там было много пулеметов и злых роботов. — Пегас рассмеялся на пару с грифиной. Напиток оказывал расслабляющее воздействие, особенно после третьего стакана. — Как тебе здесь?

— Очень весело и тепло! — Наемница подошла поближе, чтобы не драть глотку в попытке перекричать музыку. — Напоминает рассказы о довоенных пони, которые ходят в нашем клане. Все такие же милые и добрые. Нет озлобленности, которую прививает Пустошь.

— В вашем клане рассказывают о довоенных пони? — Грей не на шутку удивился.

— Конечно! Мы появились еще во время Великой Войны, точнее сразу после нее. Наша основательница была знаменитой наемницей. Ей не составило особого труда собрать сильный отряд, который со временем превратился в клан Небесного Ока. В старости она переосмыслила свою жизнь, отошла от сражений и обучала новичков своей новой философии. Ей нравилось рассказывать истории из времен своей молодости, когда над миром еще светило солнце, а сама она дружила с одной радужногривой пегаской. Ох и отжигали же они тогда! — Грифина мечтательно закатила глаза. — Традиция прижилась, и сейчас старики рассказывают молодежи о прежних временах, чтобы мы всегда помнили то, чего оказались лишены.

— Красивый обычай, — растерянно произнес Грей. — Но зачем он нужен?

— Я же сказала, чтобы помнить об утерянном счастье. — Гильда тяжело вздохнула и приложила лапу ко лбу. — Знаешь, все всегда говорят, что рано или поздно окружающий мрак рассеется и мы заживем в возродившемся королевстве. Для большинства моих сородичей счастье заключается в войне, моему же клану по душе мир.

— Мне почти не доводилось разговаривать с грифонами, но я впервые слышу такой взгляд на жизнь от представителя вашей расы. — Слова наемницы поразили пегаса до глубины души.

— Не все мы злобные хищники, Грей. Некоторые хотят просто сложить оружие и никогда о нем не вспоминать. Это как мечта. — Гильда не глядя взяла стакан грога и осушила его одним залпом. — Мечта, которая никогда не исполнится. Пони давно уже не те, да и мы тоже. Все погрязли в бесконечной войне.

Некоторое время они просто молча смотрели на веселящихся пони. Пегас уже хотел было покинуть грифину, как ему на плечо легла тяжелая лапа.

— Знаешь, я у вас совсем недолго, но уже чувствую тепло. Вот здесь. — Гильда указала себе на грудь. — В сердце. Я бы даже хотела здесь остаться.

— Так вперед. — Грея несколько смутила такая реакция. — Подпишем контракт, нам нужны бойцы.

— Не, не выйдет. — Полуорлица отрицательно помотала головой. — Говорила же уже, клан превыше всего. Я должна вернуться к своим.

— Жаль это слышать, — вздохнул жеребец. Он и вправду надеялся, что судьба подкинула ему очередного солдата.

— В нашем клане поют одну песню, когда все становится очень хорошо или слишком плохо. — Гильда грустно улыбнулась. — В ней говорится о тьме, которая рано или поздно отступит. Не грусти, пегас, мы еще встретимся.

— У вас даже клановая песня есть? — усмехнулся разведчик. — Поди, о красоте блестящей на когтях крови?

— Да ты меня вообще не слушал! — возмутилась наемница. — Мы не такие, как все, там вообще нет ни слова про убийства.

— Не верю. — Грей демонстративно покачал головой. — Но ты можешь мне доказать.

— Это как же? — Грифина сердито скрестила лапы на груди.

— Все очень просто – спой ее. У нас как раз затишье. — Жеребец оказался прав – Роза решила устроить себе перерыв, и теперь атриум наполнял только гомон возбужденных пони.

— Ну... эм... Я даже не знаю. — Весь задор у Гильды внезапно пропал, и она мило покраснела.

— Боишься? Я так и думал. — Ухмылка Грея стала еще шире. — Цыпленок.

Гильда задохнулась от возмущения, молча хватая воздух клювом. В ее глазах читалось желание разорвать пегаса на мелкие клочки. Перья по всему телу встопорщились, равно как и шерсть. Грей даже подумал, что ему предстоит пьяная драка, но грифина все же смогла взять себя в лапы.

— Я не цыпленок, — злобно прошипела наемница. — И сейчас я тебе это докажу!

Грифина наклонила голову и стала прокладывать путь к сцене, расталкивая всех встреченных пони и не обращая внимания на гневные выкрики.

— Что это с ней? — недоуменно спросила подошедшая Лайт.

— Идет к успеху, — рассмеялся жеребец и протянул единорожке копыто. — Потанцуем, миледи? Музыку нам сейчас обеспечат.

— С удовольствием. — Волшебница покраснела до самой гривы и приняла копыто жеребца. — Ведите.

Гильда уже успела добраться до сцены и что-то втолковывала Розе, протягивая потертый диск. Наконец пшеничная пегаска радостно кивнула и заколдовала над терминалом. Вскоре из динамиков атриума полилась чарующая мелодия с легким налетом грусти.

Ночи не страшись,

Ты не сойдешь с пути.

Сквозь завесу тьмы

Его звезда осветит.

Очнись от глубокого сна,

Шёпот ветра услышь.

Очнись, растёт тишина

В одиночестве ночи.

По всей земле тьма разошлась,

Ты открываешь усталые глаза.

Закаты покинули всех нас,

Уйдя в далекие края.

Пара из волшебницы и разведчика закружилась в медленном танце под мистическую музыку. Слова песни Гильды будто доносились из иного мира, успокаивая их и вселяя надежду. Совсем скоро рядом начали двигаться Харпер и Кьюр, а за ними последовали и остальные. Маленькие пони на время позабыли о шумном веселье, полностью отдавшись во власть песни странного клана грифонов. Тем временем голос певицы становился громче и обретал всю большую силу.

Кошмары грядут с ростом теней,

Глаза закрыты, сердце бьется слабей.

Ночи не страшись,

Ты не сойдешь с пути.

Сквозь завесу тьмы

Его звезда осветит.

Ты всегда можешь быть силен,

Голос возвысь с рассвета лучом.

До рассвета лишь сердца удар,

До надежды лишь солнца пожар!

Грей ощутил в себе желание сражаться до последнего вздоха, не покоряясь стремящейся овладеть его сердцем вечной Тьме. Возможно, именно так себя чувствовали легендарные герои, навсегда изгнавшие Найтмер Мун. Лайт внезапно ткнулась носом в грудь жеребца и обвила его шею передними копытами. Надо сказать, пегас с большим удовольствием обнял единорожку. Теперь они почти не двигались, лишь покачиваясь в такт то затихающему, то вновь набирающему голосу Гильды.

Звуки мелодий издали

К сердцу твоему через ночь плывут.

В одиночестве нашей жизни

Зари, туманы свои танцы ведут.

Призывающие к тиши арии

Мягко скорбят в плену страданий.

Тьма распевает одинокую песню,

Но что сможем подняться, мы верим.

Кошмары пришли с наплывом теней,

Голос твой громче, надежда – сильней!

Певица взяла короткую паузу, низко опустив разноцветную голову. Разведчик поднял взгляд от золотистой гривы волшебницы и осмотрел зал. На лицах пони смешались самые разные чувства, но во всех без исключения горел незримый огонь. Даже Скратч, казалось, вот-вот готова ринуться в последний бой, и лишь Арчер выбивался из общей картины – к своему изумлению, пегас увидел в глазах угрюмого грифона слезы.

«Какого...»

Мысль погасла, так и не успев разгореться. Гильда внезапно распахнула крылья и протянула слушателям переднюю лапу. По атриуму разнесся голос, полный внутренней силы.

Ночи не страшись,

Ты не сойдешь с пути.

Сквозь завесу тьмы

Его звезда осветит.

Пусть небо ночное наполнено тьмой.

Страхи свои отбрось и лети со мной.

Ночи не страшись,

Ты не сойдешь с пути.

Сквозь завесу тьмы

Его звезда осветит.

Ночи не страшись,

Ты не сойдешь с пути.

Сквозь завесу тьмы

Его звезда осветит.

Ты всегда можешь быть силен,

Голос возвысь с рассвета лучом.

Многие пони невольно подались навстречу, протягивая к синеперой грифине передние ноги. На их лицах читались умиротворение и решимость. Лампы Стойла стали затухать вместе с последними словами Гильды, чей голос становился все тише, не теряя при этом своей красоты. Довольная Роза подмигнула Грею из-за своего пульта.

До рассвета лишь сердца удар,

До надежды лишь солнца пожар!

Гильда вновь опустила голову и крылья, полностью погрузившись в музыку. Чарующая мелодия еще играла какое-то время, но вскоре и она сошла на нет. Остались лишь тишина и мерцающий звездный свет, окружающий зал.

Лайт с Греем нежно соприкоснулись носами и медленно прикрыли глаза под последние слова певицы. Вместе со всеми они простояли так несколько секунд в полной тишине, после чего медленно подняли мордочки. Кобылка послала жеребцу теплую улыбку, а пегас в ответ нежно потерся носом и с неохотой отпустил единорожку. В следующий момент атриум залил свет ламп Стойла и заполнил нарастающий гул, в котором смешались возбужденный топот копыт и радостные одобрительные крики.

Грей вместе с довольно улыбающейся Лайт подошел к замершей на сцене грифине.

— У тебя такой прекрасный голос! — восхищенно вздохнула Лайт.

— Кажется, ты все-таки смогла убедить меня, Гильда! — весело воскликнул Грей.

— Спасибо, я очень рада, что вам понравилось. — Полуорлица сильно покраснела и выглядела здорово смущенной такой бурей аплодисментов. — А теперь мне срочно нужно напиться!

— Неужели тебе так нужен алкоголь? — с помрачневшей мордой спросила Лайт.

— Иначе у меня просто сердце из груди выскочит от восторга. — Грифина шумно вздохнула и решительно направилась к напиткам, с каждым шагом все больше и больше обрастая шлейфом из фанатов. Каждый пони хотел дотронуться до звезды вечера, обнять или похлопать по плечу.

— Неужели это говорит та, кто всего несколько недель назад упилась сидром и очнулась в чужой постели? — пустил шпильку Грей.

Единорожка тут же залилась краской, поспешно опуская глаза.

— Ну... — Она на мгновение замолкла, но затем вскинула мордочку, показывая язык. — Так вот же оно – доказательство моих слов!

Грей ехидно фыркнул и решил не ввязываться в спор. Гораздо заманчивей оказалось перехватить язык кобылки губами и слиться с ней в страстном поцелуе, во время которого будто выпадаешь из потока времени. К реальности двух пони вернула Роза – пшеничная пегаска выскочила словно из ниоткуда и сжала сладкую парочку в крепких объятиях.

— Смотрю, вы тут веселитесь вовсю! — воскликнула кобылка.

— Роза! — Лайт стремительно покраснела и поспешила отступить от жеребца. — А как же музыка?

— А, ничего с ней не случится. — Крылатая пони равнодушно махнула крылом. — Я оставила Харпера присматривать за музыкальным терминалом. В конце концов, мне тоже хочется повеселиться!

С этими словами Роза подхватила Лайт и закружила ее в шутливом танце. Вскоре все пони весело смеялись, совершенно позабыв о внешнем мире.

— Я предлагаю нам троим покинуть это место, — подчеркнуто серьезным тоном проговорила пегаска.

— Полностью согласен! — закивал Грей. — Нам определенно есть что обсудить в приватной обстановке.

Густо покрасневшая (в который раз за этот день) Лайт смогла лишь кивнуть и последовать за двумя перешучивающимися пони. Их ждала удивительная ночь, полная яркого удовольствия и незабываемого наслаждения.

***

Грей тихонько застонал, медленно разлепляя глаза и глядя в потолок. Он чувствовал себя очень странно, но не мог понять причины. К тому же от самокопания его здорово отвлекали две растрепанные кобылки, прижавшиеся своими теплыми телами к бокам жеребца. Услышав голос пегаса, они сонно завозились у него под крыльями. Грей тепло улыбнулся и постарался ухватить ухо слишком близко придвинувшейся Розы.

Пегаска весело фыркнула и, не открывая глаз, начала елозить передним копытом по телу любимого.

— М... — Она на мгновение замерла. — О, Лайт, ты уже проснулась.

С другой стороны завозилась единорожка, обхватывая Грея сбоку передними копытами и прижимая его к грудке.

— Я сплю-у-у... Не отодвигайся, Роза... Ты те-еплая... — Лайт широко зевнула.

— Обязательно, дорогуша! — Роза начала вжиматься в растерянного жеребца.

— Эй-эй! Что вы делаете?! — завопил Грей, стискиваемый с двух сторон сонными кобылками. — Я, конечно, не против, но мне уже нечем дышать!

— Грей? — Роза замерла. — Какой у тебя странный голос...

Она медленно открыла глаза и изумленно уставилась на своего жеребца, раскрыв рот.

— Ты же вроде был с нами в кровати? Уже вста-а-а?! — единорожка поперхнулась и замолкла по примеру крылатой подруги.

Под двумя изумленными взглядами разведчик почувствовал себя очень неудобно. К тому же сказывались последствия ночной попойки, хоть он и старался не злоупотреблять алкоголем. Все тело стало ему словно чужим, крылья будто истончились, а орган между ног не ощущался вообще.

«Нужно меньше пить».

— Да что с вами такое? — Грей повысил тон и тут же замолк, приложив копыта ко рту. Его голос стал гораздо более красивым и мелодичным, больше подходя молодой кобылке, но никак не жеребцу. Роза, немного оправившаяся от шока, протянула любимому небольшое зеркало. Он принял его дрожащими изящными копытами. С отражения на разведчика смотрела взъерошенная, слегка помятая серая кобылка с очень удивленными глазами.

— Какого Дискорда! — воскликнула потрясенная пегаска, легшая спать жеребцом.

***

«Хэй всем слушателям! Несравненный DJ Pon3 снова с вами на волне своей собственной радиостанции! «Старина Пон, где же ты был? Почему мы так долго не слышали твоего прекрасного голоса», – спросите вы? Ответ же очень прост – гребаная война, которая никогда не меняется! Это настоящая цепная реакция, дети мои! Вооруженные стычки между всевозможными кланами грифонов происходят по всей территории Эквестрийской Пустоши! Несколько из них прекратили свое существование, а из их пепла уже успели появиться новые! Как вам названия «Боевые Содомиты» и «Ва-а-а-а-а-агх»? Честное слово, я мечтаю познакомиться с их авторами! Нет, не подумайте, ваш обожаемый диджей очень даже любит кобылок, просто меня вот уже третий день не отпускает дикий ржач.

Но давайте перейдем к последним новостям, которых накопилось очень даже! Хотелось бы сразу расправиться с грифонами, поскольку эти пернатые мне не слишком-то нравятся, поэтому я просто приведу краткую сводку. Белые Щиты понесли серьезные потери в битве с кланом Зимней Вьюги и были вынуждены отступить назад в горы, бросив с таким трудом завоеванную обсерваторию. Поздравляю победителей с новым теплым местечком!

Алые Клювы совершили вероломное нападение на обитель Ока Небес. Поверить не могу, что кому-то могли помешать эти задохлики, кормящиеся от мелких деревень и стад браминов. Большинство бойцов синеперых погибло, остальные разлетелись или попали в плен, где над ними жестоко издевались несколько дней. Судьба Старейшины клана неизвестна.

Перед следующей новостью хочу предупредить своих слушателей – нет, это не колонка юмора, просто очередной идиот не смог придумать адекватного названия. Клан Йар-ар-ар атаковал патрули Стального Пера. Этим воробушкам показалось, что защитники торговцев-мусорщиков совершенно не опасны. Ха! Обломитесь! Ох, и славно же вломили этим идиотам стальноперые! Немногочисленных выживших гнали до самой границы территории Стальных Рейнджеров, где их с радостью посбивали из тяжелых пулеметов. Да воцарится Гармония!

А теперь перейдем к чему-то гораздо более серьезному, чем очередные разборки между воинственными грифонами. Войска Левандерского Союза наконец-то встретились с ордой Мастеров. Завязалось сражение, и какое! Танки и сотни стрелков с обеих сторон! У Торгового Союза преимущество в технике и оружии, а на стороне Мастеров выступали сразу два клана грифонов, несколько наемных отрядов и огромная туча рейдеров, то есть их парни реально умеют убивать! Месиво длилось больше суток. Под конец в ход пошли даже копыта и рога! Особенно выделился бизон с кликухой Молот, затоптавший троих солдат в легкой броне. На пули ему было глубоко насрать, а в ближнем бою этому монстру просто нет равных. И его враги дрогнули! К сожалению одних и радости других, левандерцы потерпели сокрушительное поражение! Немногочисленные выжившие поддались панике и применили тактику «стратегического отступления». Иными словами – эти трусы дали деру, бросив уцелевшую технику!

По непроверенным данным, сейчас в копытах Мастеров появилось по крайней мере три рабочих танка и еще с десяток разбитых к хренам. Мне хочется сказать лишь одно – да вы просто ебанулись! ЛТС теперь в глубокой заднице. Остатки их сил защищают наиболее крупные и важные города, бросив остальных на произвол судьбы. Теперь Мастера знатно пополнят коллекцию своих рабов, а жирные извращенцы получат новых рабынь. Первые ловчие отряды уже принесли своим хозяевам богатую добычу, и кто знает, что будет впереди. Если Стальные Рейнджеры не вмешаются, то вся восточная часть сектора окажется в глубокой заднице. Но нет худа без добра! Отныне Мастера лишились своего главного снабженца оружием и боеприпасами. Торговый Дом Тандерлейн наотрез отказался сотрудничать с работорговцами, пригрозив в случае войны ударить своими собственными танками. Силу их словам придают сразу два зебринских племени, вставших под знамена пегаса-дашита. Мое чутье подсказывает мне, что это все еще только начало!

Тем временем огромная стая кровокрылов, о которых я рассказывал несколько эфиров назад, продвинулась далеко на юг. Создается ощущение, будто их ведут точно в направлении пустыни. «Пон, дорогой, у тебя не случился тепловой удар? Ведь этих тварей до сих пор никто не смог приручить!» Отличный вопрос! Подумайте сами – стая спокойно миновала два поселения, а над третьим просто пролетела, не обращая никакого внимания на бегущую в панике еду. Если у вас есть другое объяснение такому нетипичному поведению – отправьте мне весточку! А вообще, грустно мне, дети мои.

Прошло больше сотни лет, а мы все никак не навоюемся. Где та самая Эквестрия, в которой все были беззаботны и веселы? Где радость, солнце, улыбки, вашу мать? Почему никто не пытается ничего исправить? Все только и могут, что сидеть по своим норам и трястись за кусок гнилого сена. И даже я ничем не отличаюсь от других. Да ну вас, пойду лучше к своей новой помощнице. Небось, уже заждалась старого усталого диджея. А вы возвращайтесь к своим кровавым делам и послушайте песню о старых временах. Следующий эфир завтра в полдень. Злобный смех за кадром. Ха-а! Вы будете слушать эту долбаную песню двенадцать часов подряд!»