S03E05
На крыльях Чумы Каре

Под ликом Смерти

− Инсценировка? – Первый раз с начала всей истории с предзнаменованиями Шарпенд Страйк выглядел совершенно озадаченным. – Погоди, погоди… Правильно ли я тебя понял? Ты считаешь, что Предвестники – фальшивка? Обычные пони в костюмах?

− Я понимаю, что это похоже на бред… − начала Твайлайт, но ее оборвал горящий праведным гневом Теллер.

− Не просто похоже! Это и есть бред! – громогласно заявил ученый, уничижительно глядя на кобылку. – Как, скажите на милость, можно сымитировать то, чему жители Эквестрии стали свидетелями за последние несколько дней? Объятого проклятым пламенем Предвестника Войны, Голод в сопровождении исторгнутых им стай параспрайтов…

− Пожалуйста, выслушайте меня, − терпеливо выслушав претензии профессора, попросила ученица Селестии. – На месте появления Войны мы со Спайком обнаружили вот это.

Подошедший дракончик протянул Страйку маленький флакончик, на самом дне которого янтарно поблескивала капля огнесмеси, а Твайлайт продолжила:

− Доктор Теллер, скажите, вы пытались провести анализ состава пламени, выдыхаемого Войной?

− Конечно нет! – фыркнул единорог. – Просто потому, что это не имеет никакого смысла! Все равно что измерять содержание дерева в корпусе повозки, чтобы понять, что перед тобой именно повозка!

− А мы попытались! – твердо произнесла волшебница. – То, что вы видите в сосуде – воспламеняющаяся жидкость. Какой смысл духу ее использовать?

− Да что вы мелете?.. – возмутился было Теллер, но договорить ему не дал внимательно рассматривающий флакон Страйк.

− Погодите-ка, док, − задумчиво проговорил гвардеец. – В словах нашей коллеги есть зерно истины.

− О чем вы? – раздраженно покосился на пегаса ученый, не решаясь, тем не менее, сразу кидаться на него с обвинениями в абсолютной некомпетентности.

− Я уже видел нечто похожее, − кивнул Шарп на содержимое стеклянного пузырька. – Помните, я рассказывал о конфликте между грифонами и минотаврами? Я тогда упоминал, что последние оказались куда более подкованными в техническом оснащении своих воздушных судов, устанавливая на них современное вооружение. Так вот: с недавних пор грифоны пошли по их стопам и создали несколько весьма эффективных образцов оружия, среди которых была установка под названием «Воля дракона». По сути – корабельный огнемет, способный на расстоянии в корпус превратить вражеское судно в обгорелую головешку. И знаете, что самое интересное?

Выдержав театральную паузу, жеребец поднес образец огнесмеси практически к самому носу Теллера.

− «Воля дракона» заправлялась чем-то очень напоминающим имеющуюся у нас жидкость!

Было видно, что ученый готов сорваться на крик, защищая свою теорию, но неожиданно он взял себя в копыта, пару раз вздохнул и сделал то, чего напряженно наблюдавшая за диалогом Твайлайт от него не совсем ожидала – попытался оценить предложенную оппонентом гипотезу с точки зрения логики.

− Прошу прощения, мистер Страйк, но вы сказали, что это оружие предназначено для размещения на воздушном судне, − спокойно отметил Теллер. – Не означает ли это, что оно слишком велико, чтобы его смог использовать обычный пони?

Шарп, не меньше Твайлайт удивленный попыткой профессора мыслить конструктивно, ответил не сразу.

− Да, пока что это самое слабое место моей теории, − наконец ответил он. – У меня в голове не укладывается, как можно уменьшить корабельный огнемет до нужных размеров, но это может являться издержками качества головы. Попробую запросить кантерлотские технические архивы, может там есть сведения о работах в нужном направлении. А пока надо подумать, как еще можно объяснить остальные способности светлячка…

− Да почему!!! – взорвался Теллер, не выдержав, и уже откровенно закричал на гвардейца. – Почему, во имя Селестии, вы, Шарп, готовы с легкостью отбросить стройную, соответствующую научным канонам теорию после получения единственной, практически взятой с потолка детали?!

− Странно, я думал, ответ очевиден, − совершенно невозмутимо парировал Страйк. – Ваша стройная теория предрекает возможный конец света. И, несмотря на то, что мне понятен ваш энтузиазм в желании понаблюдать такое редкое явление, лично я с легкостью бы обошелся без подобного опыта. Именно поэтому мы сейчас соберем всех оставшихся членов группы и сильно постараемся окончательно опровергнуть вашу гипотезу!

***

− Итак, из необъясненных способностей Войны у нас остались: внешность, горящие грива и хвост, хор голосов, сопровождавший его, и непонятный способ перемещения, − подытожил Шарпенд, оглядывая всех собравшихся. – С внешностью, положим, все понятно: ее наверняка можно сымитировать с помощью грима. Как насчет остального?

− Ну, огненная грива для нас тоже не новость, − усмехнулся Спайк и легонько толкнул локтем сидящую рядом с ним Твайлайт. – Припоминаешь?

− Да, конечно, − покраснела волшебница. – Был со мной подобный … случай, только тогда имел место спонтанный выброс магии. Но я не вижу причин, не дающих талантливому магу сотворить контролируемое заклинание такого рода.

− А я почувствовал только магию пони на месте появления Предвестника, − с готовностью поддержал подругу дракончик.

− А насколько вы опытны в определении типа магии?.. – попытался задать вопрос раздраженный Теллер, но его прервал Страйк, намеренный не дать разгореться очередному спору.

− Док, мы обсудим компетентность Спайка позже, − отрезал он. – Продолжим. На повестке хор павших воинов. У кого есть предложения?

− Может, он использовал какое-то заклинание? Наложил иллюзию? – неуверенно предложила Флаттершай, глядя на Твайлайт как на главного специалиста по чарам.

− Лично я подобных заклинаний не знаю, − немного поколебавшись, ответила волшебница. – К тому же, в одиночку такую иллюзию не сотворить, если ты не аликорн. А группа… В комплексных чарах я совсем не разбираюсь, но считаю, что это слишком сложно. Голоса слышали множество пони, их всех пришлось бы держать под контролем.

− В общем, сомнительно, − подвел черту Шарп. – Еще мысли?

Пару минут в библиотеке было тихо. Твайлайт лихорадочно перелистовала какую-то книгу в поисках ответов, Рэрити и Флаттершай что-то тихо обсуждали, а Теллер продолжал смотреть на всех исподлобья, надувшись.

− Слушайте, у меня есть идея. Кажется… − непривычно замявшись, подняла копыто Рэйнбоу. Смутившись еще больше, когда взгляды всех присутствующих обратились в ее сторону, она все же продолжила: − Что если Война использовал какую-нибудь акустическую систему? Знаете, наподобие той, которая применяется в Клаудсдэйле комментаторами соревнований.

Носительницы Элементов переглянулись, не сговариваясь вспомнив конкурс Лучших Юных Летунов, на котором их общая подруга спасла Рэрити и команду Вандерболтов. Теоретически, подобная система могла создать нужный эффект.

− Неплохая мысль, − оживился Шарп. – Возможно, у светлячка была группа поддержки, и они могли оставить следы: вряд ли нужную аппаратуру можно было доставить незаметно. Еще один плюс в копилку теории заговора. Осталось предположить, как Война передвигался. Признаться, у меня нет ни малейшей идеи, как он оставил обнаруженные нами следы.

− Какое-нибудь устройство наподобие того, что Пинки построила, − высказалась Рэрити, пожав плечами. – То, с винтом.

− Красиво, и вписывается в концепцию технических устройств, − задумался над ее предположением Страйк, − но тут есть проблема. Если верить построенной гипотезе, нашему «предвестнику» и так пришлось таскать на себе костюм, кучу бутафорского оружия и огнемет неизвестной конструкции. Вкупе с предполагаемым воздушным устройством, не слишком ли большой вес выходит? Да и незаметно такую штуку не вышло бы разместить, ее действие заметили бы под конец, не говоря уже о том, что включение подобного агрегата наверняка сильно изменило бы картину следов.

Снова повисла пауза, которую совершенно неожиданно прервал Теллер.

− Помнится мне, вы говорили, что перед исчезновением Предвестник ярко вспыхнул, заставив вас зажмуриться, − медленно проговорил единорог. Твайлайт осторожно кивнула, подтверждая сказанное. – Голод, судя по показаниям жителей Эпллузы, исчез в облаке параспрайтов. Что если эти действия служили как раз для прикрытия их отхода, и при этом сработала какая-нибудь другая схема эвакуации? Например, Предвестников забрал скрывавшийся до нужного момента пегас?

Слова ученого произвели в библиотеке эффект Радужного Удара. Все заговорили одновременно, оживленно обсуждая новую догадку. Глаза Шарпа просветлели.

− Гнилое сено, а ведь правда! – зачарованно бормотал он. – Тогда становится понятно отсутствие характерных следов взлета или телепортации! Другой пегас, какая-нибудь подвесная…

Внезапно замолчав, гвардеец взглянул на все еще выглядевшего недовольным Теллера.

− Почему, док? – спросил пегас. – Мне казалось, вы не особо заинтересованы в успехе нашей версии.

− Мистер Страйк, несмотря на мой, как вы изволили выразиться, энтузиазм, − ядовито усмехнулся профессор, − конец цивилизации для меня – не самое выгодное завершение научной карьеры. Что бы вы себе ни думали, умирать я не хочу, пусть даже в свете всеобщего признания. Однако если я окажусь прав, то напоследок не упущу возможности позлорадствовать, так и знайте!

Гвардеец искренне засмеялся и хлопнул единорога по плечу.

− Годится! – сказал он. – Ладно, у нас есть рабочая гипотеза, господа. Пора начинать ее проверку. Заодно сориентируем остальную часть группы, пусть поразмыслят над фокусами Голода…

***

− Ох, лунная эссенция, вот это поворот! – не сумела сдержать удивленный возглас Грим, прочитав сообщение, возникшее в сквозном блокноте. Из соседней комнаты в офисе шерифа, любезно предоставленном группе в качестве временной базы самим Сильвер Старом, показались Эплджек и Пинки Пай, заинтересовавшиеся причиной такой бурной реакции ночной пони.

− Что случилось? – с ноткой беспокойства спросила фермерша, у которой сообщения, приходящие по блокнотам, уже перестали ассоциироваться с чем-то хорошим. В ответ Клауд молча протянула коллегам тетрадь и стала наблюдать, как потрясенно расширяются их глаза по мере прочтения.

− Ничего себе! – протянула Эплджек. – Признаюсь, такого я не ожидала. Грим, а ты что по этому поводу думаешь?

− Догадка про передвижение Предвестников очень хороша! – с чувством высказалась стражница, прохаживаясь туда-сюда по дощатому полу конторы. – Это единственное приемлемое объяснение картины следов, если отбросить сверхъестественные причины. Как, Дискорд побери, мы раньше до этого не додумались?!

− Ну, это просто, − невозмутимо заявила Пинки, мгновенно завладев вниманием остальных. – Мы приняли на веру, что имеем дело с жуткими духами, и не пытались объяснить то, что они вытворяли, с обычной точки зрения.

Грим с Эплджек переглянулись, потрясенные тем, с какой скоростью розовая пони перестроилась.

− Ладно, корить себя будем позже, − заявила деятельная Клауд. – Сейчас нужно поразмыслить над тем, как Предвестник Голода или кто он там умудрился провернуть все это. С перемещением теперь понятно, с костюмом тоже…

− Погоди-ка, − остановила кобылку фермерша, − не торопись насчет костюма. Как насчет параспрайтов, которых он изрыгнул?

− Он мог спрятать их в какой-нибудь мешок, − подключилась к рассуждениям Пинки, нетерпеливо подпрыгивая на одном месте. – Соединить его горловину с маской на своем костюме и выпустить в нужный момент.

− Такое количество? – усомнилась Эплджек. – По рассказу Брэйберна, параспрайтов были сотни. Они бы просто не влезли в его экипировку.

Подруги, не сговариваясь, повернулись к следопыту, надеясь, что она разрешит их спор.

− Давайте за мной, − хитро улыбнувшись, сказала Грим. – У меня есть мысль, нужно ее проверить.

***

− Вот оно! – торжествующе выкрикнула ночная пони, указывая копытом на землю.

Оставив фразу про мысль, требующую проверки, без каких-либо пояснений, Клауд увлекла носительниц Элементов за собой на поиски Брэйберна. Обнаружив кузена Эплджек за работой по восстановлению пострадавшего сада, Грим долго и дотошно расспрашивала его про появление параспрайтов, попросив абстрагироваться от фигуры Предвестника. После нескольких неудачных попыток, в ходе которых жеребец то и дело срывался на обсуждение монстра, оказалось, что было еще как минимум два направления, откуда в воздух поднялись стаи паразитов. В одном из указанных направлений и отправилась стражница в сопровождении все еще недоумевающих товарищей по команде. Наконец, на вершине холма, примыкающего к границе сада, поиски Грим подошли к логическому завершению.

− То, что надо, − повторила она, опуская фонарь пониже и освещая находку: стремительно темнело, и разглядеть что-либо без дополнительного освещения становилось проблематичным.

− Слушай, может, объяснишь? – попросила несколько растерянная Эплджек, от которой пока ускользал смысл действий следопыта.

− Это – след от повозки, − показала Клауд на еле заметную в пыльной земле колею. – Обратите внимание на это место: сзади скала, гребень холма зарос кустами. Идеально для скрытного размещения. Повозка простояла недолго, и, хотя доказательств нам уже не найти, я спорить готова, что именно с нее группа поддержки нашего «предвестника» выпустила часть параспрайтов. Второе место, указанное твоим кузеном, по моим прикидкам, расположено прямо напротив нашей позиции.

− Выходит, некто, исполнявший роль Голода, выпустил всего лишь малую часть роя, − задумалась Эплджек, − а две группы, расположившиеся на холмах, открыли клетки одновременно с ним. В итоге Брэйберну и остальным показалось, что в Предвестнике поместилось огромное количество параспрайтов.

− Вроде того, − согласилась ночная пони с ходом мысли фермерши.

− Осталось только понять, почему параспрайты не реагировали на музыку, но слушались этого обманщика, − напомнила Пинки.

− А нужно ли нам это? – засомневалась Эплджек. – Мы уже нашли подтверждение того, что нас дурачили, зачем отвлекаться?

− Может, такое знание нам и пригодится. Или нет, − после недолгого раздумья так и не пришла к заключению Грим. – Давайте возвращаться в офис шерифа, напишем письмо Шарпу. Додумаемся по дороге до способа управления – хорошо, нет – обойдемся.

− Отлично, − облегченно вздохнула Эплджек. – Честно говоря, мне уже просто до ужаса надоели эти летающие, прожорливые, размножающиеся…

− Стоп! – вдруг воскликнула Пинки Пай, замерев на месте так резко, что шедшая позади нее фермерша еле успела затормозить, избегая столкновения. – Точно… Размножающиеся... Вот что не давало мне покоя все это время!

− О чем ты? – повернулась к розовой пони возглавлявшая импровизированную процессию Клауд.

− Захваченный параспрайт! – возбужденно проговорила Пинки. – Он ведь поел перед тем, как его нашли, верно?

Грим согласно кивнула, все еще не понимая, к чему ее коллега клонит.

− Почему же тогда он еще не размножился? – веско бросила Пинки и выразительно посмотрела на товарищей.

Теперь замерли, ошеломленные, уже Клауд с Эплджек, пытаясь понять, как такая важная деталь ускользнула от их внимания.

− Стоит ускориться, − выдохнула стражница и, сорвавшись с места, бросилась в сторону города.

***

− Я готова выслушать предложения, − Клауд склонилась над клеткой, рассматривая крылатого паразита, который злобно разглядывал ее в ответ.

− О, я знаю, знаю! – заговорщицки заулыбалась Пинки Пай. – Это – новая порода, которую вывели специально для этой аферы!

− Не дай Луна! – Грим аж передернуло, стоило ей представить подобное. – Только доморощенных селекционеров нам для полного счастья не хватало! И вообще, слишком сложно, как по мне.

− Может, магия? – хмыкнула Эплджек. – После того, как заклинание Твайлайт заставило рой параспрайтов начать пожирать Понивилль, я уже ничему не удивлюсь!

В ответ на это стражница извлекла из седельной сумки небольшую металлическую флягу и, ловко подцепив крышку накопытником, вытащила ее из горлышка.

− Стандартный нейтрализатор проклятий, − разъяснила она. – Входит в наш базовый комплект снаряжения. Не работает со многими специализированными чарами, но неплохо снимает или облегчает последствия обычных. Можем попробовать дать ему порцию.

Внешне действие напитка никак на параспрайте не сказалось, но, стоило Эплджек скормить ему пару яблок, как тот заметался, задергался, и уже через мгновение в клетке оказался его сородич… Совершенно обычный, ярко-зеленого цвета, с привычными фасеточными глазами! Пинки Пай тут же поднесла к губам гармошку и заиграла мелодию, под которую новорожденный начал ритмично двигаться, пытаясь приблизиться к источнику музыки.

− Попались! – хищно усмехнулась Грим и направилась к письменному столу. – Пора поделиться успехами.

***

− Знаете, кем бы ни был придумавший эту схему, − уважительно протянул Шарп, читая послание из Эпллузы, − я одновременно восхищаюсь им и желаю ему мучительной смерти. Не представляю, как можно такое выдумать!

Остальные члены команды, которым гвардеец зачитал письмо вслух, поддержали его позицию единодушным гулом.

− Правильно ли я понял? – уточнил Теллер, который, судя по виду, уже и думать забыл о провале своей теории о Предвестниках, увлеченный новыми данными. – Некто собрал стаю параспрайтов, перекрасил их, обработал какими-то чарами… Скажем, замедляющими обмен веществ. Ну, чтобы не давать им быстро размножаться. Плюс, некое заклинание, ограничившее их органы чувств так, чтобы они перестали слышать музыку, но остались восприимчивы к звукам другого диапазона. Таким, которые пони не способны улавливать…

− Как у летучих мышей, − вставила Флаттершай. – Они охотятся, издавая неслышимый нами писк и ориентируясь на его отражение.

− Да, да, − улыбнувшись желтой кобылке, закивал единорог. – После того, как параспрайты выполнили свою работу, этот некто, изображавший Предвестника Голода, собрал их вокруг себя. Под прикрытием роя он его партнер-пегас смогли легко покинуть Эпллузу… Чтоб мне перебирать весь кантерлотский исторический архив без магии, это гениально! Преступно, безусловно, но гениально.

− Хорошо, мы примерно поняли, как наш умник это провернул, − одобрительно усмехнувшись последней реплике ученого, сказала Рэйнбоу Дэш. – Не пора ли подумать над тем, кто он и зачем это делает?

− Сдается мне, мы уже отвечали на вопрос «зачем», − заметила Рэрити. – Переговоры.

− В точку, − согласился с мнением модельерши Страйк. – Все упирается в эти дискордовы переговоры! Просто раньше мы смотрели на дело не с той стороны. Наш конспиратор, очевидно, собрался их сорвать.

− Притормозите-ка, − нахмурился над чем-то задумавшийся Спайк. – Вам не кажется, что как-то все слишком сложно? Зачем вообще было косить под древнюю легенду? Неужели попроще способа не нашлось?

− Признаю, для меня это тоже загадка, − признался после паузы Шарпенд. – Тут важно помнить, что наш противник очень хитер, мы можем просто не понимать каких-то его скрытых мотивов… Что там происходит?

Действительно, за стенами библиотеки раздавался ранее незамеченный странный шум, в котором прислушавшаяся Твайлайт различила голоса жителей Понивилля и топот множества копыт. Подойдя к одному из окон и приоткрыв его, волшебница выглянула на улицу, чтобы увидеть, как чем-то взволнованные пони стекаются к центральной площади города.

− В чем дело? – недоуменно спросила Твайлайт у пробегавшей мимо Лили, догонявшей своих подруг.

− Ужас, ужас! – запричитала цветочница, запыхавшись. – Предвестники… Мрачные предзнаменования… На площади…

Оставив ученицу Селестии размышлять над сказанным, розовая кобылка бросилась за прилично удалившимися Дейзи и Розой.

− Думаю, я не единственный, кому все это не нравится, − предположил бесшумно возникший за спиной Твайлайт Шарп. – Стоит проверить.

***

В городе намечалось нечто глобальное. Поднявшаяся над улицами Понивилля Рэйбоу рассказала, что на центральной площади разместилась большая, ярко освещенная сцена, вокруг которой уже собралось чуть ли не все население. Вскоре признаки серьезной подготовки стали заметны и тем, кто остался на земле. То и дело сквозь лабиринт переулков пробивались разноцветные лучи: от насыщенных, уверенно задающих общий тон до мягких, фоновых, едва заметных; от теплых кроваво-красных до холодных, застывших прозрачными льдинками синих и голубых. До ушей Твайлайт донеслись усиленные магией слова, поддержанные торжественной музыкой.

− … и вы, жители Понивилля, в самый важный момент оказались в неведении! От вас скрывали важнейшие сведения! И сделали это те, кому вы безгранично доверяли! Но я считаю, что вы имеете право знать!..

Голос показался волшебнице смутно знакомым, но мечущееся между зданиями эхо не давало ей прислушаться и разобраться. После нескольких неудачных попыток она решила набраться терпения и дождаться момента, когда говорящий окажется в поле зрения.

− Война! – раздался подобный боевому кличу возглас.

Музыка завибрировала оглушительным крещендо, темнеющее небо засияло раскаленными углями и вверх, озаряя улицы искрящимся огнем, взвился огромный фейерверк, в котором носительницы Элементов без труда узнали Войну. Призрачный Предвестник поднял голову и выдохнул облако из мириадов сверкающих ярко-алых блесток.

− Голод!

− Так, похоже, о секретности нашей миссии придется забыть, − пробурчал Шарп. – Давайте-ка ускоримся, не терпится познакомится с этим … правдорубом.

Вслед за Войной в небо поднялся переливающийся второй Предвестник, тело которого горело светом далеких холодных звезд. Он встал на дыбы, осыпаясь водопадом синих, наполненных магией снежинок, мгновенно превративших площадь в ощетинившуюся тенями ночную сказку.

− Чума!

− Что-то мне все это напоминает… − прищурился Спайк, разглядывая разыгрывающееся над Понивиллем представление.

Поток сияющей раскаленным золотом магии завился спиралью и распустился великолепным цветком, в бутоне которого раскрылись крылья полупрозрачной Чумы. Дождь сверкающих искр пролился на застывших в смеси ужаса и благоговения пони.

− И только я могу помочь вам в этот миг растерянности, спасти вас от страшной напасти, против которой никто не рискнул выступить!..

− Действительно, снова дежавю, − согласилась с мнением дракончика Рэрити. – Где-то мы уже слышали нечто похожее…

− Только я осмелюсь встретиться с величайшим ужасом нашего времени и изгнать его, дабы спасти всю нашу цивилизацию! Бросить вызов страшным порождениям самых потаенных кошмаров и выйти из сражения победителем!

− Нет, − удивленно заморгала Твайлайт, которую посетила какая-то догадка. – Не может быть…

− Я, величайший единорог в Эквестрии, владеющий изумительной, поражающей воображение магией! – на сцене, в самом перекрестье световых лучей возникла светло-голубая кобылка в усеянном звездами плаще. – Я – Великая и Могучая Трикси!

− Да вы, должно быть, шутите! – высказала всеобщее мнение Рэйнбоу Дэш.