Автор рисунка: Noben
Глава 3 — Встреча Глава 5 — Знакомство

Глава 4 — Вечеринка!

Элитное подразделение Анклава отправляет своих бойцов в погоню за дезертиром. Бойцы разведки быстры, сильны и смертельно опасны. Что смогут противопоставить им голодный пегас и уставшая единорожка?

Сумерки опускались на руины Шайвиля, ласково укрыв разрушенные здания покрывалом темноты. Немногочисленные радтараканы спешили закопаться поглубже в песок, в то время как гигантские кротокрысы покидали свои норы и выходили на ночную охоту. В этом заброшенном месте странная помесь двух грызунов стала доминирующим видом, не встречая какой-либо конкуренции.

Десятки лет лишь ветер пустыни становился гостем покинутых зданий, постепенно засыпая их песком и разрушая каменные стены. Иногда он играл пустыми черепами убитых зебр и пони как хуфбольными мячами, время от времени перекатывая их в разные стороны. Десятки лет ничто не тревожило покой маленького городка до того дня, когда один серошерстый пегас не выбрал его своим укрытием.

Легкое, практически неуловимое хлопанье крыльев возвестило о прибытии во двор многострадального дома новых участников событий. Черная броня, зеркальные забрала шлемов и скорпионьи жала на хвостах не оставляли сомнений в принадлежности гостей – принявшие на себя функцию карателей разведчики Анклава. Они явно знали свое дело: часть отряда рассредоточилась и приготовилась к стрельбе, пока другая занималась исследованием местности. Брезгливо осмотрев трупы земнопони, один из пегасов подал голос:

— Это явно работа нашей цели. Трупы еще свежие, он не мог далеко уйти. — Слова жеребца вызвали молчаливое одобрение, лишь алогривая пегаска, недавняя выпускница Летной Академии, возразила:

— Ты уверен? Три трупа, всех убили хвостом. Это могло быть одно из наших Крыльев. Конечно, у нас крутой командир, но в одиночку положить столько сильных, вооруженных жеребцов...

— У нас БЫЛ крутой командир, Роза, — протестующе вскинулся третий член отряда, совсем недавно сбросивший с перьев первый пух. — Дезертир не может командовать Разведывательным Крылом Анклава! Его участь решена!

— Но я всего лишь хотела сказать...

— Хватит! — гаркнул неприметный пегас, державшийся чуть в стороне и внимательно осматривавший окна. — Нет сомнений в явном почерке беглеца: максимальная экономия боеприпасов, надежные удары, мучительная смерть жертв. — Брезгливый жест в сторону изрешеченного трупа. — А вот этого использовали в качестве щита. Все уже успели забыть заварушку в Тейлинге?

— Ты прав, наша цель была здесь. Возможно, он где-то неподалеку или вообще укрылся в доме. Роза и Грин остаются снаружи, контролируйте окна, он вполне может выскочить и попытаться смыться, увидев нас. Остальные идут со мной. — Услышав команду массивного пони, пегаска и недавний жеребенок синхронно кивнули. Роза взлетела на крышу дома и приготовилась к стрельбе из двух стандартных лазерных винтовок. Грину, исполнявшему в отряде функцию снайпера, с выбором позиции пришлось сложнее. После минутных поисков жеребец устроился на водонапорной башне и направил прицел антимех-винтовки в сторону окон.

— Проверка связи, жду отчета.

— Грин на связи, вышел на позицию. Выходы из дома под контролем.

— Стрим на связи, к бою готов.

— Роза на связи, вышла на позицию, крыша под контролем.

— Тистл на связи, к бою готов.

Выслушав доклады, массивный пегас кивнул и повел оставшихся пони в дом, напряженно следя за показаниями интерфейса. Практически неразличимые для невооруженного глаза, в совершенстве вымуштрованные крылатые пони были идеальным инструментом Анклава. Они способны незаметно подойти и ликвидировать любую цель, вот только их бывший командир всегда славился изворотливостью и изобретательностью в плане ловушек.

— Приступить к выполнению операции. — Несмотря на кажущееся спокойствие, Саммер, назначенный командиром Крыла вместо опального Грея, здорово нервничал. В отличие от него, серый пегас был настоящим лидером, умеющим принимать правильные решения, благодаря которым отряд раз за разом возвращался с заданий сухим из воды. Эти трупы вполне могли оказаться особо хитрой и неприятной ловушкой.

Цокот металлических копыт эхом отражался от каменных стен. Черная броня прекрасно скрывала силуэты разведчиков, но ничего не могла поделать со звуком. Не помогали даже учебные курсы по тихой ходьбе – Саммер страдал из-за своей комплекции, Тистл дал экзаменатору взятку, а Стрима освободили от занятий влиятельные родители.

Троица пегасов осторожно пробиралась по темному коридору. Интегрированные в шлем датчики исправно сканировали пространство, выискивая цели. Разработчики интерфейса постарались на славу, вот только стандартная броня рядового бойца не включала в себя ПНВ. Там, где Саммер спокойно обходил мусор и тела, Тистл постоянно натыкался на препятствия. Вот и сейчас, налетев на очередной труп, крылатый пони едва не рухнул рядом с ним.

— Твою мать!

— Где?!

— Какого у вас происходит?! — испуганно вклинился в эфир Грин. Молодому пегасу совсем не нравилось оставаться в одиночестве.

— Командир, здесь труп, он убит не из оружия Анклава. Вся грудь прошита зажигательными пулями.

— Я вижу, — раздраженно ответил Саммер. — И что дальше?

— У них могла быть разборка между собой. Да ёбаный Дискорд! Я споткнулся о какую-то палку!

— Сохранять тишину! Мы должны провести разведку, а не устраивать тут балаган!

О следующей находке Тистл известил уже шепотом, медленно попятившись назад:

— Саммер, здесь на лестнице еще останки. Распад от энергомагических зарядов, явно поработали плазменные винтовки или наш хвост. Скольких же он положил?!

— Успокойся, мы вполне можем наткнуться и на его тело, раз уж этих дикарей оказалось так много.

Несмотря на успокаивающие слова, анклавовцы поднимались еще осторожнее, стараясь заметить ловушку, в существовании которой были твердо убеждены. Останки рейдера, погибшего от плазменного залпа, взволновали их еще сильнее. Выругавшись, Саммер отдал приказ:

— Тистл, охраняй лестницу. Стрим, готовь свою пищалку.

Кивнув, зеленогривый пегас застыл на лестничной площадке и демонстративно активировал лазерные винтовки на максимальную мощность луча. Подобные выстрелы сильно изнашивали оружие, да и стандартных батарей хватало всего на пять залпов, зато они могли прожечь даже модифицированную офицерскую броню.

Второй солдат лишь раскрыл хвостовое жало, накапливая в нем заряд. Дождавшись готовности своих подчиненных, новый лидер отряда проверил ремни боевого седла, удерживающего миниатюрный лазерный миниган, после чего смело порысил вперед.

Зеленогривый дождался, пока его товарищи не скроются из виду, после чего снял шлем и вышел на открытое место.

***

Волшебница уже успела прийти в себя и справиться со слабостью в теле, хотя ее самочувствие не слишком-то улучшилось. Ей хотелось просто лечь на грязный пол, закрыть глаза и погрузиться в сладкую дрему. Или доползти до ближайшего кресла, свернуться в нем клубочком и вспоминать родной отсек, пока Принцесса Луна милостиво не заберет измученную пони в свое царство снов. Но нет, одно лишь воспоминание о том, кто она есть, разрушило всякую надежду на подобный отдых. Уж кому, как не ей, знать, что самые убедительные иллюзии порой могут быть разрушены всего одним мановением рога.

Пришлось заставить себя встать на едва дрожащие ноги и пройтись из одного конца комнаты в другой, словно заново обучаясь искусству ходьбы. Как раз вовремя, чтобы выглянуть в окно и увидеть сразу несколько жутких пегасов в черной броне. Кобылка тут же невольно подалась назад, шлепнувшись крупом об пол.

— У меня что, лихорадка? — Волшебница потрогала копытцем лоб и отрицательно помотала головой. — Да нет, все в порядке. Значит, у меня не троится в глазах. Этого еще не хватало! Тут и одного жуткого пегаса более чем достаточно!

Чумазая единорожка не удержалась от еще одного любопытного взгляда на улицу.

Крылатые пони как раз разделились. Двое взлетели на близлежащие крыши, а остальные медленно направились в дом, приготовив оружие.

«Попа-а-ала».

Пони вновь отдалилась от окна, плотно прижимая уши и обдумывая происходящее.

«Прошлый пегас в меня не стрелял, даже проявил дружелюбие. Но эти не кажутся такими мирными. Возьмут и превратят меня в горку пепла! Бр-р...» — Она передернула плечами. В голове словно появился второй внутренний голос, который стал ожесточенно спорить с первым.

— «Надо попробовать сбежать, пока они внутри. Выскочить через другой вход и сделать копыта».

— «Глупая пони! Куда ты побежишь? Дома давно нет, да и в таких зданиях всегда только один выход, который они к тому же стерегут. А летать ты так и не научилась!»

— «Тогда мне нужно спрятаться!»

— «Точно! Залезай под кровать, вдруг они посчитают тебя несмышленым жеребенком? По крайней мере, есть шанс всего-навсего оказаться в рабстве. В ошейнике, зато живой!»

— «М-м-м-может, применить мою…» — От нарастающего волнения волшебница начала запинаться в собственным мыслях.

— «А ведь это может сработать! По крайней мере, не убьют сразу».

Сделав глубокий вдох, кобылка положила винтовку на кресло и извлекла из сумки золотую диадему. По всему ее ободку сверкали десятки разнообразных драгоценных камней, среди которых особенно выделялся огромный аметист превосходной огранки в самом центре украшения. Волшебница невольно залюбовалась на фамильную драгоценность, сияющую в золотистом облачке её магии.

Из транса кобылку вывели возня на лестнице и отчетливый звук шагов двух пони, приближающихся к ее убежищу. Еще раз глубоко вдохнув, волшебница прикрыла глаза, концентрируясь на необходимом образе, после чего медленно опустила диадему на взлохмаченную грязную гриву. Исходящий из рога свет начал сиять в несколько раз ярче, скрывая собой парящее тело маленькой пони. Магия заполнила всю комнату.

Увидев вспышку яркого света из дальней квартиры, охотники прижались к стене, направив оружие на дверной проем. Когда вернулась тьма, Стрим осторожно двинулся вперед, угрожающе покачивая хвостом. Около двери крылатый пони, прилежно следуя программе обучения, резко бросился вперед. Ворвавшись внутрь, жеребец тут же отпрыгнул в сторону, уходя от возможного огня противника и одновременно резко выбрасывая жало вперед. Вот только хвост пегаса замер на полпути к цели, глаза широко распахнулись, а челюсть устремилась куда-то к полу.

— П-п-п-принцесса Селестия! — неверяще воскликнул разведчик.

— Какого хрена, Стрим? Что еще за Принцесса?! Ответь!

Белоснежная аликорн с волшебной гривой по росту превосходила даже самого крупного земнопони, чего уж говорить про обычного пегаса в черной броне.

Лиловые глаза Солнечной Принцессы смотрели в самую душу незваного гостя. Ее взгляд был немного отрешенным, но мягким и снисходительным. На лице белоснежной Принцессы появилась теплая улыбка, а голова наклонилась в легком приветственном поклоне.

— О чем ты беспокоишься, мой маленький пони?

Поклонение Лунной и Солнечной Принцессам, развитое в Стойлах, а также на поверхности Эквестрийской Пустоши, существовало и над облаками. Внезапные затмения расценивались пегасами как проявления гнева богинь, приводя к массовым беспорядкам и бунтам, каждый раз жестоко подавляемым Анклавом. Именно его стальная хватка и непрекращающаяся пропаганда не давали религии развиваться. Лишь единицы действительно верили, что Луна и Селестия живут на небесах, охраняя своих подданных. В душе Стрима, увидевшего богиню во плоти, случился настоящий переворот.

— А, я... Но почему, вы же... Как?! — От удивления молодой жеребец сел на круп, широко разинув рот.

Не дождавшись четкого ответа, Саммер заковыристо выругался и побежал к своему подчиненному, краем глаза зафиксировав мертвого единорога.

Все же принцесса испытывала странное удовольствие, наблюдая за пегасом-разведчиком. На ее лице не отражалось ничего, кроме ласковой доброжелательности, но внутри она просто ликовала. Пораженный Стрим так и не смог выдать связное предложение, пораженно рассматривая Солнечную Принцессу. Решив воспользоваться замешательством охотника, Селестия грациозно направилась к выходу.

Саммер, всегда предпочитающий лететь напролом, одним прыжком ворвался в квартиру, оттолкнувшись от бетонного пола мощными задними копытами. Бронированное тело пегаса с лазерным миниганом на полном ходу врезалось в аликорна, сбивая последнюю с ног. Кубарем прокатившись по полу, Саммер на секунду потерял ориентацию в пространстве. Вдобавок это слепящее сияние раздражало чувствительные глаза, не давая как следует рассмотреть нежданное препятствие.

— Активировать режим Тени! — со злобой в голосе скомандовал жеребец.

Режим Тени являлся совместной разработкой Министерства Крутости и Министерства Стиля. Поскольку успехи волшебников М.Т.Н. со СтелсБаками оставляли желать лучшего, создатели технологии отказались от идеи полной невидимости, заменив ее долговременным камуфляжем на основе всё тех же зебринских стелс-плащей.

В результате было принято решение испытать первые прототипы на броне пегасов. Технология оказалась идеальной для проведения воздушных боев – на фоне тумана и грозовых облаков, неизменно сопровождавших все более-менее значимые сражения на территории королевства, прозрачный размытый силуэт даровал практически идеальную маскировку.

Разведчики и диверсанты по достоинству оценили свою незаметность, совершив ряд дерзких рейдов и налетов в тылу зебринских легионов. Испытания были признаны удачными, и будущая броня Анклава пошла в массовое производство на небесных заводах, в то время как в Министерствах запустили проект по переносу технологии на магические матрицы брони наземников. К сожалению, удары зебринских мегазаклинаний навсегда поставили точку в этой блестящей идее.

Послушно исполняя команду, магическая матрица перестроила броню пегаса. Сложенные на крыльях клинки раскрылись, превратившись в грозное орудие воздушного боя. Резко потемневшее забрало блокировало исходящий свет. Облегченно выдохнув, Саммер наконец смог рассмотреть крылатого единорога.

— Какого хера?! Кто ты такая?!

Во время их столкновения комнату озарила еще одна вспышка света, а саму Солнечную Принцессу отбросило точно в старое кресло, от которого тут же отвалилась спинка, словно протестуя против такого неподобающего обращения с мебелью.

Когда она смогла взглянуть на пегаса вновь, одеяние того уже сильно отличалось от используемого его сородичами. Но не это было главной проблемой. Даже в таком плачевном состоянии кобылка ответила вполне уверенно:

— Ты не узнаешь меня? — Казалось, ее совсем не смутило ни столкновение, ни странная броня Саммера. В ее голосе прорезались нотки горечи и сожаления. — Неужели маленькие пони успели забыть обо мне всего через сотню лет?

Ей не повезло. Саммер принадлежал к радикальному крылу пегасов, считавших Селестию и Луну не более чем легендами и пережитком прошлого. Изображения Принцесс продавались только на черном рынке по огромным ценам, к тому же любой, кто хотел выслужиться перед Анклавом, избегал запретной религии как огня. Поэтому Саммер действительно не узнал Селестию, видя на ее месте лишь большую крылатую пони с длинным рогом.

— Шта?! Стоять на месте! Отвечать на вопросы, не то сожгу в две секунды!

Угроза жеребца, значительно превосходящего в размере свой лазерный миниган, звучала не слишком убедительно, но она уже не понаслышке знала, насколько опасным может быть энергомагическое оружие.

В ответ аликорн изящно качнула головой, подчеркивая необычное свойство своей гривы развеваться без всякого ветра.

— Все зовут меня Принцессой Селестией. Десять веков я направляла расу пони по пути счастья и дружбы. — Она опустила голову и прижала уши, словно скорбя. — Но с тех пор прошло целое столетие.

— Не существует никаких Принцесс. — Саммер резко мотнул головой и напряг хвост. — Сейчас ты заткнешься, прижмешь крылья к бокам и даже в страшном сне не захочешь колдовать, иначе я на тебе живого места не оставлю. Наши ученые обрадуются новому образцу местной фауны.

Аликорну пришлось подчиниться. Продолжая держать голову склоненной, она медленно шагнула вперед, словно признавая поражение.

«Как могут быть пегасы настолько невоспитанными?! Он же разговаривает с самой Принцессой Селестией во плоти! Откуда такая непочтительность?! Мне срочно нужен новый план, магии надолго не хватит».

К счастью, выход нашелся сам собой. В дверном проеме появился еще один пегас в черной броне. В отличие от предыдущих, его костюм был покрыт слоем пыли и грязи, выдавая ее недавнего знакомого.

«Надеюсь, он не с ними и сможет отвлечь их достаточно, чтобы я смылась, иначе настанет самый настоящий ПП!»

Не успела она открыть рот, как за окном раздался мощный взрыв, больно ударивший по ушам. Пол под копытами собравшихся пони дрогнул, а улицу заполнило облако пара. Решив, что лучше шанса не представится, Селестия наклонила голову еще ниже, направив рог точно на Саммера. Через секунду помещение озарила ярчайшая вспышка, благополучно ослепив всех присутствующих.

***

Грей нерешительно замер у лестничной клетки. Бросаться в лобовую атаку с поврежденной броней на пятерых свежих солдат казалось самоубийством, но и уйти просто так ему точно никто не даст.

— Провести диагностику системы и сортировку инвентаря. — Пегас надеялся услышать решение проблемы в равнодушном голосе костюма.

— Уровень заряда 29%. Внимание! Зафиксировано повреждение батареи, рекомендуется немедленная замена. Минимальные структурные повреждения. Ремонт не требуется. Боеприпасы к основному оружию израсходованы на 12%. Пополнение не требуется. Желтая степень готовности к бою.

«Странно, почему их пятеро? Должно быть, потеряли кого-то во время поиска. По протоколу, снайпер и стрелок с тяжелым оружием блокируют вход, а остальные отправляются на поиски цели, то есть меня. Трое, причем у каждого может быть уникальный тип вооружения. Даже если застану их врасплох, шансы минимальны».

Внезапно раздался короткий звуковой сигнал, на визоре замерцала надпись.

«Обнаружена радиочастота, внесенная в список отслеживаемых».

— Перехватить сигнал. — Сердце пропустило удар. Возникло нехорошее предчувствие.

— Выполняю.

Из динамика в шлеме послышались голоса налетчиков. От неожиданности крылья Грея встали торчком, едва не проскрежетав по каменным стенам. Сердито топнув передними копытами, он едва не закричал.

— За мной отправили МОЙ СОБСТВЕННЫЙ ОТРЯД? Они СОВСЕМ идиоты?! — сдавленно шипел пегас. — Я ведь лично разработал их модель поведения! Придурки! Идиоты! Куриный помет! Дискорд бы их всех побрал!

Грей всегда сторонился своего Крыла. Сближение с любым из подчиненных приводило к ненужному риску. Рядовой мог узнать о нелюбви лейтенанта к Анклаву, поклонении Принцессам или найти коллекцию запрещенных материалов. Выполнив задание, разведчики возвращались на базу, где получали увольнительные до следующего вылета. Некоторые Крылья тут же шли в ближайший бар отмечать успех или поминать павших, но Грей всегда отвечал отказом. Лишь Роза могла вытянуть пегаса из скорлупы небольшого отсека, непостижимым образом выводя его на прогулки, которые постепенно трансформировались в свидания.

Несмотря на сохраняющуюся дистанцию, лидер всегда заботился о благополучии подчиненных, раз за разом вытаскивая их из всевозможных передряг. Его Крыло считалось самым безопасным для службы, ведь процент их потерь всегда был минимален. Несколько совместных операций сблизили пегасов, хоть и не сделали друзьями. А теперь привыкшему отвечать за сохранность чужих жизней офицеру предстояло отыграть противоположную роль – палача-убийцы. И давалось это очень тяжело. Разведчик сокрушенно покачал головой, разом отрешаясь от всех эмоций. Отныне они находятся по разную сторону баррикад, а значит, следует оставить жалость позади.

— По крайней мере, теперь у меня действительно есть шанс. Активировать режим Тени.

Выполняя команду, костюм начал стремительную трансформацию. Не запорошенная пылью поверхность брони начала поглощать свет. Тьма перебралась даже на надежно подсоединенные к костюму плазменные винтовки. Хвостовое жало перестало излучать энергию, моментально сложившись и потеряв грозный вид. Раскрылись крыльевые клинки. Забрало шлема сильно потемнело, в очередной раз изменив интерфейс. На экран тут же выскочило предупреждение о повышенном расходе энергии.

— Активация завершена. Расчетное время работы двадцать четыре минуты.

Внизу послышались отчетливые шаги и яростная перебранка. Грей тяжело вздохнул и на всякий случай отошел назад, чтобы не попасть под датчики вражеских шлемов.

«Саммер опять шумит как Тандерхэд. Сколько раз говорил ему стараться ходить тише. Но нет же, зачем скрываться, ведь у него есть большая пушка».

Дождавшись, пока охотники отправятся прочесывать второй этаж, разведчик осторожно выглянул вниз. От зрелища Тистла, застывшего посреди лестничной клетки, копыто его бывшего командира невольно потянулось ко лбу. Отчетливый силуэт стрелка смог бы заметить даже ослепленный самолюбием единорог, а его зеленую гриву, казалось, можно было рассмотреть за целую милю. Грей ощутил просто чудовищное желание спуститься вниз, надавать Тистлу подзатыльников и в очередной раз напомнить, как именно нужно устраивать засады.

Грей осторожно ступил на лестницу, крадущимся шагом подбираясь к стрелку. Режим Тени отлично маскировал разведчика в условиях темного подъезда, но вот со звуками не мог поделать абсолютно ничего. Из-под копыта пегаса вылетел камешек, которого, казалось, еще секунду назад не было на ступени. Тистл моментально развернулся на звук, направив лазерные винтовки точно на своего командира.

«Как всегда использует усиленный заряд. И не жалко ему механизм».

Дезертир замер на одном месте, стараясь слиться со стеной. Его броня определенно выдержит даже усиленный залп лазерных винтовок, по праву считающихся слабее плазменных. Вот только если завяжется бой, он уже не сможет взять Тистла в плен, ведь придется сражаться насмерть. Грей всегда симпатизировал пегасу с зеленой гривой и желтой шерстью больше, чем остальным жеребцам. Он не мог сказать, был ли причиной более простой и общительный характер рядового или такое же низкое происхождение, как и у него, да и это не имело особого значения.

Пока серый пегас терся о замызганную стену и молился Принцессам, Тистл медленно поднес копыто к губам, словно прося сохранять молчание, после чего поманил дезертира к себе. Грей медленно вышел на свет, настороженно подняв уши. Ему даже в голову не пришло, что это могла быть ловушка. Все же иногда Грей вел себя как настоящий жеребенок, наивно верящий в доброту окружающего мира.

Тем временем Тистл дважды поднял копыто вверх, после чего ткнул в синий цилиндрик, висящий на поясе дезертира. Грей медленно склонил голову в согласии и отошел назад в темноту. Зеленогривый стрелок тут же закричал что-то неразборчивое и дважды выстрелил в потолок над разведчиком, оставив на нем приличный черный след. О копыто рядового тут же ударилась импульсная граната, окружившая тело пегаса энергомагической сетью. Лишившись управления, Тистл неуклюже повалился на пол, громко лязгнув напоследок.

— Командир, вход охраняют Грин и Роза. Она постарается отвлечь стрелка, так что у вас есть все шансы. — Теперь, когда с системами костюма вырубилась и радиосвязь, он мог говорить свободно.

— Спасибо за заботу, — искренне поблагодарил серый пегас. — Но у меня другие планы. Если все сложится удачно, то я вернусь за тобой.

— Это глупо, — фыркнул рядовой. — В любом случае не трогайте Розу, она тоже за вас.

— Спасибо. — Грей тяжело вздохнул и бросился в сторону коридора. Он и так слишком задержался на лестнице, дорога была каждая секунда.

***

Разведчик осторожно подошел к комнате, откуда раздавался злой голос Саммера. Ответы другой пони оказались слишком тихими, чтобы разобрать слова.

«Наверняка они наткнулись на ту единорожку, а значит, мне на копыто играет элемент неожиданности».

Грей сделал несколько глубоких вдохов и осторожно вытащил импульсную гранату, способную за две секунды обездвижить любого пони в силовой броне. Игнорируя предупреждения систем, серый пегас осторожно выглянул из-за угла, да так и замер с открытым ртом – Солнечная Принцесса во плоти привела дезертира в состояние полнейшего изумления.

— Обнаружено излучение артефакта высокого уровня. Идет анализ. — Система управления броней очень вовремя вывела Грея из ступора. — Подключение дополнительных фильтров. Активация боевого режима.

Комната окрасилась во все оттенки серого. Яркими мазками на холсте полотна жизни оставались излучение раскрытого хвоста Стрима да красный огонек в глубине лазерного минигана Саммера. Но они меркли перед Принцессой Селестией. Фигура аликорна словно состояла из солнечного света, выжигающего прочие детали.

Пол под ногами ощутимо пошатнулся, пространство за окнами заволокло паром. Ярчайшая вспышка на секунду поглотила всю комнату, после чего наступила тьма. Ослепленный Стрим забился в угол, схватившись копытами за забрало шлема и беспорядочно атакуя хвостом воздух перед собой. Саммер, которого защитил режим Тени, медленно повернулся к Грею.

— Спасибо за облегчение задачи твоей ликвидации, — торжественно фыркнул крупный жеребец, маскируя страх. — Я постараюсь пытать тебя не слишком долго.

Не тратя время на теплые приветствия, Грей бросился вперед. Скрученный спиралью хвост ударил в забрало шлема массивного пегаса. Прочная поверхность с честью выдержала столкновение, зато внутренний интерфейс выдал десятки предупреждений, полностью перекрывая визор.

Множество новоиспеченных офицеров не переживало свой первый бой, поленившись разобраться в настройках выданных костюмов. После этих случаев инструкцию к ним стали писать красными чернилами, вот только читать их так никто и не начал. Идиотов в рядах разведки не жаловали, поэтому никто особо и не распространялся об особенностях офицерской брони. Если у нового командира не хватает мозгов даже прочесть инструкцию, то зачем он вообще нужен?

Саммер яростно взревел и выпустил целый сноп лазерных лучей в место, где еще секунду назад стоял Грей. С легкостью увернувшись от слепой атаки, серый пегас сократил расстояние и одним резким ударом хвостового жала пробил горло своего противника. Отличный сапер и штурмовик, Саммер всегда отличался слабостью в ближнем бою, проигрывая девять учебных схваток из десяти.

— Наконец-то мы узнаем, кто из нас лучший хвостопашник в Крыле, — раздался елейный голос.

Грей резко повернулся к своему последнему противнику. Стрим удивительно быстро оправился от вспышки света, медленно подбираясь к бывшему командиру. Признанный мастер хвостопашного боя, сиреневый пегас просто мечтал нанизать дезертира на свой хвост.

— Это вряд ли, — возразил Грей, отправив в полет импульсную гранату.

Стрим изящно отбил ее хвостом и подчеркнуто приложил копыто ко рту, словно зевая. В коридоре вспыхнул сноп ветвистых молний, не причинив никому вреда.

— Не разочаровывай меня, ты способен на большее, — со скорбью произнес Стрим. — Давай уже скрестим хвосты.

Вместо ответа Грей несколько раз выстрелил во врага, вынудив того уклоняться. Воспользовавшись шансом, дезертир подскочил к разведчику и атаковал его хвостом. Стрим успел перехватить его своим, и на секунду пегасы застыли, пытаясь повалить друг друга.

— Совсем неплохо! — воскликнул сиреневый пегас, изящно высвобождаясь из захвата. — А если так?

Стрим резко развернулся, попытавшись сбить Грея мощным ударом по ногам. В последний момент дезертир успел взлететь и контратаковать. Жало бессильно скользнуло по панцирю, зацепив врага по касательной. Около минуты пегасы обменивались стремительными ударами, так и не найдя бреши в обороне друг друга. В какой-то момент Стрим отпрыгнул к окну, тяжело дыша и угрожающе покачивая жалом.

— Грин, он здесь, сними его, если рискнет сунуться! — азартно закричал жеребец, не обращая внимания на тишину в эфире.

«Бой не может продолжаться вечно, нужно пойти на риск, пока сюда действительно не приперся Грин».

Приняв непростое решение, Грей отважно бросился вперед. Две стремительные молнии скорпионьих жал устремились навстречу друг другу. Дезертир попытался перехватить хвост противника и задержать его в воздухе, но сумел всего лишь изменить траекторию. Адская боль пронзила крыло, от которого по всему телу словно потекли потоки расплавленного металла.

— Ха! Я достал тебя! — восторженно закричал рядовой. — Теперь ты мо-хр-хр-ррр...

Слишком сосредоточившись на хвостах и крыльях, Стрим потерял из вида другую угрозу. Подскочив на расстояние удара, Грей резко поднял правую ногу и вогнал копыто с выдвижным лезвием прямо в приоткрытое горло пегаса. Как и большинство бойцов ближнего боя, Стрим предпочитал носить облегченную броню, дающую ему преимущество в скорости. В итоге он почти всегда побеждал за счет своей ловкости, но первый же пропущенный удар в слабое место стал для него последним.

Победа далась дезертиру дорогой ценой. Организм нагло игнорировал попытки жеребца остаться в сознании, из которого его выбрасывала пучина адской боли. Наконец он не выдержал и рухнул на передние ноги, чтобы следом завалиться на бок и погрузиться в милосердное забытье.

***

По прекрасно сохранившейся дороге медленно брела пони в силовой броне Стального Рейнджера. От остальных братьев и сестер ее отличал торчащий из специального отверстия в шлеме аккуратный белый рог. В подавляющем большинстве случаев единороги присоединялись к писцам, но Уайт оказалась исключением из правил. Пони-альбинос с кроваво-алыми глазами всегда с честью носила рыцарское звание, со временем завоевав признание среди своих собратьев.

К сожалению, орден Стальных Рейнджеров никогда не мог похвастаться единством, будучи традиционно расколотым на несколько альянсов. Обычно Старейшинами отделений становились настоящие лидеры, способные объединить враждующих пони хотя бы на короткое время. Власть их была незыблема, а авторитет достигал заоблачных высот.

Уайт остановилась посреди дорожной ленты и сердито цокнула копытцем. В последнее время единорожка набирала популярность среди молодых рыцарей и паладинов. Вместе с известностью стало возрастать и влияние кобылки, что вызвало явное недовольство сразу у нескольких группировок. Чтобы не накалять обстановку, Старейшина поспешно выслала Уайт на разведку, мол, дальние сенсоры на давным-давно заброшенной станции слежения обнаружили подозрительную активность, и кому, как не ей, проводить полную проверку? Единорожка сердито фыркнула и продолжила рысить по направлению к городу, совсем недавно считавшемуся запретной территорией из-за облака ядовитого газа.

«Это ведь не более чем уловка, чтобы спровадить меня с Форпоста. Долбаный гадюшник, неужели так сложно следовать идеалам чести и быть порядочными пони?»

Рыцарь сама не заметила, как миновала табличку с надписью «Добро пожаловать в Шайвиль!». Опомнилась она лишь тогда, когда под копытами явно захрустели кости павших жителей.

Кобылка грустно вздохнула, обводя взглядом руины небольшого городка, неведомо как оказавшегося на линии фронта ушедшей войны. Пони и зебры рвали друг другу глотки, не замечая, как раскололся их прежний мир. Сражение в Шайвиле происходило в день падения бомб.

Отдав честь мертвым солдатам, единорожка сменила положение снайперской винтовки с походного на боевое. Не следовало забывать об осторожности, даже если ее задание было всего лишь надуманным предлогом. В конце концов, существование рейдеров никто не отменял, тем более в таком отдалении от Форпоста.

Осторожно ступая меж побелевших костей, Уайт внимательно осматривала руины, время от времени сверяясь с показаниями ПипБака и датчиков шлема. Ничего интересного, как и ожидалось. Кобылка уже стала прикидывать, где бы устроиться на ночлег, как на Л.У.М. появилась красная точка.

— Вот и хорошо, — улыбнулась рейнджер. — Станет одной тварью меньше.

Вслед за первой точкой на экране возникло еще четыре. Единорожка нахмурилась, аккуратно снимая оружие с предохранителя. Это не походило на стаю диких кротокрысов, а значит, ей предстоит встреча с отрядом рейдеров или работорговцев.

«Получается, они за этим домом. Великолепно».

Насвистывая нехитрую мелодию, Стальной Рейнджер вошла в подъезд и осторожно поднялась на крышу. Сама кобылка весила очень немного, и даже тяжелая силовая броня не могла стать причиной обвала лестницы, а значит, волноваться особо не о чем. Сейчас она быстро уничтожит врагов, найдет место для ночлега и перекусит отличными консервами из личной кладовой Старейшины. На ее стороне превосходная позиция, надежное оружие и первый выстрел. Да и что сможет сделать куча налетчиков рыцарю в силовой броне?

Рейнджер аккуратно подползла к парапету и установила свою винтовку на сошки. Красные точки хаотично перемещались на зеленом экране. Примитивный радар не мог указать их точного расположения, но он хотя бы давал представление об их скорости и численности. Пятеро слишком быстрых пони.

— Не может быть, — прошептала Уайт, отказываясь верить своим глазам.

Она отчетливо видела пегаса в черной броне с тонким скорпионьим хвостом, оканчивающимся хищным жалом. Он так же походил на рейдера, как сама единорожка напоминала двухголового брамина.

— Десять лет никто не мог выйти с ними на прямой контакт, и вот, пожалуйста – сразу пятеро обитателей облачной поверхности, — ехидно фыркнула белая пони. — Не хватает только блюдечка.

Зеленый пегас на водонапорной башне внезапно посмотрел прямо на укрытие Уайт, одновременно вскинув винтовку. Единорожка слишком поздно осознала, что системы обнаружения у них могут быть ничуть не хуже, чем у нее самой. Пуля пегаса ударила о парапет, выбив крошево каменных брызг.

«Ха! Я могу лучше!»

Уайт быстро поймала силуэт противника в перекрестье прицела и плавно нажала на спусковой крючок. Вспышка выдала ее с головой, а противник одним взмахом крыльев скрылся с линии огня. Еще несколько выстрелов ушли в молоко, отчего Уайт злобно выругалась и спешно сменила позицию. Зеленый пегас явно выманивал ее, заставляя высунуться из укрытия. Расстрелять залегшую единорожку на лету у него не получалось, а зависать над крышей казалось самоубийством.

«Ну вот ты и попался!»

Дождавшись, пока противник окажется именно там, где ей нужно, Уайт гордо встала во весь рост. Грин тут же завис на месте, сделав более-менее удачный выстрел – пуля вскользь прошла по груди Стального Рейнджера, вызвав крик боли. Лишь огромным усилием воли (а также благодаря боевым наркотикам, моментально поступившим в кровь из медицинского блока брони) единорожка осталась на ногах.

«У этого ублюдка антимех-винтовка! Ну держи, сука!»

Она не стала выцеливать верткого Грина из винтовки или пулемета. Гораздо более эффективным оказалось выпустить очередь из шести реактивных гранат прямо в водонапорную башню, под которой так удачно завис крылатый пони. Ударная волна выбила из многострадального дома немногочисленные уцелевшие стекла. Дождевая вода превратилась в пар, моментально скрывший всю улицу из виду. Уайт удовлетворенно констатировала исчезновение красной точки с экрана радара – незадачливого пегаса похоронило под грудой обломков и потоком оставшейся воды. Единорожка на всякий случай сверилась с ПипБаком, но и он показывал полное отсутствие врагов.

«Странно, их же было двое. Неужели зацепило взрывами? Верится с трудом. Получается, другой просто сбежал».

На всякий случай Уайт приняла еще одно лечебное зелье и дождалась, пока ремонтное заклинание полностью не восстановит броню. Убедившись в своей абсолютной целостности, рыцарь аккуратно перезарядила винтовку и поцокала вниз. Ей следовало обыскать дом, которым так заинтересовались обитатели Анклава, а также постараться прикончить остальных врагов.