Автор рисунка: Noben
Глава 1 Глава 3

Глава 2

Твайлайт с подругами материализовались у дороги вблизи Кантерлота. Было темно, и пони растеряно оглядывались, пока Спайк не указал на небо.
– Твайлайт, погляди!
Твайлайт послушалась совета и взглянула вверх, разинув рот.
– Ух, ничего себе! Это поразительно!
Над Кантерлотом тяжело нависала огромная масса почти чёрных облаков, а редкие рассеянные солнечные лучи ещё сильнее затмевались водоворотом существ, парящих над городом. Небо заполнили пегасы, грифоны, огромные птицы, даже несколько гигантских драконов. Некоторые устремлялись вниз, к городу, другие улетали прочь, зачем-то поднимаясь к краю облачной гряды.
– Твайлайт, ты наверняка бывала на соревнованиях в Кантерлоте и должна была не раз видеть такое. – Рэрити изящно поправила седельные сумки и добавила. – Однако, признаю, что это зрелище впечатляет.
Твайлайт покачала головой.
– Никогда раньше такого не видела. Кубок Лунного Камня конечно важен, но обычно это событие выглядит куда проще. Интересно, что происходит в этом году?
– Думаю, мы эт выясним, сахарок, – Эпплджек с улыбкой пошла к дороге. – Но пора двигать, а то вообще ничего толком не узнаем.
Все дружно согласились, и Спайк запрыгнул Твайлайт на спину, когда пони присоединились к веренице гостей, идущих в город.

***
Обычно местность вокруг Кантерлота, за подъемным мостом, ведущим в сам замок, была тихой и мирной: зеленый луг, окаймленный холмами, прекрасный древний лес и крутой обрыв скалы, на которой и был построен Кантерлот. Однако сегодня знакомые луга почти полностью скрылись под разросшимся за одну ночь городом. Куда ни глянь, всё покрывали разноцветные растяжки палаток, крытые повозки, юрты и всевозможные виды передвижных домов. А посередине выстроилась организованная очередь из маленьких групп, которая передвигалась колонной по подъемному мосту и дальше, через ворота, в Кантерлот, проходя под огромным плакатом с надписью: “ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ, УЧАСТНИКИ”.
Когда пони сошли с дороги, чтобы присоединиться к процессии, Эпплджек испустила ещё один протяжный вздох.
– Вот ты б сказала об этом заранее, Твай, – протянула она. – Я б хоть лоток с яблоками прихватила.
– Я не знаю, почему тут так много народу! Кубок Лунного Камня никогда не собирал таких толп! – И без того расшатанные нервы Твайлайт уже трещали по швам. Неужели все они будут наблюдать за её выступлением? – Не знаю, что вообще могло случиться в этом году, чтобы так всех заинтересовать!
– Вы что, не в курсе? – раздался рядом резкий и скрипучий, но вроде женственный голос. Одна из грифонов с соседнего лагеря подошла к пони. Она была высокой, куда выше, чем Гильда, и почти вдвое шире обычной пони в плечах, с гладким, золотистым оперением и чёрными и бежевыми перьями на голове и крыльях. – Говорят, что носитель Элемента Магии участвует в этом году!
Спайк уже открыл рот, но Пинки, которая очень неаккуратно призывала жестами к молчанию, повалила его на землю. Твайлайт нервно засмеялась, её веко задергалось.
– Так и сказали? Вот именно это? Правда?
– Ага! Твайлат Спаркл! – Гифон не обратила внимания на нервозность Твайлайт и пинканутость Пинки. – Она волшебница, аликорн из Мейнхэттена. Фиолетовая, вроде тебя. – Грифон наклонила голову и заговорщицки понизила голос. – В округе ходят слухи, что на самом деле она ещё одна сестра Селестии и Луны, а история с Мейнхеттеном – лишь прикрытие. Вы и вправду ничего не знаете об этом?
Твайлайт медленно покачала головой.
– Нет, нет, я правда не знала. Это очень интересно. Эм… – веко Твайлайт снова дернулось. – Рада познакомиться с вами…?
– Ой! – Грифон выпрямилась, протягивая коготь, который мог накрыть всю голову Твайлайт. – Я Джайна. А ты?
– Эм… – Твайлайт снова нервно хихикнула, её хвост задергался, когда она приняла интенсивное копытопожатие. – Я, э, Т-Твайлайт Спаркл. Привет.
Джайна сузила глаза. Не дождавшись окончания шутки, она произнесла:
– Что, правда?
– Угу. Твайлайт Спаркл. Носитель Элемента Магии. Это я. – Твайлайт неопределенно махнула в сторону остальных пони. – А это мои друзья, другие Элементы Гармонии.
Джайна посмотрела на Твайлайт, потом на Пинки Пай, которая вынимала копыто изо рта Спайка, затем на остальных пони. Рейнбоу Дэш махала ей с самодовольной улыбкой. Эпплджек слегка приподняла шляпу. Рэрити выглядела образцом воспитанной беспристрастности. Флаттершай пропала из виду, если не считать клочка розовой гривы, торчащей из-за Эпплджек. Джайна ещё раз оглядела группу, немного подумала и пришла к выводу.
– Вау.
Твайлайт снова хихикнула, наклонив голову под странным углом. Она подумала, что очень бы хотела поменяться местами с Флаттершай.
– Познакомиться с тобой – это что-то с чем-то, – сказала Джайна слегка напряженнее, чем раньше. – Эй, хм, если ты ещё не зарегистрировалась, тебе лучше зайти внутрь. – Она снова понизила голос. – Если ты задержишься здесь, вокруг образуется толпа.
– Вы слышали леди! – выкрикнула Пинки Пай и, подхватив задние копыта Твайлайт, потащила её к замку.
Джайна покачала головой, провожая взглядом направляющуюся к подвесному мосту компанию пони, затем она развернулась и не спеша пошла к другим грифонам.
– Эй, народ, вы ни за что не поверите, на кого я только что наткнулась!

***
Подруги подошли к вратам Кантерлота. Королевская стража остановила их, чтобы спросить пропуск, как у всех остальных. Твайлайт предъявила пригласительное письмо, поднеся магией к одному из стражников.
– Твайлайт Спаркл. И шесть гостей.
Стражник глянул на письмо и убрал копье. Группа прошла через мост и ступила в шумный центральный город Кантерлота.
Белые и золотые здания Кантерлота, которые обычно сияли в лучах солнца, смотрелись лишь немного менее впечатляюще на фоне пасмурного неба. Движение на улицах было немного оживленнее обычного, но с учетом участников и их гостей, приглашенных в город, тут была совсем не такая фантастическая давка, как снаружи.
Улица из белого камня вела к расположенному неподалеку открытому саду с резным пьедесталом, обычно украшенным массивной золотой статуей Селестии. Но сегодня её убрали, заменив большой вывеской, с длинным списком участников, время начала состязаний и составы групп, а также короткую программу мероприятий на ближайшие дни. Вокруг теснилось довольно много единорогов и других существ, высматривающих собственные имена и болтающих друг с другом. По мере того как Твайлайт с друзьями подходили ближе, они стали различать обрывки разговоров.
– …победила Большую Медведицу!
– …думаю, она появиться здесь…
– …дочь Селестии…
– …мама говорила, что половина жеребцов в Кантерлоте…
Твайлайт съежилась, когда всё больше и больше становилось ясно, что она – или какая-то жуткая карикатура, нарисованная слухами о ней – была основной темой на повестке дня. Она нерешительно поискала брешь в толкучке, куда бы она могла протиснуться, но парочка «простите меня» в стиле Флаттершай не помогли ей пробиться через оживленную толпу.
Рейнбоу Дэш вздохнула и поднялась над компанией друзей, чтобы посмотреть на вывеску поближе.
– Рейнбоу! – взволнованно крикнула Твайлайт вдогонку.
Рейнбоу Дэш, быстро просматривала список, проигнорировав подругу.
– Эй, Твайлайт, я нашла твоё имя! – она перекрикнула шумную толпу. Потому снова глянула на вывеску, что-то перечитывая. – Вау! Догадайся, кого ещё я здесь нашла!
Все разговоры стихли. Твайлайт внезапно почувствовала на себе давящий взгляд одной Селестии ведомо скольких пар глаз.
Пинки Чувству оказалось нечем крыть провидческие способности Джайны.
– Это она!
– Можно взять у вас автог…
– …не аликорн! Но как тогда…
– …ень симпатичный единорог…
– …действительно победила Медведицу?!
Флаттершай пискнула и свернулась в маленький клубочек, когда толпа обрушилась на Твайлайт и её друзей. Спайк, выпрямившись на спине Твайлайт, попытался издать самый грозный драконий рев, но добился только того, что к общему гомону присоединились редкие «Он такой милый!». Рейнбоу беспомощно парила сверху, в то время как Эпплджек и Рэрити зажали недалеко от Твайлайт и маленького клубка Флаттершай на земле. Пинки Пай растворилась в толпе и пропала из виду.
– Прошу вас, по одному, по одному! – крикнула Твайлайт, зажмурив глаза и подготавливая рог для быстрого побега. Похоже, это не принесло пользы, и даже не замедлило наплыва вопросов.
– …ствительно из Мейнхеттена?
– …очевидная наследственность…
– …ак вы остановили Найтмер М…
– …ам нравятся жеребцы, или…
– Я привела помощь! Я привела помощь!
Последним выкриком был пронзительный голос Пинки Пай, остро прорезавшийся через общий гомон. Толпа, захватившая Твайлайт начала медленно расступаться, а какофония голосов снизилась до нервного бормотания. Твайлайт медленно открыла глаза и развеяла свечение рога. С другой стороны притихшей толпы она увидела Пинки, прыгающую рядом с внушительной, ослепительно белой фигурой Принцессы Селестии.
– Принцесса! – сказала Твайлайт, с дрожащей улыбкой. – Ох, как я вам благодарна!
Селестия улыбнулась и посмотрела на компанию. Пони, наседавшие на Твайлайт, с трепетом подняли глаза, а Твайлайт Спаркл с друзьями осторожно высвободились и подошли к принцессе.
– Рада видеть тебя, Твайлайт, – произнесла Принцесса Селестия с веселыми нотками в голосе. – Хорошо, что ты нашлась. И я вижу, – продолжала она, повернув лицо к бывшей толпе, – некоторые из участников и гостей как раз знакомились с тобой.
Теперь, когда все больше не давили на Твайлайт, толпа казалась куда менее внушительной. Здесь было пятнадцать или двадцать единорогов, кучка грифонов, и существо, напоминающее помытого и весьма прилично одетого алмазного пса. Почти все разговоры прервались, кроме редкого, неясного и недовольно-звучащего бормотания.
– Уверена, что Твайлайт с друзьями будут счастливы ответить на все ваши вопросы, – продолжила принцесса. – Но я думаю, что сейчас они бы хотели зарегистрироваться и расположиться до начала церемонии открытия. Как и вы все.
Прозвучало согласное бормотание, и через мгновение столпотворение рассеялось на отдельные группы, которые разошлись по делам. Другие, увидев что освободилось место, стали сходиться к вывеске, чтобы найти себя в списке, а Принцесса Селестия повела семерых друзей из парка прямо к регистрационной палатке, поставленной перед большим бальным залом.