Автор рисунка: MurDareik
Вариант.Безразличие

Дилемма честности

Жирный шрифт — мысли героев
Жирный+курсив — письма

Рассвет. Луна медленно уступает место солнцу. Горизонт окрашивается самыми разнообразными оттенками оранжевого и розового, а звёзды постепенно гаснут и уходят спать.

Твайлайт долго думала касательно того, что произошло несколько дней назад – фруктовые летучие мыши. Как с ними можно бороться другими, не менее безопасными методами и, при этом, отбить охоту на поедание фруктов или же снизить её до более приемлемых уровней.

Она лежала на кровати, перебирая книги в поисках ответов, как перед её лицом, прямо на книге, появился свиток с королевской печатью. Твайлайт показалось это странным – обычно Селестия или Луна отправляют письма через Спайка, а здесь совсем другой случай, который может значить только одно – случилось что-то очень серьёзное, и записка предназначена только для ушей лавандовой аликорн. Она тут же телекинезом сорвала печать и принялась читать полученное письмо:

Твайлайт! Случилась проблема, в которой нужно разобраться как можно быстрее – кто-то полностью уничтожил все фрукты в Эппллузе. Мы не можем сейчас заняться этим просто потому, что у нас накопилось очень много дел, требующих немедленного решения. Прошу, разберись во всём сама и не привлекай своих подруг – в данный момент они будут обузой. Не говори Эппл Джек о произошедшем – это её убьёт и сама постарайся сделать всё как можно тише.

P.S: Селестия разрешила тебе пользоваться маскировочными заклинаниями.

Подпись: Принцесса Луна.

Как только последняя строчка была прочитана, письмо сгорело в синем пламени.

Твайлайт знала об этих заклинаниях, ведь они были одними из самых сложных, которые она только учила, да и применяла крайне редко просто потому, что Селестия наложила запрет на их использование, а сейчас появилась хорошая возможность попрактиковаться/
Она тут же собрала с собой седельную сумку и положила в неё необходимые для дела книги, а затем спустилась вниз, на кухню, и стала собирать продукты для путешествия, ведь понадобиться может всё и неизвестно на сколько дней всё может затянуться.

-Твайлайт, а ты куда? – спросил маленький дракончик, читая книгу о драконьей жизни и стоя в дверном проёме.

Спайк снова заинтересовался этим делом, ведь он всё же дракон и растёт, а не стоит на месте, и чем больше он будет знать, тем легче ему будет дальше жить. Знание дела всегда вознаграждается.

-Принцесса Селестия вызвала меня в Кантерлот по срочным делам, вот я и собираюсь. – попыталась соврать Твайлайт так, что бы румянец на щеках не проступил, но у неё это плохо получилось.

-А зачем столько еды?

-У меня нет времени на завтрак.

-Хм… — недоверчиво хмыкнул дракончик и пошёл по своим делам. – Ладно…

Как только звук шагов отдалился, Твайлайт вытерла проступившие капли пота со лба и облегчённо выдохнула, а затем собрала какие только можно силы и телепортировалась на окраину Понивилля.

Тихое утро и на тесных улочках никого нет. Твайлайт приняла облик единорожки с белой шерстью, пшеничной гривой и кьютимаркой в виде щита, отделанного серебром и красными бархатными ленточками, а в центре красуется алая роза. Специфический образ был специально подобран Селестией для Твайлайт на самые различные ситуации, которые бы требовали прямого вмешательства той, но тихо, а главное – официально.

Спайк не знал об этой стороне Твайлайт, да ему и не надо было знать это – мог пойти и разболтать кому-нибудь, кому не надо, да и лучшие подруги тоже не знали об этом.

Вельвет Роуз тут же пошла на перрон и взяла билет до Эппллузы, а затем села на скамейку и принялась ждать поезд. Она боялась только двух пони: Пинки Пай и Эппл Джек. Первая могла тут же утащить на внезапно образовавшуюся вечеринку, а вторая появиться на перроне и отправиться в Эппллузу, узнав от третьих лиц о разорении города.

Лишь бы только меня не заметили.

Спустя пятнадцать минут на горизонте появилась большая проблема – разгневанная Эппл Джек. Она была похожа на красное наливное яблоко и была готова вот-вот сорваться на крик. «Она уже узнала». – подумала Вельвет и её бросило в жар. Появилась угроза разоблачения и нужна была историю, которую можно было бы ловко подложить как подушку под круп, дабы смягчить падение.

-Чёрт! Чёрт, чёрт, чёрт! – психовала Эппл Джек, присаживаясь на скамейку. – Как так могло получиться?!

-Что-то случилось? – поинтересовалась Вельвет, убирая свежий выпуск «Понивильского вестника» от глаза.

-Ничего… ничего такого, что вам нужно знать…

-Как грубо!

Грубо, но другое Эппл Джек при данном состоянии не могла ответить просто потому, что привыкла решать многие проблемы одна, без чей-либо помощи. Когда дело касается семьи, то тут чью-либо помощь не примет из принципа и собственной гордости.

-Грубо? Да, у меня проблемы, но это не повод для того, что бы их афишировать на каждом углу. – чуть рыча ответила Эппл Джек, пытаясь немного приумерить свой разбушевавшийся гнев.

-Может я смогу вам чем-нибудь помочь? – спросила Вельвет, ища телекинезом в седельной сумке своё удостоверение, выданное ей Селестией для того, что бы многие вопросы тут же отпали, как и подозрения.

-Чем? Чем вы можете мне помочь?

При помощи телекинеза удостоверение оказалось на уровне глаз Эппл Джек. Она увидела удостоверение, но всё равно воспринимала эту ситуацию как-то скептически, с открытым недоверием и ощущением того, что её всё же водят за нос, но не для зла, а скорее наоборот, для блага. Она решила, что стоит поиграть в эту странную игру, не выдавая себя и звучит на словах это, конечно же, проще, но на деле всё куда сложнее.

Гудок поезда нарушил неловкую тишину, которая образовалась между пони и они тут же встали со скамейки.

-Так и куда же ты направляешься?

-В Эппллузу. Селестия поручила мне разобраться во всей ситуации, которая там возникла и предотвратить возможный рецидив.

-Реце… что? Я не понимаю всех этих ваших заумных словечек, так что выражайся по-простому, понятным языком. – попросила Эппл Джек, предъявляя кондуктору билет.

-Повтора событий в другом месте. – ответила Вельвет, предъявляя свой билет.

Поездка обещает быть очень щекотливой.

***

Солнце в зените и оно скрыто за тяжёлыми серыми тучами, а с них срывается лёгкий дождь, обещающий перерасти в ливень. Погода была неестественной для этого солнечного края и Эппл Джек этот факт очень сильно удивил, а Вельвет заставил призадуматься над всей странностью ситуации и попотеть касательно того, что все улики может смыть дождём.

Пони особо друг с другом не разговаривали просто потому, что были погружены в собственные мысли. Эппл Джек думала о том, как всё восстановить и сколько сил потребуется для всего этого, а главное – средств. Единственная её надежда была на страховку, которая может помочь в данной ситуации, и если Вельвет всё правильно сделает и поймёт, что фрукты были испорчены не специально, то проблем с получением будет куда меньше, если вообще они будут. Вельвет же читала книги из библиотеки и старалась почерпнуть как можно больше знаний о возможных фруктовых вредителях – фруктовых летучих мышах.

Поезд резко остановился, да так резко, что Эппл Джек не удержалась и упала со скамейки, чуть не встретившись головой со столом – Вельвет успела её телекинезом поймать за хвост.

-Спасибо…

-Не за что…

В вагон влетел кондуктор и тут же объявил всем печальную новость:

-Дальше не поедем – рельсы впереди сломаны.

-Сломаны? Как это сломаны? – поспешила Вельвет выразить своё недовольство и удивление.

-Сами посмотрите…

Пони тут же поспешили пройти через вагоны и сами посмотреть на рельсы, но увиденное их повергло в шок. Рельсы были разломаны и закручивались в спирали, деревянные балки обуглились и почернели, а песок под ними превратился в стекло.

— Конские яблоки! – выругалась Эппл Джек, видя всю эту картину. – Это каким же вандалом надо быть, что бы так рельсы испоганить?!

Вельвет сама не могла понять этого, но знала одно точно – осмотр ничего не даст, да и дождь уже становиться сильнее, а это значит, что нужно как можно быстрее добраться до Эппллузы.

-Сколько до Эппллузы идти? – спросила она, начиная колдовать, о чём свидетельствовал засветившийся тёмно-зелёным рог.

-Примерно час, да и то если бежать… — ответил кондуктор, не скрывая своего негодования.

-Ничего, не из сахара сделана!

Эппл Джек тут же спрыгнула с поезда и побежала вдоль рельс в сторону Эппллузе, а Вельвет за ней, стараясь не отставать и держать заклинание, которое поможет не намокнуть под усиливающимся дождём.

***

Это уже был не дождь – это был ливень, огромные капли которого били по земле и образовывали огромные лужи быстрее, чем можно было себе представить и, казалось, что ещё немного и всё затопит.

Пони остановились возле железнодорожного моста, который возвышался над пропастью, а под ней бурлящая река, грозившаяся выйти из берегов.

-Так, выход у нас только один – пройти по мосту. – заключила Эппл Джек, оглядывая округу.

-А есть другие выходы? – спросила Вельвет с перекошенным выражением лица, показывающим то, что ей не нравится это затея и она хочет найти другой путь, более безопасный.

-Другие пути? Они есть, но мы потеряем слишком много времени на них, а мост – это путь быстрый…

Эппл Джек ступила на мост и стала идти по нему как можно осторожней, боясь того, что сильные порывы ветра могут снести её прямиком в пропасть и, поэтому, она немного пригнулась, а Вельвет последовала её примеру.

Когда уже половина моста была пройдена, сильный порыв ветра заставил Вельвет оступиться и упасть в пропасть, но Эппл Джек успела достать лассо и единорожка схватилась за него зубами, а земная пони упёрлась копытами в рельсы.

-Ты как? – процедила сквозь зубы Эппл Джек, не выпуская лассо и предпринимая попытки для того, что бы вытянуть Вельвет из западни.

-Вытащи меня… — ответила та пытаясь телепортироваться, но каждая новая попытка это сделать, оборачивалась тем, что тёмно-зелёные искры сыпались из рога, но ничего не происходило.

-Вытащу…

Эппл Джек не могла себе позволить разжать зубы и отпустить лассо, даже несмотря на то, что капли дождя больно били по телу, а само лассо так и хотело выскользнуть из зубов и Вельвет в полёт. Сама же Вельвет прекрасно понимала, что если она сейчас снимет маскировочное заклинание, то это не принесёт никакой пользы – она не знает как нужно летать в такую погоду, да и её при первом порыве ветра или унесёт куда-то далеко, или в пропасть рухнет.

Мощный порыв ветра качнул Вельвет и Эппл Джек едва хватило сил удержать лассо, но новый порыв всё же заставил едининорожку разжать зубы, а она сама стала падать в пропасть, прямо в бурлящую реку.

-Да будь я проклята, если её не спасу!

Эппл Джек прыгнула вслед за Вельвет. Пони упали в воду и от сильного удара единорожка потеряла сознание, а земная пони устояла под напором бурлящей воды, только в голове всё поплыло, а лассо поплыло по течению.

Я вытащу тебя Вельвет, только не уходи под воду…

Всё вышло как раз так, как Эппл Джек совсем не хотела – Вельвет ушла под воду и ей пришлось нырять следом. Мутная вода, в которой практически ничего не видно, но очертания пшеничного хвоста были видны, пусть и расплывчато. Земная пони пыталась зубами поймать его, но каждая новая попытка оборачивалась неудачей, а саму единорожку уносило течение ещё быстрее. «Ну уж нет!» — орали мысли Эппл Джек, а сама она пыталась ускориться. Очередная попытка обернулась удачей, и она потянула за хвост Вельвет на поверхность.

Глубокий вдох, а затем и подъём единорожки на поверхность.

Всё это Эппл Джек не нравилось и она была готова проклясть всё, что видит из-за этого падения с моста, что собственно она в мыслях и делала.

Спустя пять минут горы сменились равнинами и Эппл Джек из последних сил, которые у неё ещё были, вытолкнула на сушу Вельвет, а сама пыталась всеми силами хотя бы удержаться на плаву, ведь до Эппллузы осталось пятнадцать минут при такой скорости течения. Главное – это продержаться.

***

Вельвет очнулась и первым делом выплюнула всю воду, что она проглотила, но вставать не спешила – слабость и крупные капли дождя, больно бившие по телу, прибили к земле. Она ничего не видела, ведь грива скатилась на глаза, и даже сил хотя бы телекинезом её отодвинуть не было, но маскировочное заклинание всё ещё исправно работало.

Эппл Джек… Где же ты? Где я?.. Куда я попала? Ох… голова… Так, вставай Твайлайт, вставай, аккуратно, по чуть-чуть, не напрягаясь…

Вельвет аккуратно встала, а затем и смахнула копытом гриву и увидела, где находится. Каньон, по которому до сих пор бьёт сильный дождь, но теперь ко всей этой картине добавились мощные раскаты грома и молнии. Земля под копытами превратилась в слякоть, которая медленно, но уверенно стекала в бурлящую реку.

Первый шаг был успешным, а вот второй чуть не отправил единорожку обратно в реку, но она смогла телепортироваться повыше, прямо на верхушку холм. Силы вернулись, но далеко не все и если снять заклинание, то это особо не отразиться на общей картине – маскировочные заклинания наложил, и оно само развеется спустя определённое время.

Вельвет увидела с холма вдали деревню и пошла туда, но не спеша, оглядываясь и пытаясь найти взглядом Эппл Джек, но безуспешно. Спустя полчаса единорожка дошла до Эппллузы и на её окраине, почти лишившись всех сил, какие только возможно, чуть не потеряла сознание, но её вовремя подхватили и понесли в больницу, где её положили на койку и отправили в царство снов.

***

-Вельвет… Вельвет! Где Вельвет?! – кричала сквозь сон Эппл Джек.

Её вытащили из реки и отнесли в больницу, но она продолжала произносить одно и то же имя, находясь в бреду, и её то бросало в жар, то в холод.

Спустя несколько дней первой в больнице очнулась Вельвет. Она потеряла все свои вещи в этой реке и была никому неизвестной особой в больнице, но врачи надеялись на то, что она ответит на вопросы.

Глаза медленно, но верно открылись, зрение расплылось, а тело ломило от слабости, но один факт заставил мозг тут же полностью проснуться – несколько полосок лавандового цвета на белой шерсти медленно разрастались, а это значило то, что маскировка развеивается.

Несколько попыток наложить маскировку снова, обернулись неудачей, да ещё и доктор пришёл в самый неподходящий момент.

-Как ваше самочувствие? – спросил он, держа под крылом планшет.

-Уже лучше…

Голос Вельвет надломился, и она поспешила прикрыть рот копытом, а увидев на нём лавандовые полосы, поспешила тут же убрать обратно под одеяло. На спине она почувствовала крылья, а это значило то, что ещё чуть-чуть и маскировка окончательно снимется.

-Что у вас с голосом?

-Нечего…

Так Твайлайт, думай! Думай! Думай! Нужно придумать план! Надо отвлечь врача!

Планшет тут же при помощи телекинеза выбрался из-под крыла пегаса и закрыл его лицо, не давая ему возможность видеть, собственно он особо ничего и не увидел просто потому, что отвлёкся, но внимание на голос обратил.

Рог вспыхнул темно-зеленым, и маскировка снова восстановилась, позволяя Вельвет работать дальше, не боясь разоблачения.

-Кхе-кхе… — закашляла единорожка, прикрывая рот копытом. – Я, похоже, простудилась…

Пегас скептически посмотрел на единорожку, а затем сделал в планшете несколько записей. Сейчас повезло, но вот дальше как всё будет? Это уже вопрос третьей важности. Врач несколько минут расспрашивал Вельвет о том кто она, откуда и так далее, а в конце попросила дать бумагу и ручки и написала письмо, которое сгорело в тёмно-зелёном пламени.

Спустя полминуты на койке материализовалась маленькая шкатулочка, в которой лежало новое удостоверение и записка, печать с которой Вельвет тут же сорвала и принялась читать:

Вельвет, мы уже не знали что думать, ведь мы тебе несколько дней подряд пытались послать письма, но они не отправлялись и мы стали подозревать самое худшее, но всё обошлось…

Селестия желает тебе скорейшего выздоровления и просит не губить себя понапрасну и сильно не напрягаться, а ещё лучше прибегни к помощи Эппл Джек – она в этой ситуации будет как раз очень полезна.

Береги удостоверение, а то сама понимаешь, в обход канцелярии долго ходить не получиться, даже принцессам.

Удачи, Вельвет.

Подпись: Принцесса Луна.

Письмо сгорело в тёмно-синем пламени, прямо на глазах у врача и Вельвет тут же поспешила предъявить новое удостоверение ему и развеять все сомнения, которые поселились у него в голове.

-Меня сюда отправила Селестия. Она хочет, чтобы я разобралась с ситуацией, возникшей у вас… эм…

-Три дня назад?

-Вот, да, именно! Три дня назад!.. Проблема в том, что рельсы были сломаны и поезд сюда не мог доехать, вот я и Эппл Джек решили сами дойти сюда, но… мы попали не в самую лучшую ситуацию – ветер снёс нас с железнодорожного моста и мы рухнули в реку… я не помню, что было дальше…

Вельвет опустила голову на подушку, а затем прикрыла глаза и удручённо выдохнула. Казалось бы, простое дело обернулось такими последствиями, которые ни она, ни Эппл Джек ожидать не могли.

-А где Эппл Джек?

-Она всё ещё спит – мы её выловили из реки… — ответил пегас, делая в планшете новые записи. – Она, похоже, вас спасла…

-А к ней сейчас можно? – невинно спросила Вельвет, аккуратно вставая с койки.

Врач ей помог, и даже поймал, когда она чуть не упала.

-Ну… можно, пойдёмте со мной, но будьте аккуратны – вы ещё очень слабы…

Вельвет согласно кивнула, а пегас открыл дверь. В палату тут же влетел как ураган, аромат всевозможных медикаментов, который чуть не отправил единорожку в царство снов, но она всё же удержалась, и медленно перебирая копыта, пошла вслед за врачом.

Стены больницы заставляли тут же улыбаться, ведь они были не белоснежными или даже тускло-зелёными, а разноцветными, выполненными в тематике семейства Эппл: яблоки, пышные деревья, множество пони на фоне города, сада или же каньона или долины. Всё идеально сочеталось и не могло не радовать глаза и не улыбаться.

Врач открыл дверь в одну из палат, и Вельвет зашла туда, а затем дверь закрылась. Эппл Джек лежала на койке, мирно посапывая и видя сон, который только ей и был известен. Единорожка подошла к койке и села рядом с ней, покрывшись внушительным румянцем – ей просто стыдно за всё случившееся.

-Это… Эппл Джек… спасибо за то, что спасла меня, вытащила из этой реки… я…

Слёзы наворачивались сами собой, да Вельвет их и не держала – ей было очень тошно, плохо и хотелось отмотать время назад и не допустить такого, но ещё одного заклинания на перенос времени больше нет.

-Если бы была возможность, я бы отмотала время назад и не допустила такого…

-Ох… — вздохнула Эппл Джек, приложив копыто к голове. – Вельвет, всё хорошо… только в следующий раз мы пойдём в обход, а не как сумасшедшие кобылки – напролом… и по мосту, а тем более в такую дрянную погоду.

-Эппл Джек! – воскликнула Вельвет, безмерно радуясь пробуждению своей подруги и аккуратно обнимая её. – Я так рада! Я тебе обязательно помогу, чем смогу! Обещаю!

-Хаха… — еле слышно хихикнула земная пони, пытаясь аккуратно вырваться из цепких объятий единорожки. – Давай лучше мы займёмся садом, а то этот рецидив меня беспокоит…

-Да, конечно, но попозже, а сейчас надо сил набраться…

Пони так и сделали. Они понимали, что отдых действительно нужен и что не стоит перекладывать проблемы с больной головы на здоровую, ведь неизвестно как поведёт себя здоровая голова в данном деле.

***

Возможно, Вельвет удалось усыпить бдительность Эппл Джек и втереться в доверие, однако всё же та чувствовала, что с ней играют и продолжала подыгрывать, так что ещё неизвестно кто кому усыпил бдительность, однако, стена недоверия немного истончилась.

Рано утром, на рассвете, когда силы восстановились, а противный ливень более-менее приутих, пони вышли на поиски в сад, в котором сейчас очень сложно что-либо найти, так как его почти восстановили после налёта фруктовых летучих мышей.

Это не был обычный налёт, ведь мыши никогда в дома не залетают, а здесь они спокойно в них залетели и съели все фрукты, до которых только могли добраться, только фрукты, которые были в банках, не тронули.

Вельвет внимательно осматривала одну часть сада при помощи лупы. Она была похожа на детектива из поезда, когда сладости на конкурс были съедены кондитерами, но не делала вслух каких-либо умозаключений, а всё записывала на блокнот, который не мог из-за заклинания намокнуть, но чернила от ручки на него хорошо ложились.

Эппл Джек бродила в другой части сада, осматривая кусты, кроны деревьев и прочее, но не могла ничего найти, как и Вельвет.

-Это глупо! Мы никогда ничего не найдём здесь! – воскликнула земная пони так, что бы её услышала единорожка на другом конце сада.

-Ещё часик поищем, а потом передохнём! – ответила та, продолжая делать в блокноте различные записи.

-Ага, найдём…

Пони несколько раз отправлялись на отдых, и каждый раз возвращались, но ничего не находили. Это было лишь до поры до времени – Эппл Джек нашла кое-что, но поспешила утаить, а именно спрятать в кармане своей шляпы.

-Что ты там нашла? – спросила единорожка, сверля земную пони подозрительным взглядом, намекающим на то, что кое-кто что-то спрятал.

-Я ничего не нашла, просто шляпу от пыли оттряхивала. – попыталась та соврать, надевая шляпу на голову, но проступивший румянец тут же её выдал со всеми вытекающими последствиями.

-А если честно…

-Ты намекаешь на то, что я лгунья? Да как у тебя язык повернулся такое сказать?!

Ложь во благо. Порой приходиться врать ради того, что бы кому-то помочь, даже Элементу Честности. Эппл Джек наступила себе на горло, соврав Вельвет, и внутри она чувствует себя так же, как и в тот день, когда первый раз появился Дискорд и заставил её всем говорить не правду – уныние, отчаяние и чувство предательства, давящие на грудь тяжелее, чем Кантерлот вместе с его интригами.

-Прости, я просто устала. Это всё равно, что стучаться в закрытые двери, а никто не открывает их…

-Знаешь, что мне папа говорил, когда не мог до кого-то достучаться? Стучи в закрытые двери, ведь рано или поздно кто-то обязательно да выглянет проверить, кто же это там такой настойчивый…

-Очень хочется в это верить… — произнесла Вельвет с улыбкой на лице.

В следующую секунду в воздухе появился пергамент с королевской печатью, которую единорожка тут же сорвала и стала читать, но не одна – земная пони тоже:

Вельвет, срочно отправляйся в Кантерлот на поезде – нужно поговорить.

Подпись: Принцесса Селестия.

Вместе с письмом было два билета на поезд до Кантерлота.

-Так сахарок, побежали! – воскликнула Эппл Джек, хватая зубами билетs, а затем и толкая в бок Вельвет. – У нас пять минут!

Вдалеке послышался гудок поезда и все сомнения тут же развеялись, заставив единорожку побежать на перрон вместе с земной пони. Приехал поезд, и они отправились в Кантерлот.

***

Тёмная ночь, заволоченная чёрными тучами и даже луны не видно. Дождь уже как несколько часов прекратился, но тучи никуда не уходили, свидетельствуя о том, что они ещё «порадуют» всех мощными ливнями.

Вельвет всю дорогу мучил только один вопрос: Твайлайт Спаркл. Эппл Джек по любому захочет её увидеть, а это не получится просто потому, что Вельвет – это Твайлайт, находящаяся под маскировкой. Дилемма возникла перед ней, которую надо как-то решать.

Поезд остановился и пони вышли на перрон спящего Кантерлота. Широкие улочки, богато украшенные здания, освещаемые лёгким светом от фонарей, несколько небольших цветущих парков с прудами и прочие прелести столицы Эквестрии. Вельвет прекрасно понимала, что ночью здесь более-менее тихо, ведь лунная гвардия принцессы Луны, состоящая из фестралов, следит за порядком.

-Как ты думаешь, а Твайлайт здесь? – спросила Эппл Джек отрешённым голосом.

-Ну, я не знаю – я не слежу за ней, а лишь выполняю свою работу. – ответила Вельвет, стараясь не выдать в голосе паники, которая была готова вот-вот хлынуть через край.

Она показала стражникам удостоверение, и они беспрепятственно пустили пони во внутренний двор дворца.

В центре двора стоял большой фонтан, который сейчас не работал и лишь тихие звуки падающих капель были едва слышны. Сам двор был устлан несколькими каменными дорожками, ведущими в большие королевские сады, которые на данный момент закрыты для посещения. Света, исходящего из самого дворца было очень мало, и он был всего в нескольких окнах, и это говорило о том, что принцесса Луна сейчас занимается королевскими делами, которые Селестия не успела доделать днём.

-Я бы хотела её увидеть, можно ли? – спросила Эппл Джек и на этот раз у Вельвет немного закружилась голова.

-Это надо у принцессы Луны спросить, а не у меня…

-Ну, хорошо…

Пони зашли во дворец и Вельвет тут же поскакала искать Селестию, которая вряд ли спит, ведь именно она и позвала её, а Эппл Джек осталась ждать в холле, но не долго она была одна – принцесса Луна спустилась в холл по широкой лестнице со второго этажа.

-Доброй ночи, принцесса Луна. – поклонилась земная пони.

-Доброй ночи, Эппл Джек… Как там дела в Эппллузе? – спросила та, спокойным голосом, стараясь не выдать своего внутреннего беспокойства и напряжения.

Луне очень нужно сейчас прикрыть Твайлайт так, что бы честная пони ничего не заподозрила и не начала задавать лишние вопросы.

-Ну, уже лучше, чем было, но всё равно нам бы не помешала помощь, а то Эппллуза голодает, а они – моя семья и я не могу не беспокоиться о них… — ответила Эппл Джек, печально опустив голову.

Ей было немного стыдно и неудобно просить помощи у принцессы, но в данном случае это было необходимо, ведь целый город сейчас находиться на грани и его жители достают запасы из погребов, но их не так много.

-Помощь уже в пути – примерно час назад в Эппллузу вышел поезд, который должен помочь. Спасибо Тва… Вельвет за отчёт…

Луна только что чуть не выдала прикрытие Твайлайт, и она это понимала и, поэтому, нужно быстро выкрутиться из сложившейся ситуации.

-Вы хотели сказать Твайлайт… — уверенно сказала Эппл Джек, топнув копытом по мраморной плитке. – А не Вельвет…

-Прошу меня простить, просто вспоминаю о Твайлайт – она сейчас вместе с Каденс в Кристальной империи и я немного за неё волнуюсь, понимаешь?

Эппл Джек заметно приуныла после этих слов – Твайлайт не в Кантерлоте, однако, она почувствовала и то, что принцесса Луна ей что-то недоговаривает.

***

Этот дворец был напоминаем для Вельвет о лучших днях из детства. В этих стенах спрятано так много секретов, так много тайников, которые она же и создала и парочка из них принадлежали Селестии.

Всё было обставлено по-простому в покоях солнечной принцессы. Шёлковые белые шторы с разноцветными полосочками, белоснежные простыни, на которой лежат разнообразные подушки и небольшая тёмно-синяя не прозрачная занавеска, которая закрывает большое зеркало с серебряной рамой, подвешенное на стене возле кровати. Письменный столик из дуба, на котором лежало множество различных бумаг, как скреплённых королевской печатью, так и обычных, ещё не рассмотренных Селестией. Дубовый шкаф, в котором были различные наряды, предназначенные для самых разных мероприятий и последний, не менее важный атрибут королевской комнаты – белоснежная дверь с розовым отливом, за которой была ванная комната.

Вельвет помнила эту картинку так хорошо, как будто она видела всё это вчера или, по крайней мере, несколько часов назад. Она зашла в комнату и увидела Селестию, стоящую на балкончике и смотрящую куда-то вдаль, в сторону далёких заснеженных гор, где происходило нечто странное, и принцесса не знала что.

-Селестия! – воскликнула Вельвет и её облик рассыпался как песок, возвращая всё на круги своя, пусть и временно.

-Твайлайт! – воскликнула солнечная принцесса с широкой улыбкой на лице, которая была самой чистой и искренней.

Две принцессы обняли друг друга – они скучали, пусть и не виделись всего неделю, однако, за эту неделю произошло очень многое.

-Ты… ты меня очень сильно напугала, я думала, что ты погибла!

Три дня Селестия не находила себе места, ведь она не знала, что произошло с её любимой ученицей и когда пришёл отчёт, только тогда можно было более-менее успокоиться.

-Спасибо Эппл Джек за спасение… — ответила Твайлайт со слезами на глазах, которые навернулись по одной простой причине – вина. Она чувствовала себя виноватой в том, что чуть не погубила себя и лучшую подругу и знала, что долг платежом красен. – Селестия, вы можете выполнить для меня одну просьбу?

-Какую? – спросила солнечная принцесса, удивлённо изогнув бровь.

При помощи телекинеза из сумки выплыл планшет с различными измерениями, числовыми графиками и прочим, что могло бы пригодиться для одной ситуации, о которой Эппл Джек упоминала лишь украдкой.

-Здесь всё, что могло бы помочь Эппл Джек и её семье со страховкой. Прошу вас, сделайте так, что бы всё это оказалось как можно быстрее там, где нужно.

-Нет проблем.

Селестия перехватила телекинезом планшет, а затем со стола взяла перо с чернилами и пергамент, быстро написала записку и отправила туда, куда надо.

-Пусть я и принцесса, но злоупотребление властью никогда ни к чему хорошему не приводило… — сказала солнечная принцесса, а затем задумалась на несколько секунд. – Что ты думаешь по поводу уничтожения фруктов в Эппллузе?

Для Твайлайт это был очень щекотливый вопрос – у неё есть только догадки и предположения, но версий не было никаких, кроме одной, но её нельзя никому рассказывать.

-Ну, это определённо было необычное явление, но я не смогла ничего найти – всё смыло сильным ливнем… — ответила лавандовая аликорн, пытаясь скрыть внутреннее беспокойство. – У меня ничего нет…

Твайлайт дальше не смогла продолжить просто потому, что в воздухе появилось письмо, а его содержание было само о себе пугающим:

Селестия! Эппл Джек пытается вытянуть из меня, где Твайлайт, но я сказала, что она в Кристальной империи вместе с Каденс, но это не работает… Быстро спускайся в гостевую вместе с Вельвет и вытащи меня отсюда!

-Проблема… — заключила Твайлайт, смотря на сгорающее в тёмно-синем пламени письмо.

-Обманывать – это плохо, но другого выхода у нас нет… — Селестия обернулась Твайлайт. – Только так можно убедить Эппл Джек в том, что ты здесь, а если точнее, то ты только что вернулась из Кристальной империи, понятно?

Настоящая Твайлайт не понимала всей сути происходящего, но спустя несколько секунд, она всё поняла.

Если Твайлайт будет Твайлайт, а Селестия будет Вельвет, то тогда вся маскировка может рухнуть и план пропал. Это в Понивилле ко мне привыкли, а вот в других местах – нет, или же не совсем, а то и вовсе нет. Причина маскировки: полная сосредоточенность на работе. При данном плане вероятность того, что Эппл Джек что-то заподозрит сводиться к минимуму, ведь Селестия хорошо знает меня, но не знает Вельвет.

Настоящая Твайлайт приняла облик Вельвет и с этого момента и началась игра, полная обмана и всё ради того, что бы можно было продолжить работу над этим фруктовым делом без лишнего внимания, хотя…

-Селестия, а почему мы просто не можем сказать Эппл Джек правду? Она поймёт… — попыталась Вельвет предпринять попытку решить всю ситуацию по-другому, не прибегая ко лжи.

-Нет Твайлайт, нельзя. Ты помнишь, для чего создавалась Вельвет Роуз? – перекрёстно спросила замаскированная принцесса.

-Тайный советник. – удручённо ответила единорожка

-Вот именно! Если кто-нибудь узнает, кто такая на самом деле Вельвет, то у тебя могут появиться проблемы, как и у нас. Ты же прекрасно помнишь, чем пришлось тогда пожертвовать, когда ты соглашалась на это…

-Да, я помню…

***

Ты говоришь, что не готова к короне, однако ты прекрасно знаешь всю политическую машину, каждую её шестерёнку, все интриги, которые плетутся в Кантерлоте и всё остальное. Ты внимательно слушала многих и прислушивалась к немногим, но всегда решала по велению своего сердца.

Тайный советник по особо важным делам. Работает во всей Эквестрии лишь один, но он всегда может покинуть свой пост, просто память стирают. Для всех он просто работник личной канцелярии принцессы Селестии, но его редко кто видит, а всё потому, что его личность окутана мраком.

Твайлайт была далеко не первой из Тайных советников – на протяжении всего тысячелетия их сменилось примерно восемьдесят шесть, а она была восемьдесят седьмой, но сейчас судьба распорядилась так, что она может всё ещё работать им по своей воле и память ей не сотрут.

Это были тёмные катакомбы, которые пугали Твайлайт. Каменная кладка, покрытая толстым слоем пыли, тусклые зажженные факела, которые отдают очень мало света и не позволяют разглядеть всё повнимательней. Всё это пугало юную единорожку, а ей тогда было не больше пятнадцати лет, но Селестия считала, что она уже готова.

-Твайлайт, послушай меня внимательно… — начала говорить солнечная принцесса, пока шла по тёмным катакомбам, а юная единорожка лишь видела очертания переливающегося хвоста. – Возможно, это станет для тебя чем-то новым! Новой ступенью обучения, которая позволит тебе подняться далеко вверх!

-Селестия, меня пугает ваш голос… — неуверенно произнесла Твайлайт, чуть дрожа от страха.

-Ой, да, прости, я порой забываю о том, что иногда лучше говорить тихо, шепотом, чем кричать на каждом переулке… в общем, я предлагаю эту возможность не каждому, а только определённым пони и я хочу предложить эту возможность тебе.

Тёмные катакомбы резко изменились просторным залом с одним единственным гербом с изображением единорога и змеи, обнажившей свои клыки.

-Это… это то, о чём я думаю? – неуверенно спросила Твайлайт, доставая телекинезом из седельной сумки том «Тайная канцелярия». – Это всё связанно с ними?

Юная единорожка получила эту книгу от Селестии примерно неделю назад и та приказала прочесть её в первую очередь и никому не говорить о её содержании, даже Спайку. В этой книге было прописано всё, что касалось Тайных советников: их кодекс, их жизнь, их цели, летопись и присяга. Служба, которой больше тысячи лет.

Согласно «Тайной канцелярии», Тайные советники появились с началом правления двух принцесс – им нужно было следить за состоянием пони и докладывать о малейших колебаниях для того, что бы те успели выработать необходимые меры для предотвращения бунта и прочего, что могло бы поколебать новую власть.

Власть на доверии? Это лишь миф… Никто и никогда полностью не будет доверять правящей верхушке, а Тайные советники по своей сути являются манипуляторами, которые помогают принцессам лучше понимать ситуацию в обществе и подстелить солому там, где нужно.

-Да, именно с ними, и я предлагаю один единственный шанс стать Тайным советником и помогать мне… — огласила Селестия свою просьбу, утвердительно топнув копытом по каменной кладке.

Эта просьба взбудоражила сознание юной единорожки.

Я? Помогать Селестии править? Но я… я не знаю, я ничего не знаю, я не справлюсь… этот урок слишком сложен для меня…

Твайлайт села на каменный пол и приуныла, но Селестия поспешила её тут же успокоить:

-Твайлайт, я не заставляю тебе принимать решение – ты можешь отказаться и даже если ты согласишься, то всегда можешь просто уйти, я тебя держать не буду, но ты всё ещё останешься моей любимой ученицей…

Добрый голос солнечной принцессы подарил юной единорожке надежду, а глаза загорелись жаждой новых знаний, которая присуща ей с рождения. Она согласно кивнула на предложение стать Тайной советницей.

-Повторяй за мной…

Клятва, произнесённая Твайлайт за Селестией: Я, Твайлайт Спаркл, и я даю своё согласие на жизнь в оковах политической машины, на жизнь в тайне и молчании. Клянусь никому и никогда не рассказывать о жизни Тайного советника. Клянусь молчать, даже если очень сильно буду хотеть рассказать. Клянусь верой и правдой служить Селестии и следить за тем, что происходит в жизни общества и государства, и докладывать при первых признаках беды. Клянусь…

-На этом всё Твайлайт, ты теперь – Тайный советник…

Тайный советник… Кодекс неоднократно нарушался, но ни один из случаев не ставил под угрозу власть Селестии и Луны. Когда пришла дружба, то Твайлайт временно отправили в отставку, но память не стёрли. В итоге всё это научило её многому и у неё появились друзья, которые жили в неведении и незнании, но именно они и помогли многое понять.

Это была не работа, которая заключалась в писании отчётов – это были уроки дружбы, которые Твайлайт для себя открывала, и она училась дружить, лишь украдкой вспоминая о Тайных советниках. Это были почти два года без работы, но разорение садов в Эппллузе стало тем самым моментом, когда Тайный советник был нужен снова, ведь у принцесс не было возможности заняться этим делом самим.

***

-Нарушу кодекс, и последует наказание, но почему нельзя сделать исключение из правил? Хотя бы раз? – продолжала протестовать Вельвет.

-Нет… — отрезала Твайлайт. – Мы не можем ставить под угрозу всё, ты понимаешь?

-Да…

Они спорили в комнате, закрытой звуконипронициаемым заклинанием и никто их не слышал, но когда спор утих, то пони тут же поспешили отправиться к Луне, дабы выручить её из щекотливой ситуации…

-Где Твайлайт?! – рыча произнесла Эппл Джек, прижав принцессу Луну к стене

-Я здесь! – воскликнула лавандовая аликорн и тут же поспешила броситься в объятия, а принцесса Луна тем временем взяла и куда-то исчезла. – Я была в Кристальной Империи и только что приехала оттуда и я не думала, что тебя здесь встречу…

-Я… я так рада тебя видеть, очень рада… — ответила Эппл Джек надломленным голосом, в котором были едва уловимые нотки отчаяния.

Она пыталась спрятать своё негодование и скептицизм, а особенно жуткое недоверие, вызванное внутренними чувствами. Очень сложно будет прятать истину и ещё сложнее осознавать то, что редко кому лгавшая, самая честная пони, будет лгать так много, но ради кого? Ответа на этот вопрос пока нет…

Подруги разговорились. Они обсуждали многое и Твайлайт думала, что постепенно усыпляла бдительность Эппл Джек, но та на самом деле пыталась как можно аккуратней избежать этого губительного влияния, но получалось это довольно плохо, однако, о том, что в шляпе пока не узнали.

-Расскажи мне о Кристальной империи? Почему тебя отправили туда? Что ты там делала? – спросила Эппл Джек, надеясь на то, что Твайлайт споткнётся на этом вопросе.

-Ну, у Каденс там возникли некоторые сложности с братом, вот меня и позвали решить эту проблему, пока она не переросла во что-то большее и неприятное… — ответила Твайлайт с улыбкой на лице.

Хотела бы я тебе поверить Твайлайт, но не верю, совсем не верю… Ох… как же мне надоела эта игра, но если я не буду в неё играть, то ничего не узнаю, а я должна докопаться до правды: кто такая эта Вельвет на самом деле, и кто разорил Эппллузу?!

Продолжение диалога прервало письмо, которое получила Вельвет от Луны:

Отправляйтесь в Мэйнхеттан – их сады разорены и держи Эппл Джек в узде, а то она что-то подозревает и возможно скоро докопается до правды. Продолжайте разбираться вместе, но будь осторожна…

-Ладно Эппл Джек, тебе пора, удачи, а я пойду дальше заниматься своими делами…

Подруги обнялись на прощание, а затем и разошлись.

Эппл Джек и Вельвет шли по улочкам спящего Кантерлота, оглядываясь по сторонам и думая о чём-то своём.

Для Эппл Джек всё было туманно, но некоторые факты она прекрасно понимала: ей нагло лгут, пытаются сбить с толку и направить по ложному следу. Её это начинало нервировать, но никто не должен узнать о том, что она скрывает.

Вельвет хотела нарушить кодекс и рассказать всю правду, лишь бы освободить свою душу и совесть от оков лжи. Казалось, что всё будет легко, но получилось слишком сложно и запутанно.

Спустя полчаса пришёл поезд и пони сели в него, и отправились в Мэйнхеттан.

***

Стены лжи, фальши и недоверия – ими окружила себя Эппл Джек. Она закрылась в новом мире, который её пугал, но в то же время и спасал. Она понимала, что потеряла большую часть себя во всей этой игре, полной коварства, интриг и лжи, но цену рано или поздно нам приходиться платить. Такова цена иллюзий…

-Что тебя гложет? – спросила Вельвет, не отрывая глаз от газеты.

-Да я вот думаю, как же может быть так, что летучие мыши разорили два города меньше чем за неделю? Я не понимаю этого… — ответила Эппл Джек, пытаясь таким образом скрыть истинную мысль.

Её уже не очень-то и волновали фруктовые летучие мыши. Мысли были максимально сосредоточенны на сцене во дворце, встречей с Твайлайт и прочем, что могло бы хоть как-то подтолкнуть мысли в нужном направлении.

-Может у них появился лидер?

Вельвет выдвинула версию, но Эппл Джек на неё никак не отреагировала. Единорожка лишь предполагает, а земная пони знает, чьих это копыт дело, но отказывается верить в это. Дружба – это магия, порой странная, но чистая магия.

-Я не знаю, Вельвет – это ты у нас мастер по предположениям… — ровно ответила Эппл Джек.

-А чего так грубо? – поспешила единорожка тут же как-то реабилитировать отношения.

Отношения – это пациент, который только что умер и нужен хороший разряд для того, что бы спасти его. В случае с Эппл Джек даже это не поможет просто потому, что нужны очень весомые аргументы, которых даже с луны не достать.

-Я просто устала – целые сутки на копытах без перерыва…

-Ну, понимаю… — ответила Вельвет, удручённо вздохнув.

На этом наступило молчание, которое продлилось довольно долго – примерно полтора часа. Между пони возник барьер, и они обе не могут его преодолеть просто потому, что не хотят – они слишком разные и тайн у них очень много. Вельвет на самом деле не Вельвет, а Эппл Джек похоже, научилась врать, пряча свои эмоции за ширмой.

Поезд остановился на перроне Мэйнхеттана и пони молча, сошли с него и отправились в сторону садов.

В самом городе был рассвет, но на улице почти никого не было – только несколько пони бродили, то туда, то сюда, пытаясь что-то сделать или же найти себе занятие. Трёхэтажные здания, в которых располагались квартиры, где пони жили в своём маленьком и замкнутом мирке. Эппл Джек считала, что именно такой образ жизни подобен замкнутому кругу – делаешь каждый день одно и то же, не то что Понивилль – много свободы и всегда что-то новое.

-Эх… — удручённо вздохнула земная пони. – Может быть, мы найдём что-то, а может и нет, я уже не знаю, но хочется верить в это…

-Найдём в этот раз – дождя нет, и ничего не размоет…

Надежда умирает последней.

Пони добрались до мэйнхеттанского яблочного сада и принялись осматривать его вдоль и поперёк. Здесь было куда больше следов разрушения: некоторые деревья были вырваны с корнем, листвы ни на одном дереве практически не было, все яблоки были выжаты досуха, земля разворочена, как будто тысяча плугов поработали здесь.

Всё это очень сильно удивило Вельвет и Эппл Джек – в Эппллузе такого не было. Они приступили к поискам, и нашли кое-что ближе к вечеру – тускло-жёлтый обрывок мышиного крыла.

Это… это… да этого быть не может! Я отказываюсь в это верить!

-Это… это… нет… — еле выдавила из себя Эппл Джек, а затем потеряла сознание.

***

Эппл Джек не могла поверить увиденному, но если бы только это сыграло роль в том, что она потеряла сознание. Был ещё и сильный стресс, который она переживала почти целые сутки, пытаясь скрыть то, что никто не должен услышать, никогда…

Она просто лежала, не шевелясь, думая против головной боли, пытаясь сложить всё воедино:

Жёлтый обрывок крыла, найденный Вельвет, розовые волоски с гривы… Это не может быть правдой, неужели Флаттершай? Я не могу в это поверить, ведь Твайлайт всё предусмотрела и вернула всё на круги своя, но нет! Да что же это такое? Это когда-нибудь закончиться?..

«Эппл Джек…» — послышался в голове знакомый до боли голос Флаттершай, но немного шипящий и приглушённый – «Послушай меня внимательно и не перебивай, иначе будет очень плохо…»

«Но ты же…»

«Всё в порядке, но ты должна меня выслушать и сделать всё так, как я скажу, хорошо?»

«Да».

«Пони, что рядом с тобой не та, за кого себя выдаёт – она служит Селестии и именно в этом проблема. Тебе нужно сбежать из больницы и найти меня, найти меня первой или всё пропало».

«Как мне тебя найти?»

«Сбеги от Вельвет и я тебе расскажу!»

В голове Эппл Джек всё перепуталось. Осознание того, что она права было как бальзам на душу, а понимание того, что рядом действительно плохая пони, подогревало жгучий интерес и пробуждало новые силы.

Вельвет же сидела и ждала, когда Эппл Джек придёт в себя и дождалась этого, но не так, как предполагала – та вскочила с кровати и поспешила как можно быстрее сбежать из палаты.

Земная пони закрыла за собой дверь и тут же поспешила скрыться в соседней палате, а там и снять с себя этот противный халат, который на неё одели врачи.

Это что ещё такое? Тайны? Ненавижу тайны и себя ненавижу, но я должна во всё разобраться!

Она подошла к окну и выглянула на улицу: второй этаж, высоковато прыгать, но выбора другого нет, а в прятки играть слишком глупо и поздно. Ручка двери повернулась, и Вельвет зашла в палату, а Эппл Джек тут же, не теряя ни секунды, выпрыгнула из окна. Она неудачно приземлилась на твёрдый асфальт: поскользнулась и покатилась по асфальту, остановившись только у бордюр, содрав со своего тела кусочки шерсти и кожи. Пусть и больно, но медлить больше нельзя.

-Эппл Джек?! Что ты делаешь?! – проорала Вельвет из окна, вслед убегающей земной пони.

Эппл Джек остановилась на несколько секунд и выкрикнула Вельвет всё, что накипело:

-Ты можешь и дальше жить в своём лживом мире, а я – нет! Я совру, если скажу, что мне было приятно познакомиться! Прощай и никогда больше мне на глаза не попадайся! – на последние слова был сделан более сильный, угрожающий упор.

Вельвет было больно слышать эти слова – они были как кинжал в сердце, но они были настоящими, искренними и заставили сердце дрогнуть, а мысли запутаться. Единорожка скатилась с подоконника и облокотилась спиной об стенку, а затем горько заплакала.

-Что я наделала? Как я могла поступить так с Эппл Джек? Мне нужно было ей раньше всё рассказать, а теперь?.. Я не смогу ей больше смотреть в глаза, никогда…

***

Эппл Джек далеко убежала от Мэйнхеттана и добежала почти до Понивилля, но она понимала, что сейчас туда нельзя – она может подвергнуть опасности всех, кто там находится, но и оставлять всё просто так нельзя.

«Послушай, недалеко от Кантерлота есть снежные горы – тебе нужно на забраться на вершину самой высокой горы и дальше всё сама увидишь, но поторопись – если Вельвет доберётся первой, то всё пропало!»

-Я приду, но предупреди подруг и мою семью – пусть спрячутся, а то я боюсь за них, очень боюсь… — дрожащим голосом попросила Эппл Джек, прикрыв глаза из-за усталости.

Она сильно устала. Сил бежать практически не осталось, не смотря на то, что сейчас слишком много поставлено на карту.

«Я уже всех предупредила, и они давно покинули Понивилль, разъехались кто куда. Дэш в Клауцдейле, Пинки вернулась к семье на ферму камней, Рэрити уехала к своей семье».

-А Твайлайт? А моя семья?

«Твайлайт… прости, но её с нами нет, больше нет – она… я… я расскажу тебе всё, что смогла о ней узнать, ты только не останавливайся – Вельвет на хвосте». – эти слова дались Флаттершай особенно тяжело просто потому, что она о Твайлайт всё узнала и это ей не понравилось. – «С твоей семьёй всё в порядке – они под надёжной защитой, под моей защитой».

-Хорошо… я… — рыча произнесла Эппл Джек, предпринимая попытки оторвать свою спину от уютного дерева, готового её пригреть. – Я иду! Я дойду!

Она со всех сил рванула к пункту назначения без перерывов и остановок, внимательно слушая всё, что ей говорит Флаттершай.

***

Правда слишком горька для того, что бы её понять и прислушаться. Флаттершай рассказала Эппл Джек всё, что знала о Тайных советниках принцесс, всё без прикрас и мишуры, только правду, которую фруктовые летучие мыши передавали из поколения в поколение.

Инструменты в копытах принцесс, доносчики и развратители – так считает Флаттершай. У неё сформулировалось устойчивое мнение на счёт всего этого.

Большая снежная гора со своими причудами, крутыми подъемами, обрывами, ловушками и прочим, что сильно может осложнить подъём на вершину горы. Эппл Джек стала подниматься наверх и спустя полчаса, она уже её почти преодолела, а летучие мышее уже несколько раз спасли ей жизнь.

«Понимаешь, Эппл Джек? Вельвет – это Твайлайт, и она водила тебя за нос»

-За нос?

Земная пони чуть не сорвалась с уступа, но летучие мыши её вовремя поймали.

-Я ещё с самого начала поняла, что что-то здесь не так и старалась всеми силами уберечь свою душу от разврата, но не смогла – я уподобилась им, стала никем, я лгу всем, прикрываясь благими намерениями. Кто я после этого, Флаттершай?

Слёзы горечи сами навернулись и застелили глаза, а стекающие со щёк капли, превращались в лёд – было жутко холодно, колючий снег бил в лицо, но останавливаться нельзя.

«Ты – Эппл Джек. Тебя нельзя винить во всём, что с тобой стало – ты не поддалась им и только потому, что ты можешь спасти себя и спасти остальных. Больше никому не суждено, только тебе!»

-Я не нанималась на эту работу, но за меня уже всё решили…

Эппл Джек забралась на вершину горы и увидела вход в пещеру, а затем и прошла в него, но на льду поскользнулась и покатилась в самый низ, прямиком к основанию горы и только там и остановилась.

-Что бы я ещё раз так прокатилась? Ну уж нет… — вымолвила земная пони, пытаясь встать, что у неё получилось, а затем она увидела Флаттершай.

Флаттершай была пони-мышью. Два клыка, выпирающие изо рта, красные глаза, вертикальные зрачки, мышиные крылья, тусклые цвета, потрёпанная грива, изменённая кьютимарка – три розовые летучие мыши.

Эппл Джек понимала, что это настоящая Флаттершай и что она на неё не набросится, но какое-то скребущее чувство в душе осталось после того происшествия в Яблочных Акрах.

За спиной пони-мыши было странное устройство с двумя кольцами, отходящими от генератора. Сталь и магия. В одном из них было изображение белоснежного Кантерлота, а в другом – изображение белого Кантерлота с рыжими отливами. Странное устройство…

-У нас ещё есть время и я хочу поделиться с тобой кое-чем, что поможет тебе понять всю ситуацию намного лучше…

-Выкладывай начистоту и побыстрее…

***

Флаттершай была свободна от влияния летучих мышей, но на самом деле, не совсем. Спустя несколько часов её голову пронзила чудовищная головная боль, и она потеряла сознание, а когда очнулась, то увидела себя в облике пони-мыши.

Потом хлынули воспоминания, рассказывающие о том, что скрыто от многих – Тайный совет и прочие прелести тайной жизни принцесс, и всё это грозилось вылиться не в самое лучшее, что можно было бы представить.

Фруктовые летучие мыши знали о таком устройстве как Душа времени. Оно имеет силу, способную менять прошлое, настоящее, будущее и даже перекраивать судьбу, устройство, созданное неизвестно кем и когда. Это устройство не должно попасть в плохие копыта, копыта Селестии, Луны или кого-нибудь из Тайного совета. Мыши были хранителями Души времени, но вот настал момент, когда принцессы подобрались вплотную и были готовы вот-вот захватить устройство.

Флаттершай стала королевой фруктовых летучих мышей и как только она узнала всё, то незамедлительно поспешила предотвратить катастрофу: разорение Эппллузы, уничтожение садов в Мэйнхетанне – это всё действия Флаттершай.

Однако именно Эппллуза стала жертвой не случайно – Эппл Джек в любом случае отправилась бы на помощь и провела бы своё расследование, но вмешательство Твайлайт (Вельвет), было ожидаемым и Флаттершай надеялась, что у Эппл Джек хватит сил для того, что бы противостоять напору со стороны аликорнов. Сил хватило, но пришлось пожертвовать многими принципами.

Волоски с гривы и обрывок крыла – это всё была наводка на то, что именно Флаттершай и сделала всё это, но не только это было истинной целью такого спектакля – увидев эти улики, она смогла мысленно связаться с Эппл Джек и всё рассказать.

Сейчас перед Эппл Джек стоит выбор, который только она и сможет принять.

***

-Я… я… мне сложно в это поверить! Разорение Эппллузы? Это всё ты! Ты!.. Ты!.. – рыча и плача, сквозь зубы произносила Эппл Джек.

-Это всё было нужно, всё ради мира… — попыталась Флаттершай немного умерить пыл своей подруги.

-Мира… выбор? Какой у меня выбор?

-Первый. – Флаттершай показала копытом на кольцо, в котором виднелся белый Кантерлот с рыжим отливом. – Ты отправляешься в прошлое и правишь Эквестрией. Селестии и Луны никогда не существовало, но только от тебя зависит, как поведёт себя народ.

-Это тяжёлая ноша. Я не готова править. – исключила для себя Эппл Джек этот вариант, который казался ей безумным и противоречащим ещё некоторым оставшимся принципам.

-Второй. – Флаттершай показала на кольцо, в котором виднелся белоснежный Кантерлот. – Ты отправляешь в прошлое и отговариваешь Селестию и Луну создавать Тайный совет, и тогда всё возвращается на круги своя, и этих безумных дней никогда не будет существовать.

-Прошлое? Я не уверена, что смогу убедить принцесс… — заключила Эппл Джек и отрицательно покачала головой.

-Есть и третий вариант. – Флаттершай показала на центр Души времени – генератор, светящийся мягким алым цветом. – Уничтожь его и тогда всё погибнет…

-Всё… ппогибнет? Нетнетнетнетнетнет!!! Я не могу так поступить!

За спиной Эппл Джек появилась Твайлайт Спаркл…